Книга: Сказання Земномор'я



Сказання Земномор'я

Урсула Ле Ґуїн

СКАЗАННЯ ЗЕМНОМОР'Я


Передмова

Завершуючи роман «Техану», свою четверту книгу Земномор'я, я відчула, що дія її відбувається «тут і зараз». І, як це трапляється і в реальному світі, я абсолютно не могла уявити собі, що буде далі. Я могла здогадуватися, припускати, побоюватися, сподіватися, але я НЕ ЗНАЛА.

Отже, будучи не в змозі продовжувати розповідати історію життя Техану (бо це життя ще не завершилася) і вважаючи (що було досить нерозумно з мого боку), що любовна історія Геда і Тенар досягла того моменту, після якого зазвичай живуть «довго і щасливо», я і дала роману «Техану» підзаголовок: «Останній з переказів про Земномор'я».

О, яка я була дурна, як дурні часом бувають письменники! Адже поняття «тут і зараз» дуже рухливе. Навіть в межах однієї історії, одного сну, одного «колись давним-давно». Це поняття ніколи не має точного значення «тоді-то».

Років через сім або вісім після виходу в світ «Техану» мене попросили написати ще одну історію про Земномор'я. І варто було мені лише поглянути на знайомі колись обриси островів і Меж, як я зрозуміла, що поки я про Земномор'я абсолютно навіть і не думала, там постійно щось відбувалося, і тепер саме час повернутися туди і з'ясувати, що ж там діється ЗАРАЗ.

Крім того, мені захотілося дізнатися, яким було Земномор'я в інші, більш давні часи, задовго до народження Геда і Тенар. Мене давно вже спантеличували багато тамтешніх проблем, що стосувалися як всього Земномор'я в цілому, так і діяльності чарівників з острова Рок. Цікавили мене і деякі особливості поведінки драконів, а також багато іншого. І ось, щоб розібратися в поточних подіях, мені довелося спершу зайнятися історією і якийсь час провести у Центральному архіві Архіпелагу.

Єдиний спосіб, за допомогою якого письменник може досліджувати історію неіснуючої держави, — це спробувати розповісти про якусь конкретну подію і подивитися, що з цього вийде. По-моєму, майже тим же способом користуються і справжні історики, тобто ті, які займаються так званим реальним світом. Навіть якщо ми опиняємося свідками тієї чи іншої події, то чи здатні ми повністю оцінити її одразу, усвідомити її значення? Чи здатні хоча б просто згадати її деталі — поки не розповімо про неї кому-небудь? Ми розповідаємо лише свою власну версію тої чи іншої історії, зрозуміло… Ну а що стосується подій, пов'язаних з такими часами і місцями, які перебувають за межами нашого часу і нашого особистого досвіду, то тут нам не залишаєься нічого іншого, крім історій, розказаних про ці події іншими людьми. Зрештою, всі події минулого існують тільки в чиїйсь пам'яті, а пам'ять — це всього лише різновид уяви. Подія може бути реальною лише ТУТ І ЗАРАЗ; але як тільки воно переходить в категорію «минулого», її реальність чи нереальність повністю залежить від нас, оповідачів; залежить від нашої пам'яті, нашої енергії і нашої чесності. І якщо ми дозволимо тій чи іншій події випасти з нашої пам'яті, то лише уява здатна оживити хоча б останній відблиск того, що колись було реальністю. Якщо ж ми почнемо свідомо брехати, представляючи минуле у вигляді таких картин і історій, які нам самим більше подобаються, і надавати історичним подіям такого значення, яке нас більше влаштовує, то це буде звичайнісінька фальсифікація. Тягнути минуле за собою крізь час в заплічних мішках міфології і історії — заняття не з легких; але, як стверджує Лао-Цзи, мудрі люди подорожують без нічого, поклавши свій багаж на візок і крокуючи з ним.

Якщо ви створюєте або відтворює якийсь світ, якого ніколи не існувало, але який тим не менше має свою історію (абсолютно вигадану, зрозуміло), то дослідження такої історії має дещо інший характер, хоча основний посил і технологія обробки фактів залишаються приблизно тими ж, що у істориків, які займаються світом реальним. Тобто ви розглядаєте описані місця, факти і явища і намагаєтеся зрозуміти, чому все відбулося так, а не інакше; ви слухаєте розповіді аборигенів, спостерігаєте за їх діями та дуже серйозно думаєте про почуте, а потім намагаєтеся по можливості чесно розповісти про те, що бачили і чули, прагнучи, щоб розказане вами мало певний історичний сенс і достовірність.


П'ять історій, зібраних в цій книзі, так чи інакше продовжують дослідження (або, якщо хочете, опис) того світу, який був створений в перших чотирьох романах про Земномор'я. Загалом, це історії абсолютно самостійні, але все одно їх краще читати після того, як ви прочитаєте попередні романи: буде більше розуміння смислу.

В «Шукачі», наприклад, мова йде про часи вельми далекі; про те, що відбувалося років за триста до описаних в романах про Земномор'я подій; про так званий Темний Час. У цій же історії розповідається і про похождення деяких звичаїв і інститутів Архіпелагу і Меж. «Кістки Землі» — це розповідь про тих магів, що були вчителями вчителів Геда; і основна думка цієї історії: одного, навіть наймогутнішого, мага недостатньо, щоб зупинити землетрус. «Темна Роза і Діамант» оповідає про те, що могло би відбутися на островах Земномор'я в будь-який момент протягом останніх двох-трьох століть, бо це історія любові, а любов, як відомо, не знає меж ні в часі, ні в просторі. Розповідь «На Верхніх Болотах» має відношення до тих коротких, але досить багатих на події шести роках, протягом яких Гед був Верховним Магом Земномор'я. І, нарешті, в останній історії, «Стрекоза», йдеться про події, які відбулися через кілька років після описаних в фіналі роману «Техану» подій. Це такий собі місток між «Техану» і наступним романом «На інших вітрах». Такий собі «Драконів міст».


Щоб моїй пам'яті було легше переміщуватися вгору і вниз по часовій осі, крізь роки і століття, по можливості не порушуючи порядку подій і намагаючись звести протиріччя і всілякі нісенітниці до мінімуму, я вирішила, працюючи над цією книгою, користуватися (в міру сил, зрозуміло) більш чіткою методологією, для чого постаратися систематично викласти накопичені мною знання про народи Архіпелагу і Меж та їх історії в нарисі «Опис Земномор'я». Функції цього нарису споріднені функціям тієї найпершої великої карти Земномор'я, яку я зобразила понад тридцять років тому, починаючи працювати над «Чарівником…», коли мені просто необхідно було зрозуміти, який острів де знаходиться і як звідси потрапити туди — як у часі, так і в просторі.

Оскільки подібні вигадані факти — наприклад, карти уявних світів — являють для деяких читачів цілком реальний інтерес, я включила цей нарис до складу даної книги і помістила його в кінці. Заново складаючи географічну карту Земномор'я, я, до свого великого щастя, виявила в Архіві Хавнора одну дуже стару карту, яку і скопіювала.

Тридцять років минуло з тих пір, як я почала писати про Земномор'я, і, зрозуміло, змінилася і я сама, і ті люди, що читають тепер мої книги. Час завжди несе зміни, але наш час відрізняється особливо сильними і швидкими моральними і ментальними трансформаціями. Архетипи перетворюються в безжальні жорна, найпростіші речі неймовірно ускладнюються, хаос чомусь стає привабливим і навіть вважається «елегантним», а загальновизнані істини виявляються плодом вимислу або простої звички окремих людей.

Все це тривожно. Бо, навіть відчуваючи захват від відсутності застою, від безперервних змін, від блиску змінюючих один одного електронних пристроїв, ми все ж завжди прагнемо душею до якоїсь сталості, до чогось непорушного, постійного. Ми обожнюємо старовинні перекази саме завдяки їх незмінності. Артур спить вічним сном на острові Авалон.

Більбо може здійснювати подорожі «туди і назад», але «назад» — це завжди в обожнюваний знайомий світ: в графство Під Горою або країну За Пагорбом. Дон Кіхот як і раніше завжди готовий битися з вітряними млинами… Так що люди, по суті, прагнуть в царство фантазії саме в пошуках стабільності, в пошуках незмінних древніх істин, ясності і простоти.

І капіталістичні підприємства з готовністю їх цим забезпечують. Попит, як то кажуть, породжує пропозицію. Фантазія стає товаром, галуззю промисловості.

Перетворена в товар, фантазія ризикувати не бажає: вона більше нічого не винаходить і не імпровізує, але, навпаки, старанно імітує і спрощує. І все частіше старовинні казки та легенди позбавляються своєї споконвічної інтелектуальної та етичної цінності і складності, активні дії героїв по суті справи перетворюються в насильство, самі герої — в тупих маріонеток, а виголошувані ними істини — в сентиментальні вульгарні банальності. Герої розмахують своїми мечами, лазерами, чарівними паличками зовсім механічно, прагнучи лише домогтися мети і отримати шукану вигоду — в точності як комбайн в полі, який старанно, до останнього колоска, збирає урожай. Надзвичайно дивні, якщо не сказати тривожні, навіть аморальні дії чомусь виправдовуються, їх всіляко намагаються представити зрозумілими і безпечними. Історії, в які оповідачі колись вкладали всю душу, механічно копіюються і оснащуються стереозвуком. Народна мудрість зводиться до положення дитячої іграшки, зробленої з яскравої пластмаси, широко розрекламованої, проданої, зламаної, підпорядкованої… Та й взагалі легкозамінної на нову.

І головне, на що розраховують подібні спрощувачі фантазії (і нещадно експлуатують це) — на потужну, майже немислиму силу уяви читача, дитини або дорослого, здатну вдихнути життя навіть в мертві предмети «казкової індустрії», в усякому разі, в деякі з них, і хоча б ненадовго.

Уява, як і все живе на світі, існує тільки «тут і зараз», тільки завдяки істинним змінам і тільки за їх рахунок. Подібно до наших вчинків і нашого майна, наша уява теж може бути кооптована, перекручена, зіпсована, але вона примудряється вижити навіть після подібної комерційної і дидактичної обробки. Земля переживе будь-які імперії. Завойовники здатні залишити пустелю там, де були густі ліси і зелені луки, але випаде дощ, і річки знову потечуть до моря, і знову виросте трава, і потягнуться вгору дерева. Нестабільні, недостовірні, мінливі «тридев'яті царства» — це така ж частина людської історії і думки, як різні і цілком реальні держави в наших атласах, хоча політичні карти частин світу змінюються з воістину калейдоскопічною швидкістю, так що деякі з «тридев'ятих царств» куди більш довговічні.

Ми давно вже існуємо в двох світах — реальному і уявному. Але в жодному з них ми не відчуваємо себе так, як наші батьки або тим більше наші далекі предки. Здатність бути зачарованим змінюється не тільки з віком, але і в залежності від епохи.

Тепер нам вже відомо не менше дюжини різних Артурів, і всі вони здаються цілком достовірними. Світ Під Пагорбом і За Пагорбом неймовірно змінився з часів Більбо. Дон Кіхот направив свого коня в Аргентину і зустрівся там з Хорхе Луїсом Борхесом. Plus c'est la mame chose, plus a change. (Чим більше одне походить на інше, тим більше воно відрізняється (фр.).)


Повернувшись до Земномор'я, я з незвичайною радістю виявила, що воно нікуди не поділося, що там все мені як і раніше знайоме, але все ж змінилося і продовжує змінюватися. Виявляється, в деяких випадках відбулося зовсім не те, що я думала, та й люди теж трохи не ті або не зовсім такі, якими, як мені здавалося, вони повинні були б стати, і, що найсмішніше, я просто заблукала серед островів, назви яких начебто знала напам'ять.

Так що перед вами звіт про мої останні дослідження і відкриття. Ці історії про Земномор'я — для тих, хто колись дійсно любив або думає, що міг би полюбити тамтешні місця; а також для тих, хто готовий погодитися з наступними правилами, які мені вдалося вивести:

— все на світі змінюється;

— авторам книг і чарівникам не завжди слід довіряти;

— ніхто не може пояснити вчинків і думок дракона.





ШУКАЧ

У.Л.Ґ.

I. Темні Часи

Це перша сторінка «Книги Темного Часу», написаної шістсот років тому в Берілі на острові Енлад:

«Після загибелі Ельфаран і Морреда, коли чудовий острів Солеа занурився в морську безодню, Земномор'ям правила Рада Мудреців, поки не був коронований і не зійшов на трон малолітній Серріадх. Правління Серріадха було яскравим, але недовгим. Королів, що по черзі змінили його на троні Енлада, було сім, і королівство в ті роки мирно процвітало і розширювала свої кордони. А потім на західні острови стали все частіше здійснювати свої спустошливі нальоти дракони, і чарівники не раз билися з ними, марно намагаючись протистояти їх атакам. Саме тоді король Акамбаро перевів королівський двір з Беріла на острові Енлад в порт Хавнор, зробивши його столицею цього величезного острова. Він зібрав там величезний флот і послав його проти тих, хто загрожував королівству зі східного боку — піратів Каргада. Йому вдалося відігнати їх далеко на Схід, але карги продовжували свої набіги; їхні кораблі запливали навіть у Внутрішнє море. З чотирнадцяти королів, що сиділи на троні Хавнора, останнім був Махаріон, який зумів укласти мир як з драконами, так і з карго, але за це йому довелося заплатити дуже високу ціну. Ну а коли було зламане Кільце Миру і Еррет-Акбе загинув разом з Великим Драконом, і коли Махаріон Хоробрий був зраджений і убитий, жителям Архіпелагу стало здаватися, що нічого хорошого від життя чекати більше не варто.

Багато хто прагнув тоді зайняти трон Махаріона, та тільки ніхто не міг на ньому втриматися, і нескінченні сварки і суперечки претендентів зруйнували всякі поняття про вірність і честь. Від колишнього благополуччя і настільки ж процвітаючої торгівлі не залишилося і сліду; поняття „справедливість“ було забуте; світом стали правити багатії, які жадали тільки наживи. Оголосити себе лордом, правителем міг будь-хто — і представник благородного сімейства, і купець, і пірат, — лиш би у нього були гроші, щоб найняти воїнів і чарівників, готових йому служити. Такі „правителі“ без кінця пред'являли свої права на острови і міста, воювали між собою, а жителів захоплених земель перетворювали на рабів. По суті справи, їх найманці теж були рабами, життя і безпека яких цілком і повністю залежали від господаря. Суперники між собою, правителі прагнули тільки до власного збагачення — захоплення земель і знищення противника. А жителям островів крім усього іншого постійно загрожували морські пірати, які здійснювали нальоти на всі порти Земномор'я, а також великі і маленькі загони сухопутних бандитів, які не визнавали ніяких законів — жалюгідні людці, яких нужда і голод змусили стати на шлях грабунків і злочинів».


«Книга Темного Часу» була написана в кінці того періоду, про який вона оповідає, і являє собою компіляцію з вельми суперечливих, а то і прямо конфліктуючих одне з одним джерел: різних легенд і переказів, фрагментів життєписів і перекручених казок історичних трактатів. Однак це найкраще письмове свідчення того, що пережили мешканці Земномор'я в Темні Часи. Жадаючі слави а не дотримання історичної правди в літописах, войовничі «правителі» спалювали ті книги, в яких бідний і не володіючий ні знатністю ні владою герой виявлявся здатний знайти реальну могутність тільки завдяки власним чеснотам.

Але якщо в руки таких «правителів» потрапляли книги з бібліотеки якогось чарівника, мудрі старовинні книги, то з такими книгами обходилися дуже обережно; зазвичай їх ховали куди-небудь подалі і замикали на ключ, щоб не завдати їм шкоди. А дехто з правителів-піратів просто віддавав старовинні книги чарівникові з власної свити і надавав тому право поступати з ними на власний розсуд. На полях цих книг, повних заклинань і списків справжніх імен, а також на останніх порожніх аркушах чарівник або його учень записували часом відомості про чуму, голод або нальоти піратів, або про чергову зміну «правителів»; там же вони записували і ті заклинання, які їм вдалося скласти під час подібних подій, а також короткі повідомлення про те, наскільки ці заклинання виявилися успішними. Такі уривчасті записи дуже важливі, вони ніби відкривають завісу часу над тим чи іншим конкретним моментом або подією, навіть якщо все інше як і раніше криється в імлі. Ці нотатки схожі на мелькаючий десь далеко в морі освітлений корабель, ледь видимий в ночі крізь завісу дощу.

Ну і, звичайно, є ще старовинні пісні, ле і балади; найкраще вони збереглися на невеликих островах, а також в тихих і малонаселених гірських районах Хавнора. З них теж багато чого можна дізнатися про цей похмурий період.

Порт Хавнор тоді — це столиця не тільки острова, а й усього Земномор'я, його серце. Білі вежі цього чудового міста високо здіймаються над водами гавані; і на найвищій вежі укріплений меч Еррет-Акбе, в клинку якого відображаються як перший промінь сходу, так і останній промінь заходу. Великий Порт являє собою осередок всього торгового і ділового життя Архіпелагу, тут сходяться всі морські шляхи, тут також розташовані численні центри знань і умінь жителів Земномор'я — величезне багатство, здобуте аж ніяк не на війні і яке ніколи не зберігалося під замком. Тут знаходиться і королівський трон, на якому нарешті сидить справжній король Земномор'я, що по праву зайняв цей трон після возз'єднання Кільця Миру і в знак цього возз'єднання. І ще в цьому місті зовсім недавно жителі островів розмовляли з драконами, що теж, безумовно, є знаком змін.

Хавнором називається також і найбільший острів Земномор'я. Це воістину Великий острів; великі і багаті його землі. Але треба сказати, що у внутрішніх селищах країни, далеких від моря і нових віянь, де мирні хлібороби обробляють свої поля на схилах величної гори Онн, ніщо і ніколи не змінюється надто швидко. Там дбайливо зберігають будь-яку пісню, якщо вона гідна того, щоб її співати, так що навіть найстаріші з цих пісень, цілком ймовірно, будуть заспівані ще не раз. Там люди похилого віку в таверні говорять про Морреда так, немов добре знали його в роки своєї власної молодості; і вони, схоже, впевнені, що і самі тоді були справжніми героями. Там юні дівчата по дорозі на пасовище розповідають історії про жінок з острова, який називаються Рок; ці історії давним-давно забуті всюди, навіть на острові Рок, але тут, між тихих, залитих сонцем гірських стежок, їх ще пам'ятають і особливо часто розповідають на кухні біля вогнища, де, як і всюди, жінки люблять посидіти і поговорити за рукоділлям.

Коли Земномор'ям ще правили справжні королі, маги і чарівники часто збиралися в палаці Хавнор на Раду, щоб спільно з правителем країни прийняти те чи інше рішення, об'єднуючи всі свої мистецтва і вміння в ім'я досягнення тієї мети, яку вони вважали гідною. Але в Темні Часи чарівники стали торгувати своїм мистецтвом і продавати свої знання і вміння тому, у кого товстіший гаманець і більша влада, а свою магію частенько використовували в боях один з одним. Вони влаштовували справжні і дуже жорстокі поєдинки, які вели як за допомогою зброї, так і за допомогою чаклунства, абсолютно не піклуючись про те, яке зло цим приносять усім оточуючим. Втім, «не піклуючись» — це ще м'яко сказано. Чума і інші страшні епідемії, голодні роки і зниклі під землю джерела води, страшні посухи, коли за літо не випадає ні краплі дощу, і болісний холод, коли здається, що літо взагалі ніколи не настане, народження хворих і потворних дитинчат у худоби — овець, корів і коней — і народження хворих і потворних дітей у жителів островів — ось до чого призводила «безтурботність» чарівників, і люди дуже часто стали пов'язувати всі свої нещастя з діяльністю саме таких людей, звинувачуючи у всіх напастях звичайних сільських чаклунів і відьом.

Зрештою в підсумку чаклунством стало просто небезпечно займатися, особливо якщо не маєш могутнього покровителя. Але навіть якщо такий покровитель у чарівника і був, під час поєдинку, зіткнувшись з більш сильним противником, він міг сильно постраждати, позбутися чарівної сили або просто загинути. Власне, чарівник, що втратив пильність, цілком міг загинути і від руки звичайної людини, бо прості люди вважали відьом, чаклунів і чарівників єдиним джерелом тих страшних бід, що випали на їх долю в Темні Часи, породженням зла, та й всю магію без розбору сприймали як щось чорне і зле.

Особливо важко доводилося, звичайно, простим сільським чаклунам і відьмам. Жінки, які займалися знахарством, повсюдно мали погану репутацію, від якої не зуміли позбутися до сих пір. Такі відьми сторицею платили за свої професійні знання і вміння, які, до речі, майже завжди використовували на користь людям! Турбота про вагітних жінок і домашніх тварин, Травництво і прийом родів, навчання людей, особливо дітей, старовинних піснень і правил співжиття, турбота про родючість грунту, про порядок в полі, в саду і на городі, основна роль в будівництві будинків, турбота про сім'ю та господарство, лозоходство і знаходження не тільки водних джерел, а й родовищ різних руд та інших корисних копалин та їх видобування, а також багато іншого — все це було в веденні жінок. І за довгі століття відунами була зібрана багатюща скарбниця різних заклинань і чар, які повинні були забезпечити успіх у всіх перерахованих вище справах. Знання ці завжди переходили від однієї відьми до іншої і в народі користувалися заслуженою повагою. Втім, якщо що-небудь бувало «не так» під час, скажімо, пологів або польових робіт, це завжди ставили в провину відьмам. А тепер це «не так» бувало набагато частіше, ніж «так», оскільки ворогуючі між собою чарівники використовували отрути і прокльони, абсолютно не зважаючи на інших людей, бажаючи лише здобути миттєву перемогу над суперником і зовсім не думаючи про наслідки. Вони викликали посухи, бурі і пожежі, згубні хвороби на рослини і страшні епідемії в усьому Земномор'ї, а в підсумку у всьому цьому виявлялися винні сільські відьми! А іноді відьма й гадки не мала, чому її чудове зцілювальне закляття раптом перетворює звичайну рану в страшну гангренозну виразку; або чому дитина, якій вона так вдало допомогла з'явитися на світ, народился ідіотом; чому її щире благословення призводить до того, що зерно гниє в борозні, а яблука — на гілці дерева. Але ж має хтось нести відповідальність за всі ці біди? Тим більше, щоб покарати відьму або чаклуна, не треба було далеко ходити — вони жили в тому ж селі або в тому ж місті, а не десь в замку або фортеці жорстокого правителя-пірата, захищеного загонами озброєних людей і могутніми закляттями. Чаклунів і відьом топили в отруєних колодязях, спалювали на порожніх і не даючих врожаю полях, ховали живцем, щоб мертва земля знову ожила і стала родючою…

Ось чому рідко хто з відьом або чаклунів продовжував займатися своїм ремеслом і вже тим більше — передавати свої знання іншим. Ті, хто так і не зрікся своєї професії, найчастіше були або вигнанцями, або напівбожевільними каліками, які не мали сім'ї, старими і самотніми — цим людям вже майже не було чого втрачати в житті. По-справжньому мудрі відьми і чаклуни, яким багато хто довіряв і до яких всі без винятку ставилися з належною повагою, тепер поступилися місцем послужливим хитрунам, озброєним не мудрістю, а лише набором розхожих «заклять» і жалюгідних «фокусів». Звідусіль тут же повиповзали всякі старі «знахарки» з зіллям, які були здатні хіба посилити і без того пануючі всюди жадібність, заздрість і злість. А якщо батьки помічали, що їх дитина з дитинства обдарована талантом чарівника, то з усіх сил намагалися це приховати, бо таких талановитих дітей боялися особливо сильно, і доля їх могла стати воістину трагічною.

Я розповім вам одну з подібних історій. Частково вона взята з «Книги Темного Часу», дещо додано жителями гірських селищ, розташованих на схилах гори Онн і в лісах Фаліерна. Якщо постаратися, то зі здавалося би розрізненими шматочків і фрагментів цілком можна скласти достатньо достовірну історію, хоча це, звичайно, буде одночасно і вигадка, заснована на чутках, домислах і припущеннях. Я хочу розповісти вам, як був заснований Будинок Мудреців на острові Рок, а якщо Великі Майстри Рока скажуть, що це відбувалося зовсім не так, то нехай самі і повідають нам, як це було в дійсності. Бо чорні хмари приховують ті часи, коли острів Рок вперше став називатися Островом Мудреців, і цілком можливо, що саме мудреці-чарівники і доклали до цього рук.


II. Видра

Біля струмка жила Видра одна,

Лице будь-яке повторити могла,

Знала закляття усі і закони,

Могла розовляти з людьми і драконами.

Так вдалину біжить вода, вода

Так вдалину біжить вода.


Видра однак мав чоловічу стать і був сином майстра-кораблебудівника, який працював у порту Великого Хавнора. Але таке ім'я, Видра, хлопчикові дала мати; вона була родом із села Ендлейн, розташованому на північно-західних відрогах гори Онн, і в столицю прийшла просто в пошуках роботи, як і багато інших. Це було сімейство надзвичайно благопристойне, зайняте вельми шанованим ремеслом, однак навіть у корабела і його дружини був привід стурбуватися, бо з деяких пір стало очевидно, що їхній син володіє магічним даром, який батько весь час намагався з нього вибити.

— З тим же успіхом ти міг би побити хмару за те, що вона невчасно дощ приносить! — дорікала йому мати Видри.

— Дивись, щоб він не озлобився на тебе через твої калаталки, — застерігала тітонька.

— Обережніше! А то хлопчина візьме та за допомогою якого-небудь закляття твоїм же ременем тебе і задушить! — посміювався дядечко.

Але рідні даремно турбувалися: хлопчик і не думав нікому робити гидоти або жартувати над батьком. Він мовчки зносив побої і учився приховувати свій дар.

Втім, він цей дар ні в гріш не ставив. Йому було досить подумати, і сріблясте світло розливалося в темній кімнаті, сама собою знаходилася загублена шпилька для волосся, і розплутувалася заплутана шерсть, варто було йому торкнутися клубка та щось прошепотіти, а тому він ніяк не міг второпати, з чого це рідні так хвилюються, адже це були сущі дрібниці. Але батько особливо злився на нього через подібні «дрібниці», і навіть якось раз сильно вдарив його прямо по губах, щоб надалі за роботою з шерстю він не розмовляв, а працював мовчки і за допомогою звичайних інструментів.

Мати намагалася напоумити хлопчика більш м'яко:

— Ну уяви, — говорила вона, — ось знайшов ти, скажімо величезний діамант. І що таким біднякам, як ми, з ним робити скажеш? Хіба що заховати! Адже ті, у кого грошей досить, щоб цей діамант купити, запросто можуть і відібрати його у тебе силою, а тебе самого убити. Так що краще ховай свій дар подалі. І особливо стережися великих людей і всяких «спритників», що у них на службі знаходяться!

«Спритниками» в ті дні називали магів і чарівників.

Одне з магічних умінь — це вміння розпізнавати собі подібних. Справжній чарівник завжди впізнає чарівника, якщо тільки тому не вдалося приховати свою справжню сутність дуже витончено і вміло. А хлопчик на прізвисько Видра ніякими такими вміннями ще не володів, зате дуже непогано розбирався в будівництві човнів та інших суден, і вважався досить багатообіцяючим учнем, хоча йому ще й дванадцяти не виповнилося. І ось зайшла до них одного разу та повитуха, яка допомогла Видрі з'явитися на світ, і сказала його батькам:

— Нехай Видра як-небудь ввечері, після роботи, загляне до мене. Пора йому навчитися співати наші священні пісні і готуватися до свята вибору імені.

В цьому не було нічого поганого, бо саме ця знахарка недавно навчила всьому необхідному старшу сестру Видри, яка вже отримала своє істинне ім'я, тому батьки стали вечорами посилати хлопчика до неї. Однак, будучи відьмою, повитуха вчила Видру не тільки старовинних пісень епохи Творення. Вона відчувала, хоч і досить смутно, наскільки значний талант у цієї дитини. І ця знахарка, і багато подібних їй людей — чаклуни, цілителі, відьми — чимало допомагали людям, але найчастіше мали вельми сумнівну репутацію — всі вони, маючи хоч і невеликий чарівний дар, відчували його в інших і потай ділилися один з одним тими знаннями і вміннями, які мали, і дбайливо їх зберігали. «Магічний дар без знань — все одно що корабель без керма», — говорили вони Видрі і вчили його всьому, що знали самі. Знання у них були невеликі, проте в них все ж містилися певні основи великих магічних мистецтв; і Видра, хоч йому і було соромно обманювати батьків, не міг не тягнутися до цих знань, не міг не відповісти на дружелюбно-захоплене ставлення своїх убогих вчителів. «Ці уроки не принесуть тобі ні найменшої шкоди, але ніколи не використовуй отримані знання на шкоду комусь іншому», — говорили вони йому, і він з легкістю їм це обіцяв.



На березі річки Серренен біля північної міської стіни, в місці тихому і відокремленому, повитуха шепнула Видрі його істинне ім'я, здійснивши обряд надання імені, і це ім'я до цих пір добре пам'ятають чарівники навіть на островах, вельми далеких від Хавнора.

Серед знайомих сільської знахарки був один старий, якого вони проміж себе називали чомусь «Метаморфозом» і говорили, що він володіє мистецтвом перевтілення. Старий дійсно навчив Видру декільком ілюзіям, а коли хлопчикові було десь років п'ятнадцять, відвів його якось в поле на берег Серренен і навчив того єдиного Вищого закляття, яке було йому відоме.

— Спершу спробуй-но перетворити цей кущ в дерево, — так почав він свій урок, і коли Видра з легкістю створив цю ілюзію, старий чомусь страшенно стривожився. Хлопчикові довелося довго просити і навіть благати його, щоб він погодився вчити його далі. Нарешті Видра пообіцяв чаклунові, поклявшись своїм Справжнім ім'ям, що якщо той навчить його своєму Вищому закляттю, то він, Видра, скористається ним тільки в тому випадку, якщо потрібно буде рятувати чиєсь життя — своє власне чи чиєсь інше.

Свою обіцянку старий виконав, але Видра вирішив, що і в цьому знанні особливої користі немає — адже і магічні знання, і свій талант йому доводилося приховувати.

Те, чого він навчався, працюючи з батьком і дядьком на верфі, він принаймні міг використовувати відкрито, і його відкрито хвалили або лаяли. Видра явно обіцяв стати в найближчому майбутньому відмінним майстром, це визнавав навіть його батько.

У Хавнорі в ті роки — а також в тих місцевостях, що прилягали до столиці з півдня і сходу, — правив морський пірат Лозен, який сам себе проголосив Королем Внутрішнього Моря. Збираючи данину з багатих земель свого «королівства», він весь час збільшував своє військо і все більше кораблів посилав в чужі країни зі звичайними піратськими цілями: грабувати населення і захоплювати рабів. Як глузливо казав дядько Видри, Лозен в своїй жадібності не давав корабелам нудьгувати, і вони були йому навіть вдячні: адже у них завжди була робота, і вони непогано жили у ті часи, коли стільки чесних людей позбавлялися заробітку і могли прожити тільки жебрацтвом. «У палаці самого Махаріона шастають полчища щурів, — говорив батько Видри — що вже там говорити про решту; а їх сім'я заробляє чесно! А вже для чого використовуються результати цієї праці і майстерності — не їхнього розуму справа!»

Однак набуті, зовсім інші знання, які отримував Видра під час своїх таємних уроків, зробили його вельми чутливим до будь-якої реальної загрози. Він розумів, наприклад, що величезна галера, яку вони будують зараз, швидше за все, відправиться завойовувати чужі землі, і на її веслах будуть сидіти раби Лозена, а назад в якості живого вантажу вона теж доставить рабів… Видрі було неприємно навіть подумати про те, що такий чудовий корабель буде служити брудним работорговцям.

— Чому б нам не будувати звичайні рибальські судна, як раніше? — питав він батька, і той відповідав йому:

— А хіба рибалки можуть заплатити?

— Ти хочеш сказати, що вони не можуть заплатити нам так само добре, як Лозен. Але на життя вистачало би, — заперечив Видра.

— Навіть якщо і так, невже ти думаєш, що я можу відмовитися від замовлення самого правителя Хавнора? Або, може, ти хочеш, щоб мене разом з іншими рабами прикували до весел на тій галері, яку ми будуємо? Поворуши трохи мізками, хлопче!

Так що Видра працював разом з батьком і дядьком, і голова його залишалася ясною, а в серці жив гнів. Вони були в пастці. Який зиск чарівникові з його могутності, думав він, якщо, володіючи нею, не можеш навіть з пастки вибратися?

Душа корабельного майстра ніколи не дозволила б йому зіпсувати щось в облаштуванні самого корабля; але душа природженого чарівника твердила йому, що він може зачарувати судно, вплести закляття прямо в його щогли чи корпус. І це, безумовно, було б використанням таємних знань в найкращих цілях! Він був упевнений, що це так. Навіть якщо при цьому він комусь і нашкодив би. Але нашкодити тому, хто завдає всім жителям островів такої величезної шкоди, було би тільки справедливо! Видра ні з ким не став обговорювати свої плани. Якщо він щось зробить неправильно, то його вчителі будуть ні при чому; їм навіть знати про його наміри ні до чого. Він довго обдумував, як йому вчинити, прикидав так і сяк, дуже обережно складав закляття. Це було як відшукувати закляття навпаки: «закляття втрати потрібного напрямку», як він називав його про себе. Такий корабель буде, безумовно, відмінно триматися на воді і слухатися керма, але ніколи не буде слухатися керма так, як слід було б.

Це було найкраще, що Видра міг зробити, протестуючи проти використання таких хороших майстрів і такого гарного корабля для брудних справ. Він був задоволений собою. Коли корабель спустили на воду (все йшло чудово, бо закляття мало працювати, лише коли судно буде у відкритому морі), Видра все-таки не зумів приховати від своїх вчителів, що він створив. Хіба міг він не розповісти про свою витівку цим нещасним старим, простим повитухам, і тому молодому горбаню, який умів говорити з мертвими, і тій сліпій дівчині, яка знала стільки справжніх імен речей? Він розповів їм це, і сліпа дівчина радісно засміялася, але старі дружно казали: «Пильнуй! Будь обережний! Не базікай зайвого і постарайся втекти».


На службі у Лозена був один чоловік, який називав себе Винюхувачем, тому що, як він говорив, у нього був особливий нюх на всякі чаклунські штучки і він завжди вийде на слід чаклуна або відьми. Він був зобов'язаний, наприклад, обнюхувати їжу і питво Лозена, а також його одяг і одяг відвідуючих його жінок — бо все це могли використати проти нього вороги, точніше чарівники, які перебували на службі у його ворогів; Винюхувач також завжди уважно оглядав бойові кораблі свого повелителя. Корабель в такій небезпечній стихії, як море, стає часом дуже крихким і на рідкість вразливим для усіляких заклять і чаклунства. І як тільки Винюхувач зійшов на борт нової галери, він дещо відчув.

— Так, так, — сказав він, — і хто ж автор? — Він підійшов до керма і поклав на нього руку. — Розумно, — зауважив він. — Але все-таки хто ж автор? Схоже, якийсь новачок. — Він потягнув носом повітря і з задоволенням відзначив: — Дуже, дуже розумно!


Вони прийшли на вулицю Корабелів вже в темряві. Ногами вибили двері і запали в будинок, а Винюхувач, за плечима якого юрмилися озброєні люди в бойових обладунках, сказав:

— Його. Решту можете залишити в спокої. - І додав, звертаючись вже безпосередньо до Видри: — Не здумай тікати. — Але сказав це тихо і майже дружелюбно. Він відчув у юнакові велику силу, настільки могутню, що навіть трохи її побоювався. Але гірка розгубленість Видри була занадто велика, а знань і умінь у нього було ще занадто мало, щоб він навіть подумати міг про те, щоб за допомогою магії звільнитися або хоча б перешкодити цим людям проявляти таку жорстокість. Він просто кинувся на них і бився, ніби знавіснілий звір, до тих пір, поки вони не стукнули його чимось важким по голові. Батькові Видри вони зламали щелепу, а матір і тітку побили до втрати свідомості, щоб провчити і щоб надалі не надумали виховувати таких «надто спритних» хлопчаків. А потім вони потягли Видру геть.

На вузькій вуличці жодні двері навіть не відкрилися. Ніхто не виглянув, щоб подивитися, що за шум відбувається у сусідів. І пройшло чимало часу після того, як озброєні люди повели Видру, коли хтось із сусідів все ж зважився виповзти зі свого лігва і спробувати в міру своїх сил втішити його рідних. «Ах, яке прокляття ця магія!» — говорили вони.


Винюхувач оголосив своєму господареві, що чарівник, який наклав на корабель закляття, знаходиться під замком і в надійному місці, і Лозен запитав:

— А на кого він працював?

— Він працював на вашій верфі, мій король. — Лозен любив, коли його так називали.

— Дурень, я бажаю знати, хто велів йому накласти закляття на моє судно?

— Це, схоже, була його власна ідея, мій король.

— Але звідки вона взялася? Яка йому від усього цього користь?

Винюхувач тільки знизав плечима. Він не наважився повідомити Лозену, як сильно ненавидять його люди.

— Так ти кажеш, що він дуже спритний? Чи можеш ти його якось використати?

— Можу спробувати, ваша високість.

— Ну то приручи його або знищ, — заявив Лозен і зайнявся іншими справами, які здавалися йому більш важливими.


Скромні вчителі Видри навчили його бути гордим. І від щирого серця зневажати тих чарівників, що працюють на таких, як Лозен, дозволяючи страху або жадібності перетворювати диво в злодіяння. З точки зору Видри, ніщо не могло бути огидніше подібної зради по відношенню до свого мистецтва і майстерності. Так що його дуже турбувало те, що зневажити Винюхувача він не міг.

Його вкинули в комору одного з тих старих палаців, які тепер вважалися власністю Лозена. У коморі не було вікон, а двері, міцні, дубові, окуті залізом і укріплені заклинаннями, були здатні перешкодити вибратися звідти і набагато більш досвідченому чарівникові. Лозен утримував цілу армію вельми майстерних і могутніх магів.

Винюхувач, втім, аж ніяк не вважав себе чарівником. «Все, що у мене є, це мій ніс», — говорив він. Він щодня заходив до Видри подивитися, як той оговтується після удару по голові і вивиху плеча, і поговорити з ним. І був, наскільки міг бачити Видра, налаштований по відношенню до нього цілком дружелюбно.

— Якщо ти не захочеш на нас працювати, тебе вб'ють, — сказав він Видрі. — Лозен не може тримати у себе таких, як ти. Так що краще тобі піти до нього на службу, якщо він запропонує.

— Я не можу.

Видра заявив про це скоріше з жалем, ніж з упевненістю. І Винюхувач подивився на нього з повагою. Живучи в будинку правителя-пірата, він шалено втомився від загроз, від хвальків і грубих хамів.

— А в чому ти найсильніший?

Видра відповів не відразу. І, хоча Винюхувач йому майже подобався, він зовсім не збирався йому довіряти.

— У зміні форми, — пробурмотів він нарешті неохоче.

— Невже в справжніх перетвореннях?

— Ні, в звичайних ілюзіях. Наприклад, можу зелений листок перетворити в золотий злиток. Ніби.

У ті дні ще не було певних назв різних видів чарівництва і магічних мистецтв, та й зв'язок між цими мистецтвами і вміннями ще був не досить ясний. Ще не існувало, як говорили згодом мудреці з острова Рок, ніякої науки для того знання, якими вони володіли. Але Винюхувач відмінно зрозумів, що його бранець просто приховує свої таланти.

— То, значить, сам ти не можеш ні в що перетворитися по-справжньому? Або хоч знічев'я?

Видра знизав плечима.

Йому було дуже важко брехати. Він вважав, що бреше так незграбно, тому що не має подібного досвіду. Але Винюхувач був набагато досвідченіший і розумніший за нього. Він розумів, що магія сама по собі чинить опір неправді. Плетіння заклять, фокуси, спритність рук і сумнівні трюки з мерцями — все це лише підробка, а не справжня магія. Це всього лише віддзеркалення в дзеркалі істинного діаманта; бронза, яка прикидається золотом. Всі вони брехуни, і брехня процвітає серед них. Однак мистецтво магії, хоча його теж можна використовувати неправильно, має справу з тим, що істинне, реальне, і ті слова, якими користуються справжні маги і чарівники, є словами Справжньої Мови. Так що справжнім чарівникам зазвичай дуже важко збрехати, особливо в тому, що стосується їх мистецтва. В душі вони завжди усвідомлюють, що будь-яке сказане ними брехливе слово здатне змінити світ.

Винюхувач навіть відчув жалість по відношенню до Видри.

— Знаєш, якби тебе допитував Геллук, йому було б достатньо вимовити одне-два слова, і він витягнув би назовні всі твої знання, а заодно і твій розум. Я не раз бачив, що залишається після допитів нашого старого білолицього. Послухай, а ти зовсім не вмієш керувати вітрами?

Видра, повагавшись, відповів:

— Трохи вмію.

— А мішок у тебе є?

Ті, хто вмів заклинати вітер, зазвичай носили з собою шкіряний мішок, в якому, як вони стверджували, вони тримають вітри і який демонстративно розв'язували або зав'язували, щоб, наприклад, випустити на волю «хороший» вітер або, навпаки, загнати всередину «поганий». Можливо, цей мішок був всього лише чисто зовнішнім атрибутом, і все ж у кожного заклинателя вітрів такий мішок був, у кого великий і довгий, у кого зовсім маленький, як капшук.

— Він вдома, — сказав Видра. І це не було брехнею. У нього дійсно був шкіряний мішок, в якому він зберігав свої інструменти теслі і рівень. Та й з приводу вміння заклинати вітри він також не брехав. Кілька разів йому вдавалося піймати чарівний вітерець і змусити його надути вітрила, хоча він і гадки не мав, як боротися з бурею або хоча б стримувати її, а це, звичайно ж, справжній заклинатель вітрів повинен вміти. Але він подумав, що краще вже потонути в морській безодні, ніж бути вбитим в цій проклятій дірі.

— Але ж ти не захочеш використовувати це вміння на службі у короля?

— У Земномор'ї немає короля, — суворо і непохитно заявив юнак.

— Ну, на службі у мого господаря, — терпляче поправився Винюхувач.

— Ні, - відповів Видра і завагався. Він відчував, що зобов'язаний дещо пояснити цій людині. — Розумієш, тут важливіше моє «не можу», ніж «не хочу». Я подумував, чи не зробити мені затички в обшивці корабля, ближче до кіля — розумієш, про що я? Вони б випали, коли судно вийде у відкрите море, та ще при пристойній хвилі. — Винюхувач кивнув. — Але я не бажав робити цього. Адже я корабел! Я не можу побудувати корабель тільки для того, щоб він потім потонув! Та ще разом з тими, хто буде на борту. Мої руки ніколи не зможуть зробити таке. Ось я і зробив те, що міг. Я змусив судно плисти, куди воно само захоче. Але не туди, куди захоче капітан.

Винюхувач посміхнувся.

— Чарівники, між іншим, ще досі не розчарували корабель, — зауважив він. — Старий блідолиций вчора весь день повзав навколо нього на колінах, бурмочучи і лаючись. Наказав, щоб замінили кермо. — Він говорив про головного мага Лозена, блідолицього чоловіка з Півночі на ім'я Геллук, якого всі в Хавнорі дуже боялися.

— Це нічого не змінить.

— А ти можеш зняти закляття, яке наклав на корабель?

Втомлене змучене обличчя юного Видри освітила самовдоволена усмішка.

— Ні, - сказав він. — І я не думаю, що хто-небудь зможе.

— А ось це вже зовсім погано. Між іншим, ти міг би скористатися своїм умінням, щоб поторгуватися з ними.

Видра промовчав.

— Ну ось, наприклад, такий ніс, як у мене, — річ дуже корисна при укладанні угод, — продовжував тим часом Винюхувач. — Не те щоб я прагнув з кимось змагатися, але той, хто шукає, завжди знайде, як то кажуть… Ти коли-небудь в шахту спускався?

Здогадки магів часом куди ближчі до знання, навіть якщо маг і не дуже ясно уявляє собі, які знания він отримав. Першою ознакою обдарованості Видри, який проявився, коли йому було років зо два-три, була його здатність йти прямо до будь-якого предмета, який вважався втраченим: загублений випадково цвях, покладений не туди, куди слід, інструмент. Він знаходив будь-яку річ, як тільки дізнавався і вивчав те слово, яким ця річ позначалася в розмові. І в дитинстві одним з найулюбленіших його занять було бродити на самоті по лісах і полях, відчуваючи босими ногами і всім тілом підземні джерела, рудні жили і скупчення, кам'яні шари і різні вкраплення в гранітній породі. Це було схоже на прогулянки по величезному будинку, де він розглядає незліченні кімнати, коридори і сходи, що ведуть в просторі підземелля, де блищать на стінах срібні свічники. І чим далі він ішов, тим більше йому починало здаватися, що тіло його зливається з тілом землі, що він відчуває кожну її жилку, кожен орган, кожен м'яз — як свій власний. Цей дар у дитинстві приносив йому величезну радість. Але Видра ніколи не шукав йому ніякого застосування. Цей дар був його таємницею.

Тому на питання Винюхувача він не відповів.

— Що у нас під ногами? — Винюхувач вказав на підлогу, викладену грубою сланцевою плиткою.

Видра деякий час мовчав, потім знехотя сказав:

— Глина, гравій, а далі скельна порода, багата гранітами. Під всією цієї частиною столиці така порода. Я не знаю, як вона називається.

— Імена можна вивчити.

— Я вмію будувати кораблі, вмію на них плавати.

— Ти б набагато більше користі приніс, тримаючись подалі від кораблів, від усіх цих воєн і піратських нальотів. Наш правитель веде розробку старих шахт в Саморі, по ту сторону гори. Там ти не стоятимеш у нього на шляху. А працювати на нього тобі все одно доведеться, якщо хочеш залишитися в живих. Я подбаю про те, щоб тебе туди відіслали. Якщо ти поїдеш, звичайно.

Видра помовчав трохи і сказав:

— Дякую. — І подивився прямо на Винюхувача. Це був одночасно запитливий і оцінюючий погляд.

Адже це Винюхувач зробив його бранцем; це він стояв і дивився, як мало не до смерті лупцюють батьків Видри та інших членів його сім'ї, але Винюхувач не припиняв побиття. І все ж тепер він говорив з Видрою, як друг. Чому? — питали очі Видри. І Винюхувач відповів:

— «Спритникам» потрібно триматися разом. — Люди, у яких немає ніякого таланту, які не володіють ніяким мистецтвом, у яких є тільки їх багатство, — такі люди стравлюють нас заради власної вигоди, не заради нашої. Ми продаємо їм свою могутність або вміння. Але чому ми це робимо? Адже ми прекрасно могли би обійтися і без них, якби йшли усі разом своїм власним шляхом, а?


Винюхувач мав найкращі наміри, бажаючи відправити юнака в Самору; ось тільки він не врахував сили і вольового характеру Видри. Як не розумів ще цього і сам Видра. Він занадто звик підкорятися іншим, щоб зрозуміти, що насправді завжди слідував своїм власним намірам і схильностям, і був занадто молодий, щоб повірити, що його власні вчинки часом загрожують йому смертельною небезпекою.

Він задумав — як тільки його виведуть з підвалу — скористатися заклинанням Істинного Перетворення і таким чином врятуватися. «Моє життя в небезпеці, - думав він, — то чому б мені не скористатися цим закляттям?» Ось тільки він ніяк не міг вирішити, в кого йому перетворитися — в птаха чи в завиток диму? Що буде більш безпечно? Але поки він про це роздумував, люди Лозена, які звикли до різних чарівних трюків, підмішали йому дещо в їжу, і він перестав думати взагалі про що б то не було. Як мішок з вівсом його кинули у віз, який тягнув покірний мул, а коли по дорозі він став приходити до тями, один із охоронців просто стукнув його як слід по голові, зауваживши при цьому, що тепер вже точно можна спокійно відпочити.

Коли ж Видра остаточно прийшов до тями, відчуваючи слабкість і нудоту після підмішаної в їжу отрути і сильного удару по голові, то побачив, що знаходиться в якомусь приміщенні з цегляними стінами і вікнами, теж закладеними цеглою. Двері, втім, були звичайні, не окуті залізом і без металевих поперечок, і в них не було видно жодного замка. Але коли він спробував встати на ноги, то відчув, що чаклунські пута не дають йому не тільки розправити кінцівки, але і заважають нормально мислити, не дозволяють навіть пальцем поворухнути, липнуть до рук, ніг і думок. Він міг, наприклад, стояти, але не міг зробити до дверей ні кроку. Не міг навіть руки простягнути. Це було жахливе відчуття — ніби його тіло більше йому не належить! Видра знову сів, затих і спробував зосередитися. Чари, обплутуючі його, як павутина, не давали навіть як слід зітхнути, і голова працювала погано, немов їй теж не вистачало повітря, всі його думки стовпилися на одному крихітному п'ятачку, занадто для них тісному.

Минуло чимало часу, перш ніж двері нарешті відчинилися і увійшли кілька чоловіків. Видра навіть чинити опір не міг, коли вони засунули йому в рот кляп і зв'язали руки за спиною.

— Ну, тепер ти ніяких чар на нас точно не нашлеш, та й заклять ніяких вимовити проти нас не зможеш, хлопче, — сказав потужний широкоплечий чолов'яга з лицем, зарослим бородою. — Але головою-то ти кивати цілком можеш, вірно? Тебе сюди прислали як лозоходця. Якщо ти виявишся хорошим лозоходцем, будеш і смачно їсти, і солодко спати. Кивнути ти повинен, якщо виявиш кіновар. Королівський чарівник каже, що вона все ще десь тут є, в глибині старих шахт, і вона дуже йому потрібна. Так що краще би нам її відшукати. А тепер я тебе виведу назовні. І начебто я буду воду шукати, а ти будеш моєю лозою. Ти підеш попереду, а я за тобою. А якщо тобі кудись повернути треба буде, то ти в ту сторону головою махни. А як зачуєш, що кіновар у тебе під ногами, то зупинись і тупни ногою. Такі ось у нас будуть умови, ясно? І якщо зіграєш чесно, то я з тобою по-чесному поступлю.

Він чекав, коли Видра кивне головою, але той стояв зовсім нерухомо.

— Ну, мовчи, мовчи, — сказав бородатий тип. — Якщо тобі така робота не подобається, то тебе завжди можна і в Жаровню відправити.

Чоловік, якого інші називали Лик, вивів його з темниці під сліпучі промені жаркого яскравого ранкового сонця, і Видра тут же відчув, як сковуючі його магічні пута ослабли, а потім і зовсім зникли; але він все-таки постійно відчував якісь інші закляття, якими, ніби колючим дротом, були тут обплутані всі будівлі, особливо висока кам'яна вежа, від якої прямо-таки виходили якісь невидимі, але цілком відчутні хвилі ненависті і неприступності. Коли Видра намагався прорватися крізь цю павутину з гордо піднятою головою, живіт його тут же зводило пекельним болем, і він мимоволі в жаху схиляв голову, намагаючись побачити там страшну наскрізну рану, але ніякої рани там звичайно не було. З кляпом у роті, зв'язаний, позбавлений можливості будь-що сказати чи створити магічне закляття, він нічим не міг собі допомогти. Лик надів йому на шию якусь подобу шкіряного нашийника, прикріпив до нього один кінець ременя, сплетеного з шкіряних смужок, а другий кінець ременя взяв в руки і погнав бранця перед собою. Він не зупинив Видру, коли той випадково ступив у зону особливо сильного впливу охоронних чар, і після цього Видра сам старанно обходив такі місця, якщо міг їх розрізнити на курній стежці.

Лик впевнено вів його на повідку, як собаку, і він йшов, похмурий, покірний, тремтячи від слабкості і гніву. І все поглядав на кам'яну вежу, на купи дров біля її широких дверей, на вкриті якоюсь дивною іржею колеса і коловорот колодязя, на величезні купи гравію і глини. Спроба повернути побиту голову незмінно викликала у нього запаморочення і нудоту.

— Якщо ти справжній лозоходець, то шукай, показуй свою майстерність! — сказав Лик, підходячи до нього ближче і скоса на нього поглядаючи. — А якщо ні — все одно краще шукай, інакше тобі відразу каюк!

З кам'яної вежі вийшов якийсь чоловік. Він квапливо пройшов повз них якоюсь дивною човгаючою ходою, дивлячись прямо перед собою. З рота у нього безперервним потоком стікала слина, від чого підборіддя огидно блищало, а всі груди були мокрими.

— Це вежа-жаровня, — сказав Лик. — Там якраз витягують ртуть з кіноварі. Такі робітники, як цей, більше року-двох в Жаровні не витримують. Може, хочеш туди, лозоходець?

Трохи повагавшись, Видра хитнув головою вліво, і вони рушили геть від сірої кам'яної вежі, спускаючись у вузьку і довгу долину, практично позбавлену дерев. По обидва боки від стежки виднілися лише незліченні затягнуті жорсткою травою болотисті низини та купи відпрацьованої руди.

— Кажуть, тут під ногами і землі давно не залишилося, — сказав Лик, і Видра відчув, що під ними дійсно якийсь дивний світ: порожнечі, тунелі, повні пітьми, — протягнутий в земні глибини якийсь вертикальний лабіринт, найглибші шахти якого давно перетворилися в колодязі, повні гнилої, застійної води. — Тут і срібла ніколи особливо багато не було, а вже запаси кіноварі ще раніше виснажилися. Слухай, а ти хоч знаєш, що таке кіновар?

Видра похитав головою.

— Гаразд, я тобі покажу. Це за нею Геллук полює. Йому потрібна кіновар, щоб робити рідке срібло, ртуть тобто, зрозуміло? Ртуть, вона сильніша будь-якого іншого металу, вона їх пожирає, навіть золото, так що Геллук її називає царем серед всіх інших підземних багатств. І якщо ти йому цього «царя» відшукаєш, він все, що хочеш, тобі зробить. Та ти не бійся, кіновар тут часто трапляється. Окремими шматками, звичайно. Йдемо, я тобі покажу. Я ж розумію, і собаці слід не взяти, поки вона його не понюхає.

І Лик повів Видру вниз, в шахту, щоб показати, у якій породі кіновар зустрічається найчастіше. На дальньому кінці одного з вибоїв працювали кілька рудокопів. Як правило, це були жінки.

Чи то тому, що жінки менші чоловіків і їм легше пересуватися у вузькому просторі вибоїв, а може, тому, що вони звикли возитися із землею на городі і в полі, або, можливо, тому, що таким був давній звичай, але на шахтах Земномор'я завжди працювали жінки. Це були вільні жінки, а не рабині, на відміну від тих, що працювали в башті-жаровні. Геллук завжди особисто стежив за роботою рудокопів, пояснив Лик, але сам ніколи в шахтах не працював і навіть чари свої там застосовувати не наважувався, бо жінки-рудокопи всіляко цьому опираються, будучи глибоко переконаними, що немає більшої небезпеки, ніж коли чоловік, а тим більше чарівник, бере в руки лопату або починає ставити кріплення. Таким станом справ Лик, за його власним визнанням, був цілком задоволений.

Коротко підстрижена жінка з ясними очима і зі свічкою, прив'язаною до каски рудокопа, поклала свою кирку і показала Видрі кілька червоно-коричневих зерен або грудочок кіноварі, що лежали у неї в кошику. Тіні металися по земляних стінах забою. Потріскували старі кріплення, зверху сипалися цівки землі. І хоча повітря в цих темних тунелях було досить холодним, самі проходи були настільки вузькі і тісні, що було важко дихати. Рудокопам доводилося раз по раз зупинятися і розчищати собі шлях. У деяких старих штреках стеля абсолютно обрушилася. Сходи були в жахливому стані — гнилі і хиткі. Це було воістину страшне місце і дуже небезпечне, але все ж Видра відчував себе тут так, немов раптом опинився в якомусь притулку. Йому навіть не дуже хотілося повертатися на поверхню землі, під жарке полуденне сонце.

Потім Лик чомусь повів його не в вежу, а назад, до житла. Із замкненої кімнати він виніс маленьку м'яку пухку шкіряну сумку, яка важко відтягувала йому руку, і відкрив її. На дні сумки Видра побачив невеличке озерце чогось блискучого і дивно рухомого; блискуча поверхня озерця здавалася трохи припала пилом. Коли Лик знову закрив сумку, ртуть зарухалася, заворушилася усередині, ніби звір, який намагається вибратися на свободу.

— Ось він, цар всіх металів! — сказав Лики таким тоном, в якому однаково легко читалася і повага, і ненависть, і страх.

Навіть не будучи чаклуном, Лик здався Видрі куди більш цікавою особистістю, ніж Винюхувач. Втім, як і Винюхувач, він був грубий, але не жорстокий, і вимагав всього лише беззаперечного підпорядкування. Видра вже бачив чимало рабів і рабовласників на верф'ях Хавнора і розумів, що йому пощастило. Принаймні днем, поки він перебував під наглядом Лика.

Він зміг поїсти тільки у себе в темниці, коли у нього з рота вийняли кляп. Йому дали всього лише шматок хліба з краплею олії та цибулю. Він давно вже страждав від голоду — в ті ночі, які він провів у в'язниці, зв'язаний по руках і ногах магічними закляттями, він практично не здатний був що-небудь проковтнути. Хліб, який йому принесли, пахнув металом і золою. Ночі були довгими і страшними, бо закляття тиснули на нього всією своєю вагою, і він без кінця прокидався в жаху, хапаючи ротом повітря і не в змозі як слід зібратися з думками. Тут було абсолютно темно, бо він не міг запалити в темниці навіть крихітний магічний вогник. А тому кожного разу невимовно радів настанню дня, навіть не дивлячись на те, що день означав, що йому знову зв'яжуть за спиною руки, застромлять в рот кляп, а на шию надінуть собачий нашийник.

Щоранку ще затемна Лик виводив його з темниці, і вони часто до полудня бродили по околицях. Лик був мовчазний і терплячий, не приставав до Видри з питаннями, чи не бачить той будь-яких ознак родовища кіноварі, чи не прикидається він, що шукає кіновар, а насправді її не шукає, і так далі. Власне, Видра і сам не зміг би напевне відповісти на подібні питання. У цих безцільних поневіряння знання про тутешній підземний світ проникали в нього самі, як це завжди бувало і раніше, і він неодмінно намагався якомога краще в цих самостійних знаннях розібратися і лише повторював сам себе: «Я ні за що не стану служити злу!»

А потім тепле літнє повітря і світло розм'якшували його душу, і його огрубілі босі ступні починали відчувати поколювання сухої трави, і Видра розумів, що там, в глибині, де знаходяться корені цих трав, пробирається в темряві маленький джерельце, просочується крізь широкий пласт сланцю з вкрапленнями слюди, а під цим пластом є печера, і стіни цієї печери всі суцільно покриті тонким шаром червоних зерен кіноварі… Він ніяк цього не показував. Він думав, що, можливо, та карта підземного світу, що відкладається зараз в його пам'яті, коли-небудь стане в нагоді і для доброї справи, якщо тільки він, звичайно, зуміє придумати, як цю справу зробити.

Але днів через десять Лики сказав:

— Незабаром прибуде майстер Геллук. Якщо ти тут не знайдеш для нього жодного родовища кіноварі, то він, швидше за все, пришле іншого лозоходця.

Видра пройшов ще приблизно з милю, потім повернувся назад і привів Лика до горбка, який перебував неподалік від найдальшого кінця старих штолень. Тут він ствердно кивнув і навіть тупнув ногою.

Повернувшись в свою темницю, коли Лик зняв з нього нашийник з повідцем і вийняв у нього з рота кляп, він сказав:

— Там є невелике родовище. Ви можете потрапити туди, слідуючи по старому прямому тунелю; до нього футів двадцять або трохи більше.

— І багато там кіноварі?

Видра знизав плечима і промовчав.

— Якраз вистачить, щоб все так і тривало, так?

Видра знову нічого не відповів.

— Гаразд, мене це влаштовує, - сказав Лик.

Через два дні, коли була розкрита стара штольня і звідти якраз піднімали наверх першу порцію видобутої кіноварі, прибув чарівник. Лик дозволив Видрі посидіти в сторонці на сонечку, а не залишив за гратами в хатині, і Видра був йому за це дуже вдячний. Не те щоб йому було дуже зручно сидіти зі зв'язаними руками і з кляпом у роті, але тепле сонце і лагідний вітерець були як благословення. І він міг дихати на повні груди і дрімати, не бачачи снів про те, як рот і ніздрі засипає землею — бо ночами в темниці йому снилися тільки такі сни.

Він дрімав, сидячи на землі в тіні хатини, і запах диму від дров, які палили в башті-жаровні, викликав в його пам'яті спогади про дім, про роботу на верфі, про шовковисте сяйво свіжооструганих дубових дощок для обшивки нового корабля… Його мрії були перервані якимось шумом, і зовсім поруч почулися чиїсь кроки. Видра підняв очі і побачив чарівника, який, трохи схилившись, стояв перед ним.

Геллук був одягнений просто фантастично, як і більша частина магів і чарівників тієї пори. У довгих червоних шатах з шовків Лорбанері з вишитими золотими і чорними нитками рунами і всякими магічними символами, в загостреному капелюсі з широкими полями, він здавався значно вищим за звичайних людей. Видрі, втім, зовсім не обов'язково було бачити його одяг, щоб упізнати в ньому чарівника. Він одразу впізнав ту руку, що сплела сковуючі його узи і отруїла його сни, одразу впізнав їдкий присмак і задушливу хватку його магічного могутності.

— По-моєму, я знайшов свого маленького Шукача, — промовив Геллук. Голос його був гучний і одночасно м'який, ніби звуки віолончелі. — Спить собі на сонечку, як людина, яка добре виконала свою роботу. Значить, ти послав їх туди, тому що знайшов Червону Матір, вірно? А ти знав, що таке Червона Матір, до того, як потрапив сюди? Ти що, придворний короля? Так, так… Не потрібні нам тепер ні мотузки, ні вузли. — І він, не сходячи з місця, одним рухом пальця звільнив стягнуті мотузкою зап'ястя Видри, і засунутий в рота кляп з хустки вивалився на землю сам собою.

— Я міг би навчити тебе робити все це самостійно, — сказав чарівник, посміхаючись і дивлячись, як Видра розтирає і розминає ниючі зап'ястя і ворушить розпухлими губами. — Винюхувач розповів мені, що ти хлопчина багатообіцяючий і можеш далеко піти, якщо тобою правильно керувати. Хочеш побувати в королівському палаці? Я можу відвезти тебе туди. Але, можливо, ти не знаєш того короля, про якого я говорю?

Видра дійсно не зовсім розумів, що Геллук має на увазі — правителя-пірата або ж ртуть, — проте все ж ризикнув і коротко хитнув головою в бік кам'яної вежі.

Очі чарівника звузилися, зате посмішка стала ще ширше.

— Ти знаєш його ім'я?

— Рідкий метал, — сказав Видра.

— Так його називають в народі. А ще ртуть або важка вода. Але ті, хто йому служить, називають його «царем», або «королем», або «Всемогутнім», а також — «Тілом Місяця»… — Погляд Геллука, доброзичливий і допитливий, ковзнув ніби мимо Видри і вперся в кам'яну вежу; потім він знову подивився на Видру. Обличчя в нього було велике, витягнуте і дуже біле. Видра ніколи не бачив такої білої шкіри. А очі були світло-блакитні. Підборіддя і щоки чарівника були покриті кучерявою бородою, в якій змішалися чорні і сиві волоски. Посмішка у нього була спокійна; за прочиненими губами було видно дрібні зуби, і декількох зубів вже не вистачало. — Ті, хто навчився бачити справжню суть речей, здатні побачити мого короля таким, який він насправді: істинний король серед всіх інших металів і мінералів. У ньому самому укладений корінь його могутності. Знаєш, як ми називаємо його в таємних палатах його палацу? — І чарівник у високому капелюсі раптом сів прямо на брудну землю поруч з видрою. — Хочеш дізнатися? Ти можеш дізнатися про все, що захочеш. Мені зовсім не потрібно щось таїти від тебе. Як і тобі — від мене. — І Геллук розсміявся, але не загрозливо, а, скоріше, задоволено. І знову уважно подивився на Видру; його велике біле обличчя було гладким і замисленим. — У тебе дійсно є певна сила і здатності до всяких невеликих перетворень і фокусів. Ти хлопець розумний, але не дуже; і це добре. Не занадто розумний, щоб не бажати вчитися, як деякі… Я стану вчити тебе, якщо захочеш. Ти любиш вчитися? Любиш знання? Хотів би ти дізнатися справжнє ім'я, яким ми називаємо короля, коли він ходить самотній в своїх світлих кам'яних палатах? Ім'я його Туррес. Чи знаєш ти це ім'я? Це одне зі слів Справжньої Мови. Його Справжнє ім'я. А на своїй рідній мові ми могли б називати його Насінням. — Чарівник знову посміхнувся і поплескав Видру по руці. — Бо він і є насінням і запліднювачем всього сущого. Джерело могутності і творець справжнього стану речей. Сам побачиш. І зрозумієш. Ходімо ж! Ходімо! Підемо і подивимося, як наш король ширяє серед своїх підданих, витягуючи з них їхню сутність! — І Геллук різко і несподівано підхопився, схопив Видру за руку і ривком поставив його на ноги, збуджено сміючись.

Видра відчував себе так, ніби його знову повернули до нормального життя, вирвавши з якогось жахливого сну, точніше напівсну-напівсвідомості. Коли чарівник доторкнувся до нього, він відчув не складні магічні узи, а, швидше, якийсь заряд енергії та надії. Він говорив собі, що не можна довіряти цій людині, але йому дуже хотілося комусь вірити, у когось вчитися. Геллук мав магічну силу, він був справжнім Майстром, і він був абсолютно незвичайний. До того ж саме він звільнив його, Видру! Вперше за багато тижнів він йшов зовсім вільно, і руки його не були зв'язані ні путами, ні закляттями.

— Сюди, сюди, — тихо примовляв Геллук. — Нічого страшного з тобою не станеться. — Вони підійшли до входу башти-жаровні — вузького проходу в стіні товщиною футів зо три. Геллук взяв Видру за руку, бо юнак, раптом вагаючись, уповільнив свій крок.

Лик говорив йому, що металеві пари, що піднімаються над нагрітою рудою, якраз і є причиною хвороб і смертей тих, хто працює в башті. Раніше Видра ніколи не входив туди і ніколи не бачив, щоб туди входив сам Лик. Правда, вони підходили до башти досить близько, щоб зрозуміти, що вона оточена замикаючими закляттями, які здатні заподіяти пекучий біль, привести в повне замішання будь-кого і спіймати в пастку, якщо жертва, скажімо, спробує втекти. Зараз Видра відчував присутність цих чар, липкі нитки жахливої павутини, канати з темного туману, які розступалися лише перед тим чарівником, який їх створив.

— Дихай, дихай, не бійся, — примовляв Геллук, сміючись, і Видра постарався не затримувати дихання, коли вони увійшли в вежу.

Плавильна яма була влаштована в центрі величезного куполоподібного приміщення. Люди, більше схожі на скелети, квапливо кидали лопатами руду прямо на палаючі дрова, і полум'я, роздмухуване гігантськими міхуром, ревіло і сліпуче сяяло. Інші робітники постійно підносили нові оберемки дров, а також працювали біля міхура. У верхній частині купола крізь дим і випари виднілися інші приміщення, до яких вели гвинтові сходи, які піднімалася спіраллю прямо по баштовій стіні. У цих верхніх приміщеннях, як розповідав Видрі Лик, осідали і конденсувались пари ртуті, які потім знову нагрівали і знову конденсували, поки чистісінька ртуть не стікала в кам'яну чашу — всього одна-дві краплі в день, за словами Лика, тому що зараз її добували з дуже бідної руди.

— Не бійся, — сказав Геллук, і його звучний голос легко перекрив і задихане шипіння величезного міхура, і рівний гул ревучого полум'я. — Іди сюди, подивися, як ВІН ширяє в повітрі! Як ВІН очищає себе і своїх підданих! — Чарівник підтяг Видру до краю плавильні. Його очі в мерехтливому світлі виблискували. — Навіть злі духи, яких ВІН змушує працювати на себе, в результаті стають чистими, — сказав Геллук, наблизивши губи до вуха Видри. — Коли вони рабськи служать йому, окалина і шлаки відвалюються від них і стікають вниз. Хвороби і нечистоти плавляться і виступають, точно піт через пори. А потім, коли вогонь нарешті очистить їх, вони отримують здатність літати і летять прямо в палати короля. Підемо ж, підемо зі мною в його замок, де темна ніч породжує світлий місяць!

І Видра слідом за ним став підніматися по гвинтових сходах, спершу досить широких, які ставали все вужчими. Вони минули приміщення з випарниками і розпеченими червоними печами, звідки спеціальні труби вели в зольники, звідки напівголі раби вручну вишкрібували обгорілу рудну кірку і сажу, а потім лопатами скидали ці відходи знову в печі, щоб ще раз їх переплавити. Нарешті вони піднялися у верхнє приміщення. І Геллук сказав тому єдиному рабу, що сидів навколішках на краю шахти:

— Покажи мені короля!

Раб, худий безволосий підліток з незаживаючими виразками на руках і плечах, підняв кришку над кам'яною чашею, що стояла на краю величезного казана, на стінках якого конденсувались ртутні випари. Геллук заглянув туди з цікавістю дитини і прошепотів:

— Такі крихітні! Такі юні! Крапельки-принци, мої маленькі повелителі, князі Турреса. Насіння світу! Дорогоцінні душі!

З нагрудної кишені він витягнув м'яку сумочку з тонкої шкіри, розшиту срібними нитками. До сумки була прив'язана витончена ложка з рогу. Геллук зачерпнув нею кілька крапель ртуті, зібрав у чашу, і перелив в сумочку, а потім ретельно затягнув шнурок біля горловини.

Раб нерухомо стояв поруч. Всі ті, хто працював в отруйних випарах вежі-жаровні, були абсолютно голі або одіті лише в якусь подобу стегнових пов'язок і чоботи. Видра ще раз глянув на раба і раптом помітив маленькі жіночі груди. Так, це була жінка. Але зовсім лиса! А її суглоби були схожі на страшні роздуті вузли на худих, як палиці, кінцівках. Вона лише один раз підвела на Видру очі і більше не поворухнулася, знову завмерши, як статуя.

— Це добре, служниця! Ти у мене добре попрацювала, — сказав їй Геллук своїм ласкавим голосом. — Скинь-но шлак в вогонь, і він перетвориться на живе срібло, на місячне світло. Хіба це не диво? — Він рушив далі, тягнучи за собою Видру, і вони стали спускатися по гвинтових сходах вниз. — Скажи, хіба це не диво, коли з справжнісіньких покидьків народжується те, шляхетніше чого немає на світі? Такий великий принцип нашого мистецтва! Огидна Червона Мати породжує найпрекраснішого з королів! З брудної руди і мерзенної слини вмираючого раба виходить срібне Насіння Влади!

Спускаючись вниз по крутих слизьких сходах, Геллук безугавно говорив щось, і Видра намагався його зрозуміти, бо це був дійсно могутній чарівник, який розповідав йому, що таке влада над іншими людьми.


Але варто було їм вийти на сонячне світло, як голова у нього закрутилася, в очах потемніло, і через кілька кроків він зігнувся навпіл, і його вирвало.

Геллук спостерігав за ним, як завжди уважно і любовно, і коли Видра нарешті випростався, похитуючись і хапаючи ротом повітря, чарівник м'яко запитав:

— Ти що, боїшся короля?

Видра кивнув.

— Якщо ти розділиш з ним його владу, будеш на його стороні, він не заподіє тобі шкоди. Боятися сили, боротися з силою — ось що дуже небезпечно. Але любити силу і розділяти її з кимось — це істинно королівський шлях. Дивись. Стеж за тим, що я буду робити. — Геллук підняв мішечок, в який вилив ті кілька крапель ртуті, і, не зводячи очей з Видри, розв'язав горловину мішечка, підніс мішечок до губ і випив вміст. Посміхаючись, він відкрив рот, і Видра міг бачити у нього на язиці сріблясті краплі, перш ніж він проковтнув їх.

— Ну ось, тепер король у мене в гостях! О, це дуже почесний гість! І благородний. Він не змусить мене пускати слину, не викличе у мене блювоти, не заподіє моєму тілу ні найменшої шкоди. Ні, ніколи, тому що я його не боюся! Я сам запрошую його увійти в мій будинок, і він входить, проникає в мою кров і ніякої шкоди мені не завдає. В моїй крові тече срібло! Я бачу речі, невідомі іншим людям. Я разом з моїм королем зберігаю його таємниці. І коли він залишає мене ненадовго, то ховається в бруді, зберігаючи всю свою блискучу сутність і цілісність, і чекає, коли я прийду, заберу його звідти і очищу, як він очищає мене, і з кожним разом ми з ним стаємо все чистіше і чистіше… — Чарівник взяв Видру за руку і сказав йому довірливо і з посмішкою: — Я той, хто навіть випорожнюється місячним сяйвом! Іншого такого ти ніде не зустрінеш. Більше того! Король проникає навіть в моє насіння! Він, власне, і є моє насіння. Я — це Туррес, а Туррес — це я…

Видра настільки очманів від усього цього, що немов крізь якусь пелену бачив, що вони направляються до входу в шахту. І вони дійсно увійшли туди і стали спускатися під землю. Тут темний лабіринт тунелів був настільки ж плутаним, як і слова чарівника. Видра раз у раз спотикався, намагаючись побачити шлях і хоч щось зрозуміти. Але весь час бачив перед собою ту рабиню в башті, ту крихітну лису жінку, яка лише один раз швидко глянула на нього. Але він добре запам'ятав її очі.

Вони йшли в темряві, не запалюючи світла, якщо не брати до уваги маленького чарівного вогника, який Геллук запалив, щоб освітлювати їм дорогу. Вони йшли по давно покинутих штольнях, і тим не менш Геллук знав тут кожен поворот, а може, і не знав, а просто йшов, не поспішаючи і не вибираючи шляху. Він весь час говорив, часом повертаючись до Видри, щоб показати, куди звернути, або попередити про небезпечне місце, і знову продовжував щось розповідати.

Нарешті вони дісталися до того місця, де працювали рудокопи, розширюючи старий тунель і продовжуючи його. Тут чарівник про щось поговорив з Ликом; від палаючих свічок по стінах шахти металися зламані тіні. Чарівник підняв з землі в кінці тунелю кілька непоказних грудок, згорнув долонями колобок, опустився на коліна, спробував землю на смак… Все це він робив мовчки, і Видра уважно спостерігав за ним, намагаючись зрозуміти, навіщо він це робить.

Лик повернувся наверх разом з ними. Геллук своїм оксамитовим голосом побажав їм на добраніч, і Лик, як завжди, замкнув Видру в кімнаті з цегляними стінами, давши йому коровай хліба, цибулину і глечик води.

І тут же його тіло стиснули пута магічних заклять. Сьогодні він з особливою жадібністю пив воду. Гострий смак цибулини і запах землі, що йшов від неї, були йому дуже приємні, і він з'їв її цілком.

Коли денне світло, яке просочувалось в кімнату крізь щілини в тих місцях, де були закладені цеглою вікна, погасло, Видра не впав у жалюгідний напівсон, як зазвичай, а продовжував сидіти. Мало того, будь-який сон у нього як рукою зняло. Буря, що піднялася в його душі і думках за той час, який він провів у суспільстві Геллука, потроху вляглася. І після неї щось залишилося, цілком відчутне, дуже близьке і зрозуміле, якийсь образ, який він бачив чи то в шахті, то чи в башті, - трохи туманний, але цілком виразний: так, це була та рабиня в кімнаті під самим куполом вежі, жінка з запалими грудьми і загноєними очима, яка обережно спльовувала слину, яка безперервно текла з її отруєного рота, і старанно витирала губи, намагаючись і на порозі смерті виглядати охайною. Вона тоді подивилася на Видру тільки один раз.

І тепер він бачив її більш ясно, ніж тоді в башті. Він чітко бачив її худі руки, розпухлі лікті і зап'ястя, дитячу ямку у неї на шиї. Вона немов була поруч з ним в цій кімнаті. І немов увійшла в його душу, стала ним самим. І вона дивилася на нього. Він бачив, як вона на нього дивиться. Він бачив себе її очима!

І бачив тонкі лінії тих чар, що сковували його, і тяжкі канати темряви, плутаний лабіринт ліній всюди навколо нього. Існував, правда, і якийсь вихід з цього хитросплетіння, якщо він зуміє повернутися спершу туди, потім сюди, потім ще раз туди і розведе магічні пута руками, ось так… І раптом він опинився на волі.

Але більше він уже не міг бачити ту жінку. Він був в кімнаті один. Він стояв посеред кімнати і був абсолютно вільний.

І всі ті думки, які він ніяк не міг сформулювати протягом довгих днів і тижнів, ринули до нього разом, як гроза. Це був справжній вихор думок і почуттів, пристрасті і люті, бажання мстити, жалості, гордості і ще якихось невідомих Видрі відчуттів.

Спершу він був абсолютно приголомшений власними лютими фантазіями, викликаними несподіваним припливом сил і бажанням помститися. Йому хотілося звільнити разом всіх рабів, хотілося зачарувати цього Геллука і жбурнути його прямо в полум'я плавильні, хотілося зв'язати його і засліпити, а потім залишити в башті — нехай всмак подихає ртутними парами на тому верхньому поверсі, поки не помре!.. Але коли він трохи заспокоївся і став мислити тверезо, то зрозумів, що йому не перемогти такого вмілого, досвідченого і могутнього чарівника, як Геллук, навіть якщо цей чарівник і божевільний. Якщо і є якась надія на перемогу, то ставку в грі потрібно робити саме на його безумство, на те, щоб змусити чарівника самого себе знищити.

Видра задумався. Весь той час, що він провів з Геллуком, він намагався чогось у нього навчитися, проникнути в таємний сенс його плутаних промов. І все ж він був тепер упевнений, що ідеї Геллука, те знання, яке він так прагнув йому передати, не має нічого спільного ні з його власною силою, ні взагалі з якою би то не було істинно чарівною могутністю. Шахтарське і плавильне ремесло були дійсно справжніми ремеслами зі своїми таємницями і зі своїми майстрами, але Геллук, схоже, нічого в цих ремеслах не тямив. Його балаканина щодо всемогутнього короля і Червоної Матері — це були всього лише порожні слова. І брехливі до того ж. Але як він, Видра, дізнався про це?

У потоці слів, який виливався з вуст Геллука, прозвучало лише одне-єдине слово Справжньої мови, тієї старовинної мови, на якій чарівники складають свої закляття; це було слово «туррес». Геллук сказав, що воно означає «насіння». І Видра, завдяки своєму вродженому магічному талантові, відчував, що це дійсно так. Геллук сказав ще, що це слово означає «ртуть», і Видра зрозумів, що це неправда.

Його скромні вчителі навчили його всім словам Мови Творення, які знали самі. Серед цих слів не було слова зі значенням «насіння», або слова зі значенням «ртуть». Але губи Видри ворухнулися самі собою, і його губи вимовили: «айезур».

Але голос його чомусь був голосом тієї рабині з кам'яної вежі. Це вона знала справжнє ім'я ртуті! І це вона сказала слово Справжньої Мови його устами!

Деякий час Видра не ворушився, його тіло і думки перебували в повній нерухомості, бо він вперше починав розуміти, в чому полягає його сила.

Він стояв посеред замкненої кімнати в темряві і знав, що неодмінно вийде на свободу, тому що вже вільний. І подумки звеличував себе до небес.

Але через деякий час він рішуче повернувся в колишню пастку, виткану магічними чарами Геллука, і знову сів у колишній позі на матрац в кутку, занурений в свої думи. Замикаюче закляття діяло, але тепер воно не мало над ним ніякої сили. Він міг зняти його з себе або знову дозволити йому діяти. Для нього зараз це були просто якісь лінії, накреслені на підлозі. І шалена подяка за здобуту свободу стукала в його душі в такт биттю серця.

Він думав про те, що повинен зробити і як він повинен це зробити. Він не був упевнений, сам він викликав з вежі цю жінку, або ж вона прийшла до нього з власної волі. І не знав, як їй вдалося повідомити йому те слово Справжньої Мови. Він не знав, що вона зараз робить, але був майже впевнений, що будь-яка його спроба скласти якесь заклинання негайно підніме Геллука на ноги. І все ж, відчуваючи справжній жах, бо про подібні заклинання серед тих, хто вчив його чаклунству, ходили лише чутки, він зважився покликати ту жінку з кам'яної вежі.

Він впустив її в свою душу і побачив її такою, якою бачив там. Він покликав її, і вона прийшла.

Вона стояла зовсім поруч з накресленою на підлозі павутиною магічних ліній і дивилася на нього. І вона добре його бачила, бо неяскраве блакитне світло, яке не мало конкретного джерела, раптом наповнило кімнату. Її потріскані, вкриті кіркою запеченої крові губи здригнулися, але вона нічого не сказала.

Тоді заговорив він, назвавши їй своє Істинне ім'я:

— Я - Медрі.

— А я — Анеб, — прошепотіла вона.

— Як ми можемо звільнитися?

— Його ім'ям.

— Навіть якби я його знав… У його присутності я не можу говорити.

— Якби я була з тобою, я могла б скористатися моментом.

— Але я не можу тебе викликати!

— Ну що ж, я можу прийти сама, — сказала вона.

Вона озирнулась, а він злякано підвів очі. Обидва відчували, що Геллук вже щось відчув, що він вже не спить. Сполучні закляття знову зміцніли, кімнату знову огорнула колишня тьма.

— Я прийду, Медрі, - пообіцяла Аніеб і, простягнувши до нього свою стиснуту в кулачок худеньку руку, розкрила долоню, щось йому пропонуючи. І зникла.

І разом з нею зник останній промінчик світла. Видра залишився один в темряві. Холодна хватка магічних уз ставала воістину задушливою; закляття скувало йому руки, стисло легені, не даючи зітхнути. Він зігнувся в три погибелі, хапаючи ротом повітря. Він не міг думати, нічого не міг згадати. «Залишся зі мною», — пробурмотів він і не знав навіть, кому він це сказав. Він був переляканий і не знав, чого боїться. Чарівника, його могутності, його закляття?.. Все було сховане в непевну темряву. Але в його тілі, в його душі горіло тепер якесь знання, яке він навіть визначити не зміг, якась впевненість, подібна маленькому світильникові, який виявився у нього в руках, коли він знову потрапив в темний лабіринт підземних печер і тунелів. І він не зводив очей з цього крихітного зернятка світла.

Болісні страшні сни про смерть від задухи повернулися до нього, але не зуміли опанувати його душею. І дихав він тепер глибоко, на повні груди. А потім заснув. І снилися йому гірські схили і долини, вкриті пеленою дощу, і просвічуюче крізь цю пелену сонячне світло. Йому снилися хмари, які пропливали над островами, і високий округлий зелений пагорб, вершина якого ховалася в тумані, пронизаному сонячними променями, по ту сторону якоїсь морської затоки…


Чарівник, який звався Геллук, і пірат, який наказав називати себе король Лозен, працювали разом протягом довгих років і підтримували один одного, підсилюючи тим самим владу і силу одне одного, і кожен був переконаний, що другий є його слугою.

Геллук був упевнений, що без нього засноване на грабежах королівство Лозена незабаром зазнає краху і хто-небудь з ворогів зітре правителя-пірата в порошок навіть за допомогою найпростішого закляття. Але він дозволяв Лозену грати роль володаря. Цей пірат був йому зручний, бо Геллук давно звик, щоб всі його бажання і потреби задовольнялися негайно, щоб ніхто не питав у нього звіту про те, що і коли він робить, і щоб завжди мати достатню кількість рабів для своїх потреб і дослідів. Йому було неважко підтримувати ті охоронні чари, які він наклав на самого Лозена, а також на його піратські експедиції і набіги; і так само легко постійно зберігати в силі замикаючі закляття, накладені на ті місця, де працювали раби або зберігалися скарби. Хоча створити такі закляття було набагато більш складною справою, яка вимагала чимало сил і часу. Але тепер справа була зроблена, і в усьому Хавнорі не знайшлося б чарівника, здатного зняти чари, накладені Геллуком.

Геллук ніколи ще не зустрічав людини, яка викликала би у нього страх. Правда, деякі чарівники, які зустрілися йому на його довгому життєвому шляху, виявлялися досить сильні, щоб змусити його насторожитися, але він не знав нікого, хто був би рівний йому силою і майстерністю.

Вже давно, все глибше переймаючись мудрістю, укладеною в тій книзі, яку один з бандитів Лозена привіз з острова Вей, Геллук став абсолютно байдужий до всіх тих мистецтв і умінь, які збагнув або розкрив для себе раніше. Ця книга переконала його, що всі вони є лише блідими тінями, неясними натяками на якусь більш високу майстерність. Подібно до того, як одна справжня речовина здатна підпорядкувати собі всі інші, одне Істинне знання підпорядковує собі і включає в себе всі інші знання в світі. Все ближче підходячи до пізнання цієї таємничої майстерності, Геллук розумів, що вміння інших чарівників настільки грубі і фальшиві, як гучний титул правителя Лозена. Коли він, Геллук, возз'єднається нарешті з тією істинною речовиною, він неодмінно стане єдиним істинним правителем Земномор'я. І єдиним серед людей, з ким можна говорити на мові Творення і Знищення. А в якості ланцюгових псів йому будуть служити дракони!

А в своєму молодому лозоходцеві Геллук відчував силу, ненавчену і наївну, яку цілком можна було б використати. Йому було потрібно куди більше ртуті, ніж він мав зараз, а тому йому потрібен був Шукач. Вишукування було одним з основних магічних мистецтв, але сам Геллук ніколи ним не займався, хоча цілком міг зрозуміти, що у цього хлопця був справжній дар. І йому, Геллуку, дуже непогано було б дізнатися справжнє ім'я хлопчини, щоб потім з упевненістю керувати ним, контролювати кожен його крок. Чарівник тяжко зітхнув при думці про те, скільки часу йому доведеться витратити на навчання хлопчиська. Але нічого не поробиш. Шкода заривати в землю такий талант, даний від природи. Ох, але ж знайдену ним руду все одно доведеться ще витягати з шахт, плавити, піддавати очищенню!.. І Геллук, як завжди, подумки перенісся через всі перешкоди і відстрочки на своєму шляху до його кінця, до тих чудових таїнств, що чекають його в підсумку.

У тій мудрій книзі, привезеній з острова Вей, яку Геллук завжди возив з собою в скриньці, запечатаній особливим закляттям, був описаний якийсь справжній, очищающий вогонь. Геллук, довго вивчаючи опис, зрозумів, що як тільки у нього буде достатня кількість чистої ртуті, то наступним кроком буде її ще більш високе очищення і перетворення його власного тіла в Тіло Місяця. Він розібрався в зашифрованих текстах цієї книги і зрозумів, що, для того щоб отримати абсолютно чисту ртуть, необхідне багаття не з простих дров, а з людських трупів. Перечитуючи ці слова і в черговий раз обдумуючи їх, він тієї ночі зумів розпізнати і ще одне можливе їх значення: в цих словах завжди таїлося безліч таких нерозкритих значень. Можливо, в цій книзі навіть прямо говорилося, що повинна бути принесена особлива жертва — не тільки у вигляді людської плоті, але і у вигляді живих людських душ! У величезному багатті вежі повинні згоріти не мертві тіла, а живі люди! Живі і в повній свідомості. Чистота — з бруду; блаженство — з болю. Все це складові одного великого принципу, колись виразно побаченого автором книги. І Геллук був упевнений, що був правий, і що він нарешті зрозумів, що саме і як потрібно зробити. Але він не повинен поспішати, він повинен бути терплячий, повинен діяти напевно! Він прочитав ще один уривок з книги і порівняв його з першим, а потім глибоко задумався над прочитаним і думав до глибокої ночі. Поки на якусь мить щось не сплутало його думки, якесь вторгнення з периферії його сторожкої свідомості. Ах он воно що. Цей хлопчина, схоже, намагається застосувати якийсь магічний трюк! Геллук нетерпляче вимовив одне-єдине слово і повернувся до магії, яку була здатна творити його всемогутня володарка — ртуть. Він так і не помітив, що втратив владу над тими снами, що снилися його бранцеві.

Наступного дня він велів Лику надіслати хлопчиська до нього. Він уже передчував зустріч з ним. Він буде дуже добрий з хлопчиною, почне його вчити і навіть злегка балувати, як зробив це вчора. Він сів з Видрою на сонечку. Геллук в принципі любив дітей і тварин. Він взагалі любив все красиве. І йому було приємно мати при собі це молоде і недосвідчене створіння. І той жах і захват, які відчував перед ним нічого не розуміючий в магії Видра, був Геллукові особливо приємний і дорогий, як і неусвідомлена могутність, якою володів сам хлопчисько. Раби його дратували — вони були надто немічні, брехливі і потворні. Зрозуміло, Видра теж був його рабом, але хлопчині зовсім необов'язково було про це знати. Вони цілком можуть вважатися вчителем і учнем. Втім, учні зазвичай досить віроломні, думав Геллук, згадуючи свого учня Ерлі, який був навіть занадто розумний і якого йому слід було б тримати в куди більш суворій вузді. Батько і син — ось ким приблизно могли б стати він і Видра. Нічого, він ще змусить хлопчиська називати його батьком. Геллук згадав, що взагалі-то мав намір з'ясувати Справжнє ім'я свого майбутнього «синка». Для цього існувало кілька способів, але був і найпростіший — оскільки юнак уже був в його владі: досить було просто запитати у нього його Ім'я.

— Як твоє ім'я? — запитав Геллук, уважно дивлячись на Видру. Щось недовго чинило опір в душі юнака, проте рот його відкрився сам собою, а губи прошепотіли:

— Медрі.

— Дуже добре, Медрі, - мовив чарівник. — Ти можеш називати мене Батьком.

— Ти повинен знайти Червону Матір, — сказав Геллук Видрі приблизно через день після цього. Вони знову сиділи поряд за хатинами, де мешкали раби. Світило тепле осіннє сонце. Чарівник зняв свій неймовірний капелюх, і вітерець ворушив його густе сиве волосся, яке безладно падало йому на плечі. — Я знаю, це ти знайшов те невеличке родовище, де вони зараз так старанно риються, але кіноварі там зовсім мало, можна сказати, кілька зерен. Навряд чи варто палити стільки дров заради однієї-двох крапель ртуті. Якщо ти дійсно хочеш допомогти мені і сподіваєшся, про що ми говорили раніше, що я стану тебе вчити, то повинен постаратися краще. Я вважаю, ти і сам це розумієш. І добре знаєш, що повинен робити. — Він посміхнувся Видрі. — Я правий?

Видра кивнув.

Він все ще був вражений і ошелешений тією легкістю, з якою Геллук змусив його назвати своє Істинне ім'я і миттєво отримати над ним повну владу. Тепер йому годі навіть пробувати чинити магові опір! В ту ніч він був в повному розпачі. Але потім йому у думках з'явилася Анеб: з'явилася по своїй власній волі і за допомогою своєї власної магії. Сам він не тільки викликати її не зміг би, він навіть подумати про неї був не в силах, та й не наважився б зробити це, оскільки вже назвав Геллуку своє справжнє ім'я. Однак Анеб могла приходити до нього навіть у присутності чарівника — не в реальному вигляді, зрозуміло, а лише подумки.

Хоча Видрі було дуже важко слухати її, коли йому щось говорив сам Геллук і чорні нитки накладених чар обмотували його з ніг до голови. Але коли Видра все-таки був здатний сприймати Анеб, то йому здавалося, що вона не десь в його думках, а злилася з ним, живе в його душі. А може, вона й була ним самим або він — нею?.. У всякому разі, він бачив все її очима. Її голос звучав в його вухах і звучав сильніше і чистіше, ніж голос Геллука. Її очима він бачив, її розумом осягав все навколо. І він поступово здогадався, що чарівник, будучи абсолютно впевненим у тому, що тіло і душа Видри повністю йому підвладні, виявився не тільки не всесильний, але й дещо недбалий щодо тих чар, за допомогою яких підпорядкував юнака своїй волі. Але ж всякі чари — це зв'язок душ. І душа Видри, пов'язана з душею Анеб, — або ж душа Анеб, що знайшла притулок у його душі і думках, — виявилася здатна ніби простежувати лінії породжених Геллуком чар і по цих лініях пробратися в душу самого чарівника.

А Геллук, не підозрюючи ні про що, все продовжував щось говорити, ніби зачарований власним красивим і мелодійним голосом.

— Ти повинен відшукати таємне черево Землі, в якому зріє місячне насіння. Чи знаєш ти, що Місяць — це батько Землі? Так! Так! І батько опанував власною дочкою, маючи на це повне право, древнє право! Так! І дав їй своє дорогоцінне насіння, запліднивши її, однак народити істинного царя вона не зможе. Надто вже вона брудна, боягузлива і хтива. Її так і тягне до всякої мерзоти. Ось вона і утримує дорогоцінне насіння у себе в утробі, ховає його, побоюючись, що народить того, хто буде керувати нею. Ось чому, щоб змусити її все-таки народити ЙОГО на світло, її потрібно спалити живцем.

Геллук замовк і деякий час не озивався, думаючи про щось своє, заповітне; лице його пашіло хвилюванням. А Видра, за допомогою Анеб читаючи його думки, споглядав страшні картини, що миготіли перед внутрішнім поглядом чарівника: величезні спекотні багаття, в яких замість дров горіли живі люди, грудки страждаючої плоті, у корчах рук і ніг, і вони стогнали, як часом стогне в полум'ї сире дерево…

— Так, — мрійливо мовив Геллук, — вона повинна бути спалена живцем! Тільки тоді трісне її черево і ВІН зможе вийти на свободу — в сяйві! О, як давно прийшла пора! Ми повинні звільнити нашого царя! Ми повинні відшукати найбільше родовище. Я знаю, воно тут, в тому немає сумнівів! Бо там так і сказано: «Черево Матері шукай поблизу Самора».

Геллук знову замовк. І раптом подивився прямо на Видру, який похолов від думки про те, що чарівник здогадався про його зв'язки з Анеб і про їхні спільні плани. Однак Геллук, навіть якщо він щось і запідозрив, нічим себе не видав, а просто ще деякий час уважно дивився на Видру своїм дивним, цікавим і одночасно майже незрячим поглядом, потім посміхнувся і вигукнув:

— Малюк Медрі! — немов тільки що виявив, що юнак сидить з ним поруч. Він ласкаво поплескав Видру по плечу і сказав: — Я знаю, що ти володієш даром відшукувати заховані предмети. Це великий дар, якщо його як слід розвинути, зрозуміло. Не бійся мене, синку. Я відразу зрозумів, чому ти привів моїх слуг лише до найменшого родовищу кіноварі. Ти граєш в свою гру, намагаєшся відстрочити неминуче. Але повторюю: тепер ти служиш мені, і тобі нема чого боятися; і абсолютно безглуздо, як ти, мабуть, і сам розумієш, що б там не було приховувати від мене. Хіба не правда? Якщо дитя поводиться мудро, любить свого батька і виявляє належну слухняність, то батько завжди винагороджує його по заслугах. — Геллук в своїй звичайній манері схилився зовсім близько до Видри і сказав ласкаво і довірливо: — Я не сумніваюся, синку: ти зможеш знайти ДУЖЕ ВЕЛИКЕ родовище кіноварі!

— Я знаю, де воно знаходиться, — сказала Анеб устами Видри.

Сам він говорити не міг, і голос його прозвучав хрипко і ледь чутно.

Далеко не всі люди коли-небудь наважувалися заговорити з Геллуком, перш ніж він сам не зажадає цього. Закляття, якими він змушував мовчати всіх, хто до нього наближався, послаблюючи їх волю і повністю підпорядковуючи собі, стали для нього настільки звичними, що він навіть не замислювався, застосовуючи їх. Він звик, щоб його слухали, але сам слухати зовсім не звик. До наївності впевнений в своїй могутності і одержимий своєю потаємною мрією, він більше ні про що думати не міг, а до чиїхось там думок йому просто не було діла. Він і Видру сприймав лише як певну частину своїх власних планів, як якесь продовження себе самого.

— Так, так, і ти його знайдеш! — неуважно пробурмотів він і посміхнувся.

Зате Видра тепер сприймав Геллука цілком чітко, фізично, — як якусь величезну ворожу силу, яка абсолютно підім'яла його під себе. І зараз йому здавалося, що заговоривши його устами, Анеб відняла у Геллука значну частину чарівної сили, давши йому, Видрі, можливість як слід стояти на ногах, відвоювавши для нього якийсь життєвий простір, бо навіть на такій малій відстані від Геллука — на настільки небезпечній від нього відстані! — Видра зумів заговорити без його дозволу.

— Я відведу тебе туди, — сказав Видра як і раніше тихо, насилу вимовляючи слова.

Геллук звик, щоб люди говорили саме те, чого він від них вимагав, або ж те, що він вкладав в їхні вуста. Якщо їм взагалі дозволялося щось говорити в його присутності. Але Видра сказав саме ті слова, які Геллук хотів від нього почути, і все ж почути їх від нього він ніяк не очікував. Чарівник взяв юнака за руку, повернув обличчям до себе і, зазирнувши йому в очі, відчув, що Видра в жаху намагається від нього відсторонитися, заховати свою душу і думки.

— Однак! — вигукнув чарівник. — Невже ти так добре вмієш шукати? Ти що, дійсно знайшов родовище? І там дійсно варто копати? І варто палити дрова?

— Це справжнє родовище, — підтвердив юнак.

Він говорив повільно, скуто, і слова падали з його губ, як важкі краплі ртуті.

— Справжнє? — Геллук дивився прямо на нього; між їх обличчями було зараз не більше кількох дюймів. Блідо-блакитні очі чарівника поблискували тим же дивним приглушеним блиском, що і жаданий метал. — Це дійсно Черево Землі?

— Я не знаю… Але тільки справжній майстер може піти туди.

— Який Майстер?

— Господар дому.

Видрі ця розмова нагадала ходіння з крихітним світильником в непроглядній темряві. Світильником була душа Анеб, її незрима присутність. Щоразу перед ним відкривався крихітний новий простір для нового кроку, але те місце, де він перебував, побачити цілком він так і не міг. Він не знав, що станеться в наступний момент, і не розумів, що саме він побачить. Але впевнено йшов вперед, до своєї мети, вимовляючи одне слово за іншим.

— Як ти дізнався про Дім?

— Я його бачив.

— Де? Тут поруч?

Видра кивнув.

— Він у землі?

«Розкажи йому про те, що бачить він сам», — почув він голос Анеб і сказав:

— Так. Там, між блискучими корінням, крізь темряву біжить струмочок. Це коріння Дому. Дах його високий, його підтримують високі колони. Підлога в Будинку червона. І колони теж червоні. І на них — блискучі Руни…

Геллук затамував подих. А потім запитав дуже тихо:

— А ти можеш прочитати ці Руни?

— Ні. — Тепер голос Видри звучав на диво спокійно і монотонно. — І піти туди я теж не можу. Ніхто не може увійти в будинок, крім його Господаря. Тільки він може прочитати те, що там написано.

Біле обличчя Геллука ще більше побіліло, підборіддя у нього злегка тремтіло. Він раптом різко встав — йому, втім, були явно властиві несподівані рішення і вчинки — і зажадав:

— Відведи мене туди! — Він ще намагався стримуватися, але з такою силою узяв Видру за руку і потягнув за собою, що юнак, поспішно схопившись на ноги, кілька разів спіткнувся і мало не впав. Ніяково і скуто ступаючи, він рушив вперед, намагаючись не чинити опір жагучому бажанню чарівника, який, поставивши його перед собою, буквально наступав йому на п'яти, змушуючи йти швидше, і без кінця хапав його за руку.

— Сюди, — кілька разів говорив він. — Так Так! Саме сюди! — Але сам проте тримався строго позаду Видри. Його дотики і чари трохи заважали юнакові, збиваючи з пантелику, але йшов він все одно в тому напрямку, який вибирав сам.

Вони минули вежу, минули старі розробки і нові шахти і опинилися в тій довгастій долині, куди Видра і Лик забрели в його найперший день пошуків кіноварі. Була пізня осінь. Кущі і жорстка трава, які в той день були зовсім зеленими, пожовкли і висохли, вітер шелестів в поріділому листі. Зліва від них в заростях верболозу біг струмок. Світило сонце. По схилах пагорбів ковзали смуги і плями тіней від повзучих по небу хмар.

Видра розумів, що настає той відповідальний момент, коли він зможе звільнитися від влади Геллука: в цьому він був упевнений ще з минулої ночі. Він розумів також, що зможе навіть здобути над чарівником повну перемогу, якщо той, прагнучи до заповітної мети, хоча б на мить забуде про власну безпеку… і якщо… якщо Видра зможе дізнатися його ім'я!

Міцні чари все ще міцно пов'язували їх, і Видрі нічого не вартувало проникнути в душу Геллука і спробувати дізнатися його Істинне ім'я. Але він не знав, як це робиться. Природжений Шукач, він не опанував ще всіма тонкощами цієї майстерності і не мав достатньо знань, щоб діяти правильно. Тому він зміг прочитати в думках Геллука лише деякі розрізнені сторінки якоїсь книги, яка мала чарівну премудрість, але це не мало для нього в даний момент ніякого сенсу; а ще він побачив в душі Геллука ті самі палати, які тільки що сам описував Геллук: величезний палац з червоними стінами, де на червоних колонах мерехтять написані сріблом Руни. Однак Видра не міг прочитати ні слова, не зміг розібрати жодної Руни. Адже він ніколи не вчився читати на мові Творення.

А між тим вони з Геллуком все далі віддалялися від башти, від Анеб, і Видра все слабше відчував її присутність, проте покликати її до себе не насмілювався.

І всього лише за кілька кроків від них було тепер те місце, де під землею, на глибині двох-трьох футів, просочувалася крізь пухку землю і слюдяні пласти темна вода і падала в простору неглибоку печеру, всі стіни якої були покриті зернами кіноварі.

Геллук був повністю поглинений своїми думками, своїм баченням підземного царства, але, оскільки їх душі все ще були пов'язані між собою, він зумів побачити дещо з того, що бачив Видра. Він зупинився і судорожно стиснув руку юнака, тремтячи від збудження і готовності негайно діяти.

Видра вказав на довгий пологий схил, що здіймався перед ними, і твердо сказав:

— Будинок твого царя там. — І таке бажане нарешті сталося: увага Геллука повністю зосередилася на тому, що було в глибинах землі, під склепіннями тієї печери, і чарівник зовсім забув про існування Видри. І той, звичайно ж, скористався цим і подумки закликав до себе Анеб. Вона з'явилася миттєво і, швидко проникнувши в його душу, залишилася з ним.

Геллук між тим стояв зовсім нерухомо; його тремтячі руки були стиснуті, а довге тіло було таке напружене, що тремтіло, як у гончої, яка готова кинутися по сліду, але ніяк не може його знайти. Геллук явно розгубився. Він відчував, що це дійсно ТЕ МІСЦЕ, проте бачив перед собою лише кам'янистий схил пагорба, зарослий травою і невисоким чагарником, в якому не було навіть натяку на вхід під землю.

Хоча Видра і не встиг ще придумати, що ж йому сказати Геллуку, Анеб знову його випередила, заговоривши його голосом — таким же слабким і глухим, як і раніше:

— Тільки Господар може відкрити двері цього будинку. Тільки у правителя є ключ від них.

— Ключ від них? — луною відгукнувся Геллук.

Видра завмер, як статуя; лице його залишалося зовсім байдужим — таке ж обличчя було у Анеб в той день на верхньому поверсі вежі, коли вона вперше подивилася на Видру.

— Ключ? — здивовано і вимогливо повторив Геллук.

— Так, ключ. Назви справжнє ім'я твого Царя.

Щось зрушилося в темряві підземель. Хто з них двох ворухнувся? Хто сказав ці слова?

Геллук, напружений, тремтячий і як і раніше страшно розгублений, майже пошепки вимовив:

— Туррес.

Вітер прошелестів в сухій траві.

І раптом чарівник не витримав; він рвонувся вперед, очі його блиснули божевільним вогнем, і він закричав:

— Відкрийся же ім'ям мого царя, іменем всього сущого на землі! Це наказую тобі я, Тінарал! — І руки його злетіли вгору владним жестом, немов розсовуючи тяжку завісу.

Схил пагорба перед ними затремтів, покрився зморшками, і в ньому утворився провал, який ставав все глибшим і ширшав. Такий собі зів Землі. Вода ринула з провалу і побігла по землі, заливаючи ноги чарівника.

Він відступив, глянув на воду і лютим помахом руки, як настирливу перешкоду, прибрав струмок, перетворивши його в подобу крихітного фонтану, струмінь якого здувало вітром убік. Провал в землі став ще глибше, внизу вже виднілися блискучі слюдяні пласти, які з гучним тріском розщепилися, відкриваючи бездонну прірву, наповнену темрявою.

Чарівник зробив крок вперед.

— Я йду до Тебе, — сказав він радісно своїм оксамитовим голосом і сміливо кинувся прямо до цієї тріщини, до цього страшного провалу; його руки і голова були оповиті мерехтливим білим сяйвом. Але підійшовши до самого краю і переконавшись, що там немає ні сходів, ні хоча б пологого схилу, чарівник завагався, і тут Анеб вигукнула голосом Видри:

— Туди, Тінарал, стрибай туди!

Почувши її наказ, чарівник хотів було повернути назад, відчайдушно хапаючись руками за повітря, але не зміг утримати рівноваги і пірнув прямо в темряву. Його червоний плащ, підсвічений магічним сяйвом, майнув у прірві, ніби падаюча зірка, і зник.

— Закрийся! — крикнув Видра, падаючи на коліна і спираючись руками об пухку землю на краю провалу. — Закрий свою рану, о Мати-земля! Зцілися! Стань знову цілою! — Він благав, просив, вимовляючи слова Творення, яких, як йому здавалося, ніколи не знав, поки не почув, що вимовляє їх. — О, Мати-земля, стань цілою, як раніше! — І земля, ніби почувши його благання, зі стогоном звела краї розкритої рани, зцілюючи себе і знову стаючи цілою.

На схилі пагорба залишився лише червонуватий шрам, що просвічував крізь рідкий бруд, дрібні камінчики і витолочена трава.

Вітер шарудів висохлими листям низькорослих дубків і чагарників. Сонце вже встигло сховатися за пагорбом; над головою неквапливо збиралися низькі сірі хмари.

Видра, скорчившись, лежав біля підніжжя пагорба. Поруч не було ні душі.

Хмари зовсім почорніли. Пішов сильний дощ, рясно поливаючи землю і суху траву. Але десь високо в небі, вище цих дощових хмар, сонце невблаганно спускалося за море по західних сходах своїх світлих небесних палаців.

Нарешті Видра змусив себе сісти. Він промок, абсолютно задубів і… нічого не розумів. Навіщо він тут? Чому він один?

Він щось втратив і повинен був знайти. Він не знав, ЩО саме втрачено, але пам'ятав, що втрачене ЦЕ в тій жахливій башті, в тому самому місці, де гвинтові сходи круто піднімалися на самий верх крізь дим і отруйні випаровування. Він повинен піти туди! Він встав і поплентався до башти, накульгуючи і похитуючись, як п'яний.

У нього і в думках не було ховатися або намагатися якось захистити себе за допомогою ілюзій. На щастя, назустріч йому не попалося нікого з охоронців; їх тут взагалі було небагато, і вони не особливо себе обтяжували, будучи абсолютно впевненими, що закляття чарівника нікого з вежі не випустять. Тепер закляття були зняті, але люди в башті цього ще не знали і продовжували працювати, скуті куди більш могутнім закляттям: безнадією.

Видра проминув плавильню зі склепінчастими стінами, квапливо бігаючих навколо ями рабів і став повільно підніматися по гвинтових сходах, темних і осклизлих, поки не дістався до верхнього поверху.

Вона була там, нещасна, понівечена недугою жінка, що зуміла зцілити і звільнити його, здорового хлопця; жебрачка, що тримала в своїх руках безцінний скарб; незнайомка, що стала його другим «я».

Він мовчки стояв у дверях. Вона сиділа на кам'яній підлозі біля тигеля. Її тендітна фігурка здавалася сірою тінню, яка спліталася з сірими кам'яними стінами. Її підборіддя і груди блищали, мокрі від слини, безперервно стікаючої у неї з рота, і Видра раптом згадав той струмок, що вирвався з розриву землі на схилі пагорба.

— Медрі, - сказала вона і замовкла. Її губи потріскалися настільки, що не здатні були виразно вимовляти слова. Він опустився біля неї на коліна, взяв обидві її руки в свої, заглянув їй в обличчя.

— Анеб, мила, — прошепотів він, — ходімо зі мною.

— Так, я хочу додому, — сказала вона.

Він допоміг їй встати. Він навіть не намагався користуватися закляттями, щоб захистити себе і її, і зробити, скажімо, на якийсь час невидимими. Сили його були зараз повністю вичерпані. І хоча Анеб, безумовно, володіла неймовірною чарівною могутністю, що дозволяла їй бути постійно поруч з ним під час того дивного походу в долину, коли він обманом змусив Геллука сказати своє Істинне ім'я, ніякими магічними знаннями вона не володіла, не знала жодного закляття, та і сил у неї зовсім не залишилося.

І тим не менше, поки вони спускалися по сходах, ніхто не звернув на них уваги, немов їх приховували від усіх якісь захисні чари. Вони вийшли з вежі, минули житлові споруди і рушили геть від шахт Самори крізь невеликий гай до тих горбів, що приховували гору Онн від мешканців низин.


Анеб йшла куди швидше, ніж можна було б очікувати від жінки, настільки виснаженої і змученої хворобою. До того ж вона прямо-таки посиніла від холоду, бо була майже гола, а погода була вогкою, накрапав дощ. Здавалося, вся воля Анеб зосереджена на одному: йти як можна швидше, рухатися вперед, все далі і далі від цих місць; більше вона не думала ні про що — ні про Видру, ні про щось інше. Але фізично вона була поруч з ним, і він відчував її присутність настільки ж гостро і дивно, як і тоді, коли вона з'явилася на його уявний заклик. Краплі дощу стікали по її оголеному тілі, і він буквально змусив її зупинитися і надіти його сорочку. Йому було трохи соромно пропонувати їй цю сорочку, брудну і пропахлу потом, адже він носив її всі ці довгі тижні і місяці, але вона покірно дозволила йому надіти на неї це лахміття і тут же пішла далі. Особливо швидко вона, звичайно, йти не могла, але йшла вперто, не зупиняючись, не зводячи очей з ледь видимих слідів возу на дорозі, по якій вони йшли, поки — занадто рано через дощову погоду — не споночіло, і вони не могли вже більше бачити дорогу перед собою.

— Запали вогник, — сказала вона. Голос у неї був жалібний, тоненький. — Зможеш?

— Не знаю, — відгукнувся він, але все ж спробував, і через деякий час земля у них під ногами засвітилася слабким мерехтінням чарівного вогню.

— Нам би краще десь сховатися і відпочити, — сказав він.

— Я не можу зупинятися, — сказала вона і знову пішла.

— Але ж ти не можеш іти всю ніч!

— Якщо я ляжу, то вже не встану. А я так хочу знову побачити Гору!

Її тоненький голосок заглушувався багатоголосим шумом дощу, який виливався на пагорби і безжально шмагав по голих гілках дерев.

Вони продовжували йти крізь ніч, спостерігаючи перед собою в слабому мерехтінні сріблястого чарівного вогника тільки розмиту дощем колію. Коли Анеб спіткнулася, Видра підхопив її, взяв за руку, і вони пішли пліч-о-пліч, притулившись одне до одного — так було тепліше і спокійніше обом. Правда, тепер вони йшли набагато повільніше, але все таки йшли. Навколо не було чути нічого, крім шуму дощу, що падав з чорних небес, та хлюпання у їхніх наскрізь промоклих черевиках.

— Дивись, — сказала Анеб, несподівано зупиняючись, — дивись, Медрі, дивись!

Він стрепенувся, хоча давно вже переставляв ноги зовсім машинально і майже спав на ходу. Місячне світло його чарівного вогника померкло, немов потонувши в якомусь потужному, широко розлитому сяйві. Небо і земля в цьому сяйві здавалися однаково сірими, але попереду, в височині, майже в небесах, над легкою грядою хмар світилася червоним зубчаста вершина величезної гори.

— Ось вона! — вигукнула Анеб, вказуючи на цю вершину, і посміхнулася. А потім повільно і важко сповзла на землю і встала на коліна. Він теж опустився на коліна, намагаючись підтримати її, але вона вислизнула з його рук і лягла прямо в бруд. Він встиг лише підкласти руки їй під голову, щоб вона не захлинулася в калюжі. Руки і ноги Анеб судомило, зуби цокотіли. Він міцно притискав її до себе, намагаючись зігріти.

— Там жінки… — шепотіла вона. — Жінки Руки. Запитай про них. В селі. Але я все-таки побачила Гору!..

Вона спробувала знову сісти, але судоми не припинялися, позбавляючи її останніх сил. Вона почала задихатися. У червоному світлі, що лилося з вершини гори, фарбуючи весь східний край неба, він побачив, що на губах Анеб з'явилася рожева піна, а потім з куточка її рота потекла цівка крові. Вона ще намагалася пригорнутися до його грудей в останньому зусиллі, але більше не сказала ні слова і мовчки боролася зі смертю, боролася до останнього подиху, а червоне світло поступово меркло і незабаром згасло, змінившись сірим: хмари знову затягнули небо, приховавши від них і вершину гори, і схід сонця. Був уже пізній ранок, дощ лив щосили, коли Анеб в останній раз судорожно зітхнула і перестала дихати.

А молодий чоловік на ім'я Медрі сидів в багнюці, ніжно притискаючи до себе мертву жінку на ім'я Анеб, і плакав.

Якийсь чоловік, що вів на вуздечці мула, запряженого у важкий віз з дубовими дровами, набрів на них і допоміг їм дістатися до найближчого села, яка називалася Лісова Галявина. Але забрати з рук молодого чоловіка мертву жінку він так і не зумів. Юнак був дуже слабкий і весь тремтів, однак ні за що не віддавав свою сумну ношу, і візник дозволив йому сісти на краєчок воза. Він і тоді не випустив Анеб з рук. І весь довгий шлях до села Видра притискав її до грудей. Він лише сказав візникові: «Вона мене врятувала». І візник не став чіплятися до нього з питаннями.

— Вона мене врятувала, а я її врятувати не зумів! — люто вигукнув він і перед жителями гірського села, які зібралися навколо нього. Він як і раніше не випускав мертву дівчину з рук, немов сподіваючись хоча б так захистити її.

Помалу їм все ж вдалося переконати його, що одна з тутешніх жінок — це мати Анеб, і що він повинен віддати Анеб матері. Тільки тоді він нарешті зважився опустити мертву на землю, але ревниво стежив, щоб з нею поводилися шанобливо і ніжно, раз у раз пориваючись знову захищати її. Потім — видно, сили його зовсім вичерпалися — він досить покірно пішов за якоюсь жінкою, покірно надів запропонований йому сухий одяг і трохи поїв. А потім слухняно підійшов до сінника, з її допомогою ліг на нього і довго плакав від горя і втоми, поки не заснув.


Через день чи два у селі з'явилися люди, послані Ликом, і стали питати, чи не чув хто-небудь про двох безвісти зниклих людей — великого чарівника Геллука і супроводжуючого його молодого Шукача. Перелякані охоронці говорили, що цих двох, мабуть, поглинула сама земля. Але ніхто в селі ні слова не сказав їм про незнайомця, схованого у старої Мід в комірчині для яблук, чи про померлу дівчину. І стражники, послані Ликом, забралися ні з чим. Можливо, тому тамтешні жителі тепер називають своє село не Лісова Галявина, як раніше, а Притулок Видри.


Випробування, що випало на долю Видри, виявилося для нього надзвичайно тяжким, бо йому довелося протистояти великій магічній силі і майстерності справжнього чарівника. Втім, фізичні сили незабаром стали повертатися до нього, бо він був молодий і сильний, а ось його душа і розум видужували набагато повільніше. Він відчував, що втратив щось дуже важливе, ледве встигнувши це знайти, і втратив назавжди.

Він шукав Анеб всюди — серед своїх спогадів, серед тіней минулого, що знову і знову збиралися в його пораненій душі: розгром його рідного дому в Хавнорі; кам'яна темниця без вікон, Шукач, підвал неподалік від плавильні і павутина страшних сполучних заклять; «Прогулянки» з Ликом і «задушевні» бесіди з Геллуком; раби, вогонь плавильні, витки кам'яних сходів, що вели крізь отруйні випари і дим до верхнього приміщення вежі… Йому необхідно було згадати все це, знову пройти цим шляхом, здійснюючи свій пошук. Знову і знову він бачив, як стоїть у верхній кімнаті башти і дивиться на жінку, намагаючись зрозуміти її кинутий нишком швидкий погляд. Знову і знову він подумки проходив по тій вузькій долині, вкритій сухою травою, — проходив разом з нею, — прагнучи до жаданої мети чарівника Геллука. Знову і знову бачив він, як Геллук падає в прірву, як змикаються краї несподівано виниклої підземної печери. Він бачив освітлену червоним вершину гори і лице Анеб, її понівечене обличчя, яким вона так довірливо тулилася до його плеча, поки не померла. А він все намагався поговорити з нею, все питав, хто вона і як їм вдалося все це зробити, а вона не відповідала… Бо не могла.

Її мати, Айо, і сестра її матері, Мід, були мудрими жінками. Вони лікували Видру, як уміли: теплими масляними притираннями і масажем, цілющими травами і піснями. Вони охоче розмовляли з ним і завжди уважно слухали, коли він щось їм розповідав. Обидві навіть не сумнівалися, що юнак має величезну магічну силу. Він же наполегливо заперечував це.

— Я б нічого не зміг зробити без вашої дочки, — говорив він Айо.

— А що зробила вона? — м'яко питала Айо.

І він знову і знову розповідав — як умів:

— Ми з нею навіть знайомі не були. І все-таки вона відразу назвала мені своє Істинне ім'я. А я їй — своє. — Від спогадів про пережите у Видри часто перехоплювало горло, і він надовго замовкав. — Адже чари мене весь час змушували ходити разом з чарівником, бо я був пов'язаний з ним, але вона з власної волі стала ходити зі мною, хоч була вільна! Тільки разом ми зуміли направити силу Геллука проти нього самого, і він знищив себе. — Видра надовго задумався і додав: — Це вона віддавала мені свою силу!

— Ми завжди знали, що Анеб — дуже здібна дівчинка, — сказала Айо і теж надовго замовкла. — Але хто взявся би її вчити? На горі зовсім не залишилося вчителів. Чарівники правителя Лозена прагнуть винищити всіх чаклунів і відьом в окрузі. Ось і не залишилося нікого, до кого можна було б звернутися.

— Якось раз я піднялася високо в гори, — вставила мовчазна Мід, — і мене там застигла весняна буря. Я абсолютно збилася зі шляху, то наша дівчинка з'явилася туди до мене — не в звичайному своєму вигляді, зрозуміло, — і вивела мене на стежку. Але ж їй тоді було всього дванадцять!

— Іноді вона зустрічалася з мертвими, — про це Айо говорила майже пошепки. — Там, у лісовій низині, недалеко від лісу Фаліерн. Вона добре розуміла, що таке Стародавні Сили Землі, про які мені ще моя бабуся розповідала. Вона говорила, що в тій низині вони особливо сильні.

— А взагалі-то вона була такою ж дівчинкою, як і всі інші, - сказала Мід і закрила обличчя руками. — І дуже хорошою дівчинкою!

Деякий час всі мовчали, потім знову заговорила Айо:

— Вона з іншими сільськими дітлахами спускалася до самого Фірна. Вони там шерсть у пастухів купували. А рік тому, минулої весни, туди з'явився цей клятий чарівник, про якого ми вже начулися, і за допомогою своїх заклять став забирати людей в рабство…

І тепер обидві жінки замовкли вже надовго.

Айо і Мід були дуже схожі, і Видра бачив, якою могла стати Анеб в зрілі роки: маленькою, витонченою, легкою на підйом жінкою з округлим обличчям, ясними очима і купою густого темного волосся, не прямого, як у більшої частини жителів Земномор'я, а звивистого, навіть кучерявого. Тут, в західній частині острова Хавнор, досить часто зустрічалося таке кучерявисте волосся.

Але коли він вперше побачив Анеб, вона була абсолютно лисою: все її розкішне густе волосся «з'їла» проклята башта, як і у інших працюючих там рабів.

Її тутешнє прізвисько було Блакитний Ірис, чарівна квітка, що розквітає навесні. І мати з тіткою теж так її називали.

— Ким би я не був, я ніколи не зможу розплатитися за цю втрату; ніякої чарівної могутності не вистачить, щоб виправити вчинене зло! — з гіркотою говорив Видра.

— Це вірно, — сумно кивала Мід. — Та й що може будь-яка людина зробити сама?

Вона підняла великий палець, потім розправила всі інші і стиснула в кулак, а потім повільно перевернула руку і розкрила її долонею вгору, ніби щось пропонуючи. Видра згадав, що Анеб перед смертю зробила такий самий жест. Значить, це не частина закляття, розмірковував він про себе, уважно спостерігаючи за Мід; це всього лише якийсь символ! І він зауважив, що Айо буквально не зводить з нього очей.

— Це наша таємниця, — сказала вона у відповідь на його запитальний погляд.

— Можу я дізнатися її? — невпевнено запитав він, помовчавши.

— Ти вже її знаєш. Ти і Блакитний ірис віддали її один одному. Це довіра, хлопчику.

— Довіра? — розгубився Видра. — Так, звичайно… Але проти них?.. Ну добре, Геллука більше немає. Можливо, тепер впаде і Лозен. Але цього мало, це, по суті, нічого не змінить! Раби не отримають свободу. Убогі не наїдяться досхочу. Справедливість не зможе взяти гору, поки в світі править зло. А мені здається, це зло сидить у всіх нас, в кожному з людей. Ну а довіра… довіра ніби перекидає місток над цією прірвою зла. Але прірва все одно існує! І все, що ми не робимо, в результаті служить злу, бо в нас самих живе зло — жадібність, жорстокість, ненависть… Я дивлюся на світ навколо, на ці ліси і гори, на ці небеса, і все це прекрасне, все таке, яким і має бути. Але з нами, людьми, щось не так! Ми живемо не за правилами. Жоден звір не порушує правил свого життя. Звірі і не можуть їх порушити. А ми можемо і порушуємо. І ніколи цьому не буде кінця!

Вони слухали його, не погоджуючись, але і не заперечуючи — просто приймаючи його відчай. І його слова падали в їх уважне мовчання і залишалися там часом на кілька днів, немов пускаючи коріння, а потім поверталися до нього — зміненими.

— Ми нічого не можемо одне без одного, — говорив Видра. — Але гуртуються чомусь найбільш жадібні і жорстокі, тим самим зміцнюючи сили один одного. А ті, що не бажають приєднуватися до їхнього страшного союзу, намагаються вистояти поодинці… - Образ Анеб — такий, якою він вперше побачив її на верхньому поверсі вежі, коли вона, нещасна, вмираюча дівчина, стояла на самоті посеред порожньої кімнати, отруєної парами ртуті, - не покидав його ні на хвилину. — Істинна могутність витрачається даремно! Кожен маг і чарівник використовує свої вміння і своє мистецтво тільки для боротьби з іншими чарівниками, служачи ураженим жадібністю володарям або ж просто захищаючи самого себе. Хіба може в таких обставинах добро перемогти зло? Все йде неправильно, все знецінене, як життя раба, кожен з яких тягне свої кайдани на самоті. Але самотнім ніхто не може бути вільний! Навіть справжній маг. Адже, по суті справи, всі вони плетуть свої закляття в темниці, в позолоченій клітці, в ім'я порожньої забави або чорної користі, не отримуючи в результаті ніякої нагороди, бо використовувати свої чарівні сили в ім'я добра їм вже не дано.

Айо, не сказавши йому у відповідь ні слова, стиснула пальці в кулак і розкрила руку долонею вгору — швидкоплинний жест, якийсь таємничий знак…

Через кілька днів у село з долини піднявся якийсь чоловік, який сказав, що він вугляр з Фірна, і попросив провести його до дому Айо.

— Моя дружина Неста веліла мені дещо передати тутешнім мудрим жінкам, — сказав він, і жителі села тут же відвели його куди він просив. Ледь ступивши на поріг, він поспішно зробив уже знайомий Видрі жест — стиснув пальці в кулак і швидко перевернув руку розкритою долонею догори. — Неста веліла передати вам, що ворони стали літати з самого раннього ранку і що винюхуючий пес полює на видру. — І гість уважно подивився на обох жінок.

Видра, який сидів біля вогню і лущив горіхи, так і застиг. Мід подякувала гінцеві і запропонувала йому скромне частування — кухоль води і жменю очищених горіхів. Потім сестри трохи поговорили з вугільником, розпитали, як поживає його дружина, і він незабаром пішов, а Мід повернулася до Видри.

— Винюхувач — це слуга Лозена, — сказав він. — Я сьогодні ж іду.

Мід запитально подивилася на сестру.

— В такому разі пора тобі про дещо дізнатися, — сказала вона, сідаючи навпроти нього біля вогнища. День був сирий, холодний, а дрова були в цій гірській селі тим єдиним, чого тут ніколи не бракувало.

— У наших місцях, а може, і не тільки тут, чимало таких, хто думає в точності, як і ти: ніхто не може бути мудрим і сильним на самоті. І ті, хто так думає, намагаються триматися разом. І саме тому нас і називають «Союзом Руки», або «Жінками Руки», або просто «Мудрими жінками», хоча серед нас є не тільки жінки. Але це навіть зручніше, що нас так називають, тому що тутешнім правителям, їх слугам і їх солдатам навіть в голову не приходить, що жінки здатні на щось серйозне, і що їм можуть приходити в голову думки про те, що нашою країною правлять неправильно, що порядок в ній встановлений несправедливий. І вже, звичайно, ніхто з них не вірить, що якісь сільські баби можуть володіти хоч якоюсь силою, магічною і не тільки магічною.

— Кажуть, — підхопила Айо, що сиділа в темному куточку, — що десь у Земномор'ї є такий острів, де незмінно здійснюється правий суд і торжествує справедливість, як це було при справжніх королях. Цей острів називають островом Морреда. Але це не Енлад, де жили королі, і не острів Еа, що розташований на північ від Хавнора. Цей острів, за чутками, знаходиться на півдні, і там, наскільки нам відомо, жінки з «Союзу Руки» здавна володіють давніми магічними мистецтвами, навчають цим мистецтвам інших, а не зберігають свої знання в таємниці один від одного, як це роблять тутешні чарівники.

— Можливо, завдяки їх урокам ти і сам зміг би в підсумку давати уроки тутешнім чарівникам, — вставила Мід.

— Було б дуже добре, якби тобі вдалося відшукати цей острів! — промовила Айо.

Видра переводив погляд з однієї жінки на іншу. Вони явно щойно розповіли йому найголовнішу свою таємницю і тепер дивилися на нього з відвертою надією.

— Острів Морреда… — пробурмотів він.

— Ну, це тільки «Жінки Руки» так його називають, щоб приховати його справжню назву від чарівників і піратів. Без сумніву, острів носить зовсім іншу назву.

— Він, мабуть, дуже далеко звідси, — промовила Мід.

Для обох сестер і для всіх жителів села гора Онн була цілим світом, а вже береги острова Хавнор означали, мабуть, межі Всесвіту. І все, що лежало за цими межами, належало до світу чуток і снів.

— Кажуть, що якщо йти на південь, то вийдеш до моря, — мрійливо сказала Айо.

— Він це знає, сестра, — заспокоїла її Мід. — Адже він розповідав нам, що був теслею в порту і будував кораблі. Але це дійсно так жахливо далеко! До того ж цей Винюхувач висить у тебе на хвості… Як же ти туди підеш?

— По воді, яка так милостива до декого і до того ж не передає запахів всяким винюхуючим псам, — відповів Видра, встаючи. Горіхова шкаралупа так і посипалася на підлогу з його колін, і він акуратно замів її віником в купку. — Ну що ж, мені мабуть пора.

— Стривай, у нас є трохи хліба, — сказала Айо, і Мід поспішно стала укладати в дорожній мішок черствий хліб, жорсткий овечий сир і горіхи. Вони дійсно були дуже бідні, ці жінки, але готові були віддати йому все, що мали. Як Анеб тоді.

— Моя мати родом з Ендлейна, що неподалік від лісу Фаліерн, — сказав Видра. — Знаєте це містечко? Її звуть Роза, дочка Рована.

— Влітку наші чоловіки зі своїми возами спускаються часом до самого Ендлейна.

— Якщо хто-небудь передасть вісточку про мене будь-кому з її тамтешньої рідні, то вона неодмінно незабаром про це дізнається. Її брат завжди раз або два на рік у столицю заглядає.

Сестри дружно закивали.

— Просто щоб вона знала, що я живий, — додав Видра.

Мати Анеб кивнула:

— Їй неодмінно передадуть.

— А тепер поспішай, синку, — сказала Мід.

— Нехай приховає твій слід вода! — сказала Айо.

Вони обнялися на прощання, і Видра пішов.

Він спустився вниз від стоячих купкою будиночків прямо до швидкого галасливого струмка, спів якого чув крізь сон всі ті ночі, що провів в селі. На березі струмка він схилив коліна і попросив: «Візьми мене з собою, будь ласка, спаси мене!» — а потім вимовив те єдине закляття Істинного Перетворення, якому колись давно навчив його старий чаклун на прізвисько Метаморфоз. І не стало людини, яка стояла на колінах біля дзюркотливого струмка, але спритна видра швидко ковзнула в воду і зникла.



III. Крячок

Жив чоловік у нас на пагорбі,

І дуже він був собі на умі:

Обличчя міняв, імена міняв,

Тільки Імені він нікому не назвав!

Так вдалину біжить вода, вода,

Так вдалину біжить вода.


Одного разу взимку, ще завидна, на піщаному березі річки Онневи, де вона широкою дельтою впадає в північну частину просторої гавані порту Хавнор, стояв бідно одягнений чоловік в рваних черевиках; і був той чоловік худий, чорнявий і темноокий і з таким красивим і густим волоссям, що дощ, не встигаючи його намочити, скочувався по ньому, як по шерсті видри. А треба сказати, що в той день на низинних берегах Онневи не перестаючи йшов дощ, місцями, холодний, неприємний — навіть не дощ, а густа мжичка, властива цій порі року. Одяг хлопця, видно, промок наскрізь, і він, похнюпивши плечі, нарешті повернувся і пішов в ту сторону, де виднівся димок над камінною трубою. Дивно, але на мокрому піску за ним залишилися сліди чотирьох лапок видри, немов саме тут видра вилізла з води, а далі ці сліди несподівано змінилися звичайними людськими.

Куди Видра відправився після того, в старовинних піснях ані слова. Там говориться лише, що «поневірявся довго він по островах». Якщо він спершу рушив просто по березі Великого острова, то в багатьох тамтешніх селах легко можна було відшукати в ті часи відьму, знахарку або чаклуна, які знали таємний знак Руки і неодмінно допомогли би йому; але навряд чи він вчинив саме так, знаючи, що по його сліду йде Винюхувач, так що він швидше за все покинув острів Хавнор, поспішивши найнятися матросом на якесь рибальське судно з перешийка або ж на торговий корабель з островів Внутрішнього моря.

На острові Арк і на острові Хоск, в місті Оррімі, а також на всіх Дев'яноста Островах існують легенди про людину, яка з'явилася туди в пошуках такої країни, де люди пам'ятають про справедливість справжніх королів і про високу честь чарівників; він називав цю невідому країну островом Морреда. Немає також достовірних відомостей про те, чи був саме Медрі головним героєм всіх цих історій, оскільки він поневірявся під різними іменами і вкрай рідко називав себе Видрою. А може, і взагалі відмовився від цього імені. Загибель чарівника Геллука аж ніяк не привела до повалення Лозена, бо у цього правителя-пірата було в служінні чимало інших чарівників, яким він щедро платив. І одному з них на ім'я Ерлі дуже хотілося відшукати того молодого негідника, який зумів перемогти такого майстра, як Геллук. І, треба сказати, що у Ерлі були всі можливості, щоб вистежити Видру, бо влада Лозена, якому Ерлі служив, простягалася не тільки на острів Хавнор, а й на всю північну частину Внутрішнього моря, та й Винюхувач як і раніше тримав ніс за вітром.

Можливо саме для того щоб збити зі свого сліду погоню, Медрі і відправився на острів Пендор, який знаходиться досить далеко від Хавнора, біля західних кордонів Внутрішнього моря. А може, якісь чутки, що ходили серед «жінок Руки» з острова Хоск, викликали в нього бажання відправитися туди. Пендор колись був багатим островом, поки дракон Йєвод не спалив його практично дотла. Але що не кажи, а куди б Медрі не попрямував, він бачив лише, що стан справ скрізь такий же, як і на Хавнорі, або ще гірший. Усюди в Земномор'ї люди вели нескінченні грабіжницькі війни, здійснювали піратські набіги, поля заростали бур'янами, а в містах кишіло від злодіїв. Можливо, думав Медрі, найбільш дальній Пендор і є той самий «острів Морреда», бо столиця острова була прекрасною, життя тут текло мирно, а населення процвітало. У всякому разі, так йому здавалося спершу.

На Пендорі він познайомився з одним старим магом на ім'я Хайдрейк, Справжнє ім'я якого тепер уже нікому не відоме. Коли цей старий почув історію про «острів Морреда», то сумно посміхнувся і похитав головою.

— Це не тут, — сказав він твердо. — Правителі острова Пендор — хороші люди. Вони пам'ятають Великих Королів Земномор'я і їх заповіти. Вони не прагнуть до війн або грабежів. Погано одне: вони посилають своїх синів на захід полювати на драконів. Заради розваги. Неначе дракони з островів Західної Межі — це звичайна дичина, як якісь качки або гуси! І, звичайно ж, нічим хорошим це не закінчиться.

Втім, Хайдрейк із задоволенням взяв Медрі в учні.

— Моїм Учителем був один маг, — сказав він юнакові, - який передав мені свої знання абсолютно безкоштовно, і я готовий був вчинити так само, але так і не зумів знайти підходящого учня, так що я дуже радий твоїй появі. До мене приходить чимало молодих людей, і всі вони говорять приблизно однаково: «А що доброго в твоїх знаннях? Ти золото відшукати можеш? А можеш ти навчити нас перетворювати прості камені в алмази? Або так зачарувати меч, щоб ним можна було вбити дракона? Ні, твої розмови про Велику рівновагу нам абсолютно не цікаві! І ніякого пуття в них немає! Ніякої користі!» — І старий ще довго бурчав з приводу дурості молодих і того зла, що так поширилося по Земномор'ю останнім часом.

Знаннями своїми Хайдрейк ділився дуже щедро, проте був дуже вимогливим учителем. Вперше Медрі почав розуміти магію не як набір якихось талантів і загадкових дій, а як велике мистецтво і майстерність, які можна пізнати, як пізнають будь-яку професію завдяки старанним заняттям і довгій практиці. Але він відчував, що навіть після багаторічної і успішної практики мистецтво це не втратить своєї незвичайності і таємничості. Насправді в своїх уміннях Хайдрейк не так вже й сильно перевершував свого учня, проте старий чарівник ясно усвідомлював і вельми розумно роз'яснював Медрі куди більш важливу річ — ідею про цілісність магічних знань. Власне, саме це і робило його справжнім магом.

Слухаючи його, Медрі часто згадував про те, як вони з Анеб йшли в непроглядній темряві під дощем при світлі всього лише слабенького чарівного вогника, який, проте, все таки був здатний показати їм, куди ступати, хоча і висвітлював шлях всього лише на крок вперед, і як далеко у височині раптом з'явилася рожева в променях зорі вершина гори, і як вони разом дивилися на неї…

— Всі заклинання на світлі пов'язані між собою, і кожне з них залежить від усіх попередніх, — говорив Хайдрейк. — Це ніби як рух одного-єдиного листка на одному-єдиному дереві змусив би заворушитися і все інше листя на всіх інших деревах всюди в Земномор'ї! Такий Істинний Шлях. Саме цим шляхом ти повинен іти, намагаючись вирішити своє завдання, і саме за дотриманням правил на цьому шляху ти повинен стежити під час своїх пошуків. Зараз все в нашому світі йде неправильно, але і в цьому проявляється цілісність Істинного Шляху, бо кожна окрема біда є частиною загальної великої біди. І тільки в усуненні всієї біди в цілому можуть полягати справжнє зцілення нашого світу і наша справжня свобода.

Медрі прожив на Пендорі, навчаючись у Хайдрейка, цілих три роки, а коли старий маг помер, правитель Пендора попросив Медрі зайняти його місце. Незважаючи на те що Хайдрейк вічно бурчав та й відкрито звинувачував тих, хто вирушає полювати на драконів, усі на острові любили його і шанували, і те, що Медрі було запропоновано стати його наступником, було для молодої людини дуже схвально. Можливо, спокушений думкою про те, що він уже наблизився до «острова Морреда» настільки, наскільки це взагалі можливо, Медрі дійсно прийняв пропозицію правителя Пендора і ще деякий час прожив на цьому острові. Він плавав разом з молодим правителем на його кораблі далеко до Західного Межі в пошуках драконів, бо потай завжди мріяв побачити живого дракона. Однак не на часі рано починалися шторми і взагалі дуже вередуюча по всьому Земномор'ю погода три рази служили причиною того, що їх корабель повертався до острова Інгат, і плисти далі на захід не було ніякої можливості, такі високі і небезпечні були хвилі, хоча Медрі і встиг багато чому навчитися в мистецтві управління погодою з тих пір як покинув порт Хавнор.

А після Пендора Медрі, як відомо, знову попрямував на південь і швидше за все досяг острова Енсмер. Потім він, згідно більшості версій, потрапив на острів Гіт, що входив в число Дев'яноста островів.

Жителі Гіта, як і тепер, були в основному китобої. Однак Медрі це заняття було абсолютно не до смаку. Тутешні судна та й весь острів буквально протух китовим жиром. І як не огидно було Медрі ступати на борт рабовласницького судна, але це був єдиний корабель, що йшов з вантажем китового жиру в порт О, а Медрі дуже хотілося потрапити в Закрите море, бо він не раз чув розмови про розташовані на південь і схід від острова О маловідомі острови, які не мали ніяких торгових зв'язків з островами Внутрішнього моря. Можливо, там і лежить скарб, який він шукає? І він найнявся звичайним заклинателем вітрів на галеру, де на веслах сиділи чотири десятки рабів.

Погода нарешті встановилася цілком хороша: дув попутний вітер, по ясному небу пропливали білі хмаринки, світило тепле сонце пізньої весни. До вечора вони пройшли чималий відрізок шляху, і Медрі випадково почув, як шкіпер говорить рульовому: «Вночі весь час правуй на південь, щоб пройти подалі від Рока».

Медрі ніколи не чув про цей острів і запитав:

— А що там таке? Чим загрожує кораблям цей острів?

— Там смерть і руйнування, — сумно сказав шкіпер, коротун з маленькими розумними очима, чимось схожими на очі кита.

— Там йде війна?

— Була і війна. Давно тільки. Там… суща чума, на острові цьому! Там панує чорна магія. І всі води навколо нього прокляті.

— Черви! — сплюнув рульовий, брат шкіпера, і пояснив: — Коли зловиш рибу неподалік від Рока, то вона неодмінно вся червива виявляється; і черви в ній прямо-таки кишать, як всередині дохлої собаки.

— А люди там ще живуть? — запитав Медрі.

І шкіпер сказав:

— Одні відьми.

А його брат додав:

— Пожирательки черв'яків.

У Архіпелаг входило чимало островів, які стали безлюдними і закинутими в результаті злісної боротьби чарівників один з одним, їх ненависті і бездумно накладених заклять. Ці місця були воістину заражені злом, і було небезпечно не тільки висаджуватися на береги таких островів, а й пропливати повз них, так що Медрі припинив свої розпитування і більше не згадував про острів Рок, поки не настала ніч.

Ночував він на палубі, під зоряним небом, і побачив дивовижний і надзвичайно живий сон: він бачив, як в ясний день по синьому небу мчать хмари, а біля самого горизонту над морем видніється залита сонцем округла вершина високого зеленого пагорба. Медрі прокинувся, але сон той залишався в пам'яті, і він зрозумів, що колись, років десять тому, бачив той самий сон, і це було в темниці з цегляними стінами на шахтах Самори, коли він ночами лежав без руху, скутий магічними чарами Геллука.

Медрі сів і обдивився навколо. Чорне море було таким спокійним, що навіть зірки були видні абсолютно чітко то з одного, то з іншого боку на слабеньких хвилях. Веслові галери рідко відходили далеко від берега і ночами теж плавали рідко, встаючи на якір в будь-якій зручній бухті або гавані; але на цьому відрізку шляху жодної відповідної бухти не було, і, оскільки погода встановилася на рідкість сприятлива, вони поставили щоглу, укріпили великий квадратний парус, і корабель неквапливо плив далі, а раби, які сиділи на веслах, так і поснули на своїх лавах. Моряки, вільні від вахти, теж спали; не спали тільки рульовий і сигнальщик, хоча і останній теж дрімав. Вода шепотіла про щось, торкаючись бортів галери, слабо поскрипував такелаж, дзенькали ланцюги рабів…

«У таку тиху ніч ніякий заклинатель вітрів не потрібен, та вони, власне, і не заплатили мені нічого», — умовляв себе Медрі. В голові у нього крутилася назва острова: Рок. Дивно, чому він ніколи не чув про цей острів, ніколи не помічав його на карті? Можливо, цей острів проклятий і всі уникають його, але хіба через це його не повинно бути на картах?

«Я б міг злітати туди, скажімо, в образі крячка і встиг би повернутися на корабель ще до світанку, — ліниво розмірковував він. Йому все ще дуже хотілося потрапити в порт О. — Взагалі-то, — продовжував умовляти він себе, — всі зруйновані магами землі схожі одна на іншу, так що немає ніякої особливої необхідності кудись летіти, щось обстежувати, поспішати назад на корабель…» Медрі влаштувався зручніше на складеній бухті каната і став дивитися на зірки. На заході низько над горизонтом висіли чотири яскраві зірки сузір'я Горн; через повислу над морем димку йому здавалося, що зірки по черзі підморгують йому.

Раптом море слабо зітхнуло, і немов легке тремтіння пробігло по округлих куполах хвиль.

— Ей, шкіпер, — крикнув Медрі, схопившись на ноги, — прокидайся!

— Ну, що таке? — Шкіпер був явно незадоволений, що його розбудили.

— До нас наближається якийсь чарівний вітер. Мало того, він має намір переслідувати нас. Накажи спустити вітрило.

Шкіпер очманіло подивився на нього. Поки що не відчувалося ні найменшого вітерця, величезний парус висів, як ганчірка. Однак зірки на заході стемніли, ніби були поглинені якоюсь мовчазною чорнотою, що повільно наповзала все вище і вище з західного краю моря. Шкіпер, помітивши це, запитав невпевнено:

— То ти вважаєш, що це чарівний вітер?

Ті, кого на островах в ті часи назвали «спритниками», часто використовували погоду як зброю; вони також здатні були наслати якусь страшну хворобу на поля ворога, і врожай гинув прямо на корені; вони могли викликати, скажімо, раптовий шторм, щоб в одну хвилину потопити кораблі супротивника, або утворити страшну піщану бурю, яка, обрушившись на землю далеко від тих місць, звідки була послана, викликала смертельний жах у хліборобів.

— Накажи спустити вітрило! — наказовим тоном повторив Медрі. Шкіпер позіхнув, вилаявся і почав голосно віддавати команди. Матроси, насилу струшуючи з себе сон, стали повільно спускати безсило повисле вітрило, а начальник веслярів, який також отримав відповідний наказ від шкіпера і дещо з'ясував у Медрі, почав будити рабів, роздаючи направо і наліво удари своїм батогом. Парус був уже наполовину спущений, весла наполовину вставлені в кочети, Медрі встиг вимовити половину потрібного заклинання, коли чарівний вітер завдав свого першого удару.

Цей удар супроводжувався одним-єдиним оглушливим гуркотом грому, і з навислої над ними абсолютної чорноти потоками хлинула злива. Корабель став на диби, як переляканий кінь, а потім так сильно і різко накренився, що щогла відразу надломилася біля самої оспови, хоча канати все ще утримували її. Парус торкнувся води, тут же намок і своєю вагою перевернув галеру на правий борт. Величезні весла вискочили з гнізд, прикуті ланцюгами раби забилися і закричали на своїх лавах, бочки з китовим жиром вилетіли зі своїх кріплень і з гуркотом покотилися по палубі; жир розлився — так судно ще деякий час могло протриматися на поверхні води, причому палуба була розташована під прямим кутом до неї, - а потім казна-звідки налетіла височенна штормова хвиля, вдарила в судно і миттєво поглинула його. І відразу ж настала повна тиша. Лише ревіла, вже стихаючи, буря, та стукали по воді дощові краплі. Злий магічний вітер відлітав все далі на схід, і на цьому вітрі з чорної поверхні води злетіла лише одна біла морська птиця, відчайдушно заплескала крилами і помчала кудись на північ.


На вузькій піщаній смужці прямо під прибережними гранітними скелями, в перших променях світанку, було чітко видно відбитки лап сілої морської крячки. Сліди відходили від води, змінюючись людськими; людина досить довго йшла уздовж моря по піску, часом майже притискаючись до гранітних скель, а потім її сліди зникали.

Медрі знав про небезпеку занадто частих Перетворень і тривалого використання при цьому одного і того ж вигляду, проте він був настільки вражений стрімкою загибеллю судна, настільки стомлений далеким перельотом, а летіти йому довелося до самого світанку, що у нього зовсім не було сил підійматися на непривітні скелі, які громадилися над вузькою смужкою сірого піску. Так що він знову вимовив слова заклинання, і морський крячок, змахнувши своїми сильними крилами, злетів прямо до вершин цих неприступних скель. А потім, охоплений красою зорі, яка додала йому сил, Медрі полетів далі над великою рівниною, ще затягнутою світліючою світанковою пеленою. І незабаром побачив далеко попереду округлу вершину високого зеленого пагорба, освітленого першими сонячними променями.

Він кинувся до цього пагорба, і приземлився на його вершині, але варто було йому торкнутися землі, як він знову став людиною.

Деякий час він постояв там в повній розгубленості, як оглушений. Йому здавалося — він був практично в цьому впевнений! — що його справжнє обличчя повернулося до нього аж ніяк не по його, Медрі, волі, а тільки тому, що він торкнувся цієї землі, цього пагорба. Тут правила велика магічна сила, куди більш могутня, ніж його власна.

Він озирнувся — обережно, але з величезною цікавістю. По всьому горбу жовтими зірочками, ніби іскорки в зеленій траві, були розсипані дрібні квіти. Діти на Хавнорі добре знали ці квіточки і називали їх «іскорками»; згідно з давніми легендами, вважалося, що це іскри від спаленого Володарем Вогню острова Ілієн, стертого з лиця землі після того, як Еррет-Акбе здобув над ним перемогу в бою. Незліченні героїчні пісні і сказання згадалися раптом Медрі, поки він стояв на вершині цього зеленого пагорба: перед його уявним поглядом проходили численні герої давнини — Еррет-Акбе, Королева Орлів, Геру, Акамбаро, який вигнав войовничих карго далеко на схід, і Сепіадх-Миролюб, і прекрасна Ельфаран з острова Солеа, і Морред, Білий Чарівник і Улюблений Король… Сміливі, мужні, мудрі, ці великі люди проходили перед ним, немов він закликав їх магічним закляттям, хоча він не вимовив жодного слова. Він бачив їх зовсім поруч, і бачив чітко. Вони стояли серед високих трав і золотистих квітів, схожих на іскри багаття, які хитали своїми голівками на свіжому ранковому вітрі.

А потім всі вони раптом зникли, і Медрі залишився на пагорбі один, вражений і здивований. «Я тільки що бачив всіх великих королев і королів Земномор'я, — думав він, — а тепер переді мною лише трава… невже вони стали тією травою і тими квітами?..»

Він вирішив обійти вершину пагорба по кругу і поволі рушив на схід, де зелений схил був яскраво освітлений теплим сонцем, край якого вже з'явився над горизонтом. Прикривши очі рукою, Медрі побачив внизу дахи міста, а далі — зручну бухту, що відкривалася на схід, причали біля берега, а за входом в бухту — світлу лінію горизонту над морем, яка немовби ділила цей світ навпіл. Він повернувся і подивився на захід: там були мирні поля, пасовища, дороги… На півночі тягнувся ланцюг невисоких зелених гір. У низині, розташованій на південь від того місця, де він стояв, він зауважив чудовий гай високих дерев, від якого неможливо було відвести очі. І Медрі вирішив, що це, мабуть, початок якогось великого лісу — такого, як ліс Фаліерн на острові Хавнор. Він і сам не знав, що змусило його так подумати, оскільки з вершини пагорба йому було видно, що чудовий гай невеликий і його оточують лише вересові пустки та зелені пасовища.

Він ще довго стояв там, перш ніж вирішив спуститися до підніжжя пагорба по густій траві і чагарниках квітів-іскорок. Внизу він запримітив стежку, по обидва боки дбайливо обсаджену деревами. Стежка вела його між селянських полів, які виглядали цілком доглянутими, хоча і абсолютно безлюдними. Він все шукав якесь перехрестя, щоб звернути на стежку або дорогу, що веде на схід, в місто, але жодна з тих стежок, що йому траплялися, не вела на схід. І в полях не було ні душі, хоча деякі з них явно були тільки що зорані. Жодна собака не загавкала на ідучого по дорозі незнайомого подорожнього, і тільки старий осел, що пасся на кам'янистому схилі, підійшов до дерев'яної огорожі і витягнув над нею голову, явно бажаючи познайомитися з Медрі ближче. Медрі зупинився і погладив осла по бурій кістлявій морді. Будучи людиною міською, портовою, він мало знав про працю хліборобів і про вдачу худоби, проте йому здалося, що цей осел дивиться на нього ласкаво. «Де я, ослик? — запитав він. — Ти не знаєш, як мені потрапити в те місто, яке я бачив з пагорба?»

Осел ще сильніше натис йому на руку, ніби запрошуючи його ще почухати у нього над очима і за вухами, а потім вдячно смикнув своїм довгим вухом вправо. І Медрі, розлучившись з осликом, вирішив, що піде направо, хоча йому і здавалося, що ця стежка може привести його тільки знову на пагорб. Однак осел мав рацію, і досить скоро з'явилися будівлі та міські вулиці, і одна з цих вулиць нарешті привела його до центру міста, яке однією своєю стороною дивилося на затоку.

Місто було настільки ж дивно тихе і безлюдне, як і доглянуті селянські поля. Медрі не почув жодного голосу, не зустрів жодної людини. На вигляд це було звичайне і дуже миле містечко, яке сяяло у чудовому весняному ранку, але Медрі оточувала така дзвінка тиша, немов він дійсно потрапив на острів, спустошений епідемією якоїсь страшної хвороби або ж кимось намертво зачарованим. Тим часом місто зовсім не здавався мертвим: від стіни будинку до старого сливового дерева була протягнута мотузка, на якій сушилася білизна, ляскаючи на вітрі; з-за рогу саду вийшов кіт, і не який-небудь бездомний, а чистенький, доглянутий, ситий, з білими лапками і пишними вусами — прямо-таки процвітаючий кіт! І нарешті, спустившись по вузенькій вимощеній бруківкою вуличці, Медрі почув голоси.

Він зупинився, прислухався, але більше не почув ані звуку.

Він рушив далі і через деякий час вийшов на невелику ринкову площу. Там були люди, хоча і не дуже багато. І дивно, вони нічого не купували і не продавали! І не було там ні прилавків, ні сараїв, де зберігався б товар. І Медрі здогадався, що ці люди чекають його.

Ще з тих пір, як він у вигляді крячка опустився на вершину зеленого пагорба і побачив звідти це місто, а в траві яскраві спалахи квітів, на серці у нього було дивно легко. Він чогось чекав, сповнений великого подиву, але зовсім без страху. А тому стояв спокійно і дивився на цих людей, які зібралися, щоб зустріти його.

Троє з них вийшли вперед: старий чоловік, великий, широкогрудий, з яскраво-білою сивою головою, і дві жінки. Чарівник завжди впізнає чарівника, і Медрі зрозумів, що ці жінки наділені магічною силою.

Він підняв руку, стиснуту в кулак, а потім, повернувши її долонею вгору, розкрив, ніби щось їм пропонуючи.

— Ага! — сказала та з жінок, що була вищою, і засміялася. Але на жест Медрі таким же жестом не відповіла.

— Скажи нам, хто ти? — запитав сивочолий старий — ввічливо, але прямо, без жодних преамбул. — Розкажи, як ти потрапив сюди.

— Я народився в Хавнорі і отримав професію корабела, а потім ще вивчився трохи і став чаклуном. Я плив на кораблі, що прямував з острова Гіт в порт О. І тільки я один уцілів під час руйнування корабля минулої ночі, коли на нас налетіла кимось наслана чарівна буря. — Він замовк, згадавши швидко затонулий корабель і рабів, прикутих ланцюгами до лав, і страшну развернуту безодню, яка в одну мить поглинула і судно, і всіх, хто був на борту. Медрі судорожно зітхнув, немов тільки що насилу випірнув з води.

— А як ти потрапив сюди?

— Я перетворився на… птаха. На крячка. Адже це острів Рок, так?

— То ти, значить, змінив свій вигляд?

Медрі кивнув.

— Кому ти служиш? — спитала та з жінок, що була поменше ростом і молодшою. Вона до сих пір мовчала. У неї було розумне суворе обличчя і чорні брови врозліт.

— Нікому. У мене немає господаря.

— А навіщо ти плив в порт О?

— На острові Хавнор кілька років тому я потрапив в рабство. Ті люди, що звільнили мене, розповідали про якийсь острів, де немає правителів, де пам'ятають і шанують закони, встановлені Серріадхом, де розвиваються і удосконалюються різні майстерності і мистецтва. Я весь час шукав цей острів, останні сім років…

— Хто розповів тобі про нього?

— Жінки Руки.

— Будь-яка людина може стиснути пальці в кулак, а потім розкрити їх долонею вгору, — заявила висока жінка, втім, абсолютно без ворожості. — Але не кожен може прилетіти на Рок по повітрю! Або підійти до його берега на вітрильному судні. Сюди взагалі нелегко дістатися. То все-таки, що привело тебе сюди?

Медрі відповів не відразу.

— Випадок, — сказав він нарешті. — Просто вдалий випадок, який співпав з моїм давнім бажанням. Але не чаклунство. І не знання. Я і зараз зовсім не впевнений, що прийшов в те місце, яке так довго шукав. Хоча мені хотілося б, щоб ви виявилися саме тими людьми, про яких мені говорили, але і в цьому я не зовсім впевнений. Я думаю, що ті дерева, які я бачив з вершини пагорба, зберігають якусь велику таємницю, але не знаю, чи це так. Я з упевненістю можу сказати тільки одне: з тих пір, як я ступив на той зелений пагорб, я став таким, як в дитинстві, коли вперше почув «Подвиг Енлада». І це було так дивно і так чудово, що я абсолютно голову втратив.

Сивочолий старий подивився на обох жінок. До них підійшли і інші люди, і всі вони почали тихо про щось перемовлятися.

— Ну а якщо ти залишишся тут, то що ти хотів би робити? — запитала його жінка з чорними бровами врозліт.

— Я вмію будувати різні кораблі, ремонтувати їх, керувати ними. А ще я добре вмію знаходити різні речі — як на землі, так і під землею. Я вмію керувати погодою, якщо у вас є така потреба. І я готовий вчитися магічним мистецтвам у будь-якого, хто погодиться мене вчити.

— А чому ти хочеш навчитися? — тихо і ласкаво запитала його та жінка, що була вищою.

І Медрі відчув, що від відповіді на це питання залежить все його подальше життя, присвячене служінню добру чи злу. А тому відповів він не відразу. Він уже почав було говорити, але передумав, ще трохи помовчав і, нарешті, неквапливо почав:

— Річ у тім, я не зумів врятувати одну людину… одну жінку… ту єдину, що з останніх сил врятувала мене. І всі мої тодішні знання виявилися непридатні. Недостатні. Напевно, я занадто мало знаю про те, як бути вільним. Якщо ж вам це знання дано, то, благаю, навчіть цьому і мене!

— Свобода! — з гіркотою вигукнула жінка, і її ласкавий голос на цей раз пролунав, як удар батога. Потім вона подивилася на своїх супутників і змусила себе злегка посміхнутися. Знову повернувшись до Медрі, вона сказала: — Усі ми тут полонені, вкинуті у тюремні стіни, а тому свобода — найголовніша наша проблема. Ти якимось чином пройшов крізь стіни нашої в'язниці. Ти говориш, що шукав свободу… Але потрапив у в'язницю, і тобі слід знати, що покинути Рок тобі буде, можливо, куди важче, ніж потрапити сюди. Це справжня в'язниця всередині ще більшої в'язниці, і деякі стіни ми, на жаль, побудували самі. — Вона озирнулася на інших. — Що скажете? — запитала вона їх.

Багато говорити вони не стали: схоже, вони вміли радитися один з одним без слів. Нарешті та жінка, що була нижче ростом, глянула на Медрі своїми вогненними очима з-під чорних брів і сказала:

— Добре. Залишайся. Ти цього хочеш?

— Так.

— Як нам тебе називати?

— Крячок, — сказав він; так його і стали називати на острові Рок.


На цьому острові Медрі знайшов як значно менше, так і значно більше того, що так довго шукав і на що сподівався. Йому пояснили, що острів Рок — це серце Земномор'я. Першим островом, який Сегой підняв з морських вод на початку часів, був світлий острів Еа, що в північному морі, а другим — острів Рок. Той зелений пагорб, що височів над островом, мав куди більш глибоке коріння, ніж всі острови Земномор'я. Ті дерева, які Медрі бачив з вершини пагорба і які дивним чином згодом виявляв то в одній частині острова, то в іншій, були найдавнішими деревами в світі і служили джерелом і осередком магічних сил.

— Якщо Іманентний Гай вирубати, зникне, розсиплеться вся магічна премудрість. Коріння цих дерев — це коріння Знання. Малюнок тієї тіні, яку відкидають листя в Гаю, — це написані сонячним світлом слова, які вимовив Сегой в момент творення.

Так розказувала Ембер, його чорноброва вчителька з вогненним поглядом.

Всі ті, хто займався на острові Рок магічним мистецтвом, були жінками. Тут не було чоловіків, наділених магічною силою. На цьому острові взагалі було дуже мало чоловіків.

Тридцять років тому піратські правителі острова Уотхорт послали цілий флот, щоб завоювати Рок і підпорядкувати його собі. Втім, завоювати його їм хотілося не стільки заради якихось невідомих багатств — Рок ніколи не вважався особливо багатим островом, — а для того, щоб назавжди знищити його чарівні сили, які були воістину великі і вважалися непохитними. На жаль, серед чарівників Рока знайшовся зрадник, який допоміг «спритникам» з Уотхорта послабити охороняючі Рок закляття. І як тільки за допомогою магії в невидимих стінах, які охороняли Рок, вдалося зробити пролом, пірати захопили острів, знищуючи його населення вогнем і мечем. Їхні великі кораблі заповнили гавань міста Твіла, полчища жорстоких воїнів палили і грабували місто і села, работорговці хапали в полон всіх підряд: чоловіків, хлопчиків, молодих жінок. Малих дітей і людей похилого віку вони просто вбивали. Пірати підпалювали кожен зустрінутий на шляху будинок, кожне поле. Коли через кілька днів їх кораблі попливли геть, на острові не залишилося жодного вцілілого села; всі селянські будинки були спалені або повністю розорені, і позбулися своїх господарів.

На щастя, місто Твіл, що розкинулося на берегах затоки, також володіло якимись чарівними властивостями, завдяки близькості Пагорба та Іманентного Гаю, тому, коли мародери, підпалюючи будинки, увірвалися туди в пошуках рабів і поживи, пожежі тут же гасли самі собою, а вузькі звивисті вулички Твіла, перетворившись на справжній лабіринт, абсолютно збивали грабіжників зі шляху. Більшу частину вцілілих жителів острова після того страшного нальоту складали мудрі жінки, берегині магічних мистецтв, і їхні діти, яким вдалося сховатися в місті або в Іманентному Гаї. Теперішнє покоління чоловіків Рока було представлено, головним чином, тими ж дітьми, які встигли вирости. У живих залишилося також кілька старих, що сховалися в Гаю. Ніякого правителя на Рокові дійсно не було; островом правили «Жінки Руки», і саме їх закляття так довго і успішно захищали Рок, бо після того, що сталося, вони ще більше посилили їх.

«Жінки Руки» майже не вірили чоловікам. Адже один з чоловіків зрадив їх колись жорстоким піратам! І пірати — теж чоловіки! — буквально знищили прекрасний острів, повністю розорили його, стількох людей викрали в рабство і стількох поклали в неправедному бою. Тут вважалося, що саме чоловічі амбіції привели до того, що магічна премудрість стала джерелом отримання наживи. «Ми не маємо ніяких справ з правителями-чоловіками з інших островів», — твердо заявила Медрі висока Вейл.

Однак Ембер додала: «Але причиною власної загибелі стали ми самі». І вона розповіла Медрі, як чоловіки і жінки острова Рок об'єдналися понад сто років тому в деяке братство магів. Горді своїми досягненнями і відчуваючі себе в безпеці завдяки своєму об'єднаному чарівному мистецтву, вони прагнули не тільки ділитися знаннями один з одним, але і створити таємний союз для боротьби з тими, хто розв'язує війни і займається работоргівлею. У цьому союзі призвідниками і організаторами завжди були жінки, і це були жінки, які, прикидаючись торговками, що продають цілющі мазі, або вязальницями рибальських сітей, відправлялися з Рока на інші острови Внутрішнього моря і плели величезну тонку мережу опору. Навіть в наші дні в Земномор'ї ще залишилися окремі вічка і вузлики тієї мережі. А Медрі вперше наткнувся на її сліди в рідному селі Анеб і з тих пір постійно йшов по цьому сліду. Однак не він привів його на острів Рок. Після того як пірати пограбували і спалили велику частину полів і селищ острова, його мешканці повністю ізолювали себе від решти світу; вони не мали ні з ким ніяких торгових зносин, навіть з сусідніми островами, замкнувши простір навколо острова Рок могутніми захисними закляттями, які були створені і постійно оновлювалися мудрими жінками Рока. «Ми не можемо врятувати їх, — говорила Ембер, — раз не змогли врятувати самих себе!»

Вейл, при всій її м'якості, ніжному голосі і приємній посмішці, була налаштована ще більш непримиренно. Вона, наприклад, сама сказала Медрі, що хоча вона і погодилась з тим, щоб його залишили на Рокові, але попередила всіх, що за ним потрібно наглядати.

— Ти одного разу вже зумів пробратися крізь всі наші чарівні стіни, — чесно сказала вона йому. — Можливо, те, що ти розповів про себе, чиста правда. А раптом ні? Чи можеш ти привести мені такий доказ, щоб я все-таки повірила, що ти не брешеш?

Вейл, правда, погодилася з іншими в тому, що Медрі потрібно надати невеликий будиночок на березі затоки і роботу — призначити помічником міського кораблебудівника — це була, зрозуміло, теж жінка, яка самостійно опанувала це ремесло і дуже раділа, що у неї тепер такий умілий помічник. Вейл ні в чому не перешкоджала Медрі, не будувала ніяких підступів і завжди ласкаво віталася з ним, але все ж він пам'ятав, як вона сказала йому тоді: «Чи можеш ти привести мені такий доказ, щоб я все-таки повірила, що ти чи не брешеш?» — і йому нічого було сказати їй у відповідь на ці слова.

Ембер зазвичай хмурилася, коли він її вітав. Вона задавала йому уривчасті несподівані питання, уважно вислуховувала його відповіді, але сама дуже часто на його питання відповідати відмовлялася.

Якось раз, сильно бентежачись, він попросив її розповісти, чим, по суті, є Іманентна Роща, тому що, коли він питав про це інших, усі говорили: «Ембер розкаже краще». Однак Ембер відповідати на його питання відмовилася — не те щоб грубо, але рішуче, — і заявила: «Про Гай ти можеш дізнатися тільки в Гаю і від самого Гаю!» Але через кілька днів після цієї розмови вона раптом прийшла на берег затоки, де Медрі на піску лагодив рибальський човен, і старанно допомагала йому, чим могла, а потім стала розпитувати його про те, як будують кораблі, і він розповів і показав їй все, як зумів. Це був напрочуд мирний день, однак пізніше вона знову вела себе з ним недовірливо і різко. Він навіть трохи її побоювався: вона була абсолютно непередбачувана. Він, наприклад, був дуже здивований, коли вона раптом сказала йому: «Після Довгого танцю я збираюся в Гай. Якщо хочеш, можемо піти туди разом».

Здавалося, з Пагорба було видно весь Іманентний Гай цілком, і все ж якщо в нього зайти, то далеко не завжди зумієш вийти знову в ті ж поля. Можна без кінця йти під деревами-велетнями, і Гаю не буде кінця. Дерева всередині Гаю майже всі були однаковими, такі дерева не росли більше ніде, проте ніякої особливої назви ардичною мовою ці дерева не мали, а називалися просто «дерева». А на стародавній Мові Творення, за словами Ембер, у кожного з цих дерев, можливо, було власне Ім'я. Мандруючи по Гаю, можна було через деякий час виявити, що йдеш вже серед звичайних дерев — дубів, беріз, ясенів, каштанів, горіхів, а також верб, які навесні, коли починають зеленіти, особливо гарні, зате взимку стоять голі, вузлуваті і непривабливі. Були там і темні ялини, і кедри, і ще якісь вічнозелені дерева, назв яких Медрі не знав, з м'якою червонуватою корою і густим листям. І ще одним чудовим відкриттям було те, що стежка, по якій йдеш серед дерев, ніколи не буває точно такою ж, якою була вчора; ця стежка могла вивести часом в найнесподіваніші місця. Жителі Твіла попереджали Медрі, що в Гаю краще не заходити надто далеко і повертатися потрібно тільки тим же шляхом, яким прийшов.

— Як далеко простягається цей ліс? — запитав Медрі.

І Ембер сказала:

— Так далеко, наскільки здатні сягати твої думки.

А ще вона сказала, що листя тут вміють говорити, а тіні під деревами можна прочитати, як письмена.

— Я якраз вчуся їх читати, — сказала вона йому дуже серйозно.

Живучи на острові Оррімі, Медрі трохи навчився розбирати старовинну рунічну писемність островів Архіпелагу. Згодом старий Хайдрейк з острова Пендор навчив його деяким Справжнім рунам. Це, втім, були досить поширені знання. Але те, що вивчала Ембер в повній самоті в тиші Іманентного Гаю, не було відомо нікому, крім дуже і дуже небагатьох чарівників. Це були особливі, таємні знання. Ембер, власне, все літо прожила в Гаю, маючи при собі тільки скриньку, в який ховала запас їжі від лісових щурів і мишей. Жила вона в курені, їжу готувала на багатті біля струмка, який вибігав з гущавини і впадав в маленьку річечку, що прагнула до моря.

Медрі влаштувався неподалік. Він не знав, що Ембер від нього потрібно, але сподівався, що вона все ж збирається його чомусь навчити, або, можливо, відповість нарешті на його нескінченні питання про Гай. Але вона з ним практично не говорила, а він був занадто сором'язливий і обережний, щоб зважитися порушити її дивне усамітнення, яке, мабуть, навіть трохи лякало його, як і сам древній Гай. Однак на другий день їх перебування в лісі Ембер раптом сказала, щоб Медрі йшов за нею, і повела його в найбільшу гущавину. Вони кілька годин йшли в абсолютному мовчанні. У літню полуденну спеку дерева навколо теж стояли мовчки. Не співали птахи. Завмерло шепотіння листя. Стежки, що вели кудись між дерева, були дуже різноманітні і одночасно дивно схожі. Медрі і не помітив, коли вони повернули назад, але точно знав, що вони зайшли куди далі берегів острова Рок.

З Гаю вони вийшли вже теплим вечором з того боку, де розкинулися знайомі йому орні поля і пасовища. Поки вони йшли до тієї річечки, де у кожного було своє місце ночівлі, Медрі зауважив в небі над західними пагорбами чотири зірки — сузір'я Горн.

Ембер не сказала йому на прощання жодних слів, крім звичного «на добраніч».

Наступного дня вона заявила:

— Я збираюся сидіти під деревами.

Він не зовсім зрозумів, що вона, власне, має на увазі і чого очікує від нього, але все ж пішов за нею, тримаючись, щоправда, на деякій відстані, і в підсумку вони прийшли в найглибиннішу частину Гаю, де всі дерева були однаковими і безіменними, хоча кожне з них, як говорила Ембер, мало своє власне Ім'я. Дівчина влаштувалася на м'якій листяній підстилці між могутнім корінням величезного старого дерева. Медрі підшукав собі містечко неподалік і теж сів. Ембер сиділа абсолютно нерухомо, спостерігаючи і слухаючи, і він теж, затамувавши подих, став спостерігати і слухати. Так вони ходили «сидіти під деревами» протягом декількох днів. Потім одного ранку — просто з духу протиріччя — Медрі залишився біля струмка, а Ембер знову пішла в Гай. На нього вона навіть не озирнулася.

Того ранку з Твіла до них прийшла Вейл з цілим кошиком харчів — вона принесла хліб, сир, сир, перші літні фрукти.

— Ну, і про що ти тут дізнався? — запитала вона Медрі як завжди ласкаво-холоднуватим тоном, і він відповів:

— Що я повний дурень!

— Це чому ж, Крячок?

— Тільки дурень може цілу вічність сидіти під цими мудрими деревами, не стаючи від цього розумнішим!

Вейл злегка посміхнулася і відмітила:

— Моїй сестрі досі не доводилося вчити чоловіка. — Вона скоса глянула на нього і втупилася кудись у далечінь, на зелені поля. — По-моєму, Ембер ніколи раніше навіть і не дивилася на чоловіків, — додала Вейл і знову трохи усміхнулася.

Медрі промовчав, відчуваючи, як кров приливає до щік, а потім, не дивлячись на Вейл, пробурмотів:

— А я думав… — І замовк.

У кількох словах Вейл відразу пояснила йому дуже багато — і дивну нетерплячість Ембер, і її «сердитий» характер, і її вогняні погляди, і її дивну мовчазність.

Медрі завжди намагався сприймати Ембер, як особу майже священну, недоторканну, хоча йому часом дуже хотілося торкнутися її ніжної смаглявої шкіри і чорного блискучого волосся. Коли ж вона підводила на нього очі, в яких завжди горів якийсь незрозумілий виклик, йому здавалося, що вона на нього за щось сердиться. Він дуже боявся чимось образити її, зачепити. Виявляється, вона теж боялася! Але чого? Його бажання? Або… свого? Але ж вона аж ніяк не була недосвідченою дівчинкою, її всі називали «мудрою жінкою», вона була магом, вона ходила по Іманентному Гаю і читала те, що написано на землі тінями чарівного листя!

Всі ці думки разом пронеслися в його голові, як бурхливий потік, який прорвався крізь дамбу. Вейл як і раніше мовчки стояла з ним поряд.

— Я думав, що маги все життя проводять на самоті, не маючи сім'ї, - сказав він нарешті. — Хайдрейк говорив мені, що займатися любов'ю — значить втрачати свою магічну силу.

— Так, так вважають деякі… мудреці, - спокійно підтвердила Вейл і знову посміхнулася, а потім відразу попрощалася з ним і пішла.

А він весь день перебував в душевному сум'ятті, сердячись на себе самого. Помітивши, що Ембер вийшла нарешті з Гаю і попрямувала до свого куреня на березі струмка, він рішуче встав і рушив до неї, під звичайнісіньким приводом, прихопивши з собою кошик, яку принесла Вейл.

— Можна мені поговорити з тобою? — запитав він дівчину.

Вона лише коротко кивнула і нахмурила свої чорні брови.

Але Медрі не знав, з чого почати, і вона, щоб порушити незручне мовчання, присіла навпочіпки біля кошика і стала розбирати принесені продукти.

— Ой, персики! — вигукнула вона і раптом посміхнулася.

— Мій учитель, Майстер Хайдрейк, говорив, що чарівники, які займаються любов'ю з жінками, даремно витрачають свої чарівні сили. Це правда? — випалив раптом Медрі.

Ембер нічого не відповіла, викладаючи з кошика продукти і акуратно ділячи їх на дві рівні частини.

— Як ти вважаєш, це правда? — знову запитав він своє питання.

Вона знизала плечима і сказала:

— Ні.

Він прикусив язика. Вона зітхнула, підняла голову, подивилася на нього і спокійно повторила:

— Ні це неправда. Я, в усякому разі, так не вважаю. Мені здається, що у будь-якої справжнього могутності, як і у всіх древніх сил, один і той же корінь.

Він як і раніше стояв, як укопаний, і вона знову заговорила:

— Подивися, ці персики вже зовсім стиглі! Навіть занадто. Так що нам доведеться відразу їх з'їсти.

— Якщо я скажу тобі своє ім'я, — заговорив він нарешті, - своє Істинне ім'я…

— Я назву тобі своє, - просто відповіла вона. — Якщо… якщо саме з цього нам слід почати.

Але почали вони все ж з персиків.

Обидва були досить сором'язливі за характером. Коли Медрі взяв її за руку, його власна рука так тремтіла, що Ембер відвернулася і насупилася, щоб приховати збентеження. Власне, для нього вона була вже не Ембер, а Елеаль, бо таким було її Істинне ім'я. Потім вона сама легенько торкнулася його руки. Але коли він нарешті зважився і погладив її блискуче чорне волосся, яке водоспадом падало їй на спину, йому здалося, що вона насилу терпить його дотик, і він прибрав руку. І раптом вона обернулася і пристрасно, квапливо, ніяково обняла його. І далеко не в першу ніч, які вони провели разом, вони зазнали справжньої насолоди або хоча б відчули себе досить вільно. Однак вони старанно вчилися один в одного і нарешті, залишивши позаду сором і страх, досягли вершин справжнього кохання і пристрасті. І тоді довгі дні і короткі зіркові літні ночі в тиші цих чарівних лісів стали для них найщасливішими у житті…

Коли Вейл наступного разу піднялася до них з міста, щоб пригостити їх останніми пізніми персиками, і дістала ці фрукти з кошика, вони дружно розсміялися: персики стали для них справжнім символом щастя. Вони спробували умовити Вейл залишитися і повечеряти з ними разом, але вона ні за що не хотіла.

— Живіть тут, поки є така можливість, — тільки й сказала вона на прощання.

У той рік літо закінчилося дуже рано, почалися дощі. А серед осені сніг випав навіть на такому південному острові, як Рок. На морі один шторм слідував за іншим, немов вітри в гніві піднялися проти несправедливої влади і згубних діянь «спритників» і піратів. У селах жінки збиралися у кого-небудь на кухні, біля вогнища, щоб не було так страшно на самоті. Городяни Твіла теж часто збиралися біля вогню і слухали, як виє вітер, як стукає дощ, як безшумно падає густий сніг. А за межами гавані море так ревіло і вирувало серед рифів і прибережних скель, що жоден моряк не наважився б проплисти при таких хвилях.

Жителі острова ділилися один з одним всім, що мали. В цьому відношенні це був дійсно «острів Морреда». Ніхто тут не голодував, у всіх був дах над головою, хоча навряд чи у когось із цих людей майна і їжі було більше необхідного мінімуму. Сховавшись від решти світу не тільки за допомогою природних помічників — моря і зимових бур, — але й за допомогою особливих заклять, які настільки змінювали вигляд острова, що змушували кораблі оминати його, ці люди дружно працювали, дружно розмовляли вечорами і співали старовинні пісні: «Зимову пісню», «Подвиг молодого короля», і багато інших. І ще у них були книги: «Хроніки Енлада», «Історія мудрих героїв» — безліч книг, і ці дорогоцінні книги старі чоловіки і жінки обов'язково читали вголос у просторому залі, що був розташований поблизу верфі. Слухаючи їх читання, рибалки плели і чинили свої сіті, і навіть з далеких ферм туди приходили люди, щоб послухати, як люди похилого віку читають ці мудрі прекрасні історії, і всі слухали мовчки, уважно. «Душі наші терзає голод», — сказала якось Ембер.

Тепер вона жила разом з Медрі в маленькому будиночку неподалік від пристані, хоча досить часто гостювала і у своєї сестри Вейл. Ембер і Вейл були ще зовсім маленькими і жили в селі недалеко від Твіла, коли з острова Уотхорт на Рок припливли пірати. Мати заховала дівчаток в підвалі їхнього сільського будинку і постаралася використати всі свої магічні знання, щоб захистити чоловіка і братів, бо чоловіки ховатися, звичайно ж, не побажали і вирішили боротися з загарбниками. Але сили були надто нерівні, і їх просто зарізали разом з худобою, а будинок і комори спалили. Дівчата всю ніч просиділи в підвалі, а потім і ще кілька ночей, поки не прийшли сусіди, щоб поховати вбитих, бо трупи вже починали розкладатися. Люди випадково виявили в підвалі вмираючих від голоду і жаху маляток, які сиділи мовчки і, озброївшись мотикою і уламком плуга, готові були захищати не тільки себе, але й своїх померлих родичів.

Медрі вже частково знав цю страшну історію від Ембер. Але якось увечері Вейл, яка була на три роки старшою за Ембер і все це пам'ятала більш ясно, докладно розповіла йому про своє дитинство і про те, що трапилося з їхньою сім'єю. Ембер мовчки сиділа поруч і уважно слухала.

І тоді Медрі розповів сестрам про шахти Самори, про огидного чарівника Геллука і про рабиню Анеб.

Коли він закінчив свою розповідь, Вейл досить довго мовчала, а потім сказала:

— Так ось що ти мав на увазі, коли сказав, вперше опинившись у нас на острові: «Я не зміг врятувати ту, що врятувала мене».

— А ти ще вимагала у мене доказів того, що я не брешу.

— Ось я їх і отримала, ці докази, — сказала Вейл.

Медрі взяв її руку і, низько схилившись, торкнувся цієї руки чолом. Розповідаючи про загибель Анеб, він насилу стримував сльози, але тепер більше не в силах був стримуватися, і сльози все ж потекли по його щоках.

— Вона подарувала мені свободу, — сказав він. — І я до сих пір відчуваю, що все, що я роблю, я роблю завдяки їй і для неї. Ні, не для неї. Ми нічого не можемо зробити для мертвих. Але для…

— Для нас, — сказала Ембер, — для нас, живих, які продовжують жити, незважаючи ні на що, ховаючись, і нікого не вбиваючи. Мертві мертві. А великі і могутні йдуть своїм шляхом, нічого не помічаючи, і ніщо їх не зупинить. Так що нам, звичайним людям, залишається сподіватися тільки на самих себе.

— Але невже ми повинні вічно ховатися?

— Ось, це в тобі говорить чоловік! — зауважила Вейл зі своєю ласкавою і ніби пораненою посмішкою.

— Так, — сказала Ембер, — ми повинні ховатися і будемо ховатися вічно, якщо в тому буде необхідність. Бо нічого іншого нам не залишилося, тільки бути вбитими або вбивати самим. Ти ж і сам кажеш, що за межами нашого острова це так, і я тобі вірю.

— Але ж неможливо приховати справжню могутність, — сказав Медрі. — У всякому разі — неможливо приховувати її довго. Адже вона вмирає, якщо її приховувати, якщо ні з ким своєю могутністю не ділитися.

— Чари на Рокові не помруть ніколи! — сказала Вейл. — Тут всі закляття отримують особливу силу. Так говорив сам Атх. Ти ж уже чимало часу провів у Гаю, ходив під деревами… Ти повинен був відчути його могутність. А нашим завданням повинно стати підтримка цієї могутності. Так, ми повинні її приховувати, але повинні і зберігати і примножувати її — подібно до того, як молодий дракон зберігає і примножує силу свого полум'я. І ще — ми неодмінно повинні ділитися один з одним цією могутністю і своїми знаннями про неї. Але тільки тут, на Рокові, де ці знання в безпеці і де грабіжники і вбивці стануть шукати їх в останню чергу, оскільки впевнені, що тут живуть тільки «прості» люди. І в один прекрасний день наша могутність — цей великий дракон — увійде в повну силу, навіть якщо це займе цілу тисячу років…

— Але за межами острова Рок, — зауважив Медрі, - теж є прості люди, яких перетворюють на рабів, які ведуть тваринне існування, які вмирають від голоду і хвороб. Невже вони теж повинні чекати тисячу років, не маючи ніякої надії?

Він дивився на сестер, переводячи погляд з однієї на іншу: одна була зовні дивно м'яка, проте душа її ніби застигла; інша, не дивлячись на зовнішню суворість, володіла ніжною душею, яка спалахувала легко, як сухе паливо в печі.

— На острові Хавнор, — сказав Медрі, - далеко від Рока, в одному селі на горі Онн, серед тих простих людей, які майже нічого не знають про зовнішній світ, також є «Жінки Руки». І створений колись союз таких людей не розпався і не був знищений — за стільки років! Як же міцно була сплетена ця мережа!

— Скоріше, вміло, — зронила Ембер.

— «Союз Руки» охоплює багатьох людей і на інших островах! — Медрі знову деякий час мовчки дивився на сестер. — Мене не дуже добре вчили в Хавнорі, потайки вчили, — сказав він. — Однак всі мої тамтешні вчителі казали мені, що я ніколи не повинен використовувати чари в поганих цілях, а самі жили в постійному страху, не маючи сил опиратися правителям і їх поплічникам. Вони віддали мені все, що могли, але це, на жаль, було дуже і дуже мало. І лише завдяки щасливому випадку я не опинився на невірному шляху. І ще тому, що Анеб дала мені силу і надію. Якби не вона, я зараз був би слугою Геллука. Однак і сама Анеб не мала необхідних знань, хоча і мала вроджений чарівний дар. Через своє незнання вона і потрапила в рабство. Якщо великі маги — навіть кращі з них! — стануть погано вчити своїх учнів, якщо могутність цих магів використовуватимуть в своїх корисливих цілях правителі-пірати, то хіба зможе зрости наша могутність тут, на Рокові? Чим ви станете годувати свого молодого дракона?

— Рок — це осередок магічних сил, — сказала Вейл. — Центр нашого світу. Ми повинні триматися центру. І чекати.

— Ні, ми ще й неодмінно повинні віддавати те, що маємо, — заперечив Медрі. — Якщо всі в Земномор'ї, крім нас, будуть рабами, то який сенс в нашій свободі?

— Справжнє мистецтво завжди перемагає фальш. Істинний Шлях перекрутити неможливо, — хмурячись, промовила Ембер. Кочергою вона підштовхнула в вогонь численні записки з іменами тих, хто був названий на її честь, і записки яскраво спалахнули. — Це я знаю твердо. Але життя наше коротке, а Шлях дуже довгий. Якби Рок був таким, яким був колись… Якби тут зібралося більше тих, хто володіє істинним мистецтвом, хто міг би вивчати і зберігати їх і далі, навчаючи інших…

— Якби Рок став таким, як колись, коли він був відкритий всьому світу і всьому світу відомий своєю могутністю, то ті, хто зараз нас боїться, знову з'явилися б, щоб його знищити! — вперто сказала Вейл.

— Значить, головне — в збереженні таємниці? — запитав Медрі. — Невже це дійсно найголовніше?

— Ні, головна наша проблема у відсутності чоловіків, — тверезо пояснила Вейл. — Ти вже прости мене, дорогий брате, але чоловіки завжди більше цінували інших чоловіків, ніж жінок і дітей. Ось, наприклад, якби чарівники з інших островів дізналися, що у нас тут з'явилося п'ять або шість десятків відьом або навіть справжніх чарівниць, їх би це не дуже стривожило. Але якби вони дізналися, що на Рокові з'явилося відразу п'ять могутніх магів, то нас всіх, звичайно ж, знову постаралися би знищити.

— Так що, хоча серед нас завжди були і чоловіки, нас завжди називали саме «Жінками Руки», — сказала Ембер.

— Я знаю, — сказав Медрі. - І Анеб була однією з вас. Але і вона, і ви, і всі ми жили і живемо в одній і тій же тюрмі.

— Що ми можемо з цим зробити? — запитала Вейл.

— Спробувати пізнати власну силу! — сказав Медрі.

— Школа?.. — задумливо промовила Ембер. — Куди могли б приїжджати чарівники і вчитися один у одного, вивчати Шлях… Іманентний Гай, можливо, захистив би нас.

— Всі ці войовничі правителі-пірати зневажають вчених і вчителів, — сказав Медрі.

— Я думаю, вони також бояться їх, — зауважила Вейл.

Такі розмови вели вони в ту довгу зиму, і поступово в цих розмовах стали брати участь і інші, але далеко не відразу від абстрактних міркувань вони перейшли до конкретних намірів, від пристрасної мрії — до певних планів. Вейл завжди була особливо обережна, завжди попереджала про можливі небезпеки. А ось сивочолий Д'юн так розмріявся про можливість створення Школи, що Ембер сказала Медрі, що старий давно готовий вчити чаклунства будь-яку обдаровану дитину в Твілі. Як тільки Ембер увірувала, що свобода Рока залежить від того, чи будуть вільні всі інші острови, усі свої помисли вона направила на посилення колись дуже сильного союзу «Жіночої Руки». Однак розум її, що сформувався практично в повній самоті серед чарівних дерев Гаю, завжди прагнув до певної форми і ясності завдань, так що вона запитала:

— Як ми можемо навчати нашого мистецтва інших, якщо самі не знаємо толком, що воно собою являє?

І тоді їхні розмови перетворилися на справжні дискусії про чарівні мистецтва і уміння, і в них брали участь усі мудрі жінки острова. Що таке справжнє мистецтво магії? В який момент воно стало перетворюватися в підробку? Як було збережено або втрачено Рівновагу в світі? які вміння необхідні більше за інші? Які найбільш корисні? Які найбільш небезпечні? Чому у деяких людей такий магічний дар, а не інший? Чи можна навчитися якомусь мистецтву, якщо у тебе немає вродженої схильності до нього? Під час дискусій з усіх цих питань вони придумували також назви для різних магічних мистецтв і умінь, і слова ці згодом завжди вживалися на Рокові і на інших островах, наприклад, слово для вміння відшукувати втрачені речі або керувати погодою, слово для великого мистецтва Перетворень і для цілительства, для вміння викликати закляттям будь-яку душу, для вміння вибрати потрібний Шлях, для вміння впізнавати Справжні імена людей і речей, для мистецтва створювати ілюзії, для вміння виконувати давні священні пісні… Такі мистецтва Майстрів Рока збереглися і в наші дні, хоча місце майстра-Шукача в Школі Рока тепер вільне, а в Дев'ятці його зайняв майстер-Регент, бо таке вміння, як пошук, було визнане просто одним з корисних умінь, яким небхідно володіти кожному справжньому магу. а не одним з найважливіших мистецтв.

Так під час цих дискусій було покладено початок Школі Чарівників на острові Рок.

Дехто скаже, що Школа починалася зовсім інакше. Вони стверджують, що островом завжди правила якась жінка, яку всі називали Темною Жінкою і яка була в союзі з давніми Силами Землі. Говорили, що жила ця жінка в печері під Пагорбом і ніколи не виходила на світло, а плела там, в темряві, могутні закляття, обплутуючи ними і сам острів, і море навколо нього, і за допомогою цих заклять вона нібито підкоряла людей, і в першу чергу чоловіків, своїй злій волі. Так тривало доти, доки на Рок не прибув перший Верховний Маг, який розпечатав вхід в ту печеру і здобув перемогу над Темною Жінкою, зайнявши її місце.

У цій історії немає жодного слова правди, якщо не брати до уваги того, що дійсно один з перших Майстрів Рока відкрив якусь велику печеру і увійшов до неї. Але, хоча коріння острова Рок — це коріння всіх островів Земномор'я, печера ця, на жаль, перебувала не на острові Рок.

Правда і те, що за часів Медрі і Елеаль жителі Рока, чоловіки і жінки, зовсім не боялися стародавніх Сил Землі, але шанували їх і шукали у них допомоги і вміння бачити майбутнє. Згодом, втім, це ставлення змінилося.

У той рік весна прийшла пізно і була холодною і багатою штормами. Медрі захоплено будував корабель. До того часу, як зацвіли персики, він встиг побудувати витончене, міцне судно, здатне плавати в далеких морях. Він будував його за всіма правилами науки корабелів Хавнора і назвав його «Надія». І незабаром після цього, піднявши вітрила, вийшов на ньому з затоки Твіла, не взявши з собою жодного помічника.

— Чекай меня до кінця літа, — сказав він Ембер.

— Я буду в Гаю, — відповідала вона. — А серце моє буде з тобою, моя темна видра, мій білий крячок, моя любов, мій Медрі!

— А моє — з тобою, палаюче вугілля мого багаття! Мила моя, моє квітуче деревце, любов моя, моя Елеаль!

* * *

Під час своєї першої подорожі Медрі на прізвисько Крячок відправився через Внутрішнє море на північ, до острова Оррімі, де вже побував колись і знав там кількох людей з «Союзу Руки», яким цілком довіряв. Одного з них звали Вороном. Це була людина заможна, великий любитель усамітнення і всіляких мудрих книг і історій, але, на жаль, позбавлена якого б то не було магічного дару. Медрі пам'ятав, як Ворон тикав його носом в книгу, поки він не навчився читати.

— Неграмотні чарівники — ось прокляття Земномор'я! — кричав Ворон. — Неосвіченим людям слід заборонити користуватися тією магічною силою, що дарована їм від природи! — Ворон взагалі був чоловік досить дивний: впертий, примхливий і самовпевнений; але якщо було потрібно захищати предмет його пристрасті — книги, письмо, слова, — він був готовий проявити воістину чудеса хоробрості. До могутнього правителя Хавнора Лозена він ставився з презирством, а за кілька років до описуваних подій їздив потай, старанно змінивши зовнішність, в порт Хавнор і привіз звідти чотири чудові книги з старовинної королівської бібліотеки. Йому вдалося також роздобути — чим він страшно пишався — знаменитий магічний трактат про властивості ртуті, колись створений на острові Вей. — І цей трактат я теж витягнув у Лозена з-під носа! — весело повідомив він Крячку. — Ти заходь, подивишся, що за книга! Просто чудова! Вона належала одному знаменитому чарівнику.

— Ну так, Тінаралу, — кивнув головою Крячок. — Я його знав.

— Значить, це дурниця? — розчаровано запитав Ворон.

— Не знаю. Думаю що ні. Але я полюю за більш великою здобиччю. — Ворон насторожився і по-пташиному схилив голову набік. — Мені потрібна «Книга Імен»!

— Але ж вона була втрачена, ще коли великий Атх відправився на захід, — сказав Ворон.

— Один старий маг на ім'я Хайдрейк говорив мені, що коли Атх якийсь час жив на острові Пендор, то він розповідав одному тамошнього чарівникові, що залишив «Книгу Імен» на збереження у якоїсь жінки на Дев'яноста островах.

— «Книгу Імен»? У жінки? На збереження? Та ще на Дев'яноста островах! Він що, з глузду з'їхав?

Ворон ще довго обурено вигукував щось про жінок і стародавні книги, проте думка про те, що «Книга Імен», можливо, все-таки не втрачена, пробудила в ньому цілковиту готовність негайно, як тільки забажає Крячок, плисти на її пошуки до дев'яноста островів.

Вони спорядили «Надію» і вирушили на південь, спершу причаливши до вельми негостинних берегів острова Гіт, а потім під виглядом дрібних торговців стали перебиратися з одного острова на інший по лабіринту незліченних проток і каналів. Ворон дбайливо набив трюми куди кращим товаром, ніж звикли бачити жителі Дев'яносто островів у відвідуючих їх торговців, а Крячок продавав ці речі за досить прийнятну ціну, а часом і просто вимінював, оскільки у тамтешніх людей гроші водилися нечасто. Поголос про дивовижних торговців, які вимінюють прекрасні товари на старі книги далеко обганяв мандрівників. Всім вже було відомо також, що книги їм потрібні тільки справжні старовинні, а не якась там сучасна підробка. Втім, на Дев'яноста островах всі книги були старі і всі справжні — в усякому разі, серед тих, що там ще збереглися. Інших там просто не було.

Ворон був щасливий, коли отримав трохи розмитий водою «Бестіарій» часів Акамбаро, віддавши за нього п'ять срібних гудзиків, кинджал з прикрашеною перламутром ручкою і сувій шовку з Лорбанері. Тепер він все частіше сидів десь в затишному куточку, настовбурчившись, як справжній ворон, і їв поглядом стародавні зображення харреккі, отаку і полярних ведмедів. А Крячок не пропускав жодного з найменших острівців і неодмінно висаджувався на берег, демонструючи свої товари господаркам на кухнях і людям похилого віку в сонних харчевнях. Іноді він ніби ненароком стискав пальці, а потім заповітним жестом розкривав кулак, повернувши руку долонею вгору, але ніхто жодного разу не відповідав йому тим же.

— Книги? — запитав його покрівельник на Північному Судіді. — Ось такі, чи що? — І він показав Крячку довгі смужки тонкого пергаменту, велика частина яких була вже вплетена в очеретяний дах його будинку. — А хіба вони ще на що-небудь годяться?

Ворон, вдивляючись в слова, ще видимі подекуди на смужках пергаменту, який вже був вплетений в покрівлю, прямо-таки весь затрясся від злості, і Крячок поспішив поскоріше відвести свого друга на судно.

— По-моєму, це був усього лише довідник ветеринара, — пробурмотів Ворон, трохи заспокоївшись, коли вони вже відпливли від нещасливого острова. — Я встиг розібрати слова «тварина, яка страждає шпатом» і ще щось про вим'я ярок. Але все одно — яке невігластво! Яке дике невігластво! Дах він, бачте, криє пергаментом зі старовинних книг!

— А тим часом це були дуже корисні знання для скотарів і взагалі сільських жителів, — підхопив Крячок. — Як можна подолати неуцтво, якщо люди самі гублять власні знання, якщо вони їх не бажають ні сприймати, ні передавати один одному? От якби всі старовинні книги можна було зібрати десь в одному місці…

— Як у Королівській бібліотеці! — мрійливо підхопив Ворон і навіть очі закрив, віддавшись солодким спогадам про колишню славу Земномор'я.

— Або у твоїй, — зауважив Крячок, давно вже навчившись лестити цьому бібліоману.

— Ну, що там моя бібліотека! — презирливо вигукнув Ворон, немов це не він витратив все життя на любовне збирання книг. — У мене суща дурниця, розрізнені фрагменти… Залишки!

— Це лише початок, — заперечив Крячок.

Ворон у відповідь тільки зітхнув.

— По-моєму, нам пора вирушати далі на південь, — сказав Крячок, стоячи біля керма і спритно огинаючи черговий острівець. — До острова Піди.

— А торгуєшся ти вміло, прямо талант! — захоплено зауважив Ворон. — І завжди знаєш, де що шукати! Адже це ти привів нас прямо до цього «Бестіарія», який у них в коморі валявся… Але, мабуть, ти маєш рацію: тут більше шукати нічого. У всякому разі, навряд чи ми знайдемо ще щось путнє. Такий великий чоловік, як Атх, ніколи не залишив би без уваги «Книгу Імен» — особливо серед цих дикунів, які і наймудрішу книгу всіх часів цілком могли порізати на смужки і накрити ними дах! Можна, звичайно, і на Піди сплавати, якщо хочеш. А потім давай на Оррімі повернемося, добре? З мене, мабуть, досить.

— Та й ґудзики у нас все вийшли, — кивнув Крячок. Йому чомусь було весело: назва Піди вселялв дивну впевненість, що напрямок обрано вірно. — Може, правда, по шляху вдасться ще й гудзиками розжитися. Ти ж сам кажеш, що у мене талант до торгівлі.

Обидва вони на Піді ніколи не бували. Це був сонний південний острів, головним містом якого був старовинний порт Теліо, майже всі будинки в якому були побудовані з рожевого пісковика. Навколо Теліо розкинулися поля і сади, які, безсумнівно, колись давали хороші врожаї. Однак правителі Уотхорта, у владі яких цей острів знаходився вже сто років, обкладали його населення такими податками, і стількох людей забрали в рабство, і так жахливо експлуатували колись вельми родючі землі, що поля і сади перестали плодоносити, а жителі зубожіли до межі. Залиті сонцем вулиці Теліо були брудні і сумні. Люди жили на цьому колись такому благополучному острові як в дикому краю: в наметах і куренях, зроблених з якихось уламків, а то і прямо під відкритим небом.

— Ні, тут добра не жди, — пробурчав Ворон, з огидою переступаючи через купку екскрементів. — У цих тварюк ніяких книг немає і бути не може!

— Чекай, чекай, — заспокоював його Крячок. — Дай мені хоча б один день.

— Це ж, нарешті, просто небезпечно! — заперечував Ворон. — І зовсім безглуздо. — Але більше Крячку не відмовляв. Колись такий скромний і наївний юнак, якого він навчав розбирати ардичні руни, незбагненним чином перетворився тепер в його вчителя і провідника.

Ворон йшов слідом за своїм молодим другом по одній з центральних вулиць міста; потім Крячок впевнено звернув на бічну вуличку, яка в підсумку привела їх в старовинний квартал, забудований маленькими жалюгідними домами. Тут жили ткачі. На острові Піди здавна вирощували льон, і мандрівникам на кожному кроці траплялися кам'яні мочильні, якими тепер практично не користувалися, а за вікнами багатьох будинків були видні прядильні і ткацькі верстати. На маленькій площі, біля криниці, сховавшись в тіні від палючого сонця, сиділи і пряли пряжу п'ять-шість місцевих жінок. Поруч грали діти, абсолютно, здавалося, байдужі до спеки і жахливо худі, шкіра та кістки. Діти без особливого інтересу дивилися на чужинців, навіть не перервавши гри. Крячок йшов впевнено, наче точно знав, куди саме йому потрібно. Але біля колодязя він зупинився і привітно привітався з жінками.

— Ох, милий чоловіче, — сказала йому з посмішкою одна з них, — навіть не показуй нам, що у тебе в мішку! Адже у мене ні гроша немає! Жодної мідної монетки, жодної платівки зі слонової кістки — ми грошей вже кілька місяців не бачили.

— Але у вас, може бути, знайдеться лляне полотно? Або хоча б пряжа? Лляне полотно з острова Піди, як мені говорили в Хавнорі, вважається в Земномор'ї найкращим. Та я і сам бачу, яку відмінну нитку ви прядете! — Ворон з подивом і захопленням спостерігав за своїм супутником; сам він побачивши книги міг торгуватися до безкінечності з ким завгодно і дуже наполегливо, але просто так загравати з простими жінками, щоб продати їм гудзики або купити у них лляну пряжу — ні вже, це було вище його сил! А Крячок тим часом продовжував: — Ось я тільки трохи мішок відкрию, а ви подивіться! — І він почав діставати свої товари і розкладати їх на каменях. Жінки і їх брудні сором'язливі діти підійшли ближче: такої краси вони явно ніколи в житті не бачили. — Взагалі-то нас цікавлять тканини, але ми купуємо також і нефарбовану пряжу і інші товари — ось тільки гудзиків у нас замало. Якщо у вас є гудзики зі слонової кістки або з рогу, я б купив. Готовий обміняти ось цю чарівну оксамитову шапочку на три-чотири кістяних гудзики. Ви тільки подивіться, який колір! І дуже підходить до вашого волосся, моя пані! А ще я можу взяти в обмін старі папери або книги. Наші господарі — ми з острова Оррімі — дуже всякими старовинними штуковинами цікавляться, так що, може, у вас випадково що-небудь таке і знайдеться, а?

— О, ти таки справді милий! — засміялася та, що першою заговорила з Крячком, коли він доклав до її чорної коси червону стрічку. — От шкода, що у мене нічого для тебе немає!

— Я, звичайно, не такий нахаба, щоб за свій скромний подарунок просити поцілунку, — сказав Медрі, - але, може, ти мені хоча б ручку свою дозволиш поцілувати?

І він зробив заповітний жест. Кілька секунд вона мовчки дивилася на нього, потім сказала:

— Що ж, ручку — це можна, — і відповіла тим же жестом. — Хоча й не завжди безпечно, якщо люди один одного зовсім не знають.

А він тим часом, немов нічого не помітивши, продовжував показувати їй і іншим жінкам свої товари, жартувати з ними і пригощати солодощами діточок. Ніхто нічого не купував і купувати явно не збирався. Вони дивилися на всю цю маячню так, немов то були справжні скарби. Крячок дозволив їм розглядати і чіпати все, що захочеться; він навіть зробив вигляд, що не помітив, як один з хлопчаків поцупив у нього маленьке дзеркальце з полірованої бронзи; він бачив, як дзеркальце зникає під драною сорочкою, але не сказав ні слова. Нарешті він заявив, що має йти, і дітлахи відійшли в сторону, а він зібрав і зав'язав свій мішок.

— Знаєш, — сказала раптом йому жінка з чорними косами, — у мене є сусідка, ось у неї цілком можуть знайтися деякі старовинні папери, якщо ти їх шукаєш.

— А на них хоч що-небудь написано? — похмуро запитав у неї Ворон, який досі мовчки сидів на краю колодязя. — Знаки на них якісь намальовані чи ні?

Жінка зневажливо зміряла його поглядом з голови до ніг і сказала:

— Є там знаки, пане мій! — І, знову повернувшись до Крячка, продовжила вже зовсім іншим тоном: — Якщо хочеш, я покажу тобі, де вона живе; це недалеко. І ось що я скажу тобі, торговець: вона хоч і дівчина зовсім, та до того ж з бідних, але вітатися як треба вміє не гірше за інших! Хоча у нас тут далеко не всі цьому навчені.

— Ну так, троє з трьох, — буркнув Ворон, жартівливо зображуючи заповітний жест. — Ти б свій льон нам на вуха не вішала, жінко! Прибережи його для інших.

— Ти б краще помовчав, пане мій! — не знітилася вона. — Ми тут люди неосвічені, грубі… - І вона грізно блиснула в його сторону очима.

Незабаром вона привела їх до дому, що стояв в кінці вузької вулички. Колись це був воістину чарівний куточок: чарівний двоповерховий будинок з каменю, оточений садом; але тепер будинок був напівпорожнім, фасад був частково зруйнований, у багатьох вікнах виламані рами, а сад прийшов в повне запустіння. Вони пройшли по двору, в центрі якого був колодязь, і жінка постукала в бічні двері. Двері відчинилися, і на поріг вийшла дівчина.

— Тьху, майже відьмине лігво! — вигукнув Ворон, бо з дверей доносився виразний запах різноманітних курінь і сушених трав. Він навіть відступив трохи назад.

— Тут не відьми живуть, а цілителі, - заявила їх провідниця. — Що, їй знову гірше, Дорі?

Дівчина кивнула, переводячи погляд то на Крячка, то на Ворона. Їй було років тринадцять-чотирнадцять; вона була невисока, досить кремезна, але дуже худа, з насупленими бровами і нерухомим поглядом.

— Це люди Руки, Дорі; ось цей, молодий і невисокий, дуже милий, а он той, високий, дуже гордий. Вони кажуть, що шукають старі папери. Я знаю, у тебе щось таке було, хоча, може, тепер вже нічого не залишилося. Товару для тебе відповідного у них немає, але, може, вони погодяться заплатити хоча б слоновою кісткою, якщо знайдуть те, що їм потрібно. Я вірно кажу? — І вона глянула своїми ясними очима на Крячка; той згідно кивнув.

— Їй зовсім погано, Раш, — прошепотіла дівчина. І знову подивилася на Крячка. — Ви схоже, не цілитель? — В її словах звучало осудження.

— Ні.

— А ось наша Дорі, - втрутилася їх чорнокоса провідниця по імені Раш, — справжня цілителька! — Як і її мати, і мати її матері… Впустила б ти нас в будинок, Дорі! Хоча б мене одну. Мені з нею треба побалакати. — Дівчина зникла в будинку, причинивши за собою двері, і Раш пояснила: — Мати у неї від сухот помирає. Ніхто з цілителів її вилікувати не зумів. А сама вона всіх лікувала і виліковує, і від золотухи, і будь-який біль одним дотиком знімає… Вона була справжнім дивом! Дорі правильно зробила, що по її стопах пішла.

Дорі, виглянувши на ганок, жестом запросила їх увійти в будинок. Ворон, правда, вирішив за краще залишитися зовні. Кімната виявилася довгаста, з високою стелею і слідами колишньої елегантності, але сильно постаріла і тепер виглядала убого. Різноманітні причандали цілителів і сухі трави становили головне її оздоблення і були розміщені по якихось певних правилах. Біля красивого кам'яного вогнища, в якому парувала жменька солодко пахнучих трав, було влаштовано ложе. Жінка, що лежала на ньому, була настільки бліда і худа, що в непевному світлі здавалася тінню. Коли Крячок підійшов до неї ближче, вона спробувала сісти і навіть хотіла щось сказати йому, але не змогла, і дочка підняла їй голову і підклала другу подушку. Тільки тоді Крячок, нахилившись до хворої зовсім близько, зумів розчути:

— Ти — чарівник, — шепотіла вона. — І ти тут не випадково.

Будучи обдарована магічною силою, вона відразу зрозуміла, хто він такий. Невже це вона покликала його сюди?

— Я - Шукач. Вмію шукати все, що завгодно. — сказав він. — І звичайно знаходжу.

— Дівчинку мою зможеш вчити?

— Навряд чи. Але можу відвезти її до тих, хто зможе.

— Відвези.

— Добре.

Хвора абсолютно без сил відкинулася на подушку і закрила очі.

Вражений силою її волі, Крячок випростався і судорожно зітхнув. Потім подивився на дівчину, але Дорі на його погляд не відповіла; вона дивилася тільки на матір, і в очах у неї була тупа, похмура туга. Тільки коли хвора занурилася в сон, Дорі нарешті ворухнулася і почала допомагати Раш, яка на правах подруги і сусідки вже копошилися в кімнаті, прибираючи закривавлені ганчірки, розкидані по підлозі навколо ліжка вмираючої.

— У неї тільки що знову була кровотеча, і я ніяк не могла її зупинити, — сказала Дорі. Сльози безупинно текли з її очей і скочувалися по щоках. Але обличчя залишалося неживим.

— Ах, дитинко моя, ягнятко моє, - сказала Раш, обіймаючи дівчинку, але та не відповідала на ласку і була як кам'яна від горя, яке скувало їй душу.

— Я бачу: вона йде туди, прямо до стіни, а я не можу піти з нею!.. — промовила Дорі з відчаєм. — Вона йде туди зовсім одна, а я… Не міг би ти піти туди з нею? — Вона подивилася Крячку прямо в очі. — Ти ж можеш!

— Ні, - сказав він. — Я не можу. Я ще не знаю шляху туди.

Але варто було Дорі запитати його про це, і він раптом побачив те, що бачила вона: довгий пологий схил якогось пагорба, що занурюється в темряву, і перетинаючу його в слабкому сутінковому світлі низьку кам'яну стіну. І поки він розглядав цю стіну, йому здалося, що він бачить жінку, що йде по ту сторону стіни, дуже худу, майже прозору, що складається з одних кісток і тіней. Але то була не вмираюча, що лежала перед ним на ліжку. То була Анеб!

Потім видіння зникло, і він, наче прокинувшись від забуття, зрозумів, що стоїть як стовп і витріщається на юну відьму. Поступово її обвинувачувальний погляд дещо пом'якшав, і вона закрила обличчя руками.

— Ми повинні відпустити їх, — сказав він.

— Я знаю, — тихо промовила вона.

Раш подивилася на одного, а потім на іншого своїми ясними розумними очима, а потім сказала:

— А ти, виявляється, не тільки майстерний торговець, але і дуже спритний чоловік! Ну що ж, не ти перший.

Він запитально подивився на неї.

— Цей будинок називається Будинком Атха, — пояснила вона.

— Він дійсно колись жив тут, — сказала Дорі, і крізь її безпорадну печаль і тугу пробився навіть слабкий промінчик гордості, - великий маг Атх. Тільки давно, дуже давно. Ще до того, як відправився на захід. Всі мої предки по жіночій лінії були мудрими жінками, відьмами та чаклунками. Ось він і зупинявся у них. У цьому будинку.

— Дай-но мені корито, — попросила Раш. — Я це все замочу.

— А я принесу води, — сказав Крячок. Він взяв відро і пішов у двір до криниці. Ворон як і раніше сидів на краєчку зруба, стривожений і насуплений.

— Навіщо ми витрачаємо тут час? — сердито запитав він, коли Крячок опустив відро в колодязь. — Ти що ж, тепер водоносом у цих відьом зробився?

— Угу, — буркнув Крячок. — А коли ця нещасна мужня жінка помре, я відвезу її дочку на Рок. А тобі, якщо ти все ж хочеш прочитати «Книгу Імен» і поїхати з нами, доведеться набратися терпіння і почекати.


Ось так Школа на острові Рок отримала своїх перших заморських учнів, а також свого першого бібліотекаря. «Книга Імен», що зберігається тепер у Одинокій Вежі, послужила фундаментом тієї науки і того методу навчання, якими користувалися всі майстри Ономатета. Ця книга лежить в основі великої магії Рока. Дівчина Дорі, яка, за чутками, виявилася набагато талановитішою і розумнішою за своїх вчителів, стала найкращим майстром всіх цілительських мистецтв і великим знавцем науки про травах; вона ж звела ці знання і вміння на п'єдестал належної висоти серед інших магічних наук і умінь, якими володіють знамениті Майстри острова Рок.

Що ж стосується Ворона, який був не в силах розлучитися з «Книгою Імен» навіть на місяць, то він просто послав за своїми книгами і деяким майном на Оррімі і, отримавши його, влаштувався жити в Твілі. Він дозволяв учням Школи скільки завгодно користуватися його бібліотекою, якщо ті обходилися з книгами дбайливо, а їх господареві надавали належну повагу.

Такими виявилися кілька років життєвого шляху Крачка-Медрі. Пізньої весни він зазвичай відправлявся в подорож на своїй «Надії», відшукуючи і привозячи на Рок нових учнів — головним чином дітей та зовсім молодих людей, які від народження були наділені магічною силою, а іноді і дорослих чоловіків або жінок. Діти, здебільшого, були з дуже бідних сімей, і хоча він нікого з них не забирав з дому силою, батьки дітей або їх господарі рідко цікавилися по-справжньому, куди відвезе дитину цей чоловік: Крячок часто називався, наприклад, рибалкою, якому потрібен був помічник — хлопчик, щоб допомагати на судні, або дівчинка, щоб плести мережі; або ж представлявся повіреним, який купує рабів для свого господаря, який живе на іншому острові. Якщо батьки відправляли свою дитину з ним, сподіваючись, що їй випаде удача, або ж віддавали його незнайомцеві знехотя, тільки через гірку потребу, він платив їм справжньою слоновою кісткою; якщо ж вони продавали йому дитину в рабство, він завжди платив їм чистим золотом, проте зникав наступного дня — до того, як це «чисте золото» перетвориться в коров'ячий гній.

Він відвідував найвіддаленіші острови Архіпелагу і навіть острови Східного Межі, але ніколи не відвідував двічі одне і те ж же місто або острівець, аж поки після його першого візиту туди не пройде кілька років і не охолонуть деякі неприємні спогади у місцевих жителів. І все-таки про нього пішли чутки, як про чаклуна; Викрадач Дітей — так його називали, вважаючи, що він забирає дітей на свій зледенілий острів десь на півночі і там висмоктує з них кров. У селах на островах Вей і Фелкуей досі розповідають дітям про жахливого Викрадача Дітей, бажаючи вселити їм недовіру до всіх чужинців.

До цього часу вже багато людей з «Союзу Руки» знали, що на острові Рок створюється Школа Чарівників, і самі посилали туди талановиту молодь, а також чоловіків і жінок, які бажали навчатися і навчати. Для багатьох з цих людей шлях на Рок став тяжким випробуванням, бо закляття, що оберігали острів, були в ті часи сильнішими, ніж будь-коли, і завдяки їм острів здавався всього лише хмаркою в небесах або рифом в бурхливому морі; ну а знаменитий чарівний вітер Рока без дозволу Майстрів не давав увійти в гавань Твіла жодному кораблю, особливо якщо на борту його опинявся такий чаклун, який умів заклинати вітри і міг спробувати повернути чарівний вітер назад. І все-таки новачки прибували на Рок! І з плином років для Школи знадобився будинок побільше, причому більший за всі будинки, що були в Твілі.

На островах Архіпелагу існував звичай: чоловіки будували кораблі, а жінки — будинки. Але якщо будували якийсь дуже великий будинок, то жінки охоче дозволяли чоловікам працювати з ними разом — на відміну, скажімо, від жінок-рудокопів, які, страждаючи невикоріненими забобонами, завжди намагалися прогнати з шахти будь-якого чоловіка. Точно так само чоловіки-кораблебудівники забороняли жінкам навіть дивитися на те, коли корабель спускають на воду. Так що Великий Будинок на острові Рок будували разом і чоловіки і жінки, і майже всі вони володіли якимось магічним даром. А наріжний камінь цієї будівлі був закладений на вершині пагорба над містом, неподалік від Іманентного Гаю, і будинок був побудований лицем до чарівного Пагорба Рока. Стіни Великого Будинку були зроблені не тільки з каменю та дерева, а й укріплені магією і різними і дуже майстерними закляттями.

Якось раз, стоячи на площі посеред будівництва, Медрі сказав:

— Прямо під тим місцем, де я стою, під землею б'є маленьке джерельце, яке ніколи не вичерпається. — І люди стали копати там, дісталися до цього джерела і дозволили йому вирватися на волю, до сонця, і найголовнішою частиною Великого Будинку, його серцем став знаменитий внутрішній дворик з фонтаном, що живився підземним джерелом.

Біля цього фонтану по білих плитах двору часто прогулювалися Медрі і Елеаль, і відбувалося це, коли ще навіть стіни Великого Дому не були добудовані.

Елеаль посадила біля фонтану молодий ясен з Іманентного Гаю, і вони приходили туди, щоб подивитися, чи прижилося деревце. Сильний весняний вітер дув з Пагорба до моря, відхиляючи струмінь води у фонтані. Високо на схилі Пагорба, майже на вершині, невелика група молодих учнів Школи вчилася створювати ілюзії у чаклуна Хега з острова О; учні прозвали його Майстер Спритна Рука. Квіти-іскорки виблискували в траві, обсипаючи свої золотисті пелюстки. А в волоссі Ембер виблискували срібні нитки.

— Значить, ти знову відпливаєш, — сумно сказала вона, — а ми знову почнемо сперечатися з приводу Статуту Школи.

— Якщо хочеш, я залишуся.

— Я дійсно дуже цього хочу, але не треба! Ти ж Шукач. Ти повинен шукати. І я не розумію, чому вирішити питання про Шлях — або Статут, як більше подобається Варіс, — виявилося в два рази важче, ніж побудувати Школу! І чому ця проблема викликає в десять разів більше сварок? Розумієш, мені б теж хотілося бути від усього цього подалі. Мені б, наприклад, хотілося просто гуляти з тобою, як зараз… І ще мені дуже хочеться, щоб ти не виїжджав на північ!

— Але чому Статут викликає так багато суперечок? — запитав Медрі, помітно спохмурнівши.

— Справа в тому, що нас тепер просто стало набагато більше! Збери двадцять-тридцять магів в одній кімнаті, і кожен стане відстоювати свою точку зору. А ти до того ж поєднав у Школі чоловіків, які завжди жили по-своєму і зневажали жінок, з жінками, які теж завжди жили по-своєму і зневажали чоловіків. Ось вони і не можуть примиритися. І потім, між усіма нами, магами, дійсно існують деякі справжні і цілком реальні відмінності, Медрі. І це дуже серйозна проблема, яку так просто не вирішиш. Хоча, якби кожен проявив хоч найменшу дещицю доброї волі, мені здається, гори можна було б згорнути, а не тільки прийняти Статут.

— Тоді що, вся справа в Варіс?

— У Варіс і у декому ще. І всі вони — чоловіки, і всі вони вважають, що саме те, що вони ЧОЛОВІКИ, важливіше всього іншого на світі. Вони навіть до давніх Сил Землі відносяться з деяким презирством, бо в них укладене жіноче начало. Ну а наявність у жінки магічної сили здається їм просто підозрілою, тому що вони вважають, що всі жінки так чи інакше пов'язані з давніми Силами Землі. Наче не знають, що цими Силами не тільки неможливо управляти, а й взагалі краще не мати з ними справи! Однак вони на вершину вселенського п'єдесталу зводять саме чоловіка і абсолютно впевнені, що справжнім чарівником може і повинен бути тільки чоловік! Причому який неодмінно дає обітницю безшлюбності!

— А, знову вони за своє, - безнадійним голосом сказав Медрі.

— Саме так! Вчора ввечері сестра роповіла мені, що Енніо і теслі запропонували побудувати одну частину Будинку спеціально для жінок! Або навіть побудувати для них якийсь окремий будинок, щоб вони жили там окремо від чоловіків і могли б дотримуватися своєї чистоти.

— Чистоти?

— Це не мій вираз, а Варіс. Але ця пропозиція не пройшла. Вони хочуть, щоб Статут Школи відділив чоловіків від жінок і щоб всі рішення тут приймали тільки чоловіки. Хіба можна з ними домовитися? Навіщо вони взагалі з'явилися сюди, якщо не бажають працювати разом з жінками?

— По-моєму, нам слід відсилати геть будь-якого, хто цього не розуміє.

— Відсилати геть? Розсердженого? Щоб він з'явився в Уотхорт або в Хавнор і гнівно заявив їх правителям, що відьми з острова Рок затівають бурю?

— Я забуваю… я весь час забуваю… — Медрі потупився. — Я забуваю про стіни цієї в'язниці. Чесне слово, я значно розумнішаю, коли опиняюся поза цими «надійними» стінами… А коли я тут, я просто не можу повірити, що це, взагалі-то, в'язниця. Нехай чарівна, але в'язниця! Однак за її межами, сумуючи за тобою, я це пам'ятаю… Мені теж не хочеться їхати зараз, Елеаль, але я повинен! Я не хочу, щоб і тут щось пішло не так, як треба, але я повинен поїхати… Обов'язково! І я неодмінно попливу на північ! Але зате потім, коли я повернуся, то більше вже нікуди не поїду. Обіцяю тобі. Те, що мені потрібно знайти, я буду шукати і знайду тут. Та я, власне, вже й знайшов, вірно?

— Ні, - сказала вона, — поки що ти знайшов тільки мене. А нам з тобою ще так багато потрібно шукати і знайти в Гаю! Там стільки справ, що навіть ти зумієш позбутися своєї вічної непосидючості і занепокоєння. Але чому на північ, Медрі?

— Я хочу розширити межі «Союзу Руки», побувати на Енладі і Еа. Адже ми майже нічого не знаємо про тамтешнє мистецтво чарівництва. О, Енлада, острів королів… І світлий Еа, найстаріший з островів! І ми, звичайно ж, знайдемо там союзників!

— Але шлях туди перегороджує Хавнор, — сказала вона.

— А я і не збираюся плисти до берегів Хавнора, любов моя. І не стану перетинати його по суші за допомогою магії. Я маю намір обігнути цей острів морем, по хвилях. — Він був єдиним, кому завжди вдавалося змусити її розсміятися. Ембер сильно змінювалася, коли його з нею не було: в ці періоди вона говорила завжди тихо і спокійно, утихомиривши свій запальний норов і розуміючи безглуздість нетерпіння, коли покладений певний термін очікування. Займаючись тією роботою, яка повинна була бути зроблена під час відсутності Медрі, вона часом все ж хмурила брови, іноді посміхалася, але ніколи не сміялася. І при першій же можливості йшла одна в Гай, як і раніше. Але протягом тих довгих років, що тривало будівництво Великого Будинку та створювалася Школа Чарівників, Ембер рідко вдавалося ходити туди. І навіть в ті дні, коли вона могла це робити, вона найчастіше прихоплювала з собою одного-двох найбільш здібних учнів, щоб навчити їх відшукувати шлях в чарівному лісі і читати слова, написані візерунчастими тінями листя, бо в Школі Ембер стала Майстром Путівником.

У той рік Крячок зібрався в свої мандри пізно. З собою він узяв двох людей: хлопчика Моута п'ятнадцяти років, дуже здібного юного заклинателя погоди, якому просто необхідно було потренуватися у відкритому морі, і шестидесятирічну жінку на ім'я Сава, яка прибула на Рок років сім-вісім тому. Сава належала до «Союзу Руки» і родом була з острова Арк. Не маючи ніяких магічних талантів, Сава володіла таким чудовим талантом організатора, що примудрялася будь-яку групу людей змусити ефективно працювати разом, повністю довіряючи один одному. За це на Арку, а тепер і на Рокові її шанували як дуже мудру жінку, хоча вона не була навіть відьмою. Сава попросила Крячка взяти її з собою, щоб побачитися з рідними — зі старою матір'ю, з сестрою і з двома дорослими синами. Крячок мав намір залишити Моута з нею на Арку, а на зворотному шляху забрати їх обох з собою на Рок. Отже, судно «Надія» вийшло з гавані Твіла і взяло курс на північ. Стояли літні погожі дні, і Крячок велів Моутові підняти невеликий чарівний вітерець і наповнити вітрило, щоб з упевненістю дістатися до Арка, перш ніж там почнеться Довгий Танець.

Коли вони підійшли зовсім близько до Арка, Крячок зробив так, щоб їх «Надія» здавалася не судном, а просто колодою на хвилях, звичайним шматком плавника, бо пірати і работорговці Лозена в цих водах прямо-таки кишіли.

Від селища Сесесрі на східному березі Арка, де Крячок залишив своїх пасажирів, але відтанцював разом з ними Довгий Танець, він попрямував далі на північ по протоці Бавнора, а потім звернув на захід уздовж південного берега острова Омер. Весь цей час він підтримував ту ж ілюзію, приховуючи від чужих очей свій корабель. Нарешті в прозорому і чистому повітрі середини літа при північному вітрі він побачив далеко попереду блакитну смугу протоки і трохи блідіші блакитно-коричневі обриси острова — довгі гірські хребти і легку, невагому на вигляд вершину гори Онн.

Дивись, Медрі, дивись!

Це був острів Хавнор, його рідна земля! Тут жила його сім'я і друзі дитинства, а він навіть не знав, живі вони чи померли; тут була могила Анеб — он там, на горі. Він жодного разу з тих пір не повертався сюди і ніколи не підходив до цього острова так близько на судні. Скільки ж років пройшло? Шістнадцять? Сімнадцять? Ніхто, звичайно, не впізнав би його, усі вже, напевно, забули хлопчика Видру. Навряд чи хтось, крім батька, матері і сестри, упізнає його, якщо, звичайно, його батьки ще живі… І, звичайно ж, тут знайшлися би ті, хто входить в «Союз Руки». В юності він, правда, ніколи не чув про такий союз, але тепер він повинен відразу впізнати цих людей…

Медрі плив по широкій протоці до тих пір, поки гора Онн не сховалася з виду за пагорбами на березі. Якщо він попливе далі на північ, то більше її не побачить, не побачить її величної вершини, що відбивається в спокійній воді гавані, де він намагався викликати магічний вітер, коли йому було всього дванадцять… А якщо поплисти трохи в іншу сторону, то неодмінно побачиш ті вежі з прапорами на вершинах, що, здавалося, здіймаються прямо з води і біля своєї основи оповиті туманом — чудове біле місто, серце його світу!..

Це ж просто боягузтво, вирішив він, стільки років триматися далеко від Хавнора! Він навчився дуже дорожити власною шкурою! Або боїться дізнатися, що від його сім'ї не залишилося і сліду; боїться того, що спогади про Анеб можуть виявитися занадто живими і болючими…

Бо часом йому здавалося, що, як і колись, він може закликати її до себе, до живого! І вона, мертва, може закликати до себе його, бо той зв'язок, який колись з'єднав їх і дозволив їм врятуватися, не порвався до сих пір. Цей зв'язок зберігся! Багато разів приходила Анеб в його сни і стояла мовчки, як стояла тоді, коли він вперше побачив її на шахтах Самори, в наповненій смердючими випарами кам'яній вежі. А кілька років тому він знову бачив її — коли стояв біля вмираючої цілительки з Теліо, — навколо були сутінки, і вона йшла вздовж тієї низької кам'яної стіни…

Тепер Медрі вже знав від Елеаль і інших чарівників з Рока, що це за стіна. Вона відокремлює світ живих від світу мертвих. Але дивно: в тому баченні мертва Анеб йшла до нього ПО ЦЮ СТОРОНУ стіни, а не вниз по схилу пагорба в темряву, в ту країну, звідки немає повернення…

Невже вона не померла? Невже він боїться її, тієї, що колись врятувала його?

І Медрі, борючись з сильним вітром, що дув над Південною Косою, направив своє судно прямо в гавань Хавнора.


Над столицею Великого Острова як і раніше майоріли на вітрі прапори, і король як і раніше сидів на троні; але прапори ці належали захопленим під час піратських нальотів містам і островам, а король був несправжній: це був жадібний і войовничий правитель Лозен, сумно знаменитий пірат і работоргівець. Однак Лозен тепер уже ніколи не залишав свого мармурового палацу, де раби виконували будь-яке його бажання і де він цілими днями дивився, як тінь від меча Еррет-Акбе ковзає, як стрілка величезного сонячного годинника, по дахах розміщеного внизу міста. Лозену вартувало ляснути долонями, і раби говорили: «Все виконано, ваша величність». До Лозена, шанобливо вклоняючись, приходили найстаріші жителі острова і називали себе його «покірними слугами». Лозен викликав до себе чарівників, і маг Ерлі схилявся перед ним в низькому поклоні, висловлюючи готовність в будь-яку хвилину служити своєму панові. «Зроби так, щоб я міг ходити!» — кричав на нього Лозен і бив по своїх омертвілих паралізованих ногах слабшаючими руками.

На що Ерлі незмінно відповідав: «Як відомо вашій величності, моєї жалюгідної майстерності для зцілення вашої недуги недостатньо, але я вже послав за найбільшим цілителем Земномор'я з далекого острова Нарведен, і як тільки цей цілитель прибуде сюди, то, я впевнений, ваша величність знову отримає здатність ходити і навіть танцювати Довгий Танець».

І тоді Лозен починав викрикувати прокляття і плакати, раби приносили підноси з вином, солодощами і фруктами, а маг, задкуючи і кланяючись до землі, поспішав забратися геть, не забуваючи, правда, упевнитися, що параліч, викликаний закляттям, тримається міцно.

Йому було набагато зручніше, щоб королем залишався нерухомий (хоч і неймовірно примхливий) Лозен, ніж самому відкрито правити Хавнором. Військові люди не довіряли магам і чарівникам і часто публічно відмовлялися їм підкорятися. І якою б великою не була сила того чи іншого мага (якщо тільки це не був ворог Морреда, звичайно!) він, навіть захопивши королівський трон, все одно не зміг би керувати ні арміями, ні флотами. Люди звикли боятися Лозена і як і раніше підпорядковувалися йому, хоча тепер уже скоріше за звичкою, але це була настільки стара звичка, що в'їлася їм в плоть і кров. Як не дивно, але вони довіряли Лозенові, пам'ятаючи про те, яку могутність він отримав завдяки своїй сміливій стратегії, твердому керівництву і абсолютній жорстокості; ну і, природно, простий народ наділяв свого правителя такою владою, якої у нього ніколи і в помині не було — наприклад, здатністю керувати тими чарівниками, що жили у нього при дворі.

Тепер, правда, при дворі, крім Ерлі, не залишилося жодного справжнього чарівника. Була ще, мабуть, парочка жалюгідних чаклунів, а всіх інших Ерлі вигнав або вбив одного за іншим — всіх, хто міг би змагатися з ним, домагаючись особливої прихильності Лозена, — і ось вже багато років насолоджувався своєю, по суті справи, безмежною владою над Хавнором.

Ще будучи учнем, а потім помічником Геллука, він привернув увагу свого вчителя до навчання магів з острова Вей і незабаром виявив, що абсолютно вільний у своїх діях, поки Геллук чаклує над своєю дорогоцінною ртуттю, якою захопився понад всяку міру. І все ж страшна загибель Геллука потрясла його. Була в ній якась темна таємниця, і для розгадки цієї таємниці Ерлі явно не вистачало знань. Або якоїсь конкретної людини. Закликавши на допомогу такого корисного підручного, як Винюхувач, Ерлі здійснив ретельне розслідування інциденту. Загалом, знайти те місце, де зник Геллук, не склало особливих труднощів. Винюхувач простежив його останні кроки аж до загадкового шраму на схилі пагорба і заявив, що Геллук покоїться саме там, глибоко під землею. Втім, Ерлі не мав ні найменшого наміру відкопувати його труп. А ось того хлопця, що тоді був разом з Геллуком, йому спіймати дуже хотілося, проте Винюхувач так і не зміг з'ясувати, чи цей хлопець теж спочиває під землею разом з чарівником, чи йому якимось дивом вдалося втекти, причому не залишивши ніяких слідів. До того ж після зникнення чарівника всю ніч лив сильний дощ, так що, коли Винюхувач, як йому здавалося, наскочив нарешті на слід, сліди ці в підсумку виявилися жіночими і привели до того місця, де ця жінка померла.

Ерлі не став карати Винюхувача за невдачу, але запам'ятав її. Він не звик до невдач і терпіти їх не міг. І йому дуже не сподобалося те, що Винюхувач розповів про це хлопчику на ім'я Видра, причому розповів мало не з захопленням. Це Ерлі теж добре запам'ятав.

Жага влади живить себе, пожираючи все навколо, і стає все сильнішою в міру того, як розростається, і тепер Ерлі буквально «помирав від голоду». Те, що він фактично правив Хавнором, а острів за останні десять років перетворився на справжню країну жебраків, приносило йому мало задоволення. Який зиск у володінні троном Махаріона, якщо на ньому сидить вічно п'яний каліка? Яку славу можуть принести чудові столичні палаци, якщо в них ніхто не буває, крім рабів і інших плазуючих перед Ерлі і Лозеном лизоблюдів? Так, Ерлі міг отримати будь-яку жінку, яку хотів, але жінки висмоктували з нього магічну силу, і від жінок він відмовився без жалю, не підпускаючи до себе жодної. Зате він мріяв про ворога, про гідного противника — він мріяв битися з ним і знищити його.

Ось уже більше року його шпигуни доносили про те, що всюди в його королівстві шириться рух інсургентів, очолюваних бунтівними чаклунами, і ці інсургенти називають себе «Союзом Руки». Мріючи відшукати довгоочікуваного противника, Ерлі одного разу навіть вистежив групу таких заколотників. Виявилося, що вона складається в основному з бабусь, а також робочого люду — двірників, канавокопачів, бляхарів і подібного наброду. Там було навіть кілька зовсім маленьких хлопчиків. Принижений і розлючений, Ерлі наказав стратити всіх без розбору, включаючи також донощика. Це була публічна страта, вчинена ім'ям Лозена за злочинну змову проти короля. Можливо, це було навіть корисно для зміцнення його влади — надто вже давно в країні не було подібних потрясінь. І все ж на публічну страту Ерлі погодився неохоче. Він не любив подібних вистав; не любив страчувати тих, кому вдалося змусити його боятися. Він вважав за краще розправлятися з такими людьми по-своєму і в більш відповідний час. Щоб служити живильним середовищем покори, страх повинен бути раптовим. Ерлі необхідно було бачити, як люди бояться його, потрібно було відчувати їх жах, нюхати його, пробувати на смак. Але оскільки він правив під ім'ям Лозена, який тримав в покорі свою армію і флот, то йому доводилося триматися на задньому плані, а свої справи влаштовувати за допомогою рабів, учнів і шпигунів.

Незабаром після цього він послав за Винюхувачем, щоб дати тому якесь доручення, і, коли з діловими питаннями було покінчено, старий запитав Ерлі:

— Чи чув ти коли-небудь про острів Рок, мій пане?

— Звичайно. Він на південному заході від Камері і вже років сорок чи п'ятдесят знаходиться під протекторатом Уотхорта.

Хоча Ерлі рідко залишав столицю, він дуже пишався власними знаннями про острови Архіпелагу, які отримував від своїх мореплавців, а також вивчаючи чудово складені стародавні карти, що зберігалися в Королівській бібліотеці. Карти він найчастіше вивчав ночами, в тиші і спокої, довго обдумуючи будь-яку можливість розширити межі своїх володінь.

Винюхувач кивнув, немов місцезнаходження Рока було єдиним питанням, що його цікавило, і промовчав.

— То що ти хотів повідомити мені про Рок? — не витримав Ерлі.

— Річ у тім, мій пане, що хлопець, який катував одну з тих бабусь, яких ти велів потім спалити — пам'ятаєш? — дещо розповів мені. Ця стара все твердила про свого могутнього сина, який живе на Рокові, і закликала його прийти і врятувати її, розумієш? І, схоже, у нього було цілком достатньо сил, щоб дійсно зробити це…

— Ну і далі що?

— Мені це здалося дивним. Стара родом з центральних земель острова, з якогось жалюгідною села; вона навіть моря ніколи не бачила, але знала назву острова, який знаходиться дуже далеко звідси, та й слава про нього йде погана…

— Ну, напевно, син її був рибалкою і багато розповідав їй про море і про свої пригоди, — роздратовано сказав Ерлі, втомлено махнувши рукою, і Винюхувач, потягнувши носом повітря, кивнув і пішов геть.

Однак Ерлі ніколи не випускав з уваги жодну з пересічних подій, про які згадував Винюхувач, бо надто багато з них в результаті виявлялися зовсім не такими вже пересічними. За це неймовірне чуття Ерлі не терпів старого. Крім того, його шалено дратувала незворушність Винюхувача. Ерлі ніколи його не хвалив і намагався користуватися його послугами якомога рідше, проте Винюхувач був занадто корисний, щоб його послугами не користатися зовсім.

Чарівник запам'ятав цю розмову, і коли знову почув назву Рок, причому знову в зв'язку з діяльністю інсургентів, то зрозумів, що Винюхувач в черговий раз узяв вірний слід.

Справа була в тому, що одним з патрулів Лозена були затримані троє підлітків — два хлопчики років п'ятнадцяти і дванадцятирічна дівчинка. Їх спіймали на південь від Омера, коли вони досить успішно управляли краденим рибальським човном за допомогою магічного вітру. Патрульне судно зупинило їх тільки завдяки тому, що на борту був досвідчений заклинатель вітрів, який підняв велику хвилю, яка затопила суденце з дітьми. Їх, звичайно, тут же виловили з води і відвезли назад в Омер, і там один з хлопчаків зламався і став нести якусь нісенітницю щодо могутнього «Союзу Руки». Почувши знайому назву, патрульні сказали хлопчикові, що за причетність до цього союзу всі троє будуть негайно піддані тортурам, а потім спалені. Украй переляканий підліток у відповідь закричав, що якщо його помилують, то він розповість їм все і про «Союз Руки», і про Великих магів острова Рок.

— Негайно привести всіх сюди! — велів Ерлі посильним.

— Дівчина втекла, пане мій, — знехотя відповів той, зніяковіло похнюпившись.

— Як це втекла?

— У птицю перетворилася, пане мій! У скопу, кажуть. Ніхто і не очікував такого — вона ж зовсім ще дівчисько. Вони навіть і не помітили, як вона змахнула крилами і полетіла.

— Тоді веди сюди хлопчаків, — велів Ерлі мертво-спокійним голосом, виявляючи прямо-таки разюче терпіння.

Але до нього привели тільки одного хлопчика. Другий хотів вистрибнути з борту судна під час перевезення з Омера в Хавнор і був убитий арбалетною стрілою. Той хлопець, якого нарешті доставили до Ерлі, був настільки переляканий, що чарівник навіть відчув деяку огиду. Сильніше налякати істоту, яка і без того зовсім очманіла від страху, було просто неможливо. Він наклав на хлопчика сполучне закляття, змусивши його стояти прямо і нерухомо, як статуя, і в такому вигляді залишив його приблизно на добу, час від часу розмовляючи з ним і запевняючи його, що якщо він буде вести себе достатньо розумно, то цілком може стати учнем чарівника тут, в королівському палаці, бо він, Ерлі, готовий вчити його. Ну а коли-небудь потім він, можливо, і на острові Рок побуває разом з Ерлі, тому що і сам Ерлі давно подумує про те, щоб з'їздити туди і зустрітися з тамтешніми магами і чарівниками.

Коли він звільнив хлопчика від закляття, той ще деякий час намагався прикидатися статуєю, не здатною говорити. Так що Ерлі довелося просто проникнути в його думки в той спосіб, якому він давним-давно навчився від Геллука, а Геллук був справжнім майстром цієї справи. Після того як Ерлі з'ясував все, що міг, хлопчисько став йому зовсім не потрібен, так що довелося з ним покінчити. І це знову було дуже нерозумно і принизливо, тим більше що його, Ерлі, знову перехитрили якісь жалюгідні, неосвічені підлітки! Втім, він дізнався, що горезвісний «Союз Руки» корениться саме на острові Рок, а також — що там знаходиться і якась Школа, де вчать магічним мистецтвам. І ще він дізнався одне ім'я, ім'я чоловіка…

Ідея заснування подібної школи змусила його розсміятися. Школа для диких кабанів, думав він, університет для драконів! Але те, що на острові Рок існує якась організація тих, хто володіє магічною силою, здавалася йому цілком можливою ідеєю, і чим більше він про це думав, тим більше думка про який би то не було союз або об'єднання магів і чарівників турбувала його. Такий союз, зрозуміло, був абсолютно неприродним і міг існувати тільки під керівництвом надзвичайно могутнього чарівника, під тиском його домінуючої волі. Ось він, той ворог, той гідний супротивник, про якого він так довго мріяв!

Йому повідомили, що Винюхувач вже чекає біля дверей — він послав за ним, звелівши йому піднятися.

— Хто такий Крячок? — запитав він у старого, як тільки той увійшов.

З віком Винюхувач став ще більше відповідати своєму прізвиську — з відвислими, покритими зморшками щоками, довгоносий, з сумними розумними очима. Він потягнув носом і, здавалося, готовий був уже негативно похитати головою, але прекрасно розумів, що брехати Ерлі не варто, а тому зітхнув і сказав:

— Це Видра. Той, що вбив білолицього.

— Де ж він ховається?

— А він зовсім не ховається. Він тільки що в Хавнорі був. Ходив собі по місту, з людьми розмовляв. Побував в гостях у своєї матері в Ендлейні, що за горою. Він і зараз там.

— Тобі слід було негайно повідомити мені про це, — сухо зауважив Ерлі.

— Так я ж не знав, що він тобі знову потрібен, пане мій! Я за ним довго полював, та тільки він мене провів, і спритно провів. — Винюхувач сказав це абсолютно беззлобно.

— Він обдурив і вбив великого мага, мого вчителя! Він небезпечний. Я бажаю йому помститися. З ким саме він тут розмовляв? Я бажаю бачити цих людей. А потім я візьмусь за нього самого.

— Це якісь баби з доків. Один старий чаклун. І ще його сестра.

— Збери всіх сюди. Візьми моїх людей, скільки потрібно.

Винюхувач потягнув носом, зітхнув і згідно кивнув.


Нічого особливого домогтися від тих людей, яких до нього привели, Ерлі знову не вдалося. Всі твердили одне й те саме: вони належать до «Союзу Руки», а це союз могутніх чаклунів з Острова Морреда або з острова Рок, і людина на прізвисько чи то Видра, чи то Крячок якраз звідти і прибув, хоча насправді він родом з Хавнора, і всі вони дуже його поважають, хоча він усього-на-всього Шукач. Сестра ж цього «Шукача» кудись зникла, можливо, правда, що вона зараз разом з Видрою гостює у матері в Ендлейні. Ерлі порився в їхніх затуманених мізках і велів піддати тортурам наймолодшого, але, так нічого і не добившись, спалив всіх на площі перед палацом, щоб Лозен, сидячи біля свого вікна, міг спостерігати за стратою. Королю іноді були потрібні подібні розваги.

На все пішло два дні, і Ерлі ні на хвилину не забував про селище Ендлейн; він одразу послав туди нюхачів і інших своїх агентів, щоб ті уважно спостерігали за тим, що там відбувається. І коли йому донесли, що потрібна йому людина дійсно знаходиться в Ендлейні, він миттєво перенісся туди в образі орла, бо, треба сказати, Ерлі був великим майстром перевтілень і зважився би, напевне, прийняти навіть вигляд дракона.

Він розумів, що з цим чоловіком потрібно бути дуже обережним. Цей Видра ще хлопчиськом переміг самого Тінарала, а потім заварив таку кашу на Рокові. Він явно має велику магічну силу, або ж, можливо, йому допомагає хтось ІНШИЙ, ще більш могутній. І все-таки Ерлі важко було змусити себе побоюватися звичайного лозоходця; адже не боявся він всяких відьом-повитух і чаклунів-цілителів. Ні, він не стане ховатися! І Ерлі в образі орла спустився серед білого дня прямо на широку площу Ендлейна, і всі бачили, як його пазуристі лапи перетворилися в звичайні ноги, а величезні орлині крила — в руки.

На жаль, глядачів поблизу майже не залишилося, лише якийсь малюк з переляканим плачем кинувся до матері. Ерлі з орлиною пильністю озирнувся. Чарівник завжди впізнає чарівника, і йому відразу стало зрозуміло, в якому з будинків знаходиться зараз та дичина, за якою він гнався. І Ерлі пішов прямо туди і з силою відчинив двері навстіж.

Стрункий, худорлявий чорнявий чоловік, що сидів за столом, не встаючи, подивився на нього.

Ерлі підняв було руку, щоб обплутати його сполучним закляттям, але рука так і повисла, нерухома, в повітрі.

Це поєдинок! Він, виявляється, цілком гідний суперник! Ерлі швидко відступив на крок, а потім, посміхаючись, підняв обидві руки вперед і вгору, збираючись вимовити закляття, він робив це повільно, але дуже впевнено, не стримуваний ніякими діями супротивника.

Будинок зник. Ні стін, ні даху — нічого. Ерлі стояв на курній сільській площі, освітленій ранковим сонцем, з піднятими вгору руками.

Це, звичайно, була всього лише ілюзія, проте вона все ж збентежила його, перешкодивши йому вчасно вимовити закляття, а до того ж довелося цю ілюзію усувати, повертати на попереднє місце одвірок, стіни і балки під дахом, а також відблиск сонячного світла на посуді, кам'яне вогнище, стіл… Але за столом більше ніхто не сидів. Його ворог зник.

І тут Ерлі розсердився, причому дуже, ніби голодний, у якого прямо з-під носа поцупили їжу. Він спробував закликати свого суперника за допомогою Істинного Закляття, але не знав справжнього імені цієї людини, а тому не мав ніякої влади ні над його душею, ні над ним самим. Так що всі його зусилля виявилися марними: цей чи то Крячок, чи то Видра не з'явився і не відгукнувся.

Ерлі вибіг з дому, обернувся і в гніві обсипав будинок такими прокльонами, що той тут же спалахнув. З будинку з криками вибігли жінки. Вони, без сумніву, ховалися десь в далеких кімнатах; тоді Ерлі навіть уваги не звернув, чи є в будинку ще хто-небудь. «Мені потрібен винюхувач!» — подумав він і закликав старого його Істинним ім'ям, і той, звичайно ж, з'явився, хоча вигляд у нього, треба відзначити, був похмурий і незадоволений.

— Я сидів в таверні, он там, — сказав він. — Ти, пане мій, міг би просто гукнути мене і я б відразу прийшов.

Ерлі мовчки глянув на нього, але так, що рот Винюхувача закрився відразу і надовго.

— Будеш говорити, коли я тобі це дозволю, — сказав йому чарівник. — Де ця людина?

Винюхувач хитнув головою в бік північного сходу.

— А що там таке?

Ерлі дозволив старому відкрити рота і дав йому досить голосу, щоб той зміг рівним мертвим тоном вимовити:

— Самора.

— У якому вигляді він туди подався?

— Видри, — пролунав той же мертвий голос.

Ерлі розреготався.

— Що ж, я буду чекати його там, — сказав він, і пальці у нього на ногах перетворилися в жовтуваті орлині кігті, а руки — в широкі потужні крила. Орел злетів у повітря і полетів на північний схід, легко долаючи опір вітру.

Винюхувач потягнув носом, зітхнув і знехотя пішов за ним. У нього за спиною в селі догорав будинок, плакали діти, а жінки вигукували прокльони вслід відлітаючому орлу.


Небезпека будь-якої спроби зробити добру справу полягає в тому, що розум плутає дві речі: бажання зробити щось хороше і бажання зробити щось добре.

Втім, зовсім не про це думала видра, коли швидко пливла геть по річці Теннаве. Вона взагалі майже ні про що не думала, крім того, з якою швидкістю і в якому напрямку їй потрібно плисти, і насолоджувалася солодким смаком річкової води і чудовим відчуттям спритності власних рухів. Зате саме про спробу здійснити добро думав сам Медрі, коли сидів за столом у будинку своєї бабусі в Ендлейні і розмовляв з матір'ю і сестрою — перед тим як двері різко відчинилися і на порозі з'явилася жахлива світла фігура.

Медрі з'явився на острів Хавнор, думаючи, що, оскільки сам він не бажає нікому зла, то і йому ніхто ніякого зла не заподіє. Він уже заподіяв досить зла: ті нещасні чоловіки, жінки і діти померли через нього. І померли в страшних муках, спалені заживо. З'явившись в гості до матері і сестри, він піддав їх жахливій небезпеці; небезпека загрожувала і йому самому, а через нього — і острову Рок. Якби Ерлі (Медрі було відомо тільки це ім'я і погана репутація його власника, але знайомий з ним він не був) спіймав його і ВИКОРИСТАВ — а за чутками, він використовував інших людей так, що їх душі перетворювалися в порожні мішки, — то всі жителі Рока могли опинитися у владі цього чарівника, ставши легкою здобиччю флоту і армії, якими, по суті, командував він, а не Лозен. І вийшло б, що саме він, Медрі, зрадив Рок, підпорядкувавши його Хавнору — в точності як той чарівник, імені якого вони ніколи не вимовляли вголос, який колись зрадницьки підпорядкував Рок Уотхорту. Можливо, втім, що той чарівник теж вважав, що не здатний нікому заподіяти ніякого зла.

І Медрі якраз обмірковував те, як би йому скоріше і непомітно забратися з Хавнора, коли на порозі їх будинку виник Ерлі.

А тепер, в образі видри, він думав тільки про те, що хотів би видрою залишитися, і завжди бути видрою, завжди плавати в цій солодкій коричневій живій воді, в якій для видри немає смерті, а одне лише нескінченне життя і щастя. Але у цієї маленької видри були, на жаль, людська душа і людський розум, а тому в закруті річки поблизу Самора їй довелося вилізти на слизький глинистий берег, і через мить там вже сидів навпочіпки, тремтячи від холоду, звичайнісінький чоловік.

Ну, і куди далі? Навіщо, власне, він приплив сюди?

Про це він якось не подумав. Він прийняв той вигляд, який міг прийняти найшвидше, і, як будь-яка видра, кинувся в річку і поплив. Але лише в своєму справжньому обличчі він був здатний думати по-людськи, ховатися від ворогів, щось вирішувати, діяти, як діє людина — або, точніше, як чарівник, знаючи, що інший могутній чарівник полює на нього.

Він розумів, що з Ерлі йому не впоратися. Для того щоб зупинити дію того першого сполучного закляття, йому довелося використати всю свою магічну силу без залишку. Уміння створювати ілюзії і змінювати обличчя були єдиними його козирями в цій грі. Якщо він знову зіткнеться з Ерлі лицем до лиця, то, цілком можливо, буде знищений. І разом з ним буде знищений Рок. І Школа. І Елеаль, його кохана. І Вейл, і Ворон, і Дорі — всі, до останнього, і фонтан у внутрішньому дворику, викладений білими плитами, і юний ясен біля фонтану… І тільки Гай вистоїть. І ще зелений Пагорб, мовчазний і непохитний. Він почув слова Елеаль: «Вся справжня магія, всі стародавні сили мають один спільний корінь».

Медрі озирнувся. Це був той же схил пагорба над струмком, куди він привів колись Тінарала — і Анеб, подумки відчуваючи її присутність. Он там, буквально за два кроки, той шрам на поверхні землі, та печатка, яку ще не приховали зелені трави літа.

— О, Мати-земля, — сказав він, стоячи на колінах, — відкрийся, впусти мене!

Він поклав руки на той шрам, але в руках його більше не було сили.

— Впусти мене, Мати-земля! — прошепотів він на тій мові, яка була настільки ж давньою, як і пагорб. І раптом земля здригнулася і злегка прочинила свою вже затягнуту рану.

Медрі почув над головою пронизливий крик орла. Він підхопився і кинувся в темряву.

Орел спускався, кружляючи над долиною і випускаючи пронизливі крики; він довго кружляв і кружляв над пагорбом, над ростучими вздовж річки вербами в пошуках своєї жертви, але все було марно, і в підсумку він, злий і втомлений, полетів в тому ж напрямку, звідки з'явився.

Минуло ще якийсь час, і вже ближче до вечора на той же пагорб приперся нарешті старий Винюхувач. Він раз у раз зупинявся, принюхувався, потім присів на землю біля шраму на поверхні землі, заодно даючи відпочити втомленим ногам, і став уважно оглядати землю в тому місці, де валялися грудки свіжої вологої глини і була прим'ята трава. Винюхувач погладив траву, ніби випрямляючи її, потім встав, підійшов до річки і в тіні під вербами із задоволенням напився чистої прохолодної коричнюватої води, а потім вирушив назад, до шахт.


Медрі прийшов до тями в повній темряві, страждаючи від болю. Досить довго навколо не було видно нічого. Біль то виникав, то проходив, а темнота залишалася. Одного разу, правда, вона трохи розсіявся, перетворившись на якусь подобу сутінків, так що він зміг, хоча і вельми неясно, розгледіти якийсь схил, що йшов вниз від того місця, де він лежав, до невисокої стіни з каменю, за якою знову стіною стояла непроглядна темрява. Але піднятися на ноги він не міг і не міг підійти до тієї стіни. Незабаром повернувся і біль, часом стаючи дуже сильним; мабуть, у нього були пошкоджені плече і стегно, і до того ж просто розколювалася голова. А потім його знову з усіх боків обступила темрява, і він поринув у небуття.

Прокинувшись, він відчув нестерпну спрагу і пекучий біль. І почув десь поруч звук біжучої води.

Він спробував пригадати, як запалити чарівний вогник. Анеб жалібним голосом просила його тоді запалити вогник, а він не міг… І зараз теж не зміг і поліз у темряві на звук, поки плюскіт води не став голоснішим, поки не відчув під собою вологі камені, поки не намацав у темряві воду. Він напився і спробував відповзти в сторону від підземного струмка, тому що дуже замерз на мокрих каменях. Схоже, одне плече у нього було зламане і не слухалося. Голову раптом пронизав такий гострий біль, що він застогнав і, тремтячи, зіщулився, намагаючись вгамувати біль і зігрітися. Але зігрітися на крижаних вологих каменях було неможливо, і як раніше з усіх боків його обступала непроглядна темрява.

Він сів, намагаючись озирнутися, а потім знову ліг, згорнувшись клубком, поруч з тим місцем, де з-під потужного шару слюди просочувалося крихітне джерельце. Неподалік від нього лежало безформною купою чиєсь тіло — червоний шовк напівзогнилого плаща, довге волосся, оголені кістки черепа… А далі був вхід в якусь простору печеру, і йому досить добре було видно, як далеко простягається ця печера і ті печери і переходи, низка яких знаходилися за нею; про ці печери йому колись щось було відомо, але він думав про це з тією ж байдужістю, з якиою дивився на зотліле тіло Тінарала і з якою тільки що оглядав в темряві своє власне. Він відчув лише легкий жаль. Буде тільки справедливо, якщо він помре поруч з тим, кого вбив. Все правильно. Але якийсь біль всередині не давав йому спокою — ні, то був не фізичний біль його зраненого тіла, а інший, давній, ДОВІЧНИЙ біль…

— Анеб? — сказав він.

І тут же в голові у нього прояснилося, незважаючи на відчайдушно забиті плече і стегно. Його нудило, голова йшла обертом, навколо стояла тьма. Варто було йому спробувати поворухнутися, як він застогнав від болю, але все ж сів. «Я повинен жити, — думав він. — Я повинен згадати, як треба жити. І як запалити чарівний вогник. Я повинен це згадати! Я повинен згадати вирізьблені тіні під деревами в Гаю…»

«Як далеко тягнеться цей ліс»? — «Так далеко, наскільки здатна сягати твоя уява».

Медрі підняв голову і подивився в темряву. Потім злегка ворухнув здоровою рукою, і на кінці його пальців повис слабенький вогник.

Виявилося, що звід печери досить високий. Дзвінкий струмочок, стікаючи по слюдяному пластові, переливався у світлі чарівного вогника.

А от інші приміщення і переходи величезної печери він бачити більше не міг — так, як бачив їх до того своїм байдужим, незрячим «третім» оком. Мерехтливий чарівний вогник освітлював лише незначну частину простору навколо нього. Як і в ту ніч, коли він йшов разом з Анеб назустріч її смерті і бачив вперед рівно на один крок, не більше.

Він став на коліна, і, трохи подумавши, прошепотів: «Дякую тобі, Мати-земля!» І потім спробував встати і тут же впав, голосно скрикнувши, бо його ліве стегно відгукнулося пронизливим болем. Полежавши деякий час, він зробив другу спробу встати і поволі встав. А потім рушив.

Йому було потрібно немало часу, щоб перетнути цю печеру. Він засунув зламану руку за пазуху, а здоровою рукою притримував стегновий суглоб, завдяки чому було трохи легше йти. Стіни навколо поступово звужувалися, утворюючи якийсь коридор. Стеля тут була набагато нижчою, він мало не торкався її головою. По одній стіні стікала вода, просочуючись згори і збиралася під ногами серед каменів у маленькі калюжки. Це був аж ніяк не чудовий палац з червоними стінами з мрій Тінарала, і містичні сріблясті руни не поблискували навколо на незліченних колонах. Це була звичайнісінька підземна печера або стара штольня, і навколо були звичайнісінькі земля, камінь і вода. Повітря тут було холодним і нерухомим. Джерельце залишилося позаду, і вже не було чути було навіть його слабкого дзюрчання. За межами крихітного кола світла, утвореного чарівним вогником, стіною стояла темрява.

Медрі опустив голову і зупинився. «Анеб, — сказав він, — чи не можеш ти повернутися до мене? Або хоча б показати мені шлях? Я не знаю, як вибратися звідси». Він трохи почекав. Але відповіді не було. Навколо були лише тьма і тиша. І тоді повільно, раз у раз зупиняючись, він зайшов в підземний коридор.


Як цій людині вдалося втекти від нього, Ерлі так і не зрозумів. Але дві речі він тепер знав напевно: цей Видра — або як його там? — був куди більш могутнім магом, ніж всі, кого Ерлі знав раніше, і він спробує якомога швидше повернутися на Рок, оскільки саме там джерело його могутності. Було абсолютно безглуздо намагатися потрапити туди раніше за нього; він вже зробив свій перший хід. Але Ерлі міг за ним послідувати, і якщо його власної магічної сили виявиться недостатньо, він приверне на допомогу таку військову силу, якій не зможе протистояти жоден маг на світі. Адже навіть сам Морред був в результаті убитий не якимось чаклунством, а просто завдяки силі тих ворожих армій, які були кинуті проти нього!

— Ваша величність, слід послати флот на південь, — сказав Ерлі у відповідь на запитальний погляд старого Лозена, що як завжди сидів у своєму кріслі біля вікна королівського палацу. — Страшний ворог йде на нас з південного берега Внутрішнього моря, але ми маємо намір дати йому належну відсіч! Сто військових кораблів слід послати одночасно з Хавнора, з Омера і з Південного порту, а також з вашого родового замку на острові Хоск. Це буде найвеличніший морський бій, який коли-небудь бачив світ! Я сам поведу ці кораблі. А вся слава дістанеться вашій величності. - І він розсміявся Лозену в обличчя, так що той в жаху дивився на нього, врешті-решт, мабуть, починаючи розуміти, хто тут справжній господар.

І настільки сильним був вплив Ерлі на Лозена, що не минуло й двох днів, як величезний флот вийшов з Хавнора, по дорозі збираючи данину з підлеглих островів. Вісімдесят кораблів пропливли повз Арк до Ілієна, і попутний магічний вітер невпинно наповнював їх вітрила, несучи до острова Рок. Іноді сам Ерлі в білих шовкових шатах, тримаючи в руці довгий білий посох, зроблений з рогу якогось північного морського чудовиська, стояв на носі головної галери, і сто її весел, злітаючи разом в повітря, нагадували крила величезної морської чайки. Часом він і сам перетворювався в чайку, або в орла, або навіть в дракона і кружляв над кораблями трохи попереду них, і люди, побачивши його в цьому образі, кричали: «Повелитель драконів! Повелитель драконів!»

Вони причалили до острова Іліен, щоб запастися водою і їжею. Поява на кораблях сотень людей одночасно не дозволила як слід поповнити наявні на судах запаси води і продовольства. І військо Ерлі абсолютно спустошило міста і селища на західному березі Іліена; те ж саме відбулося на Віссті і Камері — вони зібрали все, що змогли забрати, а решту спалили. Потім величезний флот повернув на захід, тримаючи курс до єдиної гавані острова Рок, затоки Твіла. Ерлі була відома ця гавань завдяки морським картам, що були в Хавнорі, і він знав, що над цією затокою височіє величний пагорб. Коли вони підійшли досить близько до острова, він в образі дракона злетів високо в небеса, і, залишивши внизу свої кораблі, полетів вперед, виглядаючи на заході вершину цього пагорба.

Коли ж він побачив її, оповиту серпанком і яскраво-зелену на тлі туманного моря, то голосно крикнув, і люди на кораблях почули цей пронизливий крик дракона, а він ще швидше полетів вперед, прагнучи до заповітної мети.

Згідно з усіма відомими йому чутками, острів Рок був захищений особливими закляттями і обплутаний особливими чарами, які приховували його від очей звичайних людей. Але якщо і були якісь чари, які приховували цей пагорб або цю затоку, то тепер вони, очевидно, розсіялися, бо Ерлі бачив над островом лише легкий осінній серпанок, майже прозорий. Ніщо не туманило його погляд, ніщо, здавалося, не перешкоджало його намірам, коли він летів над затокою, над маленьким містечком і над недобудованим величезним будинком на схилі іншого пагорба, трохи вище решти міста. Кинувшись до вершини найвищого округлого зеленого пагорба, Ерлі, випустивши драконячі кігті, і ляскаючи іржаво-червоними крилами, нарешті приземлився.

І, ледь торкнувшись землі, прийняв свій істинний вигляд. Однак він зробив це перетворення не по своїй волі, і це його стривожило, вселивши в душу непевність.

Був вітер, і висока трава кивала в такт його поривам. Літо вже перевалило за середину, і трава встигла пожухнути, пожовтіти, в ній не було видно квітів, лише білий пушок відцвілих суцвіть. Якась жінка піднімалася прямо до нього по схилу пагорба серед високих трав. Йшла вона не по стежці, дуже легко і вільно, не поспішаючи.

Йому здавалося, що він встигне підняти руку і виголосити сполучне закляття, щоб зупинити її, але чомусь рука його так і не піднялася, а жінка продовжувала йти. Вона зупинилася, тільки коли опинилася від нього на відстані кроку.

— Назви мені своє ім'я, — сказала вона, стоячи трохи нижче і піднявши до нього обличчя, і він відповів:

— Теріель.

— Навіщо ти сюди прийшов, Теріель?

— Щоб вас знищити.

Він не зводив з неї очей, але бачив перед собою всього лише звичайну круглолицю жінку середніх років, невисоку і міцну, з сивиною у волоссі; її темні очі дивилися з-під густих чорних брів, приковуючи до себе його погляд і змушували його уста вимовляти тільки правдиві слова.

— Знищити нас? Знищити наш Пагорб? І ці дерева? — Вона подивилася вниз, на невеликий гай недалеко від пагорба. — Можливо, Сегой, який їх створив, і був би здатний їх знищити. Можливо, сама земля теж здатна знищити себе. І, можливо, вона, в результаті, так і зробить — завдяки нашим зусиллям. Але тільки не твоїм, фальшивий правитель, фальшивий дракон, фальшивий чоловік. Ніколи не ступай на Пагорб Рока, якщо не знаєш заздалегідь, якою є та земля, на яку ти ступив! — Вона зробила один-єдиний жест рукою, вказавши йому на землю, повернулася і пішла геть — вниз по схилу пагорба, по високій траві, тим же шляхом, яким прийшла сюди.

І раптом Ерлі побачив, що на пагорбі навколо нього товпиться безліч людей — чоловіки і жінки, люди похилого віку і діти, живі і мертві, причому душі мертвих юрмилися серед живих. Ерлі стало страшно. Він навіть присів навпочіпки і спробував вимовити закляття, яке приховало би його від усіх цих людей.

Але ніякого закляття він не вимовив. І зрозумів, що у нього зовсім не залишилося чарівної сили. Вся вона кудись зникла, пішла з нього, витекла в цей жахливий пагорб, в цю жахливу землю у нього під ногами, покинула його! Він більше не був чарівником, він став пересічною звичайною людиною, такою ж, як всі інші, і він був безсилий.

Ерлі розумів це, розумів чудово, але все ще намагався вимовити слова закляття, все ще здіймав руки в наказовому жесті, все ще стрясав кулаками в безсилій люті. А потім подивився на схід, напружуючи зір і сподіваюсь побачити виблискуючі на сонці весла бойових галер і їх вітрила. Вони йдуть сюди, його кораблі! Вони врятують його і покарають всіх цих людей і цю непокірну жінку!..

Але вітрил він не побачив; він побачив тільки туман. Густий туман повис над водою, огорнувши затоку і приховав море за межами острова. І туман цей все згущався, ставав темнішим, а на морі неквапливо починали здуватися хвилі, віщуючи бурю.


Земля, обертаючись навколо своєї осі і повертаючись до сонця тією чи іншою стороною, змушує ніч і день змінювати один одного, але всередині землі панує ніч. Медрі йшов в суцільній темряві. Він дуже сильно кульгав, і у нього часто не вистачало сил, щоб підтримувати чарівний вогник. Коли гас і цей крихітний вогник, йому доводилося просто зупинятися. Тоді він опускався на землю і засинав. Але цей сон не був схожий на смерть і ні разу не перетворювався в неї, як йому спершу здалося. Він прокидався цілком живим, хоча з не вельми приємними відчуттями — від холоду, від болю, від нестерпної спраги. І все ж, як тільки йому вдавалося запалити чарівний вогник, він піднімався на ноги і йшов далі. Він жодного разу не бачив Анеб, але знав, що вона поруч. Це вона вела його. Іноді йому траплялися дуже великі печери. А іноді — справжні озера з такою нерухомою водою, що було страшно порушувати цю нерухомість, але все ж він пив з них. Йому весь час здавалося, що він заходить все глибше і глибше в надра земні, аж раптом він вийшов на берег чергового озера, найбільшого з тих, що йому досі траплялися, і після цього почався явний підйом. Тепер уже він вів Анеб, а вона лише слідувала за ним. І він уже міг вимовити вголос її ім'я, хоча вона йому не відповідала. Але ніяких інших імен він вголос вимовити не міг, зате міг думати про дерева з Гаю, про коріння тих дерев… Тут було справжнє царство деревних коренів. Як далеко простгається цей ліс? Так далеко, як зазвичай простягаються ліси. І тягнуться так довго, як життя людей, коріння яких таке ж глибоке, як коріння дерев. І все це триває, поки листя в Гаю відкидає на землю різьблені тіні… Але тут не було ні світла, ні тіней, тільки тьма, і Медрі вперто йшов вперед, поки не побачив перед собою Анеб. Її блискучі очі у хмарі пишного кучерявого волосся… Озирнувшись, вона деякий час дивилася на нього, а потім раптом звернула вбік і легко побігла кудись вниз по пологому схилу — в темряву.

І він раптом помітив, що темрява навколо вже не така щільна, і відчув на обличчі слабке дихання вітру. А далеко попереду виднілося світло, неясне, слабе, але, здається, справжнє, не чарівне. І Медрі пішов вперед, точніше, поповз, приволочуючи праву ногу, бо вона вже не витримувала його ваги. Просуваючись все далі, він незабаром відчув земні вечірні запахи і побачив кусочок вечірнього неба, яке просвічувало крізь гілля і листя величезного дерева. Вигнутий дугою корінь величезного дуба утворював майже арку над входом до печери, і цей вхід був такий вузький, що великий борсук і вже тим більше людина насилу могла би в нього протиснутися. Але Медрі розширив діру і нарешті опинився не поверхні. А потім ліг прямо біля коріння дерева і став дивитися, як меркне вечірнє світло, і як серед листя загоряються перші зірки.

Саме там і знайшов його Винюхувач — в декількох милях від того шраму на схилі пагорба, на галявині великого лісу Фаліерн.

— Нарешті я тебе наздогнав! — задоволено сказав старий, дивлячись на розпростерте на землі брудне тіло Медрі, яке здавалося абсолютно неживим. І тут же додав з жалем: — Тільки занадто пізно. — Він нахилився, намагаючись підняти мертвого і побоюючись, що йому доведеться просто волочити його по землі, але тут відчув в лежачому без почуттів тілі слабке биття життя і радісно вигукнув: — То ти живий! Ну то давай, прокидайся, хлопче! Прокинься! Ей, Видра!

Медрі відкрив очі, явно упізнав Винюхувача, але навіть сісти виявився не в силах і ледь міг говорити. Старий накинув йому на плечі свою куртку, напоїв його водою з фляжки і присів біля нього навпочіпки, притулившись спиною до величезного стовбура дуба. Деякий час обидва мовчали, дивлячись кудись у ліс. Наближався полудень, яскраві промені літнього сонця пробивалися крізь густе зелене листя. На вершині дуба цокотіла білка, з сусіднього дерева їй відгукувалася сойка. Винюхувач почухав шию і зітхнув.

— Чарівник наш, як завжди, вирушив по помилковому сліду, — сказав він нарешті. — Сказав, що ти неодмінно будеш на острові Рок, там він тебе і спіймає. А я нічого йому не сказав.

І він подивився на людину, яку знав тільки під іменем Видри.

— Ти ж пішов під землю через ту дірку, в яку старий білолиций стрибнув, вірно? Ти його там знайшов?

Медрі кивнув.

— Хм… — Винюхувач коротко і трохи сердито посміхнувся. — Ти завжди знаходиш те, що шукаєш, вірно? Як і я. — Він бачив, що його співрозмовник чимось сильно засмучений, і сказав: — Ти не бійся, я тебе звідси витягну. Схожу в село — воно он там, під горою, — і приведу кого-небудь з возом. Ось тільки віддихаюсь трохи. Послухай, ти щодо мене поганого не думай: я не для того стільки років усіх з твого сліду збивав, щоб тепер тебе Ерлі віддати, як Геллуку тоді віддав. До чого ж я потім про це шкодував! І скільки передумав! А пам'ятаєш, я говорив тобі, що нам, «спритникам», треба разом триматися? І розуміти, на кого ми працюємо? Правда у мене особливого вибору не було. Але після історії з тобою я сильно задумався і вирішив, що якщо мені ще раз доведеться з тобою зустрітися, то я неодмінно зроблю тобі справжню послугу. Якщо зможу, звичайно. Як один шукач іншому, ясно?

Видра, задихаючись, спробував щось сказати у відповідь, але Винюхувач ласкаво торкнувся його руки і сказав:

— Мовчи. І ні про що не турбуйся. — Він рішуче встав, збираючись йти в село. — Лежи, відпочивай, я скоро повернуся.

Він дійсно дуже скоро повернувся з візником, який погодився доставити їх в Ендлейн. Мати Видри та його сестра жили тепер у родичів, сподіваючись згодом все ж відбудувати згорілий будинок. Вони просто очам своїм не повірили, побачивши Видру живим, і страшенно зраділи. Не знаючи про те, що Винюхувач знаходиться на службі у Лозена і Ерлі, ці жінки поводилися з ним, як з рідним. Вони були дуже вдячні цій хорошій людині, яка не тільки знайшла їх бідного Видру напівмертвим в лісі, а й привезла його до них. Мати Видри без угаву розхвалювала Винюхувача сусідам, кажучи, який він мудрий і добрий. Дійсно, мудрий, але ось чи добрий? Цього і сам Видра не знав.

Одужував Видра повільно. Цілителька-костоправ довго чаклувала над його зламаним плечем і вивихнутим стегном, лікувала глибокі порізи на руках, на колінах і на голові, нанесені гострими краями каменів в темних підземних печерах, а мати готувала йому смачні страви і все намагалася принести які-небудь ласощі з місцевих садів і ягідників. Але він лежав, майже такий слабкий і байдужий, як і тоді, коли Винюхувач знайшов його біля коріння великого дуба. «У нього більше не залишилося серця», — сказала знахарка, яка лікувала його. Вона говорила правду: серце його дійсно було в іншому місці, поїдене тривогою, страхом і соромом.

— Ну, і куди ж його серце поділося? — сердито питав знахарку Винюхувач.

Раптом Видра, до того мовчав, промовив:

— Моє серце на острові Рок.

— Ага! Там, значить, куди старий Ерлі відправився зі своїм величезним флотом? Ясно… У тебе, значить, друзі там? Ну що ж, один з тих кораблів вже повернувся. Піду-но я в таверну та розпитаю декого з морячків. Дізнаюся, чи вони дісталися до цього острова і що там далі сталося. Але одне я можу тобі і так сказати абсолютно точно: старий Ерлі, схоже, ще не скоро повернеться додому! Хм, кхм… — Винюхувач був страшно задоволений своїм жартом і ще раз повторив: — Так, додому наш Ерлі повернеться ще дуже нескоро! — Він встав і подивився на Видру. Вигляд у того, треба сказати, був досить жалюгідний. — Нічого, хлопче. Відпочивай і ні про що не думай! — І Винюхувач пішов.

Його не було кілька днів. А повернувся він з кінним возом і з таким переможним виглядом, що сестра Видри вигукнула:

— Винюхувач напевне ціле багатство виграв! Приїхав на відмінній міській бричці, а в бричку примітна міська конячка запряжена. І сам сидить на козлах, ніби принц який!

Не встигла вона це сказати, як увійшов сам Винюхувач.

— Ну що ж, — сказав він, — по-перше, коли я прибув до столиці, то відразу пішов до палацу, щоб дізнатися останні новини, і що ж я побачив? Я побачив нашого старого правителя Лозена, який стояв на власних ногах і роздавав направо і наліво всякі вказівки! СТОЯВ! А він скільки років був прикутий паралічем до свого крісла! І як голосно він командував, ти б чув! Ось тільки дехто його наказів слухався, а деякі ні. Так що я поспішив звідти забратися: коли в королівському палаці йде розкол, там стає небезпечно. І я вирушив до своїх друзів і запитав, де зараз старий Ерлі, чи дістався його флот до острова Рок і чи повернувся назад, ну і таке інше. І вони сказали, що про Ерлі з тих пір взагалі нічого не відомо! Ні його самого більше не бачили, ні звісточки ніякої від нього з тих пір не отримували. Можливо, запитали вони мене, я зумів би його відшукати — ну, це вони, звичайно, жартували, дражнили мене, хм… Вони-то знають, як я люблю нашого Ерлі. А що стосується кораблів, то деякі з них повернулися разом з усією командою, і моряки стверджують, що так і не змогли дістатися до Рока, що вони навіть його не бачили, а пропливли ніби крізь нього, прямо по тому місцю, де, згідно з картами, острів повинен був бути, тільки ніякого острова там не виявилося. А ще я в таверні зустрів кілька людей з однієї з найбільших галер, і вони мені розповіли, що коли їх судно підійшло зовсім близько до того місця, де повинен бути острів, то раптом піднявся такий густий туман, як мокре простирадло, і море теж стало якимось в'язким, так що веслярі ледь могли ворушити веслами, і в цьому киселі вони простирчали, як в пастці, цілу добу. А коли вибралися з туману, то навколо до самого горизонту не було видно більше жодного корабля, і раби мало не збунтувалися, так що шкіпер поставив вітрило і постарався якомога швидше повернутися додому. Інша галера, стара «Грозова хмара», яка вважається особистим кораблем Лозена, якраз входила в гавань, коли я сидів в таверні. І я потім з деким з її команди теж переговорив. Вони всі стверджували, що в тому місці, де повинен бути Рок, не було нічого, крім рифів і туману, так що вони пропливли з сімома іншими кораблями трохи південніше і там зіткнулися з бойовими суднами правителя Уотхорта. Можливо, той вирішив, що на їх острів рухається з загарбницькими цілями величезний флот Лозена, а тому ні в які переговори вступати не став, а просто велів своїм чарівникам наслати на наші судна чарівний вогонь. Свої ж судна вибудував неподалік, щоб піти на абордаж, якщо випаде така можливість. Ті люди, з якими я розмовляв, сказали, що бій був важкий, їм вартувало величезних зусиль втекти від погоні, і не всім це вдалося. Однак про Ерлі вони нічого не чули, а на зворотному шляху їм навіть довелося іншого чаклуна-вітродува найняти. І вцілілі в тій битві кораблі плетуться позаду них через все Внутрішнє море, як побиті собаки, — так мені розповідав той моряк з «Грозової хмари». Ну як? Подобаються тобі мої новини?

Видра задихався від сліз, він навіть обличчя руками закрив.

— Так, — тільки і зміг він вимовити, — так, спасибі!

— Я так і думав, що тобі моя розповідь припаде до серця. А що стосується Лозена, — продовжував Винюхувач, — то хто його знає… - Він потягнув повітря носом і зітхнув: — Я б на його місці, мабуть, пішов на спочинок. Думаю, що і мені саме час це зробити.

Видрі нарешті вдалося впоратися зі своїм обличчям і голосом, він витер очі, висякався, відкашлявся і сказав:

— Що ж, це, можливо, не така погана думка. Приїжджай до нас на Рок. Там найбезпечніше.

— Схоже, мені це місце буде важкувато відшукати, — зауважив Винюхувач.

— Нічого, зате я завжди можу його відшукати, — радісно запевнив його Видра.


IV. Медрі

Двері в будинку вартовий сторожив.

І багатим, і бідним він рівно служив.

І князі, і селяни ходили туди,

Тільки двері він їм відкривав не завжди.

Так вдалину біжить вода, вода,

Так вдалину біжить вода.


Винюхувач залишився в Ендлейні. Він міг там заробляти собі на життя як лозоходець, а також просто відшукуючи зниклі речі. До того ж йому дуже подобалася місцева таверна і гостинність матері Видри.

До початку осені Лозена повісили за ноги на стіні Нового Палацу, і він висів там, поки не згнив, а шестеро войовничих правителів тим часом воювали, намагаючись поділити його королівство, і кораблі колись величезного єдиного флоту ганялися один за одним по всіх морях і протоках, води яких були збаламучені нескінченними штормами, які насилали чарівники.

Але «Надія», добре оснащена і керована двома молодими чаклунами з «Союзу Руки», спокійно вийшла з Хавнора і доставила Медрі цілим і неушкодженим через все Внутрішнє море на острів Рок.

Ембер зустрічала його на причалі. Кульгавий і страшно змарнілий, він підійшов до неї і взяв її руки в свої, але ніяк не міг підняти очі і подивитися їй в обличчя.

— У мене на серці занадто важко: стільки смертей на моїй совісті, Елеаль! — тільки й сказав він.

— Ну то ходімо зі мною в Гай, — просто запропонувала вона.

І вони разом вирушили в Іманентний Гай і прожили там до початку зими. А наступного року побудували собі маленький будиночок на березі річки Твілберн, що бере початок в Гаю, і щоліта жили в цьому будиночку.

Працювали вони у Великому Домі і навчали учнів. Вони самі стежили за тим, як він будувався, і багато каменів в його стінах були укріплений їх захисними закляттями, а також закляттями міцності і миру. Вони були свідками того, як був прийнятий Статут острова Рок, хоча все пройшло далеко не так гладко, як їм би хотілося, і завжди на острові і в Школі йшла боротьба з якоїсь опозицією, бо маги і чарівники прибували на Рок і з інших островів, а також виростали з колишніх учнів — чоловіків і жінок, наділених не тільки магічною силою і знаннями, а й непомірною гордістю. Всі вони клялися на Статуті працювати разом з усіма і в ім'я Добра, але кожен по-своєму уявляв собі, як саме це слід робити.

Старіючи, Елеаль все більше втомлювалася від киплячих в Школі пристрастей і тамтешніх проблем і відчувала все більшу тягу до дерев в Гаю; вона часто йшла туди одна і забиралася так далеко, як тільки міг сягати людський розум. Медрі теж часто йшов в Гай, але не так далеко, як Елеаль, бо кривав.

Коли Елеаль померла, Медрі так і залишився жити один в своєму маленькому будиночку на узліссі Гаю.

Одного разу восени він повернувся у Школу. Він увійшов туди через задні двері, що виходили в сад і на стежку, що вела через поля на Пагорб Рока. Найцікавіше у Великому Будинку Рока було те, що в ньому не було ні парадного входу, ні красивих воріт. В Школу Чарівників можна було увійти тільки через бічні двері, які — хоч вони і були зроблені з рогу з рамою з драконівського зуба, і на них було вирізане Древо Життя З Тисячею Листків, — зовсім не було видно зовні, коли підходити по вузькій звивистій вуличці Твіла. Правда, потрапити у Великий Будинок можна було ще через сад, куди виходили прості дубові двері із залізною засувкою. Але все одно — парадних дверей в цьому будинку не було взагалі.

Медрі пройшов по залах і коридорах з мармуровими стінами в серце Школи — у внутрішній дворик, викладений білою плиткою, де співав фонтан і ріс посаджений Елеаль ясен, який став тепер високим і розлогим.

Почувши, що він тут, усі відразу ж поспішили до нього, вчителі та учні Школи, чоловіки і жінки, майстри і підмайстри магічних мистецтв і ремесел. Медрі раніше був у Школі Майстром-Шукачем, поки не пішов жити в Гай, і тепер одна жінка, його колишня учениця, вчила молодих його мистецтву.

— Я оце весь час думаю, — сказав він. — Вас тут вісім Майстрів. Але дев'ять — куди краще число. Так що можете вважати мене знову одним з вас. Якщо хочете, звичайно.

— А що ти будеш робити, Майстер Крячок? — запитав Майстер Заклинатель, сивочолий маг з острова Ілієн.

— Я буду стерегти наші двері, - сказав Медрі. — Будучи кульгавим, я не зможу далеко відійти від них. Будучи старим, я відразу зрозумію, що сказати тому, хто до нас постукає. Будучи Шукачем, я відшукаю причину, яка призвела сюди цю людину, і дізнаюся, чи підходить він нам.

— Це позбавило б нас від величезної кількості клопоту і турбот, а також від відомої небезпеки, — сказала колишня учениця Медрі, молода Шукачка.

— А що ти маєш намір у них питати? — запитав Заклинатель.

— Я стану питати у кожного його Істинне ім'я, — сказав Медрі. І посміхнувся. — Якщо людина назве його мені, то зможе увійти. А якщо він буде вважати, що йому ні до чого називати своє Ім'я якомусь воротареві, то нехай відправляється додому. Ті з учнів, які вирішать, що вже навчилися всьому на світі, зможуть піти звідси тільки в тому випадку, якщо назвуть моє Ім'я.

Так все і почало відбуватися. І решту свого життя Медрі охороняв двері Великого Будинку на острові Рок. А садові двері, що виходили на Пагорб, довго ще називалася Дверима Медрі — навіть після того, як багато що змінилося в цьому Будинку з плином століть. І як і раніше дев'ятим Майстром в Школі вважається Майстер Сторож.

У селищі Ендлейн та інших селах біля підніжжя гори Онн на острові Хавнор жінки за роботою, коли тчуть, прядуть або в'яжуть, часто співають одну пісеньку-загадку, останній куплет якої, можливо, має безпосереднє відношення до людини, Справжнє ім'я якого було Медрі, але якого звали також Видра і Крячок:


Три речі в світі найбільш неповторні:

Солеа, світлий острів серед хвиль морських;

Дракон, що пливе у хмарах, як у морі;

Морська птиця, яка й під землею — летить!

ТЕМНА РОЗА І ДІАМАНТ

Пісня човняра з західного узбережжя Хавнора:


Куди прямуватиме любов моя,

Туди піду і я.

Куди поверне він човен свій,

Туди я поверну життя моє.

Ми з ним будемо сміятися разом

І плакати, як одна сім'я.

Коли він буде живий, буду жити і я,

Помре він, то помру і я.


На Західному узбережжі острова Хавнор, серед пагорбів, зарослих дубовими і каштановими гаями, стоїть місто Глейден. Скільки-то років тому жив там дуже багатий купець на ім'я Голден, на прізвисько Іскристий. Голден володів лісопилкою, де стовбури дубів перетворювали в дошки для обшивки тих кораблів, які будували в портах Хавнора. Був він також господарем найбільших каштанових гаїв на острові; ну і, зрозуміло, були у нього всякі вози і візки, і він спеціально наймав безліч погоничів, щоб ті розвозили ліс і каштани по всьому горбистому узбережжю Хавнора на продаж. Від своїх лісових володінь він мав неабиякий зиск, і коли у нього народився син, то дружина його сказала: «Може, нам варто було б назвати хлопчика Каштан або Дуб?» — але він заперечив: «Ні, тільки Діамант!» — бо домінант, або діамант, на його погляд, був єдиною річчю на світі, що коштувала дорожче золота.

Отже, маленький Діамант ріс в одному з найбагатших домів Глейдена, і був він товстеньким яснооким малюком, а потім став рум'яним веселим хлопчиськом-пустуном. У нього був приємний дзвінкий голосок і хороший слух. Музику він дуже любив, так що мати називала його Співуном або Жайворонком, а також іншими любовними прізвиськами, тому що ніколи особливо не любила ім'я Діамант. Хлопчик відразу запам'ятовував будь-яку пісню або мелодію, варто було йому один раз її почути, та й сам легко складав всякі пісеньки і виспівував їх на весь будинок, якщо не вдавалося почути жодної нової. Його мати, Т'юл, спеціально запросила в будинок одну мудру жінку на ім'я Тангль, щоб та навчила хлопчика «Створенню Еа» і «Подвигу молодого короля», і до весняного рівнодення, коли Домінанту виповнилося одинадцять, він заспівав «Зимову пісню» для правителя Західних земель — той якраз відвідував свій маєток, розташований в горах над Глейденом. Лорд і його дружина дуже похвалили хлопчика за прекрасний спів і подарували йому на пам'ять маленьку золоту скриньку, в кришку якої був вправлений крихітний діамант — цей подарунок здавався Діаманту і його матері дуже красивим і щедрим. Але Голдена дратував і спів сина, і його любов до красивих дрібничок. «Є куди більш важливі речі, синку, і тобі незабаром належить ними зайнятися, — говорив він. — А нагороди, які ти ще отримаєш від життя, теж повинні бути незрівнянно вищими».

Діамант вважав, що батько говорить про свою роботу — про лісорубів, пильщиків, про тартак, про каштанові гаї, про збирачів каштанів, про візників і вози — про всі ті складні «дорослі» проблеми, які, як йому здавалося, поки що не мали до нього ніякого відношення, так що він просто не міг брати участь в подібних розмовах. Але Голден не втрачав надії. «Можливо, — думав він, — Діамант ще занадто малий і все зрозуміє, коли виросте».

Але по правді Голден думав не тільки про справи. Він давно вже помітив у своєму синові дещо таке, від чого був впевнений, що тому судилося займатися чимось більшим, ніж торгівлею лісом і каштанами, і часом він в священному жаху закривав очі, уявляючи собі подальшу долю Діаманта.

Спершу він думав, що це просто якась випадкова іскра магічної сили — в Земномор'ї таке часто буває у дітей в ранньому віці, а потім зникає. Сам Голден, наприклад, в дитинстві теж умів змусити світитися власну тінь або робив так, що від нього на всі боки сипалися іскри. Частково за це він і отримав своє прізвисько Іскристий. У сім'ї його завжди хвалили за ці фокуси і змушували демонструвати їх гостям; а потім, коли йому виповнилося років сім чи вісім, він цю здатність втратив, причому назавжди.

Коли Голден побачив, як його синок спускається по сходах, не торкаючись сходинок, то не повірив власним очам; але через кілька днів він знову зауважив, що Діамант буквально пливе по сходах на верхній поверх, ледь торкаючись пальцем дубових перил.

— А вниз ти так спуститися можеш? — зацікавлено запитав Голден, і хлопчик радісно відповів:

— Ой, ну звичайно! Це ще легше. — І поплив по сходах вниз, ніби невагома хмарка, гнана південним вітерцем.

— Як ти цього навчився? — запитав батько.

— Та я просто… виявив раптом, що вмію це робити, — запинаючись, пояснив Діамант, явно не впевнений в тому, що батькові це сподобається.

Голден хвалити хлопчика не став, не бажаючи будити в ньому зарозумілість або марнославство через те, що в підсумку може виявитися просто дитячою особливістю розвитку, яка з часом пройде — на зразок його дзвінкого голосу. Ох вже цей голос! Занадто багато через нього було шуму, та й дружина весь час торочила йому про надзвичайні музичні здібності синочка.

Але якось раз, приблизно через рік після цієї розмови, Голден зауважив з вікна, що Діамант бавиться в саду за будинком разом зі своєю подружкою Розою. Діти сиділи навшпиньки, близько приставивши один до одного голови, і з чогось сміялися. Якась моторошна напруга, що панувала навколо них, змусила Голдена уповільнити крок, зупинитися біля вікна і поспостерігати довше. Щось живе стрибало в траві між дітьми — вгору-вниз, вгору-вниз… жаба? не жаба? великий коник? Голден спустився в сад і підійшов до дітей ближче, ступаючи так тихо і обережно, як тільки міг, (хоча він був дуже великим чоловіком), щоб малюки, поглинені своїм заняттям, нічого не почули. Те, що стрибало вгору-вниз на траві біля їх босих ніг, виявилося простим камінцем. Коли Діамант піднімав руку, камінчик підстрибував угору. А коли злегка водив рукою туди-сюди, камінчик теж починав описувати в повітрі кола і зигзаги, а варто було хлопчикові хоча б палець опустити вниз, як камінчик падав на землю.

— А тепер ти, — сказав Дімант Розі, дівчинка спробувала зробити те ж саме, але у неї камінчик тільки трохи ворухнувся.

— Ой, — прошепотіла раптом Роза, — тут твій тато!

— Як це у вас добре виходить, — сказав Голден.

— Це все Ді придумав! — сказала Роза захоплено.

Голден терпіти цю дівчинку не міг. Надто вже вона була відкритою і одночасно гострою на язик, завжди готовою захищатися, але, як не дивно, дуже сором'язливою. Вона була на рік молодша за Діаманта, але, найголовніше, вона була дочкою цієї відьми Тангль! Голден волів би, щоб його син гуляв зі своїми однолітками-хлопчаками, і краще з таких же шанованих сімей Глейдена, як його родина, але Т'юл чомусь вперто віталася з цією відьмою, називала її «мудрою жінкою», хоча відьма є відьма, а дочка її — і зовсім недобра компанія для маленького Діаманта. Однак самолюбству Голдена навіть частково лестило те, що його син навчає магічних трюків відьмине поріддя.

— А що ще ти вмієш, Діамант? — запитав він.

— Грати на флейті, - і хлопчик тут же дістав з кишені маленьку флейту, яку мати подарувала йому на дванадцятиріччя. Він підніс флейту до губ, його пальці затанцювали на дірочках. Він грав чарівну мелодію західного узбережжя «Куди прямуватиме любов моя».

— Дуже мило, — сказав Голден. — Але взагалі-то на флейті будь-хто може навчитися грати.

Діамант швидко глянув на Розу; та відвернулася і опустила очі.

— Але я ДУЖЕ швидко навчився! — заперечив Діамант.

Голден щось байдуже пробурчав собі під ніс.

— Взагалі-то моя флейта і сама може грати, — сказав Діамант і відвів флейту від губ, продовжуючи перебирати пальцями отвори. І флейта дійсно зіграла джигу. Правда, в кількох місцях вона взяла фальшиву ноту, а закінчила досить верескливим акордом.

— У мене поки що не дуже добре виходить, — сказав Діамант трохи зніяковіло.

— Та ні, чому ж, дуже непогано, — похвалив його батько. — Ну добре, продовжуй робити свої вправи. — І пішов нібито у своїх справах, абсолютно не впевнений в тому, що сказав синові правильні слова. Йому дуже не хотілося заохочувати ці музичні заняття, а також вкрай не подобалося те, що хлопчисько занадто багато часу проводить у товаристві цієї дівчинки і займається всякими дурницями, адже ні музика, ні відьмина дочка не зможуть допомогти йому досягти в житті належних висот. Але цей магічний дар, цей незаперечний талант чарівника — підстрибуючий камінчик, сама собою граюча флейта… Ну що ж, було б неправильно покладати на цей дар занадто великі надії, проте, мабуть, розхолоджувати хлопчика не варто.

У розумінні Голдена, владу завжди забезпечували гроші, але в житті була важлива не тільки влада. Були ще два фактори, і один з них мав приблизно таку ж вагу, а інший був набагато вагомішим. По-перше, було вкрай важливо, в якій сім'ї ти народився. Коли правитель Західних земель прибув у свій маєток поблизу Глейдена, Голден був надзвичайно радий присягнути йому на вірність, як сюзерену. Цей лорд був народжений, щоб правити своєю країною і охороняти її мир і спокій, а він, Голден, був народжений для того, щоб займатися торгівлею і примножувати власне багатство, і кожен був на своєму місці, адже будь-яка людина, знатна чи найпростіша, якщо вона добре і чесно служить своїй справі і виконує свій обов'язок, гідна слави та поваги. Але існували і дрібні правителі, яких Голден міг купити, або продати з усіма потрохами, або, наприклад, змусити просити милостиню; ці люди, народившись в благородних родинах, не заслужили ні грошей, ні слави, ні почестей, ні поваги, і навряд чи хтось став би присягати їм на вірність. Знатність і влада, яку ця знатність дає, а також влада, яку дає багатство, — це речі умовні, залежні від обставин, але їх потрібно заробити, інакше і ту, і іншу владу неважко і втратити.

Але серед багатих і знатних людей були такі, кого по зовсім іншій причині називали людьми могутніми, бо вони володіли особливою магічною силою і були чарівниками. Влада таких людей, навіть при мінімальному її застосуванні, була абсолютною. В їх руках знаходилося управління практично всіма островами Архіпелагу, які давно вже не мали справжнього короля.

Якщо Діамант був народжений для влади такого роду, думав Голден, якщо саме таким є його природний дар, то всі плани щодо того, щоб навчити його торговій справі і зробити своїм помічником, розсипаються на порох, хоч він, Голден, так мріяв, щоб син згодом розширив торговельні відносини з Південним портом, зробив їх регулярними, а також додав до вже наявних каштанових гаїв ті гаї, що на пагорбах поблизу Реча! А що, якщо Діаманта відправити в Школу Чарівників на острові Рок? Колись там навчався, наприклад, дядько Т'юл, і між іншим згодом прославив свою сім'ю, ставши придворним магом в палаці короля в Хавнорі. Голден і сам злетів по сходах, майже не торкаючись східців, настільки надихнули його ці мрії.

Але хлопчикові він нічого про свої плани не сказав, як не сказав нічого і його матері. Він цілком свідомо тримав язика за зубами, не довіряючи мріям та ілюзіям, поки вони не стали конкретними і втіленими в життя фактами. А його дружина Т'юл, хоч і була дбайливою господинею і люблячою матір'ю, і без того занадто багато уваги приділяла талантам Діаманта і його успіхам. Крім того, вона, як і всі жінки, мала схильність до порожньої балаканини і пліток, а також, на думку Голдена, була занадто нерозбірлива у виборі друзів. Наприклад, це дівчисько Роза не відходила від їх хлопчика ні на крок, а все тому, що Т'юл дуже подружилася з її матір'ю, відьмою Тангль, всіляко її підтримувала і без кінця запрошувала до себе — порадитися або просто поговорити. Варто було Діамантові подерти коліно, як Т'юл вже кликала цю особу. Та й взагалі вона розповідала їй куди більше, ніж кому іншому, — в тому числі і про справи чоловіка. А він в своїх справах не бажав мати нічого спільного з відьмами. З іншого боку, тільки Тангль могла би сказати напевно, чи володіє його син якимось особливим магічним даром… Однак просити поради у відьми Голдену дуже не хотілося, тим більше коли йшлося про долю його власного сина.

І він вирішив почекати і поспостерігати. Будучи чоловіком терплячим і володіючи сильною волею, він чекав цілих чотири роки, поки Діамантові не виповнилося шістнадцять і він не перетворився на великого, добре розвиненого юнака, який робив успіхи і в спорті, і в науках. Він був такий же рум'яний, ясноокий і веселий, як в дитинстві, і страшно засмутився, коли у нього почав ламатися голос і його чудовий дзвінкий дискант кудись зник. Голден сподівався, що тут-то його захоплення співом і закінчиться, але юнак продовжував ходити слідом за бродячими музикантами, всякими виконавцями балад і іншим підозрілим народом і миттєво вивчав весь їхній репертуар, хоча займатися подібними нісенітницями було, звичайно, зовсім не з руки для сина настільки шанованого купця. Адже саме Діамант мав успадкувати і розвинути справу батька, взяти до володіння все його чимале майно, всі лісопильні і торгові підприємства, так що в підсумку Голден сказав йому прямо:

— З співами пора кінчати, синку. Треба думати про те, як стати справжнім чоловіком!

Діамант вже отримав своє Істинне ім'я біля джерел Аміа, що б'ють в горах над Глейденом. Чарівник Хемлок, який колись був знайомий з двоюрідним дідусем Діаманта, відомим магом (тим самим дядьком його матері, який навчався на Рокові), спеціально піднявся в гори з Південного порту, щоб здійснити обряд присвоєння імені. А рік потому Хемлок був запрошений на бенкет, влаштований з нагоди іменин Діаманта. На бенкеті було безліч смачної їжі і пиття, а також кожна дитина отримала в подарунок нову спідницю, штани або сорочку — цього старовинного звичаю завжди дотримувалися на заході Хавнора. А після бенкету теплим осіннім вечором були влаштовані танці на зеленій траві. У Діаманта було багато друзів — мало не всі юнаки і дівчата в місті. Молодь танцювала до упаду, і деякі явно випили надто багато, але ніхто ніяких особливих витівок собі не дозволяв, і це було дуже веселе і пам'ятне усім свято. Але вже наступного ранку Голден знову покликав до себе сина і сказав йому, що пора ставати дорослим.

— Я вже трохи подумав про те, як мені це зробити, батьку, — відповідав Діамант своїм хрипким голосом, що ламався.

— І що ж ти придумав?

— Ну, я… — почав було Діамант і осікся.

— Я завжди вважав, що ти займешся нашою фамільною справою, — сказав Голден. Сказав він це абсолютно спокійно, майже байдуже, і Діамант промовчав. — А ти що на цей рахунок думаєш? Або, може, ти чимось іншим зайнятися хотів?

— Іноді мене відвідують досить дивні думки…

— А ти хоч раз говорив про це з Майстром Хемлоком?

Повагавшись, Діамант відповів:

— Ні. - І запитально подивився на батька.

— А ось я вчора говорив з ним! І він сказав, що деякі природні таланти не тільки важко, а й абсолютно неправильно, навіть злочинно пригнічувати.

У темних очах Діаманта спалахнув вогник надії.

— Майстер Хемлок, — продовжував тим часом Голден, — сказав також, що подібні таланти, якщо вони розвинені неправильно і позбавлені потрібних знань, не тільки, по суті справи, пропадають марно, але й можуть стати дуже небезпечними. Різним мистецтвам потрібно обов'язково вчитися і практикуватися в них, ось що він сказав. — Лице Діаманта прямо-таки засвітилося. — Однак, — продовжував його батько, — Хемлок попередив, що заради розвитку свого таланту ти повинен займатися і вправлятися постійно. — Діамант з готовністю закивав. — Особливо якщо це справжній талант. Якась сільська відьма з її приворотним зіллям особливої шкоди заподіяти не може, але навіть звичайнісінький чарівник, сказав Хемлок, повинен бути дуже обережний, особливо якщо він використовує свої знання і вміння для деяких корінних змін… Крім того, він може мимоволі погубити і себе самого. Або втратити свою магічну силу. Хоча, зрозуміло, навіть чаклун повинен отримувати плату за свою працю. Ну а справжні чарівники, як ти знаєш, живуть в палацах і мають все, чого їх душа забажає.

Діамант уважно слухав його, злегка насупившись.

— Загалом, — трохи помовчавши, знову заговорив Голден, — якщо у тебе дійсно є такий дар, Діамант, то в ньому для моєї справи — безпосередньо, звичайно, — ніякого пуття немає. Але якщо його належним чином розвинути і тримати під контролем… Тільки в такому випадку, за словами Хемлока, з тобою можна буде починати розмову про те, як саме ти можеш своїм талантом розпорядитися і що хорошого він може принести тобі… і іншим! — додав він, свідомо зробивши паузу. Потім досить довго мовчав, але, оскільки мовчав і його син, він знову заговорив:

— Я розповів Хемлокові, що бачив, як ти, всього лише ворухнувши рукою і вимовивши одне-єдине слово, перетворив дерев'яну різьблену фігурку в живу пташку, яка злетіла на гілку і заспівала. Я бачив, як ти запалив чарівний вогонь прямо в повітрі. Ти не знав, що я за тобою спостерігаю? А я спостерігав! Але довгий час нікому нічого не говорив. Я не хотів, щоб все це перетворилося в дитячу гру, а потім пропало марно. Я впевнений, що у тебе є талант, можливо, великий талант! І після моєї розповіді Майстер Хемлок зі мною погодився. І сказав, що ти можеш відправитися з ним в Південний порт і стати його учнем; на це піде не менше року, а то і більше.

— Вчитися у Майстра Хемлока? — запитав Діамант, і голос його раптом пролунав на цілу октаву вище звичайного.

— Якщо хочеш, звичайно.

— Але я… я… я ніколи навіть не думав про це! Можна я подумаю? Недовго… один день!

— Ну звичайно! — вигукнув Голден, задоволений тим, що його син проявляє таку обачність. Він-то думав, що Діамант відразу вхопиться за настільки привабливу пропозицію, і це, можливо, було б тільки природно, однак йому, батьку, важко давалося розуміння того, що його син не такий, як він сам, — як пугачеві, який виростив в своєму гнізді орла.

Бо Голден сприймав магічне мистецтво з щирою і безнадійною покірністю, як щось, що знаходиться за межами його розуміння, — не як просту забаву, на зразок занять музикою або розповідання історій — а як заняття цілком практичне, яке до того ж дає прекрасні перспективи, які й не снилися представникам його власної професії. А ще Голден — хоча сам він ніколи не зізнався би у цьому — чарівників побоювався. Трохи зневажав, особливо чаклунів з їх фокусами, ілюзіями і іншою нісенітницею, але все ж боявся; особливо справжніх чарівників.

— А мама знає? — запитав Діамант.

— Дізнається, коли прийде час. Вона не повинна ніяк впливати на твоє рішення, Діамант. Жінки нічого в цих справах не тямлять і не повинні мати до них ніякого відношення. Ти повинен зробити свій вибір сам, як справжній чоловік. Розумієш? — Голден говорив серйозно і гаряче, бачачи в цій розмові можливість нарешті відірвати хлопця «від маминої спідниці». Т'юл, звичайно ж, буде за нього чіплятися, але він повинен проявити нарешті чоловічу твердість і випустити з рук її поділ. І бачачи, що Діамант кивнув йому досить впевнено і з розумінням, Голден залишився задоволений, хоч у його сина вид був вельми розгублений.

— Значить, Майстер Хемлок сказав, що я… — невпевнено почав Діамант, — … що він думає… що у мене може бути якийсь… дар? Якийсь талант?

Голден ще раз запевнив його, що чарівник сказав саме так, хоча, звичайно, ще треба встановити, який саме цей дар. Те, що хлопчик поводився так скромно, викликало у нього величезне полегшення. Частково несвідомо, він побоювався, що Діамант відчує, що здобув над своїм батьком перемогу і відразу спробує затвердити свою перевагу за рахунок якоїсь таємничої, небезпечної і непередбачуваної магії, в порівнянні з якою все багатство, все вміння і вся гідність Голдена перетвориться в ніщо.

— Спасибі, батьку, — сказав Діамант, і Голден, обнявши сина, пішов, дуже ним задоволений.


Їхня зустріч відбулася в заростях жовтуватого верболозу на березі річки Амії, що протікала трохи нижче кузні. Як тільки Роза дісталася туди, Діамант сказав їй:

— Він хоче, щоб я поїхав вчитися у Майстра Хемлока! Що мені тепер робити?

— Вчитися у цього чарівника з отруйним ім'ям? Адже «Хемлок» — це «отруйний болиголов»!

— Він думає, що у мене величезний талант. До магії.

— Хто, чарівник?

— Батько. Він бачив дещо з тієї нісенітниці, якою ми з тобою весь час розважаємося. Але, за його словами, Хемлок наполягає на тому, що мені треба вчитися, тому що, бачте, небезпечно нічому не вчитися, маючи якийсь там особливий дар! Ох! — І Діамант стукнув себе кулаком по голові.

— Але у тебе й справді талант.

Діамант у відповідь тільки застогнав і спробував видерти у себе жмут волосся. Він сидів на землі поруч з тим місцем, де вони так любили грати в «пожвавлення предметів»; верби тут росли дуже густо і утворювали щось на зразок альтанки, і було чутно веселе дзюрчання води по камінцях і передзвін-перестук, що доносився з кузні. Роза теж сіла на землю обличчям до нього.

— Ти згадай про всі ті штуки, які вмієш робити, — сказала вона. — Ти б жодної зробити не зміг, якби у тебе до цього не було таланту!

— Але це дуже маленький талант, — невиразно пробурмотів Діамант. — Тільки для таких трюків і годиться.

— Звідки тобі знати?

Роза була дуже смаглявою; хмара дрібно-кучерявого волосся обрамляла її тонке обличчя; у неї були чарівні рот і ніс, і серйозні, уважні очі. Босі ноги і оголені до ліктів руки були вічно забруднені землею, спідниця і кофта в повному безладі, зате пальці на руках були тонкі й довгі, як у аристократки, ступні маленькі і дивно витончені, а під драною кофтиною на шиї виблискувало прекрасне намисто з аметистів. Її мати, Тангль, добре заробляла своїм цілительством; вона відмінно вправляла кістки, допомагала дітям з'явитися на світ, ну і, звичайно, знала деякі закляття, що допомагали відшукати загублену річ, зварити приворотне або снодійне зілля. Вона запросто могла б дозволити і собі, і своїй дочці носити красиві нові сукні і черевики, та й взагалі — обидві могли би виглядати більш чистими і акуратними, тільки Тангль це все навіть в голову не приходило. Домашнє господарство її також абсолютно не цікавило. Вони з Розою варили на обід головним чином курей або смажили яєчню, оскільки Тангль за її послуги платили найчастіше саме домашньою птицею. У них був будиночок на дві кімнатки, і у дворі там творилося щось неймовірне: буквально кишіли кури і кішки. Тангль дуже любила кішок, а також, будучи відьмою, любила жаб і дорогоцінні камені. Те аметистове намисто, яке красувалося тепер на шиї у Рози, було колись подароване Тангль в подяку за благополучно прийняті пологи дружиною головного лісничого, яка нарешті народила хлопчика. Сама Тангль брязкальця обожнювала і мало не по лікоть прикрашала свої руки кільцями і браслетами, які блищали і дзвеніли, коли вона квапливо і трохи нетерпляче вимахувала руками, вимовляючи те чи інше заклинання. Іноді, у вигляді прикраси, вона носила на плечі одне з кошенят. Матір'ю вона була не дуже уважною, і Роза років у сім якось запитала її:

— Навіщо ти мене народила, якщо не хотіла дитинку?

— А ти сама подумай: хіба можна правильно прийняти пологи, якщо сама ні разу не народжувала? У всякій справі потрібен досвід, — відповіла їй мати.

— Значить, ти мене народила, тільки щоб досвід придбати, — фиркнула Роза.

— Ми в житті тільки те й робимо, що досвіду набуваємо, — сказала Тангль. Взагалі-то вона була зовсім не зла, але їй вкрай рідко приходило в голову балувати свою дочку, чи робити їй щось приємне. Втім, вона ніколи її не била і не лаяла і завжди намагалася дати дівчинці те, про що та просила. Вона також кожен день, хоча і неохоче, готувала для дочки обід, подарувала їй свою улюблену жабу і аметистове намисто і з великим задоволенням вчила її своєму відьомському ремеслу. Вона б і новий одяг Розі, звичайно ж, купила би, та тільки сама Роза ніколи її про це не просила. Вона взагалі намагалася нікого і ні про що не просити і сама дбала про себе з раннього дитинства, і це було однією з причин того, що Діамант так любив її. Тільки з нею він розумів, що таке самостійність і свобода. А без неї він відчував себе вільним, тільки слухаючи музику або сам виконуючи якусь мелодію або пісню.

— У мене, мабуть, дійсно є один талант, — сказав він, куйовдячи своє світле волосся і відкидаючи його назад.

— Залиш свою голову в спокої, - зауважила Роза.

— І я знаю, що Тарра теж так вважає!

— Ну звичайно! І яка різниця, що там думає твій дорогоцінний Тарра? Адже ти граєш на арфі разів… у дев'ять краще, ніж він!

І це була друга причина, через яку Діамант так любив Розу.

— А бувають чарівники-музиканти? — запитав він раптом, піднімаючи на неї очі.

Вона задумалася:

— Не знаю.

— І я теж. Ось Морред і Ельфаран часто співали один одному, але він був великим магом. Я знаю також, що на острові Рок є Майстер Регент, який розповідає своїм учням старовинні ле і всякі історії, а також вчить їх старовинним пісням. Але я ніколи не чув про те, щоб хтось із чарівників був просто музикантом.

— Не бачу в цьому нічого неможливого. — Роза ніколи не розуміла, чому щось на світлі може виявитися неможливим. І це була третя причина, чому Діамант так любив її.

— Мені завжди здавалося, що вони в чомусь схожі — магія і музика, — сказав він. — Адже будь-яке закляття має свою мелодію. По крайній мірі, і пісня, і закляття повинні звучати абсолютно чисто.

— У всякій справі потрібен досвід, — сказала Роза повчально, хоча вигляд у неї при цьому був досить кислий. — Вже хто-хто, а я знаю. — Вона кинула в Діаманта камінчиком, який на півдорозі перетворився на метелика. Він теж кинув в її бік такого ж «метелика», і обидва метелики запурхали, виблискуючи надзвичайно яскравими фарбами, поки знову не перетворилися в камінчики і не упали на землю. Діамант і Роза давно вже навчилися подібних трюків, які, до речі, були дуже старими, за допомогою яких можна було змусити камінчики стрибати або літати, як живі.

— Знаєш, тобі все-таки слід туди поїхати, Ді, - сказала Роза. — Просто щоб з'ясувати все остаточно.

— Я розумію…

— А раптом ти зможеш стати справжнім чарівником? Ох! Ти тільки подумай, скільком трюкам ти зміг би тоді мене навчити! Наприклад, як змінити своє обличчя… Ми б могли ставати ким завгодно. Кіньми! Ведмедями!

— Краще вже кротами, — сказав Діамант. — Ні, чесне слово, мені найбільше зараз хочеться сховатися під землю, як кріт! Я завжди думав, що батько хоче, щоб я продовжив його справу, коли стану дорослим. Але весь останній рік він мовчав і від подібних розмов утримувався. Тепер я здогадуюся, що було у нього на думці! Але що, якщо з мене ніякого чарівника вийде? Якщо у навчанні чаклунством я покажу не більше успіхів, ніж в бухгалтерському мистецтві? Ну скажи, чому я не можу займатися тим, чого ДІЙСНО хочу? Адже вже це у мене би вийшло, я впевнений!

— А чому б тобі не зайнятися і магією, і музикою одночасно? Між іншим, бухгалтера завжди і найняти можна.

Коли вона сміялася, її тонке худеньке личко починало світитися, губи розкривалися, як пелюстки квітки, а очі зникали в веселих зморшках.

— Ох, моя Темна Роза, — сказав Діамант, — як я тебе люблю!

— Звичайно, любиш! І не думай розлюбити! А то я так тебе зачарую, що не зрадієш!

І вони, стоячи на колінах і впершись долонями в землю, наблизилися один до одного настільки, що пальці їх переплелися. І під губами Троянди лице Діаманта здавалося гладким і ніжним, як стигла слива, лише волоски над верхньою губою і на підборідді злегка поколювало її, тому що ці місця він недавно почав голити. А під губами Діаманта лице Рози було ніжним, як шовк, лише на щоці в одному місці до нього прилип бруд — там, где вона почухала щоку забрудненою в землі рукою. Вони ще тісніше притулилися одне до одного, але руки їх як і раніше були опущені вниз. І продовжували цілуватися.

— Ти моя Темна Роза, — шепотів він їй на вухо таємне прізвисько, відоме тільки їм двом.

Вона мовчала, але її дихання, що торкалося вуха Діаманта, було таким гарячим, що він навіть застогнав. І міцніше стиснув її руки. А потім раптом відсахнувся від неї. І вона теж трохи від нього відсунулася.

І обидва, відкинувшись на п'яти, завмерли, дивлячись один одному в очі.

— Ох, Ді, - сказала вона, — як буде жахливо, коли ти поїдеш!

— А я не поїду, — сказав він. — Нікуди. Ніколи.


Але він звичайно ж поїхав. В Південний порт він їхав в одній з карет батька, візником сидів один зі знайомих погоничів, а поруч з ним сидів Майстер Хемлок. Як правило, люди розумні поступають так, як їм радять чарівники. І, до речі, це неабияка честь, якщо чарівник сам запрошує тебе стати його учнем або помічником. Хемлок, який навчався і отримав свій посох чарівника на острові Рок, звик, щоб численні молодики стукали в двері його будинку, благаючи випробувати їх, а якщо у них виявиться хоч який-небудь магічний дар, то взяти їх в учні. Так що він навіть з деякою цікавістю поглядав на цього хлопчика, який під ввічливими манерами і веселою поведінкою явно приховував найсерйозніші сумніви в обраному шляху, а може, навіть і опір чиїйсь чужій волі. Втім, це була ідея його батька, який вважав, що хлопчик так обдарований, що йому просто необхідно вчитися у справжнього чарівника. Це було не так вже й незвично серед багатих людей, але ще частіше зустрічалося серед людей бідних. Що ж, так чи інакше, а плату за навчання цього хлопчика він, Хемлок, отримав дуже хорошу і авансом. До того ж всі золотими монетами і пластинками зі слонової кістки. Якщо у цього Діаманта є якийсь талант, він, звичайно ж, стане його вчити, а якщо у нього всього лише, що більш імовірно, невелике обдарування, відхилення від норми, властиве багатьом дітям Земномор'я, то він відішле його додому разом з тими грошима, що залишаться від отриманого авансу. Хемлок був людиною чесною, прямою і начисто позбавленою почуття гумору; до того ж він був і в достатній мірі педантом, так що його дуже мало цікавили всякі там завихрені ідеї і почуття. Його власний талант полягав у знанні імен. «Магічне мистецтво починається і закінчується іменами», — говорив він, і це дійсно так, хоча між початком і кінцем є ще багато чого.

Отже, Діамант замість вивчення заклять, ілюзій, перетворень і інших «барвистих трюків», як називав їх Хемлок, сидів в тісній кімнатці на задах невеликого будиночка чарівника на одній з вузьких окраїнних вуличок старої столиці і запам'ятовував довгі-довгі списки слів, які мали магічну силу і належали Мові Творення. Назви рослин і їх частин, назви тварин і їх частин, назви островів і частин цих островів, частин суден, частин людського тіла… Ці слова ніколи не мали для нього ніякого сенсу, ніколи не складалися у щось цікаве, це були всього лише переліки окремих слів. Довгі-довгі переліки.

Думки його раз по раз «відпливали» в сторону. Наприклад, він дізнавався, що слово «вії» Справжньою Мовою звучить як «сіас», і відчував, як знайомі темні вії, ніби крила метелика, лоскочуть йому щоку… Він здивовано підводив очі, впевнений, що щось торкнулося його щоки, але не розумів, що ж це було. А коли він намагався повторити це слово на вимогу Хемлока, то губи відмовлялися йому коритися, і він стояв, ніби онімів.

— Пам'ять, пам'ять, — сердито бурчав Хемлок. — Талант без пам'яті ніщо! — Чарівник був не те щоб жорстокий, але непоступливий, і Діамант не міг здогадатися, яка у Хемлока думка про його персону, але вважав, що не дуже висока. Хемлок іноді брав його з собою — подивитися на роботу справжнього чарівника. Найчастіше йому доводилося накладати охороняючі закляття на кораблі і будинки і очищаючі закляття на колодязі. Іноді він також брав участь в засіданнях міської ради, під час яких зазвичай мовчав, висловлювався вкрай рідко, але завжди дуже уважно слухав. У Південному порту був і інший чарівник; йому не довелося вчитися на Рокові, але він володів істинним талантом цілителя, а тому взяв на себе турботу про хворих і вмираючих, чому Хемлок був невимовно радий. Для самого Хемлока не було більшого задоволення, ніж заняття наукою, читанням якоїсь стародавньої мудрої книги, і, наскільки вже встиг переконатися Діамант, магією як такою він взагалі вважав за краще не займатися. «Головне — зберігати Рівновагу, бо все в ній, — часто повторював Хемлок і додавав: — Знання, порядок і самоконтроль». Ці слова він повторював так часто, що вони для Діаманта склалися в щось на зразок приспіву, який постійно звучав у нього в вухах.

Взагалі-то, коли Діаманту вдавалося придумати якусь мелодію і віршами покласти на неї черговий список імен, він запам'ятовував ці імена набагато швидше. Але тоді ця мелодія ставала вже як би частиною цих імен, і Діамант не вимовляв, а виспівував їх так дзвінко — бо його голос відновився, перетворившись в сильний і не дуже високий тенор, — що Хемлок навіть хмурився: він любив, щоб у нього в будинку завжди стояла тиша.

Передбачалося, що учень повинен завжди перебувати при вчителеві, або ж вивчати списки імен в тій кімнаті, де стояли всякі мудрі книги, або ж просто спати. Хемлок був прихильником заповіді «рано вставати — рано в ліжко», і Домінантові лише зрідка вдавалося викроїти годину або дві абсолютно вільних. У таких випадках він завжди йшов на берег, до доків, сидів на пірсі або біля сходів, що вели до причалів, і думав про Темну Розу. Варто було йому вийти з дому і опинитися подалі від Майстра Хемлока, як він починав думати про Темну Розу, і все інше тут же вилітало у нього з голови. Це його навіть трохи дивувало. Він думав, що буде дуже сумувати за домівкою, за матір'ю, і він дійсно досить часто думав про неї і справді дуже часто нудьгував по дому, особливо вечорами, лежачи у своїй вузькій і майже порожній кімнатці після мізерної вечері, яка зазвичай складалася з холодної горохової каші, - бо Хемлок жив зовсім не в такій розкоші, яка марилося колись Голдену. Але в своїй кімнаті ночами Діамант ніколи не думав про Темну Розу. Він думав про матір, або про залиті сонцем кімнати рідного дому, або про смачну гарячу їжу, або про ту мелодію, яка тільки що зародилася у нього в голові і яку він подумки намагався зіграти на арфі, а потім поступово він зісковзував у сон. Темна Роза згадувалася йому тільки коли він йшов в доки та безцільно дивився у морську далечінь, на пірси, на строкаті рибальські човни в затоці… Тільки не в будинку Хемлока і чим далі від чарівника, тим краще!

Так що він дуже цінував ці вільні години: вони здавалися йому справжніми побаченнями з Розою. Він завжди любив її, з раннього дитинства, тільки не розумів тоді, що любить її більше за всіх на світі. Коли він був з нею, навіть коли він всього лише сидів у доках, думаючи про неї, він відчував себе живим, повним сил. А ось в будинку Майстра Хемлока і в його присутності він себе по-справжньому живим ніколи не відчував! При ньому він відчував себе ніби «трохи мертвим». Тобто не зовсім мертвим, а ледь-ледь. Але не живим.

Частенько, сидячи на сходах біля причалу, він слухав плескіт брудної води внизу, пронизливі крики чайок, перестук молотків і вереск пил, що доносився з доків, і тоді, якщо закрити очі, він бачив свою кохану так ясно і так близько від себе, що, здавалося, міг її торкнутися. І він подумки простягав руку, чомусь в той же час подумки граючи на арфі, і дійсно торкався її, своєї Темної Троянди. Він відчував її руку в своїй, і її щоку, прохолодну через холодний вітер і таку ніжну, шовковисту, і знаходив губами знайому грудочку землі, присохлу до її щоки… Подумки він навіть розмовляв з нею, і вона йому відповідала, і її знайомий, трохи хриплуватий голос вимовляв його ім'я: «Діамант…»

Але варто було йому рушити назад, до будинку Хемлока, вулицями Південного порту, і вона відразу зникала. Він клявся собі, що буде думати про неї всю ніч, але образ її розчинявся майже миттєво, і на той час як він відкривав двері будинку, він уже звично бурмотів черговий перелік імен або ж відразу запитував, що буде на обід, тому що більшу частину часу був голодний. А з власної волі вибрати годинку і збігати в порт, щоб мати можливість подумати про Темну Розу, він ніяк не міг.

І в підсумку він буквально жив заради тих недовгих годин, що здавалися йому справжніми побаченнями з коханою; він мріяв тепер тільки про одне: як би скоріше знову відчути під ногами прибережну гальку, побачити гавань і далеку лінію горизонту. Адже тільки там він згадував те, що варто було згадувати!

Пройшла зима, минула холодна рання весна, а вже ближче до літа, коли нарешті стало зовсім тепло, один з батьківських погоничів привіз Діамантові лист від матері. Діамант прочитав його і тут же пішов до Майстра Хемлока.

— Мій пане, я отримав від матері листа: вона запитує, чи не можна мені провести цього літа хоча б місяць вдома?

— Навряд чи це доцільно, — пробурмотів чарівник, а потім, немов нарешті помітивши Діаманта, відклав перо і сказав: — Молодий чоловіче, я змушений запитати тебе, чи хочеш ти продовжувати заняття зі мною?

Діамант був настільки приголомшений, що не знав, як відповісти. Йому навіть на думку не спадало, що він може самостійно вирішувати такі питання.

— А ви, пане мій, як думаєте? Чи вважаєте ви, що мені слід їх продовжувати? — запитав він нарешті.

— Навряд чи це доцільно, — повторив чарівник.

Діамант думав, що після таких слів зазнає величезного полегшення, але відчув лише сором: його визнали негідним, відкинули!

— Простіть мене, мій пане! Мені дуже шкода, що так вийшло, — сказав він, і в голосі його прозвучало досить гідності, щоб Хемлок підняв очі і подивився на нього.

— Ти міг би вирушити на Рок, — зронив він.

— На Рок?

Діамант ще більше розгубився. Його розгублений вигляд явно дратував Хемлока. Юнак не знав, що чарівники звикли швидше до надлишкової самовпевненості молодих магів, хоча і сподіваються завжди, що скромність до таких зверхників прийде пізніше. Якщо взагалі прийде.

— Ну так, я, по-моєму, ясно сказав: на Рок. — Судячи з тону Хемлока, повторювати він теж не звик. А потім, оскільки цей хлопчисько, цей тупоумний, зіпсований, розсіяний, мрійливий хлопчик став йому навіть подобатися, особливо завдяки своєму терпінню і відсутності звички скаржитися, він зглянувся над ним і сказав: — Тобі слід неодмінно або відправитися на Рок, або знайти де-небудь такого чарівника, який зміг би навчити тебе того, що тобі дійсно підходить. Зрозуміло, тобі, як майбутньому магу, необхідно і те, чому тебе можу навчити я. Перш за все знанню імен. Мистецтво магії починається і закінчується знанням імен. Але твоє обдарування лежить в іншій площині. До того ж у тебе погана пам'ять на слова. Її, до речі, необхідно невпинно тренувати. Однак мені абсолютно ясно, що деякі — і навіть досить значні! — задатки у тебе є, і тобі їх необхідно розвивати, при цьому, безумовно, привчаючи себе до дисципліни! Однак тобі потрібен інший учитель, який зможе дати тобі більше, ніж я, та й навчить тебе краще, ніж я. — Ось так часом скромність породжує скромність і дає настільки несподівані плоди, та ще й в такі моменти, коли цього найменше очікуєш. — Якщо ти захочеш вирушити на Рок, — продовжував Хемлок, — я відправлю з тобою листа з проханням, щоб тобі особливу увагу приділив тамтешній Майстер-Заклинатель.

— Ага… — тільки й пробурмотів Діамант зніяковіло, бо мистецтво справжнього Заклинателя — це, можливо, найбільш таємниче і небезпечне з усіх магічних мистецтв.

— Втім, можливо що я не маю рації, - продовжив Хемлок своїм звичайним сухуватим рівним тоном. — Можливо, твій дар слід розвивати Майстру Путівнику. А можливо, це простий звичайний талант, яким цілком може зайнятися Майстер Метаморфоз… Я поки не впевнений…

— Але я по правді…

— О так! Ти надзвичайно повільний! І особливо в тому, що стосується розпізнавання своїх власних можливостей. — Це було сказано досить неприязним тоном, і Діамант напружився.

— Я вважав, що мій талант — тільки в музиці, - вимовив він нарешті.

Хемлок навіть слухати його не став і зневажливим жестом відкинув цю ідею.

— Я говорю з тобою про Істинне Мистецтво, — сказав він. — І скажу тобі абсолютно відверто: напиши скоріше батькам — я теж їм напишу — і повідом їм про своє рішення відправитися в Школу Чарівників на острів Рок, якщо ти вирішиш відправитися саме туди, або ж у Великий Хавнор, якщо Маг Реста погодиться взяти тебе в учні, а я думаю, він погодиться — завдяки моїм рекомендаціям. Але з'їздити додому на канікули я тобі не раджу. Зустрічатися з родичами, друзями, радіти, хвилюватися — це саме те, чого ти повинен бути відтепер позбавлений.

— А хіба у чарівників не буває сім'ї?

Хемлок навіть з деяким задоволенням помітив, як спалахнули в юнака очі.

— Всі вони єдина родина, — сказав він.

— А друзі?

— Чарівники можуть іноді дружити один з одним. А що, хіба я говорив тобі, що це легке життя? — Хемлок помовчав, дивлячись Діамантові прямо в обличчя. — Мені здається, у тебе там була якась дівчина? — запитав він.

Діамант деякий час мовчки дивився йому прямо в очі, але так і не відповів.

— Твій батько казав мені. Дочка відьми, з якою ви в дитинстві разом бігали. Він був упевнений, що ти вчив її всяким магічним забавам.

— Це вона мене вчила!

Хемлок кивнув:

— Розумію. Це цілком природно в дитячому віці. Але практично неможливо зараз. Ти-то сам це розумієш?

— Ні, - сказав Діамант.

— Сядь, — звелів йому Хемлок. Трохи повагавшись, Діамант сів на жорсткий стілець з високою спинкою обличчям до чарівника.

— Тут я можу захистити тебе, — сказав Хемлок, — що і робив весь цей час. Втім, на острові Рок ти, зрозуміло, будеш у повній безпеці. Там навіть самі стіни… Але якщо ти поїдеш додому, ти повинен сам захотіти для себе захисту. А це дуже непросто для такої молодої людини, дуже непросто… Це випробування волі, а вона у тебе ще недостатньо загартована; і розуму, який ще не знає, у чому його справжнє призначення. Я дуже, дуже раджу тобі не ризикувати даремно. Напиши батькам і вирушай у Великий Хавнор або на острів Рок. Половину тієї плати, що я отримав за рік твого навчання, я тобі віддам; цих грошей тобі на перших порах має цілком вистачити.

Діамант сидів зовсім прямо і нерухомо. Останнім часом він майже наздогнав у зрості і ширині плечей батька і виглядав справжнім чоловіком, хоча і був ще дуже молодий.

— А що ти, пане мій, мав на увазі, кажучи, що ти захищав мене тут? — запитав він.

— Те, що я робив, захищаючи себе, — сказав чарівник і додав трохи більш роздратовано: — Це угода, мій хлопчику! Та сила, яку ми віддаємо в обмін на силу магічну. Але при цьому ми, звичайно, відмовляємося від найпримітивніших почуттів. Ти ж, напевно, знаєш, що кожен справжній чарівник дає обітницю безшлюбності?

Повисла пауза. Потім Діамант сказав:

— Так, значить, ось про що ти дбав, пане мій!.. Щоб я…

— Ну зрозуміло! Я ж ніс за тебе відповідальність як твій вчитель.

Діамант розуміюче кивнув:

— Що ж, дякую. — І схопився. — Вибач мене, пане мій. Я повинен подумати.

— Куди ти зібрався?

— Піду вниз, до води.

— Краще сиди тут.

— Ні, тут я не можу думати!

І Хемлок, можливо, вперше зрозумів, чому Діамант так поспішає піти і до чого знову прагне; але оскільки він вже сказав, що більше не буде його вчити, то і наказувати йому, щиро кажучи, більше не міг.

— Ти володієш справжнім чарівним даром, Ессірі, - сказав він, називаючи Діаманта тим ім'ям, яке дав йому біля витоків річки Аміа; це слово на мові Творення означало «верба». — Хоча я не зовсім розумію, в чому саме проявиться цей дар. Думаю, що і ти сам цього поки не розумієш. Так що будь дуже обережний! Неправильне використання своїх магічних можливостей або відмова від їх використання можуть призвести до великих втрат, до великих нещасть!

Діамант кивнув, страждаючи і каючись у душі, зовні він скорився, але був непохитний.

— Іди ж, — сказав чарівник, і Діамант пішов.

Пізніше Хемлок зрозумів, що йому ні в якому разі не слід було відпускати хлопчика з дому. Він недооцінив силу волі Діаманта, як і силу того закляття, яке наклала на нього та юна відьма. Розмова їх відбувся вранці, так що Хемлок з насолодою повернувся до своїх книг, а точніше, до сюжету однієї старовинної містифікації; і до вечері він навіть не згадував про свого колишнього учня, і тільки повечерявши в самоті, він нарешті спохопився і прийшов до висновку, що Діамант утік.

Хемлок дуже не любив користуватися нижчими формами магічних мистецтв, а тому, щоб розшукати Діаманта, не став вимовляти найпростіше заклинання, як це зробив би будь-який чаклун. Не став він і закликати до себе Діаманта за допомогою Істинного Закляття. Бо був розсерджений. Можливо, він навіть страждав. Він так добре ставився до цього хлопчиська! Адже він сам запропонував написати для нього рекомендаційного листа Майстрові Заклинателю, а Діамант зламався при першій же спробі перевірити, наскільки сильна його воля. «Вона розбилася — як скло!» — шепотів чарівник. Що ж, принаймні, ця його слабкість доводила те, що він практично безпечний. Хемлок добре знав, що деякі таланти краще відразу направляти в потрібне русло завдяки знанням і суворій дисципліні, але цей хлопець нікому не міг принести ні особливого зла, ні біди. Ніякого честолюбства! «Абсолютно безхарактерний! — бурмотів Хемлок в тиші свого будинку. — Що ж, нехай поспішає додому, до матусі! І до цієї юної відьми!»

Хоча все-таки його зачепило те, що Діамант просто покинув його, не сказавши ні слова подяки. Навіть не вибачившись! «Нічого не поробиш, манери у нього теж погані», — сердито подумав старий чарівник.


Коли Роза задула лампу і пірнула в ліжко, то майже відразу почула крик сови — неголосне булькаюче «ху-гу, ху-гу», через який люди називають цих сов «усміхненими». Вона слухала цей крик, і смертельна туга мучила її серце. Колись цей крик служив їм сигналом — коли літніми ночами вони вислизали з дому і зустрічалися в заростях верболозу на березі Амії, а вдома всі мирно спали і ніхто нічого не помічав… Ночами вона намагалася не думати про Діаманта. Взимку вона щоночі посилала йому якусь звісточку — вона давно навчилася у матері цього нескладного мистецтва. Закликала вона його і за допомогою справжніх заклять. Вона посилала йому свій голос, що вимовляв його ім'я, знову і знову намагалася пробитися до нього, але кожен раз наштовхувалася на непереборну перешкоду. І мовчання. Він ніби відгородив себе від неї стінами. Він не бажав ні чути, ні бачити її!

Але вдень, причому кожен раз зовсім несподівано, вона багато разів відчувала і знала, що душа його десь поруч, що вона може торкнутися руки Діаманта або його щоки, варто їй тільки простягнути руку. А ночами він від неї ховався. Може, його змусили все ж від неї відмовитися? Ось уже кілька місяців пройшло, як вона абсолютно залишила всякі спроби до нього дістатися, але біль в серці так і не вщухала.

«Ху-гу!» — крикнула сова прямо у неї під вікном, а потім раптом заговорила по-людськи і покликала її: «Темна Роза!» Вражена, жаліслива в своєму горі, вона схопилася з ліжка і відчинила віконниці.

— Виглянь назовні, - прошепотів їй Діамант, який в місячному світлі здавався всього лише тінню.

— Матері немає вдома. Заходь швидше! — І вона зустріла його на порозі.

Вони буквально стиснули один одного в обіймах, не кажучи ні слова, і все ніяк не могли розімкнути рук. У Діаманта було таке відчуття, ніби він тримає в руках власне майбутнє, все своє життя цілком.

Нарешті Роза ворухнулася, поцілувала його в щоку і прошепотіла:

— Я так сумувала за тобою, так нудьгувала! Ти надовго?

— На скільки захочу!

Вона потягнула його в кімнату. Діамант завжди неохоче заходив в будинок відьми, наповнений гострими, пряними запахами, бруднуватий і повний всяких жіночих таємниць і чаклунства. Цей будинок разюче відрізнявся від його власного будинку, чистого і зручного, але ще більше відрізнявся він від холодного і суворого будинку чарівника Хемлока. І Діамант затремтів, точно кінь, боячись відійти занадто далеко від порога, і нахилив голову, щоб не зачепити обвішаний пучками пахучих трав одвірок. Він був дуже напружений і зовсім змучений, пройшовши сорок миль за шістнадцять годин без їжі і води.

— Де твоя мати? — запитав він пошепки.

— Сидить зі старою Ферні. Стара сьогодні вдень померла, і мама пробуде там всю ніч. Але як ти потрапив сюди?

— Прийшов пішки.

— Значить, твій чарівник все-таки дозволив тобі побачити рідних?

— Ні. Я втік.

— Втік? Але чому?

— Щоб зберегти тебе.

Він сказав це дуже серйозно і подивився на неї — на її живе, пристрасне, смагляве обличчя в густій хмарі чорних кучерів. На ній була тільки тонка сорочка, і він з безмежною ніжністю дивився на округлі горбки її грудей, злегка прикриті тканиною. Потім знову притиснув її до себе, і вона теж спершу обняла його, але тут же відсторонилася і насупилася.

— Зберегти мене? — перепитала вона. — Але всю зиму ти, схоже, не дуже-то турбувався щодо того, що можеш мене втратити! Чому ж тепер ти передумав і повернувся?

— Він захотів, щоб я відправився на Рок.

— На Рок? — Роза так і втупилася на нього. — На Рок, Ді? Так значить, у тебе дійсно є чарівний дар… і ти міг би стати справжнім чаклуном?

Невже і вона на боці Хемлока? Оце так удар!

— Чаклуни для нього ніщо. Він вважає, що я міг би стати чарівником. Займатися магією. Магічними науками і мистецтвами. А не просто чаклунством.

— Ах он як… — Роза трохи помовчала. — Але я не розумію, чому ж все-таки ти втік.

Вони давно вже розчепили руки і сиділи, не торкаючись один одного.

— Невже ти не розумієш? — Він був у розпачі від того, що вона цього не розуміє, хоч він і сам досі ще цього як слід не розумів. — Чарівник не може мати нічого спільного з жінками! З відьмами. З усім цим.

— Так я знаю. Це негідне справжнього чарівника.

— Не просто негідне…

— Але ж я кажу правду! Готова закластися, що тобі довелося викинути з голови всі закляття, яким я тебе навчила. Вірно?

— Справа зовсім не в цьому…

— Ні. Справа в тому, що це не Високе Мистецтво. І не Мова Творення. Чарівник не повинен поганити свої уста звичайними заклинаннями. «Слабкий, як жіночі чари, небезпечний, як жіночі чари!» Ти думаєш, я цього не знаю? То з якої причини ти сюди повернувся?

— Щоб побачити тебе.

— Навіщо?

— А ти як думаєш?

— Ти жодної звісточки мені не прислав, жодного разу не прийняв моїх послань! У тебе для мене просто часу не було! Ти як стіною від мене відгородився, а я, по-твоєму, повинна була чекати, поки тобі не набридне бавитися в чарівника? Ну так от: мені набридло чекати! — Її всю трясло, але говорила вона майже пошепки.

— Тут хтось ще замішаний, так? — запитав Діамант, не вірячи, що Темна Роза здатна стати його ворогом. — За тобою хтось інший упадає?

— Не твоє діло, навіть якщо упадає! Ти ж пішов від мене, відвернувся! Ще б! Чарівники не хочуть мати нічого спільного з відьмами, з тим, чим займаюся я, чим займається моя мати. Ну так і я не бажаю мати нічого спільного з чарівниками. Забирайся!

Помираючи від голоду, сповнений відчаю, абсолютно нічого не розуміючи, Діамант спробував було знову обійняти її, змусити її тіло зрозуміти, як настраждалося його тіло; йому хотілося притиснути її до себе так ніжно і міцно, як в першу мить їх зустрічі, яка, здавалося, містила в собі суть усього їхнього життя і любові. Але виявив раптом, що відлетів від неї на кілька кроків, а руки його були ніби стягнуті путами, у вухах стоїть дзвін, а голова йде обертом. Очі Троянди метали блискавки, а від пальців полетіли іскри, коли вона стиснула їх в кулаки.

— Ніколи більше цього не роби, — прошипіла вона.

— Не бійся, більше ніколи цього не зроблю! — сказав Діамант, різко повернувся і подався геть. Билинка сухого шавлію заплуталася у нього в волоссі, але він цього так і не помітив.


Він провів ніч на їхньому старому місці в верболозі, все ще сподіваючись, що вона прийде, але вона не прийшла, і він заснув, зморений жахливою втомою. І прокинувся від холоду з першими проблисками світанку. Він сів і міцно задумався. Все його життя бачилася йому тепер інакше в цьому холодному ранковому світлі. Потім він спустився до річки, в водах якої отримав своє ім'я, напився, вимив руки і обличчя, привів себе по можливості в порядок і піднявся в місто, на самий верх, де стояв красивий будинок його батька.

Після того як відлунали перші радісні вітання і розімкнулися перші гарячі обійми, мати і слуги посадили його снідати. Так що в його шлунку було вже досить гарячої їжі, а в серці — холодної мужності, коли він зустрівся з батьком, який зранку проводжав вози з лісом в Великий порт.

— Ну що, синку! — Вони обнялися, торкнулися один одного щоками. — Значить, Майстер Хемлок відпустив тебе на канікули?

— Ні, пане мій. Я пішов сам.

Голден довго дивився на нього, потім наповнив свою тарілку їжею і сів за стіл.

— Пішов? — перепитав він.

— Так. Я більше не хочу бути чарівником.

— Хм?.. — Голден продовжував жувати. — То ти, значить, вирішив піти від Майстра Хемлока? Кинути заняття? А дозвіл у нього ти отримав?

— Ні, я вирішив піти сам. І ніякого дозволу він мені не давав.

Батько продовжував повільно-повільно жувати, не піднімаючи очей від столу. Діамант вже бачив одного разу на його обличчі такий вираз — тоді один з лісників повідомив йому про страшну хворобу, яка вразила каштанові гаї; і потім ще раз — коли Голден виявив, що продавець мулів здорово його обдурив.

— Хемлок хотів, щоб я відправився в Школу Чарівників на острів Рок і вчився там у Майстра-Заклинателя. Він навіть збирався написати рекомендаційного листа. Але я все-таки вирішив не їхати.

Голден ще деякий час мовчав, як і раніше дивлячись до себе в тарілку, потім запитав:

— Чому?

— Це зовсім не те, чому я хотів би присвятити своє життя.

Знову повисло важке мовчання. Голден глянув на дружину, яка стояла біля вікна, прислухаючись до залетілої в кімнату тиші, і перевів очі на сина. Поступово вираз його обличчя почав змінюватися: дивна суміш гніву, розчарування, збентеження і поваги поступалася місцем розумінню, співчуттю; він мало не підморгнув синові.

— Ясно, — промовив він. — І що ж, по-твоєму, тобі потрібно в житті?

Діамант відповів не відразу. І голос його був рівний, коли він нарешті сказав, не дивлячись, однак, ні на матір, ні на батька:

— Ось це все. Те, що мене тут оточує.

— Ха! — вигукнув Голден. — Ну що ж, я, чесно зізнатися, дуже цьому радий, синку! — І він за один захід проковтнув пиріжок зі свининою. — Стати чарівником, відправитися на острів Рок — все це, звичайно, заманливо, але ніколи не здавалося мені справжнім заняттям для дорослого чоловіка. А вже якщо зовсім відверто, то, якби ти там залишився, у мене би просто руки опустилися. Для чого все це було б тоді потрібно? Моя справа, якій я присвятив все життя? Нажите багатство? Адже якщо ти дійсно залишишся, наша справа розвиватиметься, розумієш? Розвиватиметься! Так… Але, послухай, невже ти втік від Хемлока? Він взагалі-то знав, що ти збираєшся їхати?

— Ні. Але я йому обов'язково напишу. — Все це Діамант сказав своїм новим, рівним голосом.

— І він не розсердиться? Кажуть, чарівників нічого не варто розсердити. Надто вони горді.

— Він і так вже напевно сердиться, — сказав Діамант, — але мені він нічого поганого не зробить.

Так воно і виявилося. До того ж Майстер Хемлок, страшно здивувавши Голдена, повернув йому рівно дві п'ятих тієї суми, яку отримав в сплату за навчання Діаманта. У тому ж пакеті — його передав Голдену один з погоничів, які возили дошки для обшивки кораблів в Південний порт, — був лист, адресований Діамантові. У цьому листі було всього кілька слів: «Справжнє мистецтво вимагає чесного і відданого серця». Замість імені адресата на конверті була зображена ардична руна «верба», а замість підпису — руна «Хемлок», у якої було два значення: «болиголов» і «страждання».

Діамант сидів у себе в кімнаті нагорі, на залитій сонцем м'якій постелі, і слухав, як співає його мати, займаючись якимись своїми домашніми справами. Він тримав у руках лист чарівника і без кінця перечитував написану ним фразу і дивився на дві руни. Та холодна і спокійна повільність, що охопила його розум і душу вранці на березі річки в заростях верболозу, цілком дозволяла йому прийняти ляпас чарівника. Хемлок був правий. Ніякої магії. Ніколи більше. Та він, власне, ніколи особливо і не прагнув до знання магічних мистецтв. Все це було для нього лише грою, в яку вони так весело грали разом з Темною Розою. Навіть імена Справжньої Мови, які він вчив у будинку чарівника, розуміючи всю вкладену в них силу і красу, він запросто міг забути, міг дозволити їм стертися з пам'яті. Він не сприймав цю древню мову як рідну.

Слова цієї мови він міг вимовляти легко, тільки спілкуючись з Темною Розою. Але її він втратив. Сам відпустив її. А двоєдушні, як казав Хемлок, не можуть знати Мови Творення. Усе. Відтепер він буде говорити тільки на мові боргів і вигоди: отримувати і витрачати, підраховувати доходи і витрати…

І нічого іншого він собі не дозволить. Ніяких колишніх ілюзій, ніяких камінців, які перетворюються в метеликів, ніяких дерев'яних пташок, здатних літати і співати по-справжньому хвилини дві-три. І, якщо чесно, вибору у нього немає. Для нього завжди існував тільки один шлях.


А Голден був неймовірно щасливий. Це була абсолютно несподівана радість. «Ну ось, наш старий придбав-таки свій скарб назад, — сказав один з його погоничів-лісників. — Весь так і світиться! І справді, як новенький золотий!» Голден, правда, не підозрював про те, що «світився», і думав лише про те, наскільки світлим стало тепер його життя. Він встиг-таки купити гай над селищем Рече, і віддав за нього, треба сказати, чимало, зате він принаймні не дістався старому Лоубау з Істхілла, а їм з Діамантом, і ним тепер можна буде як слід зайнятися. У цьому гаю крім каштанів росли також відмінні сосни, які можна зрубати і продати на щогли, рангоутне дерево і корабельну обшивку, а замість них посадити ще каштанів. І з часом цей гай буде не гірше за його старий і знаменитий Великий Гай, серце його каштанового королівства. Згодом, звичайно. Дуб і каштан не здатні вирости за два тижні, як горобина або верба. Але час поки ще є. Поки ще є. Хлопчику ще тільки сімнадцять, а йому самому всього сорок п'ять! Він — чоловік в розквіті років. За час відсутності сина він, правда, вже встиг відчути себе старим, але це все дрібниці. Ні, силоньки у нього ще вистачить!.. А заодно з соснами в новому гаї потрібно зрубати і всі старі каштани, вже не здатні плодоносити. У них теж деревина непогана, для меблевиків, наприклад, дуже навіть підходяща.

— Так, так, так, — говорив він дружині, потираючи руки, — ти, мабуть, теж тепер все в рожевому світлі бачиш, га? Як же, твій дорогоцінний хлопчик додому повернувся! Зіниця твого ока! Ну що, мила, більше хандрити не будеш?

Т'юл тільки посміхалася у відповідь і гладила чоловіка по руці.

Але одного разу вона раптом сказала:

— Це чудово, що наш хлопчик нарешті повернувся, але… — і Голден тут же перестав її слухати. Він вважав, що матері народжені на світ, щоб турбуватися про своїх дітей, а жінки — щоб ніколи не бути задоволеними. З якого дива він повинен слухати ці нескінченні неспокійні припущення, якими Т'юл вічно ускладнює життя собі і іншим? Вона, зрозуміло, вважає, що доля простого купця не гідна її геніального сина. Можливо, вона погодилася би лише на королівський трон в Хавнорі? Або цього їй теж мало?

— Коли він заведе собі дівчину, — сказав Голден, не звертаючи уваги на те, що говорить йому дружина, — він і зовсім про нас думати перестане. Цей рік в будинку у чарівника, знаєш, привів до того, що Діамант щодо дівчат трохи відстав. Але ти за нашого хлопця не турбуйся. Він скоро у всьому розбереться і зрозуміє, що йому дійсно потрібне!

— Сподіваюся, що так, — промовила Т'юл.

— Принаймні, з донькою тієї відьми він більше не зустрічається, — сказав Голден. — З цим покінчено. — І йому раптом спало на думку, що і Т'юл теж давно не бачиться зі своєю подругою. Довгі роки вони були практично нерозлучні і бачилися потай, не дивлячись на те, що це його завжди дратувало, а тепер Тангль у них в будинку і зовсім не бувала. Втім, жіноча дружба недовговічна. Голден навіть трохи піддразнював дружину щодо цього. Одного разу, помітивши, як Т'юл кладе в скрині з зимовими речами і кишені шуб м'яту від молі, він сказав:

— А раніше ти все більше до допомоги своєї подружки вдавалася, щоб молі не було, га? Чи ви з нею більше чи не подружки?

— Ні, - сказала Т'юл тихим рівним голосом, — більше не подружки.

— От і прекрасно! — вигукнув Голден. — А що з її дочкою сталось? Я чув, вона пішла з бродячими жонглерами?

— Так, пішла. З одним музикантом, — поправила його Т'юл. — Ще минулого літа.


— Скоро твої іменини, — сказав Голден синові. — Влаштуємо свято! Треба ж і нам трохи повеселитися, послухати музику та потанцювати. Дев'ятнадцять років! Цей день треба гарненько відзначити!

— Але я збираюся в Істхілл з Сулом.

— Ні, ні, ні! Сул прекрасно впорається і сам. А ти залишишся вдома, і ми влаштуємо справжній бенкет. Ти славно попрацював, мій хлопчику! Ми наймемо цілий оркестр. Чий оркестр найкращий? Тарра?

— Батьку, мені зовсім не хочеться веселитися на бенкеті, - сказав Діамант і встав, напружений, як стривожений кінь. Він уже переріс батька і став ширше його в плечах, так що коли він несподівано випрямлявся на повний зріст, то виглядав справжнім велетнем. — Я краще в Істхілл поїду! — І він поспішив піти.

— Що з ним таке? — запитав у дружини Голден, сам, втім, розуміючи, що це питання скоріше риторичне. Т'юл тільки подивилася на нього і нічого не сказала у відповідь.

А коли Голден пішов у якихось своїх справах, вона знайшла сина в кімнатці рахівника, де він переглядав папери — довгі-довгі списки найменувань товарів і чисел, дебет і кредит, доходи і витрати…

— Ді, - гукнула вона його, і він підвів голову. Обличчя в Діаманта все ще було по-дитячому округлим, і ніжна шкіра нагадувала персик, Але риси стали куди більш різкими, а очі — дуже сумними.

— Я зовсім не хотів ображати батька, — сказав він.

— Якщо він хоче влаштувати бенкет, він його все одно влаштує, - сказала Т'юл. Голоси у них зараз були дуже схожі: обидва досить високі, які звучали приглушено і стримано. Вона присіла на табуретку поруч з його конторкою.

— Я не можу… — сказав він і раптом замовк. Потім договорив: — Я дійсно не хочу влаштовувати ніяких танців, мамо!

— Батько влаштовує не танці, а оглядини, — сухувато пояснила Т'юл, любовно поглядаючи на сина.

— Мені немає до цього ніякого діла.

— Я знаю.

— Справа в тому…

— Вся справа в музиці, - договорила вона за нього.

Діамант кивнув.

— Але, синку, немає ні найменшої причини, — вона раптом заговорила голосно і пристрасно, — ні найменшої, розумієш, відмовлятися від того, що ти любиш!

Він взяв її руку і поцілував.

— Не можна змішувати такі різні речі, - сказав він. — Треба би, але не виходить. Я сам до цього висновку прийшов. Коли я пішов від Майстра Хемлока, то думав, що зможу і те, і те, і інше… Розумієш? Що зможу одночасно займатися магією і музикою, бути батькові гарною підмогою і любити Розу… Але з цього нічого не вийшло. Ні, не можна все-таки змішувати такі різні речі.

— Можна, можна! — вигукнула Т'юл. — Все на світі пов'язане, перемішане…

— Може ти і права — але це для жінок! А я чоловік… І я не можу бути двоєдушним, мамо!

— Двоєдушним? Ти? Ти ж відмовився від магії, розуміючи, що якщо не відмовишся, то зрадиш її!

Він слухав її, явно приголомшений тим, як глибоко і добре вона знає його душу, і заперечувати не став.

— Але чому… — запитала його мати, — чому ти відмовився від музики? Цього я зрозуміти не можу!

— Я повинен мати тільки одну душу. Я не можу грати на арфі і одночасно укладати угоди або торгуватися, купуючи нову партію мулів. Я не можу складати балади і одночасно підраховувати, скільки ми повинні заплатити збирачам каштанів, щоб їх не переманив Лоубау! — Його голос злегка тремтів, а очі вже не були сумні: в них горів гнів.

— Виходить, ти сам себе зачарував, — сказала Т'юл. — У точності як той твій чарівник, коли наклав на тебе закляття, щоб тебе «убезпечити», щоб ти вічно жив серед торговців мулами, складальників каштанів і тому подібних людей. — Вона з такою зневажливою люттю вдарила кулаком по товстому гросбуху, повному відомостей про товари і платежі, ніби хотіла розбити його вщент. — Ти наклав на себе закляття вічного мовчання, синку, — з гіркотою промовила вона.

Діамант довго мовчав, потім запитав:

— А як ще я міг вчинити?

— Не знаю, дорогий. Я теж хочу, щоб ти жив щасливо і в повному достатку. І я дуже хочу бачити твого батька щасливим і гордим тобою. Але я не можу спокійно дивитися у твої нескінченно тужливі очі! В твої покірні очі! Ти що, зовсім втратив гордість? Не знаю… Можливо, ти і правий. Можливо, для чоловіка завжди є тільки один шлях. Але мені так не вистачає твоїх пісень!

І Т'юл заплакала. Він обняв її, а вона гладила його по густому блискучому волоссю і просила пробачення за свої жорстокі слова, і він ще міцніше обіймав її, цілував і все повторював, що вона найкраща, найдобріша мати в світі. Нарешті Т'юл зібралася йти, але на порозі обернулася і сказала:

— Хай уже він влаштує цей бенкет, добре, Ді? І постарайся хоч трохи теж повеселитися, дозволь собі це.

— Добре, — сказав він, бажаючи її втішити.


Голден замовив величезну кількість пива, різних страв, всякі феєрверки, але музикантів Діамант вирішив запросити сам.

— Ну, зрозуміло, ми прийдемо! — сказав йому Тарра. — Такий відмінний привід! Гріх його пропустити. Та будь-який флейтист відразу сюди прибіжить, дізнавшись, що твій батько бенкет влаштовує!

— Добре. Можеш передати всім своїм музикантам, що заплатять їм, як годиться.

— Ох, та вони заради однієї слави на такому бенкеті грати готові! — сказав музикант Тарра, акуратний довговидий чоловік років сорока з більмом на оці. — Може, ти і сам з нами разок зіграєш, а? У тебе чудово виходило, поки ти вибиванням грошей не зайнявся. І голос у тебе теж був непоганий. Над ним би ще трохи попрацювати, і відмінно б вийшло.

— Сумніваюся, — сказав Діамант.

— А ця дівчина, що тобі подобалася, дочка тієї відьми, Роза, теж десь в наших краях поневіряється. Я чув, вона з Лаббе втекла. Ну то Лаббе, звичайно, теж заявиться. І вона з ним.

— Ось і побачимося, — сказав байдужим тоном Діамант і пішов геть, величезний, красивий і до всього байдужий.

— Ти ба, зазнався як! Не може просто так постояти і поговорити з людиною, — пробурчав Тарра. — Це ж я його всьому вчив! І на арфі грати, і взагалі! Та хіба стара дружба для багатих що-небудь значить?


Шпильки Тарра сильно зачепили Діаманта, а думка про прийдешній бенкет гнітила так, що він в результаті абсолютно втратив апетит і навіть зрадів, сподіваючись, що захворів і не зможе бути присутнім на святі. Але в призначений день він все ж туди з'явився. Не такий, правда, радісний, як його батько, але все ж посміхався і навіть танцював. Там зібралися численні друзі його дитинства; половина з них вже встигла переженитися, але все ж вистачало і любовних парочок, флірту і всього такого іншого. Зграйки гарненьких дівчат так і вилися навколо красеня Діаманта, і він, випивши чимало відмінного пива, звареного знаменитим Геджем, виявив, що цілком здатний і музику слухати, і під цю музику танцювати, і базікати і сміятися з гарненькими дівчатами. Він танцював з ними з усіма по черзі, а потім знову і знову — з тією, яка встигала «вчасно появитися», і, треба сказати, кожна намагалася якось ненароком це зробити.

Це був найкращий з усіх бенкетів, які коли-небудь давав Голден. На майданчику для танців, влаштованому трохи віддалік від його будинку, щосили веселилася молодь, а на міській площі розкинули намет, де люди старшого віку могли спокійно посидіти, випити, закусити і вдосталь попліткувати. Всі діти отримали в подарунок новий одяг і теж були дуже задоволені, тим більше що жонглери і лялькарі — деякі з них були найняті спеціально, а деякі прийшли самі, щоб по можливості отримати і свою частку дрібних монет і безкоштовного частування, — влаштували відмінне видовище. Будь-яке свято завжди привертає мандрівних лицедіїв і музикантів; це їх хліб, і їм, навіть якщо ніхто їх спеціально і не запрошує, завжди раді. Трохи віддалік, під великим дубом бродячий сказитель монотонно і співуче під тужливі звуки волинки виконував «Подвиг Повелителя Драконів» для досить великої групи любителів старовинних героїчних пісень. Коли оркестр Тарра, що складався з арфіста, флейтиста, скрипаля і барабанщика, зробив перерву, щоб закусити і освіжитися напоями, їх місце зайняла якась нова група музикантів.

— О, та це ж Лаббе! — вигукнула гарненька дівчина, яка стояла найближче до Діаманта. — Давайте, давайте! Вони тут кращі за всіх!

Лаббе, світлошкірий і фатуватий хлопець, грав на дерев'яному ріжку. У його групі були також скрипаль, барабанщик і… Роза, яка грала на флейті. Вони блискуче зіграли перший танець, ритмічний і швидкий, який виявився занадто швидким для деяких танцюристів. Діамант і його партнерка, втім, залишилися в колі до самого кінця, і глядачі плескали і підбадьорювали їх вигуками.

— Пива! — крикнув Діамант, витираючи піт з чола, і його тут же потягли до столу і з усіх боків оточили галасливі веселі юнаки і дівчата.

І раптом він почув, як позаду музиканти заграли нову мелодію. На цей раз, власне, грала одна лише скрипка, сумним високим голосом виводила: «Куди прямуватиме любов моя».

Діамант залпом осушив цілий глечик пива, і оточуючі його дівчата із захопленням дивилися, як від ковтків рухаються м'язи на його сильній шиї, і сміялися, і перемовлялися, і підштовхували одна одну, а він, випивши, лише струсився всім тілом, як кінь, якого здолали мухи, і сказав:

— Ні, я не можу!.. — І зник в темряві за шатром з напоями.

— Куди це він? — здивувалися його приятелі. — Нічого, повернеться! — І вони продовжували базікати і сміятися.

Скрипка замовкла.

— Темна Роза, — тихо гукнув він її, стоячи зовсім поруч в темряві. Вона обернулася, і їхні погляди зустрілися. Їхні обличчя, власне, були майже на одному рівні, хоча Роза сиділа, схрестивши ноги, на узвишші для музикантів, а Діамант стояв біля цього підвищення.

— Підемо на наше місце? — попросив він.

Вона не відповіла. Лаббе, дивлячись на неї, підніс до губ свій ріжок. Барабанщик вдарив в барабан, і вони заграли моряцьку джигу.

Коли ж Роза знову обернулася, шукаючи очима Діаманта, то його вже й слід прохолов.

Тарра зі своїм оркестром повернувся приблизно через годину і навіть не подякував їм за надану можливість перепочити. Навпаки, він досить сердито перервав на середині виконувану оркестром Лаббе мелодію і велів йому забиратися.

— Соплі спершу підбери, щипач нещасний, — заявив йому Лаббе. Тарра, зрозуміло, образився, а люди навколо відразу розділилися на два табори, і поки розгорялася суперечка, Роза засунула свою флейту в кишеню і тихо вислизнула геть.

Осторонь від освітленого ліхтарями майданчика було зовсім темно, але вона і в темряві знайшла дорогу дуже швидко, бо добре її знала. Він, звичайно, був там. Верби за ці два роки ще підросли, і тепер в верболозі майже не залишилося вільного місця, щоб можна було присісти: усюди стирчали з землі молоді пагони та погойдувалися довгі звисаючі майже до землі гілки дорослих дерев.

Музика заграла знову, далека, заглушувана вітром і шепотом річки.

— Чого тобі від мене потрібно, Діамант?

— Всього лише поговорити з тобою.

У темряві вони здавалися один одному тінями.

— Ну, кажи, — сказала вона.

— Я хотів попросити тебе поїхати зі мною звідси, — сказав він.

— Коли?

— Тоді ще. Коли ми посварилися. тільки я все неправильно сказав. Я думав… — Повисло довге мовчання. — Я думав, що просто знову зможу втекти. Разом з тобою. Грати музику. І якось прожити. Разом. Я це хотів сказати.

— Але ти цього не сказав!

— Я знаю. Я все сказав неправильно. Я все зробив неправильно. Я всіх зрадив. Магію. Музику… І тебе.

— Нічого. Я непогано влаштувалася.

— Он як?

— Я не бозна як вмію грати на флейті, але, в загальному, виходить нічого. А того, чого ти мене так і не навчив, я, врешті-решт, можу заповнити і за допомогою заклять, якщо так вже буде потрібно. І ці хлопці з оркестру теж нічого. Лаббе зовсім не такий, яким здається. Він добре до мене ставиться. Ніхто мене не обманює. І ми дуже непогано заробляємо. А взимку я зазвичай живу у мами і допомагаю їй. Так що у мене все в порядку. А у тебе, Ді?

— А у мене все дуже погано.

Вона хотіла було щось сказати, та так і не сказала.

— Я думаю, тоді ми були зовсім дітьми, — сказав він, — а тепер…

— Що ж змінилося?

— Я зробив неправильний вибір.

— Одного разу? — запитала вона. — Або двічі?

— Двічі.

— Ну що ж, третій чарівний.

Обидва деякий час мовчали. Вона насилу розрізняла його громіздкий силует в чорній тіні листя.

— Ти став такий величезний, — сказала вона раптом, — набагато більший, ніж раніше! А ти все ще вмієш запалювати вогник, Ді? Я хочу бачити тебе.

Він похитав головою.

— Це була єдина річ, яку ти міг робити завжди, а я так ніколи і не навчилася. Не змогла. Та й ти не зумів мене цьому навчити.

— Я не навмисне, — сказав він, — у мене ж теж іноді це виходило, а іноді ні.

— А той чарівник з Південного порту не навчив тебе, як зробити, щоб завжди виходило?

— Він учив мене тільки іменам.

— А чому ти не можеш зробити це зараз?

— Я відмовився від магії, Темна Роза. Я повинен був або займатися тільки нею і більше нічим, або залишити її зовсім. Потрібно мати тільки одну душу.

— Не розумію, чому, — знизала вона плечима. — Моя мати може вилікувати лихоманку, може допомогти при пологах, може відшукати загублену каблучку і ще багато іншого; можливо, це і не йде ні в яке порівняння з тим, що роблять справжні чарівники і королі драконів, але все одно це дещо. І вона займалася усім, і ні від чого не відмовлялася. Навіть те, що вона мене народила, ніяк їй не завадило. А знаєш, вона народила мене, щоб НАВЧИТИСЯ народжувати! Невже тільки тому, що я вчилася у тебе музиці, я повинна була відмовитися від уміння складати закляття? Я, між іншим, можу і зараз запросто наслати лихоманку. Чому ж ти повинен від чогось відмовлятися, щоб мати можливість займатися чимось іншим?

— Мій батько… — почав було він і замовк. І навіть неголосно засміявся. — Зрозумій, вони просто не поєднуються — гроші і музика.

— Як твій батько і дочка відьми, — сказала Темна Роза.

І знову повисло мовчання. Ледь шелестіло вербове листя.

— Ти повернешся до мене? — запитав він і заквапився: — Ти поїдеш зі мною, будеш зі мною жити, вийдеш за мене заміж, Темна Роза?

— Тільки не в будинку твого батька, Ді?

— Де ти сама захочеш! Втечемо хоч зараз!

— Але ж ти не можеш отримати тільки мене одну, без музики, правда?

— Або музику без тебе.

— Я згодна, — сказала вона.

— А Лаббе, випадково, музикант не потрібен?

Вона завагалася, потім засміялася і сказала:

— Ну, якщо йому був потрібен флейтист, то і арфістові справа знайдеться.

— Але я не грав з тих пір, як виїхав з дому, Темна Роза, — сказав він. — І все ж музика завжди звучала у мене в вухах, і твій голос… — Вона простягла до нього руки. Вони опустилися на коліна обличчям один до одного; над їхніми головами щось шепотіли листя верб. Вони поцілувалися. Спершу соромливо, боячись торкнутися один одного…


Минуло кілька років з тих пір, як Діамант покинув рідний дім. За цей час Голден неймовірно розбагатів, буквально всі його задумки виявлялися вигідними. Здавалося, удача назавжди приліпилося до нього і тепер її вже не струсиш, навіть якщо захочеш. Він став дуже-дуже багатий.

Але сина так і не пробачив. Все могло б скінчитися по-хорошому, та тільки Діамант сам все зіпсував. Поїхав, не сказавши ні слова, в день своїх іменин, прямо під час бенкету, втік з тією відьмою, кинув справжню роботу, не довівши її до кінця, і став бродячим музикантом, жалюгідним арфістом! І тепер співає і грає, де доведеться, та ще й посміхається за жалюгідні копійки — нічого, крім сорому, болю і гніву в душі Голдена це не викликало. І він насолоджувався своїми переживаннями, але сина бачити не хотів.

Т'юл довгий час ділила з ним його горе, але з Діамантом намагалася все ж бачитися, що було важкувато, тому що їй доводилося обманювати чоловіка; і вона плакала, думаючи, як часто її хлопчик ходить голодний і безпритульний. А вже холодні осінні ночі стали для неї справжнім кошмаром. Але час минав, і вона все частіше чула, як люди хвалять «солодкоголосого Діаманта із Західного узбережжя» і розказують, що він грає на арфі і співає в палацах великих правителів і навіть у Вежі Меча, і поступово на серці у Т'юл полегшало. І одного разу, коли Голден поїхав в Південний порт у справах, вони з Тангль запрягли у віз ослика і поїхали в Істхілл, де і почули, як Діамант виконує, акомпануючи собі на арфі, знамените «Ле про зниклу королеву». А Темна Роза сиділа з ними поруч, і маленька Т'юл забралася нарешті до великої Т'юл на коліна. І якщо це і не найщасливіший кінець, то все ж Т'юл зазнала справжньої радості і вирішила, що, мабуть, більшого у долі і просити не варто.



КІСТКИ ЗЕМЛІ

Знову йшов дощ, і старий чарівник з Ре Альби з тугою мріяв про те, щоб зачарувати цю прокляту погоду хоч ненадовго. Взяти б та послати цю прокляту хмару навколо гори — нехай собі той берег Гонта поливає! Усі кістки ломило. Його старі кістки прямо-таки жадали сонця, бо тільки сонце могло наскрізь прогріти і висушити його плоть, вигнати з нього всю вологу і хворобу. Можна, звичайно, вимовити закляття, яке заспокоює біль, та тільки користі від нього мало: воно здатне змусити біль зачаїтися лише на час, а потім буде ще гірше. Ні, не було такого засобу, щоб позбутися від цієї болісної ломоти в кістках. Старим кісткам потрібно було одне: сонце. І Далс продовжував стояти на порозі, між темрявою кімнати і пронизаним нитками дощу сірим небом, і насилу утримувався від проголошення закляття, сердячись на себе за те, що старий і хворий, і на те, що повинен стримувати себе.

Він ніколи не лаявся — істинно могутні чарівники не вимовляли вголос лайливих слів, це було небезпечно, — але все ж полегшив душу: відкашлявся сердитим незадоволеним кашлем, схожим на гарчання ведмедя. І через мить страшний гуркіт грому струсонув вершину гори Гонт, і відлуння його прокотилося по її схилах від півночі до півдня і завмерло в далеких, оповитих туманом лісах.

Добрий знак, подумав старий. Значить, дощ скоро припиниться. Він накинув капюшон плаща і зійшов з ганку під дощові струмені, щоб погодувати курей.

Перевіривши курник, Далс знайшов три свіжих яйця. Руда Бакка, його найкраща квочка, сиділа на яйцях давно, і курчата повинні були ось-ось вилупитися. Квочку замучили кліщі, і виглядала вона якоюсь запиленою і нещасною. Тут вже Далс роздумувати не став: він виголосив кілька слів — заклинання проти кліщів — і вирішив неодмінно як слід вичистити курник, як тільки вилупляться курчата, а потім відправився на пташиний двір, де Шоколадниця, і Сіра, і Пишні Штанці, і Смілива, і навіть сам півень Корольок сиділи, настовбурчившись, під навісом, і час від часу тихими голосами своєю курячою мовою відпускали сердиті зауваження на адресу холодного дощу.

— Нічого, він до полудня перестане, — сказав курям чарівник. Він погодував їх і поплентався назад, до будинку, сунувши в кишеню три ще тепленьких свіжих яйця. У дитинстві він дуже любив шльопати по бруду босоніж. Він пам'ятав те солодке відчуття, яке викликала у нього чавкаюча і пролазяча між пальцями ніг земля. Босоніж він і зараз ще ходив із задоволенням, але по бруду шльопати розлюбив зовсім; аж надто він липнув до ніг, а потім доводилося нахилятися і ретельно мити ноги, перш ніж увійти в будинок. Поки підлога в його будиночку була земляна, це особливого значення не мало, але потім йому зробили справжню дерев'яну підлогу, як в будинку у якого-небудь лорда, або багатого купця, або самого Верховного Мага. Втім, дерев'яна підлога була Далсові просто необхідна для захисту старих застуджених костей від холоду і вогкості. І це не він придумав — це був Мовчазний. Минулої весни він з'явився до нього в гори з порту Гонт і зробив в старому будиночку нову дерев'яну підлогу. І тоді вони з Мовчазним єдиний раз в житті крупно посперечалися — через цю підлогу. І він, Далс, з тих пір раз і назавжди зарікся з ним сперечатися.

— Я топчу землю вже сімдесят п'ять років, — сказав тоді Далс. — І не помру, якщо ще кілька років по долівці походжу!

На що Мовчазний, зрозуміло, нічого не відповів, даючи Далсові можливість самому прислухатися до власних слів і гарненько усвідомити всю їх дурість.

— І потім, долівку набагато простіше утримувати в чистоті, - пробурмотів чарівник, усвідомивши, що суперечка вже програна. З іншого боку, і правда: при добре утрамбованій глинистій підлозі в будинку для наведення чистоти досить злегка підмести підлогу та скропити її водою, щоб влягся пил. І все-таки його аргументи звучали на рідкість безглуздо.

— І хто ж буде мені ці дерев'яні підлоги настилати? — вже здаючись, пробурчав він. У міру роздратовано.

Мовчазний кивнув, що означало: він сам і буде.

У цього хлопця, по правді, були прямо-таки золоті руки: він був першокласним теслею, червонодеревником, каменярем, покрівельником; причому свою майстерність він довів вже давно, ще коли жив тут, у горах, на правах учня Далса. На щастя, життя в багатій родині не зробило з нього білоручку. Мовчазний пригнав з Шостого млина поблизу Ре Альби віз, в який були впряжені воли; віз був доверху завантажений першосортними дошками, і він тут же сам їх і розвантажив, а потім швиденько настелив підлоги і на наступний день не просто вимив, а прямо-таки відполірував їх, поки старий чарівник ходив до заболочених озер за якимись травами. Коли Далс повернувся додому, підлога блищала, як озерна гладь.

— Ну ось, тепер доведеться кожного разу ноги мити, якщо в будинок увійти захочеться, — пробурчав старий і обережно увійшов всередину. Дошки були такими гладкими і по ним було так приємно ступати босими ногами, що вони здалися Далсові навіть м'якими.

— Чистий атлас! — вирвалося у нього. — Але ти, звісно ж, не міг встигнути все це зробити за один день без парочки заклинань, вірно? Признавайся! М-мм, сільська руїна з королівськими підлогами! Ну що ж, взимку буде, напевно, дуже красиво, коли вогонь буде в цій підлозі відбиватися! Або, може, мені тепер ще й килим собі купити? З чистої вовни і розшитий золотими нитками?

Мовчазний посміхнувся. Він був дуже задоволений собою.

Вперше він постукав у ці двері досить давно, кілька років тому. Хоча ні, тепер-то вже, напевно, років двадцять минуло, якщо не всі двадцять п'ять! Загалом, багато. Він був тоді ще зовсім малюком — довгоногий, скуйовджений, з ніжною дитячою мордочкою. Але рот у нього був рішучий, а очі дивилися ясно.

— Тобі чого треба? — запитав у нього чарівник, знаючи, чого йому треба і чого їм усім треба, намагаючись не дивитися в ці ясні очі. Він був хорошим учителем, найкращим на Гонті, і знав це. Але він втомився від учнів і не хотів, щоб черговий хлопчисько кілька років плутався у нього під ногами. І ще він раптом відчув небезпеку.

— Вчитися, — прошепотів хлопчик.

— Ось і вирушай на Рок, — відрізав чарівник. На хлопчикові були міцні черевики і хороша шкіряна куртка. Його батьки явно могли собі дозволити послати сина в Школу Чарівників. Або, в крайньому випадку, такий міцний хлопчина цілком був здатний і сам відпрацювати проїзд на Рок в якості юнги.

— Я там вже був.

Далс трохи напружився і знову оглянув хлопчика з ніг до голови. Ні плаща, ані палиці чарівника видно не було.

— І що, провалився? Тебе відіслали геть? Чи ти сам утік?

На кожне питання хлопчик лише негативно мотав головою. Він навіть заплющив очі, а вже рота і зовсім жодного разу не відкрив. І продовжував стояти у Далса на порозі, напружений, зібраний в тугий клубок, намагаючись приховати хвилювання і страдницький вираз очей. Потім він раптом важко зітхнув, подивився чарівникові прямо в очі і заявив ледь чутно:

— Я хочу вчитися тільки тут, на Гонті. А ім'я мого єдиного вчителя — Гелетей.

При цих словах чарівник, чиє Істинне ім'я якраз і було Гелетей, прямо-таки застиг, як статуя, і так вп'явся в хлопчика очима, що той не витримав і опустив очі.

Мовчки, ні про що його не питаючи, старий Далс дізнався ім'я хлопчика і ще дві важливі речі: побачив силует ялинки і руну Зімкнутих Уст. А потім, бажаючи дізнатися більше, почув подумки і його Істинне ім'я, але вголос його не вимовив.

— Я втомився від учнів і нескінченних розмов з ними, — сказав він. — Найбільше мені зараз потрібне мовчання. Тебе це влаштовує?

Хлопчик кивнув — один раз, але дуже твердо.

— Добре, тоді я так і буду кликати тебе — Мовчазний, — сказав чарівник. — Спати можеш он у тому алькові біля західного віконця. У сараї є старий матрац, його тільки потрібно як слід провітрити та вибити гарненько. Дивись не притягни до хати мишей! — І чарівник, повернувшись до хлопчика спиною, повільно побрів в сторону водоспаду, сердячись і на свого нового учня за те, що той з'явився до нього непроханим, і на себе за те, що так швидко поступився. Однак аж ніяк не гнів змушував так швидко битися його серце. Він йшов досить швидко — тоді він ще міг ходити відносно швидко! — і вітер все бив його поривами зліва, а ранкове сонце вже сховалося за горою, і його промені освітлювали лише далеке море біля самого горизонту, і безперервно думав про Великих Мудреців з острова Рок, майстрів магічних мистецтв, професорів усіляких таїнств і чарівних знань. «То він, значить, виявився їм не по зубах, чи що? Втім, схоже, і мені він теж буде не по зубах», — подумав Далс і посміхнувся. Він був людиною мирною, але іноді був дуже не проти невеликої порції небезпеки і ризику.

Далс зупинився, відчувши раптом під ногами вологу землю. Він був як завжди босий. Коли він навчався на Рокові, то, звичайно ж, носив там черевики, однак, повернувшись на Гонт, в рідну Ре Альбу, з посохом чарівника, він одразу ж роззувся і більше черевиків майже не носив. Він стояв нерухомо, відчуваючи під ногами не тільки землю і дрібні камінчики, а й потужний гранітний пласт, по поверхні якого йшла стежка і який підходив до самого краю скелі, і під цим гранітним шаром подумки бачив такі ж потужні пласти, а набагато нижче — коріння самого острова, там, глибоко, в темряві. І в темряві, глибше, ніж дно найглибшого океану, коріння всіх островів сходилися і з'єднувалися. Приблизно так колись розповідав йому його вчитель Ард, приблизно так говорили і Майстри з острова Рок. Але Гонт був його островом, і це була його скеля, і його земля у нього під ногами. Його чарівна сила виросла з цієї землі. Той хлопчик сказав тоді, що хоче вчитися тільки тут, і назвав Справжнє ім'я свого вчителя. Його ім'я. Але справа була, очевидно, не тільки в тому, що він хотів вчитися тільки у Далса. Хлопчик відчував, що коріння чарівної сили старого мага набагато глибше його майстерності. Мабуть, саме цього він і хотів навчитися у Далса: коріння глибшого ніж коріння найвищої магічної майстерності. Навчитися тому, що і сам Далс колись збагнув тут, на Гонті, ще до того, як вирішив відправитися на Рок.

Але цей хлопчик неодмінно повинен був отримати посох чарівника! Цікаво, чому це Неммерль відпустив його, дозволив йому покинути Рок без палиці, як невдалому учневі або простому чаклунові? Таку силу, якою володіє цей хлопчина, не можна залишати без нагляду, не давши їй конкретного вираження і ніяк не зазначивши її присутність!..

Але ж у мого вчителя чарівного посоха теж не було, подумав раптом Далс. Він прекрасно розумів: цей хлопчик хоче отримати свій посох з моїх рук. Отримати посох, зроблений з гонтійского дуба і від гонтійского чарівника. Ну добре. Він цей посох отримає. Якщо зможе тримати рот на замку (а він, схоже, зможе). І тоді я залишу йому всі свої книги, а в них зібрано чимало всякої мудрості. Значить, умови такі: нехай навчиться чистити курник, розбереться в «тлумаченні Данемера» і, головне, нехай тримає рот на замку.

Новий учень запросто вичистив курник, розпушив і прополов всі грядки з бобами і досить скоро навчився розбиратися в «тлумаченні Данемера», а також в «Зачарованеому напої Енлада», і свій рот дійсно тримав на замку. А ще він слухав. Він чув все, що говорив йому Далс, а іноді і набагато більше: те, про що Далс думав. Він робив все, чого Далс від нього вимагав, а також те, про що Далс навіть не підозрював, але що завжди виявлялося дуже навіть до речі. Талант Мовчазного був куди глибше і ширше того, чого міг навчити його Далс, проте він прийшов саме до нього, в Ре Альбі, і обидва вони чудово це розуміли.

У ті роки Далс частенько думав про батьків і синів. Сам він колись посварився з батьком, чаклуном і золотошукачем, через те, що вибрав собі такого вчителя. Його батько тоді кричав, що Ард не може бути його вчителем, що він більше йому не син, і потім довго ще носився зі своїм гнівом, та так і помер, не пробачивши Далсові.

Далс не раз бачив, як молоді чоловіки плачуть від радості, коли у них народжується первісток. Він бачив, як бідняки віддають відьмам весь свій річний дохід, щоби ті пообіцяли, що у них народиться здоровий спадкоємець; бачив, як той чи інший багач, торкаючись обличчя свого обвішаного золотом сина-первістка, шепоче закохано: «Моє безсмертя!» Однак він не раз бачив, як батьки до напівсмерті б'ють своїх синів, ображають і принижують їх, без кінця сперечаються з ними, ненавидячи в них… свою власну смерть! І він бачив у відповідь ненависть в очах синів, загрозу, безжальне презирство до батьків. І бачачи все це, Далс розумів, чому і сам він ніколи не прагнув примиритися з батьком.

Бо він бачив, і не раз, як батько і син мовчки і згідно працюють в полі зі сходу до заходу сонця: старий батько веде напівсліпого вола, а син, чоловік середніх років, налягає на плуг із залізними лопатами. Коли ж вони закінчують роботу і починають збиратися додому, старий лише на мить кладе руку на плече сина, і в цей дотик вкладена вся його любов і довіра.

Далс завжди пам'ятав про це. Ось і зараз теж згадав, дивлячись на схилене над старовинною книгою смагляве обличчя свого учня, який, влаштувавшись зимовим вечором навпроти нього біля вогнища, був зазвичай зайнятий або читанням, або лагодженням одягу. І завжди — очі опущені долу, уста зімкнуті, але душа слухає.

«Приблизно раз в житті, і то якщо дуже пощастить, чарівник знаходить когось, з ким він може поговорити по душах». Це сказав Неммерль за день-два до того, як Далс назавжди покинув Рок, і за рік або за два до того, як Неммерль був обраний Верховним Магом Земномор'я. У Школі він був тоді Майстром Шляхів і найдобрішим з вчителів Далса. «Я думаю, якби ти залишився, Гелетей, — сказав він Далсові на прощання, — ми могли б іноді розмовляти один з одним».

Якийсь час Далс просто не знав, що йому відповісти. Потім, заїкаючись і відчуваючи себе винуватим, невдячним, але все ж не бажаючи поступатися, він сказав: «Пане мій, я б залишився, але мене на Гонті робота чекає. Шкода, що мені не вдасться попрацювати тут, з тобою…»

«Ну що ж, це рідкісний дар — знати, де саме тобі слід бути, ще до того, як побуваєш у всіх інших місцях, де тобі бути зовсім і не було потрібно, — зітхнув Неммерль. — Якщо хочеш, можеш іноді надсилати до мене в учні здібних хлопчиків. Школі потрібні дітлахи з Гонта; там дуже багато обдарованих дітей. Хоча мені здається, ми в нашій Школі ми все-таки щось упускаємо, щось дуже важливе, що чарівникам варто було би знати…»

І Далс регулярно посилав в Школу учнів; трьох або чотирьох, багатообіцяючих хлопців з різними талантами він послав до самого Неммерля; і все-таки той єдиний, якого так чекав Неммерль, прийшов і пішов по своїй волі, і що вони подумали про нього там, на Рокові, Далс не знав. А Мовчазний, природно, нічого не розповідав. Але було ясно, що за два чи три роки, проведені в Школі, він дізнався стільки, скільки деякі дізнаються, лише провчившись років шість-сім, а деякі і зовсім не дізнаються ніколи. Для Мовчазного ж навчання в Школі чарівників виявилося просто початковою підготовкою.

— Чому ти одразу до мене не прийшов? — запитав його якось Далс. — Повчився б у мене торхи, а вже потім міг би і на Рок відправитися і там свої знання як слід відполірувати.

— Я не хотів, щоб ти, пане мій, дарма витрачав на мене свій час.

— А Неммерль знав про твої подальші плани? Що ти хочеш працювати зі мною?

Мовчазний тільки головою похитав.

— Між іншим, якби ти зволив розповісти йому про це, він, можливо, надіслав би мені звісточку заздалегідь.

Мовчазний ошелешено подивився на нього:

— А що, хіба він був твоїм другом, мій пане?

Далс відповів не відразу.

— Він був моїм Учителем, — сказав він. — А, можливо, став би і другом, якби я залишився на Рокові. Але хіба у чарівників є друзі? Не частіше, ніж дружини або діти, по-моєму… Одного разу, правда, він сказав мені, що чарівникові здорово повезе, якщо він знайде людину, з якою може поговорити по душах… Запам'ятай це. Якщо тобі пощастить, то в один прекрасний день тобі доведеться відкрити свого рота і заговорити як слід.

Мовчазний ще нижче нахилив свою кудлату голову і задумався.

— Якщо тільки язик у тебе зовсім не заіржавіє від мовчання, — додав Далс.

— Якщо ти, пане мій, попросиш, щоб я заговорив, я заговорю! — Це вирвалося у нього з такою щирою готовністю в одну мить відмовитися від власних схильностей і звичок через одне лише прохання Далса, що чарівник не втримався і зі сміхом зауважив:

— Поки що я просив тебе не розкривати рота. Я і сам говорю більше ніж достатньо. Можна сказати, за двох. Гаразд, не звертай уваги. Я пожартував. Свого часу ти і сам будеш точно знати, коли і що потрібно сказати. Адже це теж мистецтво, вірно? Що сказати і в який момент. А решта — мовчання.

Три роки юнак спав в будинку Далса на солом'яному матраці в алькові з маленьким віконцем, що виходило на захід. Він старанно вчився магічним мистецтвам і вмінням, охоче годував курей, чистив курник, доїв корову. І одного разу запропонував Далсові завести кіз. Перед цим він цілий тиждень буквально не розкривав рота, а осінні ці дні видалися холодними, дощовими, і він раптом заговорив:

— Пане мій, ми могли б тримати ще й кіз.

Далс сидів за столом, і перед ним лежала товстенна книга з зібраними в ній магічними премудростями, і в цей момент він якраз намагався відновити одне з могутніх заклять Акастана, кілька століть назад сильно пошкоджене, яке стало майже безсилим через шкідливу еманацію Фундаура. Далс вже почав було розуміти значення відсутнього слова, здатного заповнити одну з утворених прогалин, і вже майже розгадав його, як раптом прозвучало це «… ми могли б тримати ще і кіз».

Далс добре знав свою вдачу і вважав себе надмірно балакучим, занадто нетерплячим і надто запальним. Для нього, наприклад, заборона на проголошення вголос лайливих слів була, особливо в молоді роки, воістину важким тягарем. Крім того, цілих тридцять років він зносив тупість учнів, та й тупоумство корів і курей теж неабияк його стомлювало. Учні, і ті, хто приходив до нього за порадою і допомогою, найбільше боялися його гострого язика, а ось корови і кури на його отруйні зауваження навіть уваги не звертали. На Мовчазного ж він взагалі ніколи раніше не сердився. Але на цей раз він відповів йому не відразу і досить довго мовчав, угамовуючи гнів.

— Навіщо? — коротко спитав він нарешті.

Мовчазний явно не помітив ні цієї дивної паузи, ні надмірно ніжного тону Далса.

— Молоко, сир, смажені козенята, просто весела компанія, — перерахував він прийдешні вигоди.

— А ти коли-небудь за козами доглядав, милий? — запитав Далс тим же ніжним і вишукано ввічливим тоном.

Мовчазний похитав головою.

Він взагалі-то був хлопцем міським, родом з порту Гонт. Він так нічого і не розповів ні про себе, ні про свою сім'ю, але Далс натяками дещо про нього з'ясував. Його батько, портовий вантажник, загинув під час великого землетрусу, коли Мовчазному було років сім або вісім. Мати його була кухаркою в придорожному готелі. У дванадцять років хлопчик потрапив у велику біду, можливо, щось наплутавши з магічними закляттями, і матері з труднощами вдалося віддати його в учні Елассену, вельми шанованому чаклуну з Вальмута. Там Мовчазний отримав своє Істинне ім'я і цілком професійні навички в столярній справі і землеробстві, хоча в області магічних наук нічому особливо не навчився, причому Елассен через три роки настільки розщедрився, що навіть оплатив йому проїзд до острова Рок. Більше Далсові дізнатися не вдалося нічого.

— Я козячий сир терпіти не можу! — тільки й сказав Далс у відповідь на пропозицію Мовчазного.

Мовчазний кивнув і більше про кіз не розмовляв.

І час від часу всі ці роки Далс згадував, як це він примудрився не вийти з себе, коли Мовчазний запитав його щодо кіз; і кожен раз пам'ять давала йому відчуття тихого задоволення, на зразок того, яке виникає, коли відправиш в рот останній шматок відмінної стиглої груші.

А тоді, провівши ще кілька днів в спробах знову «спіймати» відсутнє слово, він засадив Мовчазного за вивчення «Закляття Акастана». І через деякий час вони разом нарешті, правда, після довгих мук, зуміли-таки визначити звучання всіх потрібних слів!

— Ох, це все одно що орати напівсліпим волом! — зітхнув Далс.

І незабаром після цього він вручив Мовчазному посох чарівника, якого зробив сам з гонтійського дуба.

А потім, в який вже раз, правитель порту Гонт спробував переконати Далса спуститися з гір і навести в порту порядок, і Далс замість себе послав туди Мовчазного, який там і залишився.

І ось тепер Далс стояв на порозі свого будинку з трьома свіжими курячими яйцями в руці, а холодний дощ все продовжував падати з небес.

Як довго він простояв? І чому? Він же думав про дерев'яну підлогу, про те, як добре ходити по землі босоніж, про Мовчазного. Чи ні? А може, він ходив по стежці над водоспадом? Ні, в той раз — і це, до речі, було багато років тому, — світило сонце. А зараз іде дощ… Ні, справа була так: він нагодував курей і повернувся на ганок, тримаючи в руках ці три свіженьких яйця; і він відразу згадав той могутній гуркіт грому і те, як його старі кістки і босі ступні відчули якесь незвичайне тремтіння землі, викликане цим гуркотом. Та й чи грім це був?

Ні. Був якийсь гуркіт. Але не грім. У Далса виникло якесь смутно знайоме відчуття, але він ніяк не міг його розпізнати. Таке він вже відчував колись давно… коли? Давно. Задовго до тих днів, про які він тільки що згадував. Коли ж це було? До землетрусу! Так, саме перед землетрусом! Якраз перед тим, як в море впав здоровенний шматок узбережжя поблизу Ессара, і люди загинули під руїнами власних будинків, і величезна хвиля вщент рознесла верфі в порту…

Далс зійшов з ганку на розмоклу землю, щоб ще раз спробувати прочитати послання землі нервовими закінченнями ступнів, але земля, яка перетворилася в бруд, сплутала всі слова, які хотіла йому сказати. Далс поклав яйця на сходинку, сів поруч, вимив ноги водою зі старої миски, що стояла біля ганку, насухо витер їх ганчіркою, що лежала тут же, як слід вичавив ганчірку і повісив її на перила; потім знову обережно поклав яйця в кишеню і повільно зайшов у будинок.

Кинувши гострий погляд на свій посох, що стояв у кутку за дверима, він відніс яйця в комору, швидко з'їв яблуко, бо був голодний, і взяв палицю в руки. Посох був тисовий, нижній кінець оббитий міддю, а ручка блищала, як шовк, відполірована руками за стільки років. Цей посох йому вручив колись сам Неммерль.

— Стій! — звелів він ціпку на мові Творення і випустив його з рук. Посох застиг посеред кімнати, немов його вставили в спеціальне гніздо.

— Веди мене до коріння, — нетерпляче наказав палиці Далс на мові Творення. — До коріння!

І втупився на посох, що стояв посеред сяючої чистотою підлоги. Через деякий час посох злегка ворухнувся або, скоріше, здригнувся.

— Ах он як! — вирвалося у старого чарівника. — Але що ж мені робити?

Посох хитнувся, завмер, і по ньому знову пробігла дрож.

— Ну, досить, дорогий мій, — сказав Далс, ласкаво погладжуючи посох. — Вистачить. Нічого дивного, що я весь час думаю про Мовчазного. Взагалі-то слід було скоріше послати за ним… до нього… Ні. Що там казав великий Ард? Шукай осередок? Ось яке питання потрібно собі задавати! Ось що потрібно робити!.. — І Далс, продовжуючи щось бурмотіти про себе, розправив свій важкий плащ і поставив казан з водою на вогнище, щоб та закипіла, а потім раптом здивувався: що це з ним? Невже він тепер завжди розмовляє з самим собою? Невже він говорив сам з собою уже в ті роки, коли у нього жив Мовчазний? Ні звичайно. Це стало у нього звичкою тільки після відходу Мовчазного, коли йому мимоволі довелося повернутися до колишніх повсякденних турбот, одночасно подумки готуючись до невідомих ще бід і руйнувань.

Він зварив круто чотири яйця — три свіженьких і ще одне з комори — і поклав їх в заплічний мішок, сунувши туди ж чотири яблука і невеликий бурдюк вина, що володів приємним, трохи смолистим смаком (на той випадок, якщо доведеться всю ніч провести під відкритим небом). Потім, кривлячись від болю в суглобах, накинув свій важкий плащ, взяв в руки палицю, велів вогню згаснути і вийшов з дому.

Корову він давно вже не тримав. Але біля пташника зупинився, думаючи, що ж робити з курми. З одного боку, останнім часом в сад частенько навідувалися лисиці, але з іншого — курям доведеться самим шукати корм, якщо він затримається. Що ж, нехай, як і всі інші, самі визначають свою долю. Він трохи прочинив дверцята пташника. Хоча дощ і перетворився вже на якусь туманну мряку, кури, настовбурчившись і з найнещаснішим видом продовжували сидіти під навісом свого будиночка. А Корольок навіть жодного разу не кукурікав сьогодні вранкці.

— Може, хочете що-небудь сказати мені на прощання? — запитав їх Далс.

Його улюблена несучка обтрусилася і кілька разів чітко вимовила своє ім'я: Бакка. Решта продовжували мовчати.

— Ну лади, ви тут обережніше. В повний місяць в сад лисиця заходила, я сам бачив, — попередив курей Далс і пішов геть.

І все думав і збивався на ходу, згадував і згадав все, що міг, про те, що колись давно і тільки один раз розповідав йому його Учитель. Дивна то була історія, настільки дивна, що Далс так тоді і не зрозумів, чи то Учитель говорив про справжню магію, чи лише про просте чаклунство. На Рокові Далс ні про що таке безумовно жодного разу не чув і сам ніколи про це ні з ким не говорив — побоювався, що Майстри будуть зневажати його за те, що він так серйозно сприймає подібні дурниці; а може, вже тоді здогадувався, що Мудреці Рока ніколи «подібних дурниць» не зрозуміють, тому що всі ці історії стосувалися виключно Гонта; це було давнє гонтійське диво, і ці знання не були описані навіть в мудрих книжках Арда, які дісталися йому від Великого Мага Еннаса з Перрегаля. Знання ці завжди передавалися тільки з вуст в уста. Вони були, так би мовити, домашніми істинами гонтійських мудреців.

— Якщо хочеш дізнатися про стан Гори, — говорив йому колись Ард, — іди до Темного Ставка на верхньому кінці того коров'ячого пасовища, що належить Семерсу. І там, можливо, тобі стане ясно, як це зробити. Перш за все необхідно відшукати центр, осередок. А потім знайти вхід.

— Вхід? Яким можна увійти всередину? — прошепотів юний Далс.

— Ну так, вхід. Хіба можна щось дізнатися, перебуваючи зовні?

Далс довго мовчав, потім запитав:

— Але як це зробити?

— А ось як. — І Ард широко розкинув довгі свої руки і став вимовляти слова того великого закляття, яке, як Далс дізнався згодом, було закляттям Істинного Перетворення. Ард вимовляв ці слова невиразно, (як зобов'язані робити ті, хто вчить махати чарівною паличкою), щоб силою закляття випадково не скористалися інші. Але Далс вже знав той прийом, завдяки якому можна розчути будь-яке слово як слід і навіть запам'ятати, так що коли Ард замовк, Далс вже повторював про себе слова щойно сказаного його Вчителем закляття, ледь помітно жестикулюючи при цьому, бо рухи рук теж необхідно було запам'ятати. Раптом його рука завмерла сама собою.

— Але ж це закляття неможливо повернути назад! — раптом вимовив він уголос.

Ард кивнув:

— Так, це закляття не підлягає скасуванню!

Далс досі не знав жодного перетворення, яке не можна було б скасувати, і жодного закляття, яке не можна було б повернути назад. Виняток становило лише Слово, що відпускає Душу, яке вимовляється лише один раз в житті.

— Але тоді чому?..

— Тільки при крайній необхідності, - сказав Ард.

Далс добре знав, що розпитувати далі не слід. Та й крайня необхідність, коли вимовляються подібні закляття, виникає не дуже часто; а можливість того, що доведеться вдаватися до крайніх заходів, і зовсім була дуже мала. Далс тоді ніби опустив жахливе закляття на саме дно пам'яті, і воно сховалося там в покладах інших знань — корисних, прекрасних, несучих світло, найрізноманітніших магічних мистецтв і умінь, строгих правил острова Рок і тих таємних відомостей, які він почерпнув у старовинних книгах, залишених йому Ардом. Недозріле і марне, це страшне закляття лежало в темряві його душі цілих шістдесят років, ніби наріжний камінь якоїсь стародавньої, давно зруйнованої і забутої будови, який виявляєш раптом в підвалі власного будинку, повного світла, благополуччя і дітей.

Дощ давно припинився, але туман все ще приховував вершину гори, а над лісами, що вкривали верхню частину схилів, пропливали клапті хмар. Далс хоча і не був таким невтомним пішоходом, як Мовчазний, який готовий був хоч все життя поневірятися по лісових стежках Гонта, але все ж темп тримав непоганий, бо народився в Ре Альбі і знав кожну тамтешню стежку так само добре, як самого себе. Він зрізав шлях біля колодязя Рісс і вийшов на верхнє пасовище ще до полудня. пасовище являло собою майже рівний виступ на схилі гори; приблизно милею нижче виднілися залиті сонцем господарські будівлі і селянська хата, до якої рухалося стадо овець, схожих на тінь від хмари, що біжить по землі. Порт і затока були приховані від очей вузлуватими пагорбами з крутими вершинами.

Далсові довелося трохи поблукати по пасовиську, перш ніж він відшукав те, що вирішив вважати тим самим Темним Ставом. Це був маленький, брудний, наполовину зарослий очеретом ставок, до якого вела одна-єдина ледь помітна брудна стежина, потоптана козячими копитцями; більше навколо не було нічиїх слідів. Вода в ставку була дійсно дуже темна, хоча небо над нею світилося блакиттю, а торфовища залишилися далеко внизу. Далс пішов по козячій стежці, бурмочучи і ковзаючи в багні; він мало не вивихнув кісточку, намагаючись не впасти. Підійшовши до води, він зупинився, нахилився, розтер ниючу кісточку і прислухався.

Було абсолютно тихо.

Ні вітерця. Ні пташиного крику. Ні віддаленого мукання корів або бекання кіз. Ні звуку. Немов весь острів раптом завмер. Навіть мухи перестали дзижчати.

Далс подивився на темну воду. У ній нічого не відбивалося.

Він нерішуче зробив крок вперед. Він був босий, в загорнутих до колін штанях. Плащ він зняв і згорнув ще годину тому, коли з-за хмар визирнуло сонце. Очеретини лоскотали босі ноги. Глинисте дно було м'яким; під ногами чвакало; пальці плуталися в переплетенні коренів очерету. Далс повільно і практично безшумно просувався до середини ставка, і кола хвиль на воді, які розходилися від нього, були невеликі і легкі. Ставок здавався зовсім маленьким. Раптом його нога, обережно пробуючи дно, відчула порожнечу, і він зупинився.

Вода ніби здригнулася. Спершу Далс відчув стегнами легкий дотик — здавалося його торкнувся шерстистий бік якоїсь тварини; а потім побачив, що вся поверхня води в ставку тремтить і ця дрож вже не схожа на легкі концентричні кола, що розходилися від нього під час його руху і давно вже вмерли, ні, скоріше це нагадувало здригання якоїсь величезної живої істоти і повторювалося знову і знову.

— Де? — прошепотів він на мові Творення, а потім вимовив це слово голосно, бо цю мову розуміють всі живі тварини і всі речі на світі, що не володіють власною мовою.

Відповіддю була тиша. А потім з чорної тремтячої води виринула риба, біло-сіра, довжиною приблизно з його руку, і ця риба, підстрибнувши в повітря, вигукнула тоненьким чистим голоском на тій же мові Творення:

— Йавед!

Старий чарівник стояв нерухомо, згадуючи все, що знав зі Справжніх імен Гонта, всі назви його пагорбів, скель і ярів, і через хвилину згадав, де саме знаходиться місце під назвою Йавед. Це було якесь перехрестя біля вершин двох дуже близько розташованих пагорбів, і перебувало воно досить далеко від порту Гонт, в глибині острова, серед тих вузлуватих гостроверхих пагорбів. Це було місце геологічного зсуву. Якщо центр землетрусу виявиться там, гора просто струсить місто в море, або завалить каменями, спустивши на нього лавину, або затопить, піднявши величезну хвилю, і потім розчавить, зімкнувши кручі біля входу в гавань, як пальці руки. Далс здригнувся, і тремтіння охопило все його тіло, як тільки що темну воду в ставку.

Він повернувся і квапливо побрів до берега, не піклуючись про те, куди ставить ноги, і вже не думаючи, чи не порушує його дихання і плескіт води тутешню тишу. Він прочавкав по болотистому дну між очеретами, вибрався на берег, покритий жорсткою травою, і нарешті почув гудіння мошкари і тріск коників. І тоді він сів прямо на тверду землю, бо ноги його не тримали.

— Нічого не вийде, — сказав він сам собі звичайною мовою Земномор'я: — Я не зможу це зробити. Не зможу — один!

Він був так засмучений, що коли зважився нарешті покликати на допомогу Мовчазного, то не відразу згадав початок того заклинання, яке було йому відоме ось уже шістдесят років; коли ж нарешті йому здалося, що він його згадав, і він вже почав вимовляти слова Великого Заклинання, здатного закликати людські душі, воно відразу ж почало діяти, і тільки тоді він зрозумів, що вчинив неправильно, і став повільно, слово за словом скасовувати дію закляття.

Потім зірвав трохи трави і спробував стерти з ніг липку донну глину і мул. Бруд ще не встиг засохнути, і травою він тільки розмазав його по шкірі.

— Ненавиджу бруд! — прошепотів Далс і тут же міцно стиснув зуби і навіть прикрив рот рукою, негайно припинивши всякі спроби витерти ноги. — Ні, це не бруд — це земля, земля… — примовляв він, ніжно погладжуючи землю, на якій сидів. Потім, заспокоївшись, дуже повільно, дуже обережно почав вимовляти слова викликаючого закляття.

* * *

На галасливій вулиці, що вела вниз, до верфей порту Гонт, чарівник Оґіон раптом зупинився, і шкіпер, що йшов з ним поруч, пройшов ще кілька кроків, перш ніж, обернувшись, побачив, що Оґіон розмовляє з кимось невидимим.

— Звичайно ж я прийду, Учитель — сказав він. І запитав, трохи помовчавши: — Як скоро? — Потім знову досить довго мовчав, а потім заговорив з невидимим співрозмовником такою мовою, якої шкіпер не розумів. Раптом Оґіон зробив якийсь жест, і повітря навколо нього миттєво згустилося і потемніло.

— Капітане, вибач мені, - звернувся Оґіон до шкіпера, — але доведеться тобі трохи почекати. Я заговорю твої вітрила пізніше. А зараз я повинен попередити місто, бо наближається землетрус. Ти ж іди в порт і скажи від мого імені, щоб всі судна, які дають собі раду на воді, негайно відійшли якнайдалі у відкрите море. І подалі від Сторожових круч. Удачі вам! — І з цими словами Оґіон повернувся і бігом кинувся назад, вгору по вулиці, висока сильна людина з копицею сивіючого волосся, і, треба сказати, біг він, як молодий олень.


Порт Гонт був розташований в кінці вузької і довгої затоки з крутими берегами. Увійти в затоку можна було тільки між двома стрімкими сторожових кручами, які називали ще Воротами порту. Відстань між ними не більше ста футів, і за такими воротами жителі порту Гонт завжди відчували себе у відносній безпеці від набігів морських піратів. Однак Сторожові скелі, будучи гарантом їх безпеки, одночасно таїли в собі страшну загрозу, бо довга затока являла собою кінець величезної тріщини в земній корі, і щелепи, які колись відкрилися, завжди можуть знову закритися.

Коли Оґіон зробив все, що було в його силах, щоб попередити місто про небезпеку, і переконався, що охорона Воріт і порту вживає всіх необхідних заходів, щоб запобігти стовпотворінню на нечисленних дорогах, що вели з міста, бо туди відразу ринули збожеволілі від страху городяни, він замкнувся на маяку, захистивши себе ще й закляттям, бо всім тут же знадобилося з ним порадитися, і подумки послав свою душу на берег Чорного Ставу.

В цей час його старий учитель сидів біля ставка на траві і їв яблуко. Біля його ніг, обліплених підсихаючою брудом, лежала яєчна шкаралупа. Коли Далс підняв очі і побачив в повітрі обличчя Оґіона, то відразу заусміхався широкою ласкавою посмішкою. Але виглядав він постарілим. Ніколи раніше не виглядав він таким старим! Оґіон не бачив його приблизно рік; він завжди був дуже зайнятий в місті, до нього весь час зверталися з проханнями і лорди, і прості люди, і він не мав ні найменшої можливості навіть трохи відпочити. Або хоча б просто погуляти в лісі на схилі гори або сходити в Ре Альбі і посидіти з Далсом, Істинне ім'я якого було Гелетей. Просто посидіти з ним поруч в маленькому будиночку, послухати і помовчати. Гелетей дійсно був уже старий, десь під вісімдесят, але він завжди був бадьорий і міцний. А зараз він був явно наляканий, хоча і радісно посміхався Оґіонові.

— По-моєму, — почав він без зайвих передмов, — в першу чергу нам потрібно спробувати утримати цей розлом від занадто великих руйнувань, а місто — від сповзання в море. Ти будеш утримувати тріщину біля Сторожових круч, а я — біля її протилежного кінця, який ближче до центру Гори. Будемо, як то кажуть, діяти спільними зусиллями. Я вже відчуваю, як підземна міць наростає, а ти?

Оґіон, точніше, його безтілесний двійник, похитав головою і сів на траву поруч з Далсом, і під його нематеріальним тілом не зігнулася жодна травинка.

— Я поки нічого особливого зробити не встиг, хіба що посіяв в місті паніку і велів суднам вийти з затоки, — сказав він. — А що саме ти відчуваєш? І як ти це відчуваєш?

Це були, можна сказати, чисто професійні, навіть чисто технічні питання. І Гелетей, повагавшись, відповів:

— Я навчився цього у Арда. — Більше він нічого не додав і знову замовк.

Він ніколи раніше нічого не розповідав Оґіонові про свого першого вчителя, якого на Гонті вважали звичайним чаклуном і, кажуть, навіть недолюблювали. Мало того, навіть розпускали про нього не дуже приємні чутки. Оґіон знав тільки, що цей Ард ніколи не був на острові Рок і знання свої отримав на острові Перрегаль; чув він також, що ім'я цього чарівника було спаплюжене чимось таємничим або навіть ганебним. Гелетей, який, як на чарівника, був не надто балакучим, щодо цих речей був німий, як риба. А тому Оґіон, який мовчання і тишу поважав більше всього на світі, ніколи його про Арда не розпитував.

— Цієї магії не вчать на острові Рок, — сказав раптом старий. Голос його звучав сухувато, немов він змушував себе говорити про це. — Однак вона ніяк не шкодить Рівновазі, і в ній немає нічого… неприйнятного.

Він завжди користувався саме цим словом, «неприйнятний», позначаючи ним все підряд — погані вчинки, серйозні закляття, які використовують просто для розваги або, скажімо, для наведення порчі — в загальному, для будь-якої «чорної магії». Він так і говорив: «Це неприйнятне чаклунство!»

Помовчавши трохи і немов підшукуючи потрібні слова, він продовжив:

— Земля. Скелі. Камені. Все це — старовинна магія землі, Оґіоне. Така ж давня, як сам острів Гонт.

— Стародавні Сили Землі? — прошепотів Оґіон.

— Не впевнений, — сказав Гелетей.

— А чи здатні ці сили керувати самою землею?

— Це зараз не так вже й важливо. Куди важливіше, як мені видається, що можна проникнути разом з ними всередину землі. — Старий акуратно закопав огризок яблука і яєчну шкаралупу в ямку, присипаючи сміття землею і старанно приминаючи зверху. — Звичайно ж, я знаю деякі потрібні слова, але мені доведеться вчитися на ходу і на ходу вирішувати, що робити далі. У цьому головна біда. А взагалі з Великими закляттями завжди так, вірно? В загальному, вчишся вже в процесі, коли все вже починає здійснюватися. І рішуче ніякої можливості попрактикуватися заздалегідь! — Він підняв очі. — Ага… он там! Відчуваєш?

Оґіон похитав головою.

— Напружується, — сказав Гелетей, а рука його як і раніше неуважно і ніжно гладила землю, як погладжують часом перелякану корову. — Тепер уже зовсім скоро, я думаю. Чи зумієш ти утримати Ворота відкритими, мій дорогий?

— Постараюся, але скажи, що будеш робити ти?..

Гелетей заперечливо похитав головою.

— Ні, - мовив він. — Часу не залишилося. Та й все одно ти ЦЬОГО не можеш… — Він все більш уважно прислухався до того, що чув чи то в надрах землі, то чи в повітрі, і був абсолютно цим поглинений. Оґіон теж починав відчувати згущення нестерпного напруження.

Деякий час вони посиділи мовчки, потім криза минула, і Гелетей трохи розслабився, навіть посміхнувся.

— Це дуже давнє знання, — сказав він. — Те, чим я буду зараз займатися. Шкода, що я раніше замало думав про це. І шкода, що не передав це вміння тобі. Втім, мені ця магія завжди здавалася трохи грубуватою, примітивною. Жорстокою… Та й Вона ніколи мені не говорила, де навчилася своїй майстерності. Тут, звичайно, де ж ще… Врешті-решт, на островах існують найрізноманітніші форми знань…

— Вона?

— Ард. Моя вчителька. — Гелетей підняв на нього очі. По обличчю його нічого прочитати було неможливо, але очі дивилися майже лукаво. — Ти не знав, що це була жінка? Мабуть, дійсно ні. По-моєму, я ніколи про це не згадував… Цікаво, те, що вона була жінкою, мало якесь значення для цієї магії? Або те, що я чоловік, може вплинути на… Ні, мені здається, важливіше те, в чиєму будинку ми живемо. І кому дозволяємо входити в цей будинок. Всі ці речі… Ось! Знову!..

Його раптово напружене і застигле в нерухомості тіло, його напружене обличчя, погляд, немов звернений усередину, викликали думки про жінку-породіллю, яка прислухається до дедалі більших спазмів. Саме про це подумав Оґіон, запитавши:

— Пане мій, а що означають твої слова «всередині Гори»?

Спазм пройшов; і Гелетей відповів:

— Те й означають. Всередині неї. Там, біля Йаведа, є вхід. — І він показав Оґіонові на вузлуваті пагорби внизу. — Я зайду всередину і спробую втримати берег від сповзання, ясно? Але збагнути, як саме це зробити, зможу тільки по ходу справи. А тобі, я думаю, пора повернутися в порт. Справа приймає серйозний оборот. — Він знову замовк; здавалося, його терзає нестерпний біль: він весь скорчився і зціпив зуби. Потім з великими труднощами Гелетей піднявся на ноги. Не подумавши, Оґіон простягнув свою безтілесну руку, щоб допомогти йому.

— Марно, — сказав старий чарівник, посміхнувшись, — адже ти зараз не більше ніж вітер і сонячне світло. А я вже починаю перетворюватися в важку землю і камінь. І зараз тобі краще піти. Прощай, мій мовчазний Айхал. І постарайся… тримати рот відкритим! Ясно?

Оґіон, слухняний його волі, повернувся в власне тіло, що знаходилося в тісній кімнатці на маяку, але жарт старого зрозумів тільки тоді, коли, повернувшись до вікна, побачив, що Сторожові скелі готові ось-ось зімкнутися, як хижі щелепи.

— Добре, — сказав він і взявся за справу.


— Розумієш, в першу чергу я повинен… — старий чарівникяк як і раніше звертався до Оґіона Мовчазного, тому що це його заспокоювало, хоча самого Оґіона поруч вже не було, — проникнути всередину Гори. Але не так, як це роблять чаклуни-золотошукачі, не просто прослизнути в якусь тріщину або стару шахту, виглядаючи і винюхуючи. Ні, мені потрібно потрапити набагато глибше. І весь час прагнути до центру землі. Не по венах з їхнім потоком крові, а прямо по кістках. Приблизно ось так. — І Гелетей, стоячи на самоті на верхньому пасовищі під полуденним сонцем, широко розкинув руки, починаючи вимовляти те велике заклинання, яке відкриває і інші Великі Заклинання.

Він промовив усі необхідні слова, але нічого не відбулося. Хоча Заклинання, якому колись, навмисне вимовляючи його невиразно, навчила Гелетея його стара вчителька, чаклунка з гіркою складкою біля рота і довгими витонченими пальцями, було виголошено так, як личить.

Час минав, але нічого як і раніше не відбувалося. І у Гелетея вистачило часу, щоб пошкодувати про те, що він розлучається з цим сонцем і з морським вітерцем, і вистачило часу, щоб засумніватися і в силі сказаного ним закляття, і в собі самому, перш ніж земля навколо нього раптом стала дибки, суха і тепла, оточивши його темною густою пеленою.

Він розумів, що тепер йому слід поспішати, бо кістки землі відчувають біль при найменшому русі, а саме він мав стати її кістками, щоб мати можливість направляти і стримувати підземні поштовхи. Але поспішати він не міг. Він був ошелешений, збитий з пантелику, як це завжди буває при Істинних перетвореннях. Він свого часу встиг побувати і лисицею, і биком, і бабкою, і знав, як це — змінити не тільки своє обличчя, але й свою сутність. Але зараз все було інакше. Найбільше це нагадувало якесь неквапливе збільшення всіх частин його тіла. Я росту, розширююся, думав він без жодного подиву.

Він дістався уже до Йаведа, до того місця, де була зосереджена біль землі, її страждання, і, наблизившись до нього, відчув, як в нього звідкись із заходу вливається потужний потік сил; йому навіть здалося, що це Мовчазний все ж пробрався до нього і взяв його за руку. І тепер, завдяки сталому зв'язку з Оґіоном, Гелетей міг послати всю свою силу Горі, щоб допомогти їй вистояти. «Я так і не сказав йому, що назад не повернуся», — подумав він, і це були його останні слова і останні думки ардичною мовою, остання людська печаль, бо Гелетей проник вже в серцевину кісток Гори. І відчув її вогняні артерії, биття її величезного серця, і добре знав, що йому робити далі. І він сказав собі і Горі, але вже не на мові людей: «Заспокойся, розслабся. Ну-ну, ось так! Тримайся! Нічого, ми з тобою вистоїмо!»

І він був спокійний і нерухомий і тримався міцно, і один камінь чіплявся за інший камінь, один земляний шар лягав поверх іншого — у вогняному череві Гори…


Саме мага Оґіона побачили жителі порту на даху сигнальної вежі маяка в повній самоті, коли круті вулиці міста стали вигинатися і звиватися, як змії, так що камені вискакували з бруківки, а цегляні стіни будинків перетворювалися в клуби пилу, а Сторожові скелі зі стогонами все тягнулися одна до одної, намагаючись зімкнутися. І Оґіон напруженими розпростертими руками ніби щось розводив в сторони, стоячи на вежі, і в кінці кінців кручі дійсно розсунулися, розійшлися і застигли непорушно і нерухомо на своїх колишніх місцях. Місто ще раз здригнулося і теж застигло, заспокоївшись. Оґіон зупинив землетрус, говорили всі. Всі бачили це, і всі тільки про це й говорили.

— Ні, я був не один, — сказав Оґіон, коли люди стали захоплено дякувати йому. — Зі мною був мій Учитель, а з ним — його Вчителька. Я зміг утримати Ворота відкритими тільки тому, що Гелетей змусив Гору стояти спокійно. — Люди похвалили його за скромність, однак особливо прислухатися до його слів не стали. Уміння слухати — рідкісний дар, а героїв люди зазвичай вибирають собі самі.

Коли місто знову привело себе в порядок, всі кораблі повернулися в гавань, а будинки були заново відбудовані, Оґіон, рятуючись від слави і похвал, пішов в гори, що височіли над портом Гонт, і там знайшов маленьку долину, яка мала назву Долина Наводячого Порядок (втім, Істинне ім'я цієї долини на мові Творення було Йавед, як і Істинне ім'я Оґіона було Айхал). Оґіон бродив по цій долині цілий день, ніби щось шукаючи, а ввечері ліг на землю і заговорив з нею.

— Тобі слід було сказати це мені. Я б, принаймні, попрощався з тобою, — сказав він і заплакав, і сльози його впали на суху землю і зелену траву, і там, де вони впали, утворилися маленькі грудки мокрої і липкої землі.

Він так і заснув там, на голій землі, нічим не накрившись і нічого не підстеливши під себе, і ніщо не відділяло його від цієї землі. А на світанку він пройшов по верхній дорозі прямо в Ре Альбі, і, навіть не зайшовши в село, відразу звернув до будинку старого чарівника, що стояв осторонь від села, ближче до водоспаду. Двері в будинку після відходу Гелета так і залишилася відкритими.

У городі останні стручки бобів були просто величезними і вже жорсткими, а качани капусти були просто чудові. Три несучки бродили, квокчучи і щось підбираючи на землі, біля припалого пилом ганку — руда, коричнева і біла. Сіра квочка сиділа в курнику на яйцях. Курчат не було видно, як і півня Королька. Корольок помер, подумав Оґіон, і, можливо, якесь курча вже готується зайняти його місце. Оґіонові здалося, що з садка за будинком метнулася руда лисиця.

Він старанно вимів з будиночка пил і сухе листя, що залетіло в відчинені двері. Витягнув матрац і ковдру Гелета на сонечко, щоб провітрилися, і подумав: «Хороший будинок». Потім ще трохи подумав і вирішив: «Мабуть, мені варто завести кілька кіз».



НА ВЕРХНІХ БОЛОТАХ

Острів Семел знаходиться на північному заході від Хавнора, по ту сторону Пельнійского моря і, отже, на південному заході від Енлада. Це один з найбільших островів Земномор'я, однак про нього відомо дуже небагато, навіть казок і легенд про нього майже не розповідають. У Енлада багатюще історичне минуле, усі знають великих героїв Енлада. Хавнор завжди славився своїм багатством, і навіть невеликий острів Пальн теж має власну, хоч і погану, славу. А ось на Семелі тільки і є, що стада корів і овець, нескінченні ліси та крихітні містечка, швидше за схожі на села. Ну і, звичайно, величезний заснулий вулкан Анданден, який височіє над усім островом.

Коли цей вулкан в останній раз прокинувся і заговорив, то на південь від нього випав шар попелу в сто футів завтовшки. На Семелі річки і струмки прокладають свій шлях на південь по високогірній рівнині, то без кінця петляючи і утворюючи загати, то розливаючись і йдучи убік від основного русла, і тоді землі навколо перетворюються в болотисті низини. Таких низин тут багато; це великі рівні простори, на яких повно озер зі стоячою водою, дерева зустрічаються вкрай рідко і самотньо стирчать на тлі далекого горизонту, а люди майже зовсім не зустрічаються. Зате тут, на удобреній попелом землі виростають відмінні соковиті трави, і жителі Семела охоче згодовують їх худобі, яка пасеться сама по собі на цих низинних луках, де річки і ріки служать природними межами, і жиріє, а потім її відправляють на забій в значно більш людні райони південного узбережжя.

Як і всі великі гори, Анданден сильно впливає на клімат рідного острова, збираючи навколо себе хмари. Літо на Семелі коротке, а зима довга, особливо на Верхніх Болотах.

Одного разу в рано наступаючих зимових сутінках на перехресті двох стежок зупинився подорожній, якому жодна з цих стежок, здається, не здавалося досить надійною. Дійсно, це були, скоріше, протоптані коровами проходи в очеретах. А ця людина явно шукала якесь селище, де йому могли підказати, куди йти далі.

Нарешті з вершини останнього пагорба він побачив розкидані серед боліт будинки якогось села. Він, власне, і раніше припускав, що село має бути недалеко, але, видно, десь невдало звернув. Високі очерети так тісно обступали стежку, по якій він спускався до селища, що навіть якщо в сутінках і миготів далекий вогник житла, то як слід роздивитися його крізь зарості очеретів було неможливо. Зовсім поруч глузливо бурмотіла і шуміла ріка. Подорожній так довго був у дорозі, що вщент зносив свої черевики; йому довелося обійти практично всю гору, а гірські стежки тут вельми кам'янисті і покриті потрісканою чорною лавою. Підметок на його черевиках, можна сказати, не залишилося зовсім, і ноги нили від дотиків до крижаної і вічно вологої поверхні стежок, що вели через болота.

Швидко темніло. З півдня насувався туман, приховуючи небеса, і лише над неясно видимою вершиною темної громади Андандена зірки світили надійно і яскраво. В очеретах тихо і сумно посвистував вітер.

Подорожній, зупинившись на перехресті, теж свиснув вітрові у відповідь.

І раптом на одній із стежок ворухнулося щось велике, чорне, але, завдяки своїй величині, помітне навіть у темряві.

— Це ти, моя люба? — запитав мандрівник. Він говорив на стародавній мові, мові Творення. — Улла, Улла, йди до мене! — покликав він її, і молода телиця нерішуче зробила крок або два в його сторону, бо він назвав її Істинним ім'ям. Подорожній теж зробив кілька кроків їй назустріч і незабаром намацав в темряві велику голову корови і погладив шовковистий лоб між очима і біля рогів. — Красуня ти моя, красулечка! — примовляв він, вдихаючи трав'яний запах, що йшов від неї, і притискаючись до її теплого крутого боку. — Ну що, ти сама поведеш мене, моя мила Улла? Поведеш мене в село, так?

Йому пощастило: він дійсно зустрів одну з сільських корів, а не якусь волоцюгу, яких тут теж було чимало і які здатні були тільки завести його ще глибше в болото. Справа в тому, що молоденька Улла просто дуже любила стрибати через огорожу і йти на просторий луг. Однак, трохи поблукавши на свободі, вона завжди згадувала про теплий хлів і про матір, від якої їй все ще перепадало часом трохи молока; так що тепер вона охоче повела подорожнього в село. Вона йшла повільно, але цілеспрямовано по одній з ледь помітних стежок, і він слухняно слідував за нею, час від часу обіймаючи її і погладжуючи по крупу — коли дозволяла ширина стежки. Коли корова переходила вбрід який-небудь струмок, він хапався за її хвіст. Видершись на невисокий слизький глинистий бережок, Улла струшувалася і намагалася вивільнити свій хвіст, але все ж завжди чекала, поки людина, що виявилася ще більш незграбною, ніж вона сама, не підніметься на берег. Потім вона знову неквапливо пускалася в шлях, а він все тулився до її теплого боку, бо промокав наскрізь майже в кожному зустрічному струмку і весь тремтів від холоду.

— Му-у, — подала раптом голос його його провідниця, і подорожній побачив прихований пеленою туману невеликий жовтий прямокутник освітленого вікна мало не поруч з собою, зліва.

— Спасибі тобі, Улла! — сказав він, відкриваючи для неї ворота, і молода корова пішла вітатися з матір'ю, а чоловік побрів через темний двір до дверей будинку і постукав.


Постукати мав Беррі, однак, почувши стукіт у двері, вона була майже впевнена, що ніякий це не Беррі, але все ж крикнула:

— Та заходь вже, дурню! — Але стукіт пролунав знову, і вона відклала своє рукоділля і підійшла до дверей. — Ти що, настільки п'яний, що власні двері відкрити не можеш? — буркнула вона, відчинила двері і побачила незнайомця.

Спершу вона вирішила, що це сам король, або якийсь знатний лорд, або великий Махаріон з героїчних пісень — такий він був високий, стрункий і гарний. Але потім передумала: незнайомець був більше схожий на жебрака — жалюгідний, в брудному одязі, і тремтів від холоду…

— Я збився зі шляху, — сказав він. — Адже це якесь село, так? — Голос у нього був грубий, хриплий, голос жебрака і бродяги, але вимова зовсім інша.

— Село в півмилі звідси, — сказала Гифт.

— А нічліг там є?

— Ні. Двір є тільки в Орабі, а це ще миль десять-дванадцять на південь. — І вона швидко запропонувала: — Якщо тобі, пане мій, переночувати потрібно, то у мене вільна кімната знайдеться. Або ще у Сана можна, він якраз в селі живе.

— Дякую, я б із задоволенням тут залишився, — сказав він чемно. Ну точно, принц! А сам ледь на ногах стоїть, навіть за одвірок чіпляється, щоб не впасти, і зуби так і стукають!

— Ти черевики зніми, пане, — сказала Гифт. — Вони у тебе наскрізь промокли, вода так і чавкає! А потім в будинок проходь. — Вона відступила вбік, даючи йому пройти, і запропонувала: — Іди влаштовуйся ближче до вогню, — вона буквально змусила його сісти на місце Брена поруч з вогнищем. — Ти дрова кочергою поворуши, вогонь і розгориться. А супу не хочеш? Ще гарячий.

— Дякую, господине, із задоволенням, — пробурмотів він, скорчившись біля вогню. Вона принесла йому чашку бульйону, і він випив його, хоча і досить обережно, немов давно відвик від гарячого.

— Ти з-за гори, мій пане?

Він кивнув.

— А сюди навіщо прийшов?

— По необхідності, - туманно відповів він. Тремтіння у нього почало потроху проходити. Але на його босі ноги було шкода дивитися — все подряпані, подерті, розпухлі. Їй хотілося сказати, щоб він присунув ноги якомога ближче до вогню, але вона не наважилася. Хто б він не був, він явно став жебраком не з власної волі.

— Мало хто приходять сюди, на Верхні Болота, у своїх справах, — сказала вона. — Хіба що торговці забрідають. Та й то в зимовий час рідко.

Він допив бульйон, і Гифт забрала чашку. А потім знову сіла на колишнє місце, на стільчик праворуч від вогнища, ближче до масляного світильника, і знову взяла в руки шиття.

— Ти гарненько погрійся, пане мій, а потім я покажу тобі, де можна лягти, — сказала вона. — У тій кімнаті вогню немає. А що за погода на перевалі? Кажуть, там вже і сніг випадав?

— Та так, окремі пластівці кружляли, — кивнув він. Тепер, у світлі лампи і вогнища, Гифт могла розглянути його краще. Виявилося, що він не такий вже й молодий, худий і не дуже високий, але обличчя у нього було дійсно красиве, тонке, хоча, на її погляд, чогось в ньому не вистачало. А може, погляд у нього був якийсь… неправильний? Загалом, подумала вона, виглядає він, мабуть, як пропаща людина. Або зламана незгодами.

— То все-таки, навіщо ти на Верхні Болота завітав? — знову запитала вона. Вона мала право це запитати, оскільки пустила його в свій будинок і залишила ночувати, і все ж їй було ніяково, що вона так пристає до нього з цим питанням.

— Мені сказали, що тут у худоби ящур. — Тепер, коли він скинув з себе пута холоду, голос його звучав просто дивовижно: як у казкарів, коли вони розповідають всякі історії про героїв старовини або про Повелителя драконів. То, може, він сказитель або співак? Та ні, він же про ящур говорив!

— Так, худоба хворіє, і сильно хворіє!

— Що ж, можливо, я зумію допомогти вашим тваринам.

— То ти знахар, пане мій?

Він кивнув.

— Ой, оце вже в селі зрадіють! Ящур-то у нас прямо-таки косить худобу.

Гість промовчав, але Гифт так і відчувала, як тепло поступово розслабляє його тіло і душу.

— Ти ноги до вогню простягни, — ласкаво порадила вона йому. — У мене десь були старі чоловікові черевики… — Їй нелегко було вимовити ці слова, але коли вона їх вимовила, їй теж відразу стало легше, наче і її теж внутрішньо звільнили. Цікаво, між іншим, для чого вона так довго зберігає старі черевики Брена? Беррі вони були надто малі, а їй самій дуже великі. Весь одяг Брена Гифт давно роздала, а ось черевики чомусь залишила. Дивно? Може, якраз для цього незнайомця? Все повертається на круги своя, якщо терпіння мати, думала вона. — Я їх розшукаю та в порядок приведу, може, вони ще тобі згодяться, — сказала вона. — Твої зовсім розвалилися, пане мій.

Він швидко на неї глянув. Очі у нього були великі, темні і незрозумілі, як у коня; і прочитати що-небудь у них вона не змогла.

— Чоловік помер, — пояснила вона. — Два роки тому. Від болотяної лихоманки. Тут її і тобі остерігатися доведеться. Вода тут гнила. А я з братом живу. Він в село пішов, в таверну. Ми з ним молочних корів тримаємо. Я сир роблю. У нас тут трава дуже хороша, — і вона особливим чином склала пальці — від пристріту. — Я своїх корів поруч з будинком тримаю. На далеких пасовищах ящур прямо лютує. Може, як справжні холоди настануть, йому і кінець прийде?

— Навряд чи. Швидше, він встигне всіх тварин тут знищити, ніж сам від холоду загине, — сказав гість. Голос у нього звучав дещо сонно.

— Мене Гифт звуть, — сказала вона. — А мого брата Беррі.

— Хороші імена — Дар і Ягідка. А я — Чайка, — представився він, помовчавши, і вона зрозуміла, що це ім'я він тільки що придумав, і що воно йому зовсім не підходить. Та й взагалі все в ньому якось не пасувало одне до одного, як не старайся, а цілісного враження не виходило. І все ж ніякої недовіри до нього Гифт не відчувала. Їй з ним було легко і просто. Він явно не бажав їй зла. І він, схоже, був добрий — адже як добре говорив про тварин! Напевно запросто з ними спільну мову знаходить. Та й сам він чимось на звірка схожий, чи на пораненого звіра, якому потрібен захист, та тільки він попросити про це не може.

— Підемо, — сказала вона, — а то ти прямо тут заснеш. — Він слухняно пішов за нею в кімнату Беррі, що являла собою, власне, клітку, відгороджену у одному з кутів будинку. Собі Гифт влаштувала кімнатку за грубкою. Беррі, звичайно, з'явиться п'яним, думала вона, так що можна йому матрац прямо на підлогу біля вогнища постелити. А цей бідолаха нехай хоч одну нічку відпочине по-людськи. Може, він ще і гріш або два їй залишить. Гифт в ті дні страшенно не вистачало грошей.


Він прокинувся, як завжди, у Великому Будинку, і ніяк не міг зрозуміти, чому стеля такиа низька, а повітря, хоча і свіже, пахне якоюсь кислятиною, і чому за стіною бекають вівці і мукають корови? Деякий час довелося полежати абсолютно нерухомо і поступово повернутися в ЦЕ інше життя, в це інше місце, в будинок цієї іншої жінки. І ще він ніяк не міг згадати своє нове ім'я, хоча вчора ввечері назвав його — і телиці, що вивела його на дорогу, і жінки, що його прихистила. Своє Істинне ім'я він пам'ятав, але від цього пуття не було ніякого; це ім'я не варто називати ніде. І ще він пам'ятав довгий шлях по чорних, залитих лавою стежках, круті схили гори і велику зелену країну, що розкинулася раптом перед ним, порізана річками і річковими рукавами, в яких на сонці так і виблискувала вода. Як дув холодний вітер, свистів в очеретах, і молода корова вела його в село, без кінця переходячи вбрід холодні річки і струмки… А потім Емер відкрила перед ним двері свого будинку. Він одразу впізнав її справжнє ім'я; глянув їй в обличчя і відразу зрозумів. Однак довелося називати її інакше, ага, Гифт, та й не можна було йому, незнайомцю, відразу назвати її Істинним ім'ям… Ось ще добре б згадати, яким ім'ям він сам назвався! Називатися Іріотхом він не повинен, хоча він дійсно Іріотх. Але, можливо, з часом він стане зовсім іншою людиною і буде зватися інакше. Ні, це неправильно; він повинен бути самим собою. Ноги у нього нили від довгої ходьби, а зранені підошви так боліли, що до них було годі торкнутися. Зате ліжко було хороше! З периною, тепле, і не потрібно було негайно вставати і поспішати кудись, так що він ще трохи поспав, забуваючи уві сні, що він Іріотх і що йому потрібно від цього позбавлятися.

Коли все ж довелося встати, то він ніяк не міг згадати, скільки йому зараз років. Він довго вивчав свої руки, намагаючись зрозуміти, чи не сімдесят йому, хоча виглядав він як і раніше за сорок, зате відчував себе на всі сімдесят п'ять, та й рухався, як старий, — стогнучи. Одягнувся він насилу; після стількох днів ходьби одяг був жахливо брудний. Біля стільця він виявив цілком міцні черевики і в'язані шерстяні шкарпетки. Він натягнув шкарпетки на понівечені стерті ноги і прокульгав в кухню. Емер стояла біля великого таза і віджимала щось важке, загорнуте в ганчірку.

— Велике дякую за шкарпетки і черевики, — сказав він і, завдяки подяці за цей дар, згадав, що таке значення її імені, але говорити про це не став, тільки додав ласкаво: — Господиня!

— Будь ласка, — відгукнулася вона, витрусила сир з ганчірки в простору глиняну миску і витерла руки об фартух. Він зовсім нічого не розумів в жінках. І не жив з ними в одному будинку з десяти років. А тоді, з дитинства, він цих жінок навіть боявся, тому що вони вічно кричали, щоб він забирався геть і не крутився під ногами, — все це було колись давним-давно на величезній кухні… Втім, за час своїх мандрівок по Земномор'ю він не раз зустрічався з жінками і виявив, що йому з ними так само легко, як з тваринами. Жінки зазвичай продовжували займатися своїми справами, не звертаючи на нього особливої уваги, якщо тільки він їх не лякав. І він намагався ніколи цього не робити. У нього не було ні бажання, ні причини лякати їх. Вони ж не були чоловіками.

— Свіженький сиру не хочете? Дуже добре на сніданок! — Вона глянула на нього і тут же відвела очі, не відповівши на його погляд. Ніби тварина, або кішка, вона придивлялася до нього обережно, без виклику. До речі, кіт в будинку був, великий, сірий; сидів собі біля вогнища, підібравши лапки, і дивився на вугілля. Іріотх прийняв з рук жінки миску з сиром і ложку і сів на ту ж лавку, що і вчора. Кіт тут же стрибнув до нього, замуркотів і став тертися об плече.

— Ні, ви тільки подивіться на нього! — здивувалася Гифт. — Він же у нас ні до кого не підходить!

— Це він просто сиром цікавиться.

— А може, свого чує?

Іріотх промовчав. У товаристві цієї жінки і її кота йому було дивно тепло і затишно. Він прийшов в хороший будинок!

— На вулиці холод! — повідомила йому Гифт. — З ранку вся стежка обледеніла. А ти як, пане мій, сьогодні далі підеш?

Повисло незручне мовчання. Іріотх зовсім забув, що повинен відповідати за допомогою слів.

— Я б залишився, якби можна було, — ніяково вимовив він. — Тут би залишився.

Він помітив її усмішку, але все ж було видно, що вона коливається. Помовчавши, вона все ж сказала:

— Ну що ж, будь ласка, пане мій, але тоді мені доведеться запитати: ти мені хоч трохи заплатити зможеш?

— О так, звісно! — зніяковів він, скочив і прокульгав в ту кімнату, де спав, щоб взяти свій дорожній мішок. Звідти він дістав монетку і простягнув її господині. Це була маленька енладська золота монетка з королівською короною.

— Мені тільки щоб на їжу та на паливо вистачило… — вибачаючись, пояснила Гифт. — А торф'яні брикети тепер стали такими дорогими… — Вона глянула на монетку, яку він сунув їй в руку, і розгублено охнула. Він тут же зрозумів, що зробив помилку. — Ой, пане мій! Та ніхто в селі золоту і розміняти не зможе! — Якийсь час вона дивилася прямо на нього. Потім раптом розсміялася. — У нас хоч зі всіх жителів гроші збери, і то вони справжній золотий не розміняють! — Значить, все-таки все було в порядку, хоча слово «розміняти» наполегливо продовжувало звучати у нього в вухах.

— Але ж і я її ні на що не розмінював, — сказав він, але зрозумів, що вона-то мала на увазі щось зовсім інше. — Прости мене, господине, — сказав він. — Ну а якщо б я, скажімо, залишився у тебе на місяць або на всю зиму, тоді цього було б достатньо? Адже мені все одно потрібно десь жити, поки я буду ваших тварин лікувати.

— Тоді заховай свою монету подалі, - сказала Гифт, знову розсміявшись, але вже зовсім по-іншому, і безтурботно махнувши рукою. — Якщо зможеш худобу вилікувати, господарі тобі заплатять, тоді ти мені боржок і віддаси. Можеш вважати, що дав мені цю монету в заставу, якщо хочеш, але тільки заховай її поки що, пане мій! У мене навіть голова паморочиться, коли я на неї дивлюся. Та й Беррі мій… — почала було вона і замовкла, бо в дверях разом з клубами морозного повітря з'явився сухорлявий, молодий ще чоловік, що рухався дещо невпевнено. — Беррі, цей пан буде жити у нас і лікувати тутешню худобу. Та ворушися ти! Між іншим, він мені заставу дав. Так що ти будеш спати он там, за каміном, а він — в твоїй кімнаті. - І вона повернулася до Іріотха. — Це мій брат Беррі, пане.

Беррі вклонився і пробурмотів щось невиразне. Очі його дивилися тупо. Здавалося, він чимось одурманений або отруєний. Коли він знову вийшов з кімнати, жінка підійшла до Іріотха і сказала тихо, але твердо:

— Беррі взагалі-то непоганий, тільки п'є сильно, весь наскрізь спиртним просочився. Винище йому всі мізки з'їло, а також — майже все добро в нашому домі. Так що, пане мій, сам розумієш: краще тобі сховати гроші туди, де їх Беррі знайти не зможе! Шукати гроші він, мабуть, не стане, але вже якщо побачить, тоді пиши пропало! Та він часто і не розуміє, що робить.

— Так, — сказав Іріотх, — я розумію. А ти — добра жінка. — Йому здавалося, що Гифт говорить не про брата, а про нього, про те, що це він не розуміє, що робить. І прощає його. — І добра сестра. — Подібні слова були для нього абсолютно незвичними, він ніколи раніше не вимовляв таких слів, вони навіть в голову йому не приходили. На мить він навіть подумав, що вимовляє їх на мові Творення, але це було неможливо: говорити цією мовою вголос він права не мав. А Гифт у відповідь тільки знизала плечима і похмуро посміхнулася.

— Мені часом цьому дурневі просто голову відірвати хочеться, — сказала вона незле і повернулася до своєї роботи.

Іріотх поняття не мав, наскільки він змучений та втомився, поки не опинився в цьому будинку. Весь день він просидів біля вогнища у товаристві сірого кота, занурившись в напівдрімоту, а Гифт снувала туди-сюди, займаючись звичними справами, і кілька разів пропонувала йому поїсти — то була грубувата і досить убога їжа, але він з'їдав все, з'їдав повільно, насолоджуючись кожним шматком. З настанням вечора її братик знову пішов, і вона сказала, зітхнувши:

— Ну ось, тепер він заново рахунок в таверні відкриє: все село вже знатиме, що у нас постоялець є. Але це я не до того, пане мій, що ти винен у чомусь…

— Та ні, - заперечив Іріотх, — я, звичайно ж, винен! — Але вона на нього не сердилась, та й сірий кіт теплим боком прихилився до його стегна і спав. І котячі сни проникли в його душу — низинні луки, де він розмовляв з тією коровою, якісь затягнуті пеленою сутінків місця… Кіт ковзнув туди, і Іріотх раптом відчув запах і смак молока, і його охопило якесь глибоке, пронизливо ніжне почуття. А ось почуття провини зникло зовсім, залишилося лише відчуття цілковитої невинності. І ще там не було ніякої необхідності в словах. І вже там би вони його ні за що не знайшли! Адже звідси він би зник, і тут не було б нікого, крім жінки, сплячого кота і потріскуючого полум'я у вогнищі. Він піднявся по чорних стежках мертвої гори і виявився серед зелених пасовищ, де неквапливо бігли живі струмки…


Він, звичайно ж, був не в своєму розумі, і Гифт зрозуміти не могла, як це їй в голову прийшло дозволити йому залишитися, і все ж вона не відчувала по відношенню до нього ні страху, ні недовіри. А втім, яка різниця, навіть якщо у нього з головою щось не в порядку? З нею він був дуже ввічливий і люб'язний і, напевно, був колись справжнім чарівником, перш ніж з ним щось там трапилося. От і добре. Не божевільний же він, врешті-решт. Він дійсно буває ніби божевільний — але тільки зрідка, в окремі моменти. І нічого в ньому немає цілого, навіть його безумство якесь непостійне! Він, наприклад, не зміг згадати те ім'я, Чайка, яким спершу назвався їй, і велів людям в селі називати його Отаку. Він, можливо, і її ім'я не зумів запам'ятати; у всякому разі, він завжди називав її тільки «господинею» або «господаркою». А може, це він просто з ввічливості? Вона теж з ввічливості як і раніше зверталася до нього «пане мій», тим більше що такі імена, як Чайка або Отаку, йому абсолютно не підходили. Вона чула, що отаку — це такий маленький звір з гострими зубами і дуже тихий, але на Верхніх Болотах таких звірків не водилося.

Гифт подумала навіть, що всі розмови її постояльця про те, що він прийшов сюди, щоб лікувати худобу від страшної хвороби, — це теж одне зі свідчень його божевілля. Він поводився зовсім не так, як інші цілителі, які завжди тягли з собою цілий мішок всякого зілля і цілющих мазей для тварин, а також хвалилися, що знають «особливі» закляття. А цей, відпочивши пару днів, запитав її, де йому знайти господарів худоби, і пішов, надівши старі черевики Брена і накульгуючи, тому що його стерті і зранені ступні ще не встигли зажити як слід. У неї аж серце стислося, коли вона побачила, як сильно він кульгає.

Повернувся він тільки ввечері, кульгаючи ще сильніше, тому що Сан, зрозуміло, потягнув його прямо на Довгий Луг, де паслася велика частина його бичків. У селі ні в кого не було коней, тільки у Олдера, і ці коні були призначені виключно його власним пастухам. Гифт подала своєму гостю чистий рушник і налила в таз гарячої води, звелівши йому гарненько відмити і відігріти зранені замерзлі ноги, а потім подумала трохи і запитала, чи не хоче він і сам вимитися, і він дуже навіть захотів. Так що вони нагріли води і налили в стару бочку, і вона пішла до себе в кімнатку, поки він мився біля вогнища. Коли Гифт вийшла звідти, все було вже прибрано, підлога витерта насухо, а рушники акуратно розвішані над вогнищем. Вона ніколи не бачила, щоб хтось із чоловіків займався прибиранням, і тим більше не очікувала цього від свого постояльця: їй весь час здавалося, що в минулому він був людиною багатою і знатною. Невже там, звідки він прийшов, у нього не було слуг? Та й взагалі — неспокою від нього було не більше, ніж від її сірого кота. Він сам прав собі одяг і навіть простирадла, на яких спав, одного разу виправ і розвісив на сонечку, так що вона навіть і помітити не встигла, коли він все це зробив.

— Ну а прання ти чого почав, мій пане? — здивувалася вона. — Я б заодно зі своїм і твоє все випрала!

— Нема чого, — відповів він з тим відстороненим виглядом, ніби не зовсім розумів, про що вона йому тлумачить; але потім додав: — У тебе і так занадто багато роботи.

— А у кого її мало, мій пане? До того ж мені подобається сири робити. Цікава це справа. А я сильна! Я боюся тільки одного: старості, коли вже не зможу піднімати відра з молоком і форми для сиру. — І вона показала йому свої повні міцні руки, стиснула кулак, демонструючи м'язи, і посміхнулася. — Он яка я сильна! Але ж мені вже п'ятдесят! — Було досить безглуздо хвалитися своїм віком, але вона пишалася тим, що зберегла і силу в руках, і енергію, і майстерність.

— Ось і добре! — сказав він.

А вже з її коровами як він чудово обходився! Коли він на її прохання допомагав їй в корівнику, замінюючи Беррі, то — як вона, сміючись, розповідала своїй подружці Тауні — корови слухалися його краще, ніж старого вівчарського пса Брена. «Він з ними розмовляє, і я клянуся, вони розуміють, що він їм говорить!» — захоплювалася Гифт. Вона не знала, як він там, на верхніх пасовищах, лікує бичків, але всі господарі відгукувалися про нього дуже добре. Хоча, звичайно, вони були раді вхопитися за будь-яку пропозицію про допомогу. У Сана загинула вже половина стада. А Олдер навіть сказати не міг, скільки голів худоби він вже втратив. Туші мертвих тварин валялися скрізь. Якби не холоди, з боліт давно би несло тухлятиною. Сиру воду пити було неможливо, її необхідно було кип'ятити протягом години; чистою залишалася вода тільки в двох глибоких колодязях — в садибі Гифт і в тому колодязі, де било джерело, що дало селу назву.

Одного ранку до неї у двір прискакав верхи один з пастухів Олдера, ведучи за повід осідланого мула.

— Пане Олдер сказав, що пан Отаку може взяти цього мула, бо до Східного Пасовища звідси миль десять-дванадцять, — сказав молодий пастух.

Ранок був ясний, але болота приховував сяючий серпанок випарів. Вершина Андандена немов пливла над цим туманним серпанком і, здавалося, раз у раз змінювала свою форму на тлі північного краю небес.

Цілитель нічого не відповів пастухові, а попрямував прямо до мула або, точніше, до лошака, оскільки це був син великої ослиці, що належала Сану, і білого жеребця зі стайні Олдера. Молоденький мул був симпатичною білою твариною з приємною мордою. Отаку підійшов до осла, з хвилину щось шепотів йому прямо в витончене вухо, ласкаво чухаючи лоб тварини.

— Він завжди так говорить з ними, — сказав пастух. Він дивився на цілителя захоплено і в той же час трохи зневажливо. Гифт добре його знала: це був один з дружків Беррі, теж великий любитель випити, але, в загальному, хлопець непоганий.

— А лікує він як? — запитала вона пастуха.

— Ну, епідемію він, звичайно, відразу зупинити не зможе… Але, схоже, виліковує тих, у кого ще вертячка не розпочалася. А тих, що ще не захворіли, каже, що і зовсім вбереже. Так що господарі за ним прямо бігають; просять поїхати і туди, і сюди, щоб зробив хоч що-небудь. Для багатьох, правда, вже занадто пізно виявляється.

Отаку перевірив стремена, відпустив трохи вуздечку і скочив у сідло не те щоб дуже спритно, але так, що мул не виявив ані найменшого нетерпіння. І навіть повернув до наїзника свою довгу красиву морду і ласкаво подивився на нього своїми прекрасними темними очима. І Отаку йому посміхнувся! Гифт ще жодного разу не бачила, щоб він посміхався!

— Ну що, поїхали? — сказав він пастухові, який тут же торкнув свою маленьку кобилку, махнувши Гифт на прощання рукою. Кобила пирхнула, немов теж прощаючись. Цілитель рушив слідом за пастухом. Лошак, довгоногий і витончений, йшов легко, його біла шкура прямо-таки сяяла в ранковому світлі, і Гифт раптом подумала, що її постоялець зараз дуже схожий на принца з казки. Потім наїзники пірнули в білий туман, що висів над покритими снігом полями, і розчинилися в ньому.


На пасовищах роботи вистачало. «А у кого справ мало?» — запитала його тоді Емер, показуючи свої округлі сильні руки з натрудженими, загрубілими і почервонілими пальцями. Олдер дуже розраховував, що цілитель залишиться на Верхніх пасовищах до тих пір, поки не огляне всіх бичків в його величезних стадах, і послав йому на допомогу ще двох пастухів. Пастухи влаштували щось на зразок куреня — накидали на землю побільше сухої трави і очерету і над цією підстилкою зробили двосхилий навіс. Палива для багаття на болотах практично не було, тільки гілки низькорослого рідкого чагарнику та сухий очерет, і такого вогню ледь вистачало на те, щоб закип'ятити воду, а вже про те, щоб зігрітися, можна було тільки мріяти. Пастухи постаралися зігнати тварин в стадо, щоб Отаку легше було їх оглядати і не бігати за кожною окремо, тому що зазвичай бички розбрідалися по всьому пасовиську в пошуках корму — сухої підмерзлої трави. Але утримати тварин разом виявилося їм не під силу, і вони сердилися і на бичків, і на цілителя, який робив все дуже повільно. А він все дивувався тому, які нетерплячі пастухи в поводженні з тваринами і вважають їх чимось на зразок неживих предметів; так лісоруби обходяться з колодами — просто з позиції сили.

Втім, у них і по відношенню до нього терпіння не вистачало, і вони все гукали на нього, вимагаючи, щоб рухався швидше і швидше кінчав би з «цією мутотою». Вони і один на одного постійно огризались, і на власне життя без кінця злилися, а якщо і вели один з одним якісь мирні розмови, то завжди про те, як будуть розважатися в найближчому місті, Орабі, коли отримають платню. Іріотх вислухав від них чимало історій про певні переваги повій з Орабі, Дейзі і Голді, і ще якоїсь особи, яку вони називали досить дивно: Неопалима Купина. І був змушений слухати все це, сидячи з ними поруч біля багаття, тому що всім їм було необхідно хоча б трохи зігрітися, а сидіти поруч з ними йому зовсім не хотілося. Він відчував у них якийсь неясний страх по відношенню до нього, чаклуна, а також — певні ревнощі, але сильнішим все ж було їх неусвідомлене презирство до нього, тому що він був набагато старшим і тому що він був іншим. Зовсім не таким, як вони. Зі страхом і ревнощами він був знайомий добре і намагався їх уникати, і колишнє презирство пам'ятав. І був дуже радий, що не схожий на цих людей, що вони не сприймають його як свого, що вони навіть розмовляти з ним не хочуть. І дуже боявся, що якось не витримає і згрішить проти них.

Він вставав дуже рано, як тільки займався крижаний світанок і пастухи ще спали, загорнувшись у свої ковдри. Він знав, де пасеться худоба, і відразу вирушав туди. Тепер він уже добре познайомився з особливостями проклятої хвороби і відчував її присутність в тваринах, як легке печіння або поколювання в руках, а іноді як нудоту, якщо хвороба встигла зайти надто далеко. Одного разу, наблизившись до бика, який вже лежав на землі, він виявив, що ось-ось сам знепритомніє, так сильно закрутилася у нього голова, а потім його просто вирвало. Більше він до цієї тварини не зробив жодного кроку, але вимовив слова, здатні полегшити його останні години, і перейшов до огляду інших бичків.

Бики дозволяли йому підходити до них, хоча були майже дикими, а від людей не бачили нічого хорошого, тільки процедуру кастрації і ніж м'ясника. Іріотхові було дуже приємно, що вони йому довіряють; він навіть в якійсь мірі пишався цією довірою. Пишатися, звичайно, не слід було, але він все-таки пишався. Наприклад, якщо йому потрібно було обмацати одного з биків, то досить було трохи поговорити з велетнем на тій мові, якою користуються всі, навіть безсловесні тварини. «Улла, — говорив Іріотх, називаючи биків їх Справжніми іменами. — Еллу. Еллу». І вони стояли спокійно, величезні, до всього байдужі, але деякі іноді подовгу дивилися на нього. А іноді самі підходили до нього своєю вільною величною ходою і ласкаво дихали в його відкриту долоню. Всіх тих, що підходили до нього самі, він виліковував. Він притискав долоні до їх покритих жорсткою шерстю гарячих боків або шиї і посилав їм зцілення через свої руки разом зі словами чарівного закляття, яке виголошував знову і знову. І через деякий час тварина здригалося, або нахиляла голову, або робила крок вперед, і тоді Іріотх опускав руки і деякий час стояв нерухомо, абсолютно спустошений і отупілий. А потім до нього підходив наступний величезний звір, цікавий, соромливо-хоробрий, з брудною шкірою, і проклята хвороба жила в ньому і відчувалася поколюванням і палінням в долонях, а іноді — запамороченням. «Еллу», — говорив Іріотх бику і притискав до його боків свої долоні, і не опускав їх так довго, що вони замерзали на холодному вітрі, немов він опустив їх у гірський струмок, що біжить із засніженої вершини.

А пастухи все обговорювали, можна чи ні їсти м'ясо биків, полеглих від ящура. Запаси їжі у них з самого початку були не дуже великі, а тепер і зовсім підходили до кінця. І ось, не бажаючи скакати верхи двадцять або тридцять миль, щоб поповнити запаси продовольства, пастухи вирішили вирізати язик одного з тільки що померлих биків.

Іріотх, який весь час з труднощами змушував їх хоча б кип'ятити воду, яку вони пили, сказав:

— Якщо ви з'їсте це м'ясо, то приблизно через рік у вас почнуться запаморочення. А закінчиться все сліпотою, як і у цих биків, і точно такою, як у них, смертю.

Пастухи лаялися і презирливо пирхали, але йому все ж повірили, хоча він і гадки не мав, чи дійсно все це буде саме так, як він їм сказав. Але коли він це говорив, йому здавалося, що він говорить правду. Можливо, йому хотілося їх налякати. А можливо — звільнитися від них.

— Слухайте, ви їдьте в село, — сказав він їм нарешті, - а я поки тут залишуся. Для одного тут їжі ще днів на три-чотири вистачить. А потім лошак сам мене назад доставить.

Довго вмовляти їх не довелося. Вони так і помчали геть, кинувши все — ковдри, намет, і залізний горщик.

— Як же ми все це в село доставимо, а? — запитав Іріотх у віслюка. Той з сумом подивився услід двом біжучим коням і тихенько заіржав, ніби кажучи, що йому без них буде нудно.

— Але ми повинні закінчити роботу, — сказав лошакові Іріотх, і той подивився на нього ласкаво і розуміюче. Всі тварини були терплячі, але терпіння коней і їх найближчих родичів було, мабуть, найбільшим. Ось собаки були типовими ієрархами, які розділяли світ на правителiв і простих людей. Коні ж вважали себе лордами і цілком погоджувалися на таємну змову з людьми. Іріотх пам'ятав, як ще малюком ходив між волохатими ногами величезних ваговозів і абсолютно не боявся. Він пам'ятав тепле заспокійливе дихання коней у себе на маківці. Це було дуже, дуже давно… Він обняв свого красеня-віслюка і ще трохи поговорив з ним, називаючи його «мій дорогий», ніжно погладжуючи і всіляко даючи йому відчути, що він не один.

Іріотхові знадобилося ще шість днів, щоб оглянути всіх тварин на східних болотах. Останні два дні він їздив верхи, виглядаючи розкидані по пасовищах біля підніжжя гори окремі групки тварин. Багато з них ще не встигли підхопити заразу, і він зумів захистити їх. Він їздив без сідла, і білий мул намагався, щоб подорож для їздця була легкою. Однак їжі у Іріотха зовсім не залишилося. Коли він повертався в село, від голоду у нього паморочилося в голові і підгиналися ноги. І він лише з великими труднощами добрався додому від стайні Олдера, де залишив віслюка. Емер дуже йому зраділа, але спочатку навіть трохи насварила і відразу спробувала як слід його нагодувати, але він пояснив їй, що багато їсти йому поки що не можна.

— Поки я був там, серед хворих тварин, я і сам відчував себе хворим, — пояснив він. — Через деякий час я знову зможу нормально їсти.

— Ти просто божевільний! — вигукнула Гифт сердито, але то був солодкий гнів. Цікаво, чому інші різновиди гніву ніколи не викликають настільки ж солодкого почуття? — подумала вона і вже спокійніше запропонувала: — Тоді хоч вимийся, по крайній мірі.

На це він охоче погодився і подякував їй, розуміючи, що весь пахне тваринами і потом.

— А що тобі Олдер обіцяв заплатити за твою роботу? — запитала вона, поки грілася вода. Вона була все ще сердита і тому питання задавала куди сміливіше, ніж зазвичай.

— Не знаю, — відповів він.

Вона так і застигла, втупившись на нього.

— То ти що, і плати не призначив?

— Як це — плати? — Він навіть спалахнув від обурення. Але потім згадав, що більше не є тим, ким був колись, і смиренно пояснив: — Ні. Не призначив.

— Це дуже нерозумно! — остаточно розсердилась Гифт. — Він же тебе як липку обдере! — Вона вилила повний казанок окропу в бочку. — У нього слонова кістка є, - сказала вона. — Скажи йому, хай слоновою кісткою платить. За те, що ти там на холоді, голодний цілих десять днів простояв з його бичками! У Сана нічого немає, крім жалюгідних мідяків, а ось Олдер тобі слоновою кісткою цілком заплатити може. Ти вже мене прости, що я в твої справи втручаюся, пане мій! — І вона грюкнула дверима, відправившись з двома відрами до колодязя. Водою зі струмка вона не користувалася зовсім, розуміючи, що це небезпечно. Вона взагалі була мудрою і доброю жінкою. І чому він так довго жив серед тих людей, які не були ні добрими, ні по-справжньому мудрими?

— Це ще треба подивитися, — сказав йому наступного дня Олдер, — чи одужали мої тварини. Якщо вони зиму переживуть, тоді і стане зрозуміло, чи добре ти їх лікував. І не те щоб я тобі не вірив, але ж так буде по справедливості, вірно? Ти ж не станеш просити у мене плату, якщо лікування твоє не допомогло і бики все-таки помруть? Не станеш власну удачу відлякувати? Але і я тебе не змушу чекати так довго без будь-якої плати. Так що ось тобі завдаток, а решту потім, коли все між нами вирішено буде.

Монети він навіть в гаманець не поклав! І Іріотху довелося стояти з простягнутою рукою, в яку власник худоби одну за одною опустив шість мідних монет.

— Ну ось! Тепер все по справедливості! — заявив він. — А може, ти завтра або післязавтра подивишся ще й моїх теляток на Довгому Лузі?

— Ні, - відповів Іріотх. — Стадо Сана, коли я їхав, вже спускалося з верхніх пасовищ. Я буду потрібен там.

— А ось тут ти помиляєшся, пане Отаку! Поки ти на східних болотах був, сюди з'явився один чаклун-цілитель — він тут уже бував раніше, він з південного узбережжя, — ось Сан його і найняв. А ти працюй на мене, і я тобі добре заплачу. Згодом. І, можливо, не просто мідними монетами! Якщо, звичайно, тварини будуть почувати себе добре.

Іріотх не сказав ні так, ні ні, ні спасибі, а просто мовчки повернувся і пішов геть. Власник худоби деякий час дивився йому вслід, а потім злобно сплюнув і пробурмотів:

— Щоб тебе!

Вперше в душі Іріотха піднялося таке занепокоєння, якого він не відчував з тих пір, як прийшов на Верхні Болота. І як він не старався, тривога не вщухала. Хтось інший, теж володіючий магічною силою, прийшов лікувати худобу, ще один чарівник! Ні, Олдер сказав, що це всього лише чаклун. Не чарівник, не маг. Всього лише сільський цілитель. Ветеринар. Мені нема чого його боятися. І його магічної сили теж. І я не збираюся мірятися з ним силами. Але я повинен його побачити, щоб просто упевнитися, щоб знати напевно. Якщо він буде займатися тут тим же, чим занимаюсь я, то ніякої небезпеки для мене в цьому немає. Ми можемо працювати разом. Якщо і я буду робити те, що робить він… І якщо він використовує тільки звичайне чаклунство і нікому не бажає шкоди… Як і я.

Іріотх спустився по звивистій вуличці, що вела до Чистої Криниці та дому Сана. Сан, кремезний чоловік років тридцяти, стояв на ганку і розмовляв з якимось незнайомцем. Побачивши Іріотха, обидва явно відчули себе ніяково. Сан увійшов в будинок, а незнайомець, помовчавши трохи, пішов за ним.

Іріотх підійшов до будинку і піднявся на ганок. Але в будинок не увійшов, а заговорив звідти, благо двері були відчинені:

— Пане Сан, я, як ми домовлялися, щодо тої худоби, що у вас пасеться між річками. Я можу сьогодні ж туди вирушити і подивитися тварин. — Він і сам не знав, навіщо говорить все це. Адже він збирався сказати зовсім не це.

— Ага, — відгукнувся Сан, виходячи на ганок; вид у нього був збентежений. — Тільки ти вже вибач, пане Отаку, а послуги мені твої більше не потрібні. Тут до нас майстер Санбрайт завітав, він у нас давно тварин лікує. Він і раніше моїх тварин лікував — і від ящуру, і від копитної гнилі, і від усього іншого. А ти, пане мій, і так вже виклався — ще б пак, сам один ціле стадо биків вилікував! Олдер-то, мабуть, задоволений! Ось я і вирішив…

У нього з-за спини з'явився чаклун. Істинне Ім'я його було Айетх, і сила в ньому була зовсім маленька, зіпсована, збочена невіглаством і неправильним використанням, а також — брехнею. А ось заздрість в ньому палала вогнем.

— Я тут справи вже років десять веду, — заявив він, міряючи Іріотха поглядом, — і раптом якийсь тип з півночі нахабно перехоплює у мене постійних клієнтів! За таке ж і побити можна. А вже якщо два чаклуни посваряться, то це завжди погано закінчується. Якщо тільки ти чаклун, звичайно. Тобто володієш хоч якоюсь силою. Ось я, наприклад, її маю достатньо, і тут про це всі добрі люди знають.

Іріотх хотів сказати, що ні з ким сваритися не збирається, що роботи тут цілком вистачить для двох, що він і не збирався перехоплювати у цього чаклуна його «клієнтів», але всі ці слова миттєво згоріли, розчинилися, ніби в кислоті, в заздрості цього чоловіка, який не захотів їх почути і спалив їх ще до того, як вони були вимовлені.

Погляд Айетха ставав все більш зухвалим, коли він побачив, як Іріотх заїкається, намагаючись щось сказати. Він уже хотів було зовсім прогнати цього заїку, але тут Іріотх все ж впорався з собою і заговорив:

— Ти повинен… — сказав він, — … тобі доведеться піти. Назад. — І коли він вимовив слово «назад», його ліва рука різким стинаючим рухом опустилася вниз, як вістря ножа, і Айетх, впавши навзнак і перекинувши табурет, злякано втупився на Іріотха.

Він виявився всього лише жалюгідним чаклуном, цілителем-обманщиком, що володів декількома слабкими закляттями. У всякому разі, виглядав він саме так. Але що, якщо він тільки прикидається, приховує свою справжню силу? Що, якщо це справжній противник? Та до того заздрісний? Його необхідно зупинити сполучним закляттям, назвавши Справжнім ім'ям… Іріотх вже почав вимовляти слова сполучного закляття, коли його суперник раптом схопився і буквально поповз геть, припадаючи до землі, скорчившись від болю і голосно викрикучи тонким, пронизливим, жалібним голосом. «Все неправильно, я знову все роблю неправильно! Це в мені укладено зло!» — сердячись на самого себе, подумав Іріотх. Він зупинив дію закляття, не давши решті слів вилетіти з рота, силою загнав їх назад, а потім голосно вигукнув зовсім інше слово. І Айетх впав на землю, трясучись і корчачись у власній блювоті, а Сан в жаху дивився на них обох і все намагався сказати: «Пом'яни нас!» — хоча нічого особливо страшного не відбувалося. Але Іріотх відчував, як вогонь пече йому руки, випалює очі, і все намагався закрити обличчя руками, а коли він спробував щось сказати, вогонь перекинувся йому на язик, і він впав.


Досить довго ніхто не наважувався до нього доторкнутися, відколи він як підкошений звалився на порозі будинку Сана. Але Санбрайт сказав, що новий чаклун зовсім не мертвий, але небезпечний, як гадюка, а Сан тим часом уже розповідав усім, як Отаку наслав на Санбрайта якесь жахливе прокляття, через яке Санбрайт спершу раптом став швидко зменшуватися, тріскаючи, як оберемок хмизу, кинутий в багаття, а потім в одну мить знову став самим собою, тільки тут його почало буквально вивертати навиворіт, а навколо того, другого, Отаку, так і розливалося сяйво, таке чаклунське мерехтливе світло, і стрибали тіні, а голос його звучав так, як людські голоси ніколи не звучать. Жах та й годі!

Санбрайт велів жителям села швидше позбутися цього типа, але сам навіть не захотів подивитися, як вони це робитимуть. Він випив в таверні пінту пива і відразу вирушив назад по південній дорозі, сказавши на прощання, що для двох чаклунів тут місця замало, і що він, можливо, ще повернеться, але тільки коли цей люддо або хто він там такий звідси забереться.

Загалом, до Отаку ніхто так і не підійшов. Всі здалеку дивилися на нього, він лежав, як і раніше, без руху, а дружина Сана голосила на всю вулицю: «Щоб тобі грець! Тепер моя дитина мабуть мертвою народиться, знаю я вас, чаклунів проклятих!»

Беррі, почувши в таверні розповідь Санбрайта, а потім і ще кілька версій того, що сталося — в тому числі версію Сана — сходив за сестрою. Найцікавіша з цих версій звучала приблизно так: Отаку став зростом футів в десять, вдарив Санбрайта блискавкою, перетворив його в шматок вугілля, а потім вже у нього самого пішла з рота піна, він весь посинів і впав, як підкошений, на порозі будинку.

Гифт поспішила в село. Вона попрямувала прямо до лежачого непритомним Отаку, нахилилася і поклала руку йому на чоло. Всі так і ахнули і почали бурмотіти: «Пом'яни нас!» — і тільки молодша дочка Тауні щось переплутала і пропищала: «Давай-давай, тітонько Гифт!»

Безформна купа на ганку заворушилася, і Отаку повільно підвівся на ноги. І жителі села побачили, що він все той же, нітрохи не змінився, і ніякого полум'я з рота не вивергає, і ніяких танцюючих тіней навколо нього не видно, просто виглядає він зовсім хворим.

— Ходімо, — сказала йому Гифт і повела його потихеньку по вулиці до свого дому.

Люди навколо тільки головами хитали. Гифт, звичайно, жінка смілива, але, мабуть, до нерозсудливості. А може, вона й зовсім не в тому сенсі смілива, говорили за столами в таверні, це ми ще подивимося! А все ж нікому не варто з чаклунами плутатися, особливо якщо в тебе від народження ніякого магічного дару немає. Про це, звичайно, забуваєш весь час — адже вони, чаклуни ці, на вигляд зовсім як звичайні люди. Та тільки вони зовсім інші! Здається, що в такому цілителеві ніякої шкоди немає. Вилікує у корови гниле копито або запалене вим'я, і все добре. А встань такому поперек шляху — і ось вам, будь ласка: і полум'я, і тіні, і прокляття, і судоми всякі… Жах один! А цей і взагалі завжди недовіру у всіх викликав. І звідки він тільки узявся такий? Ні, ви скажіть, звідки він родом?


Вона поклала його на ліжко, стягнула з ніг черевики і веліла спати. Беррі з'явився пізно, п'яний як чіп, так що спіткнувся і розбив собі лоба об підставку для дров. Весь в крові, страшно злий, він зажадав, щоб Гифт негайно прогнала цього чаклуна. Потім його вирвало прямо в камін, він звалився поряд на підлогу та там і заснув. Гифт відтягла брата в його закуток, поклала на матрац, стягнула з ніг черевики і теж веліла спати. А сама пішла подивитися, як там Отаку. Він весь горів, і вона поклала свою прохолодну долоню йому на лоб. Він тут же відкрив очі, тупо подивився на неї і сказав: «Емер», — а потім знову закрив очі.

А Гифт в жаху відсахнулася від нього.

А пізніше, вже лежачи в ліжку, все думала: напевно, він був знайомий з тим чарівником, що назвав мене Істинним ім'ям. Або, може, я випадково вимовила своє ім'я уві сні? Звідки ж він його взнав? Адже його ніхто не знає і ніколи не знав, крім того чарівника і моєї матері! А вони померли, вже давно… Напевно, я все-таки випадково вимовила його уві сні…

Але вона відчувала, що це не так.


Вона стояла біля нього, прикриваючи рукою маленький масляний світильник, і його світло просвічувало червоним крізь її пальці, а на обличчя кидало золотистий відблиск. Він виголосив вголос її справжнє ім'я. І вона подарувала йому сон.


Він проспав до пізнього ранку і прокинувся, почуваючи себе слабким і млявим, як після хвороби. Він був такий жалюгідний, що просто смішно було його боятися. Гифт виявила, що він зовсім не пам'ятає про те, що трапилося в селі, про іншого чаклуна і навіть про ті шість мідяків, які вона зібрала, коли вони розсипалися по покривалу, і які він, мабуть, весь цей час стискав у руці.

— Це, мабуть Олдер так здорово тобі «віддячив»? — сказала вона глузливо. — Жаднюга!

— Я сказав, що готовий подивитися тварин на… на тому пасовищі, що між двома річками, так? — запитав він, все більше хвилюючись і знову дивлячись на неї вже знайомим їй зацькованим виглядом; потім він спробував встати, але вона сказала:

— Сядь, — і він слухняно сів, але сидів як на голках.

— Хіба можна когось лікувати, коли сам хворий? — строго сказала вона.

— І що тоді робити? — запитав він.

Але потроху заспокоївся і почав погладжувати сірого кота.

Тут як раз і увійшов Беррі.

— А ну давай вийдемо! — сказав він сестрі, лише глянувши на цілителя. Гифт слідом за ним вийшла на ганок.

— Значить, так: більше я його в своєму будинку терпіти не бажаю! — заявив Беррі з видом господаря, грізно підносячись над нею. Посеред чола у нього красувався величезний синяк, а очі, схожі на устриць, дивилися тупо; руки тряслися.

— Ну і куди ти подінешся? — запитала Гифт.

— Це не я подінуся, а він!

— Ну ось що: це мій будинок! Будинок Брена. І цілитель залишиться тут. А ти можеш йти або залишатися — як сам вирішиш.

— Ні, це я буду вирішувати, залишиться тут цей чаклун чи піде! Нехай іде негайно! І нема чого тут командувати! Люди кажуть, що він повинен піти. Він нічого не вміє.

— Ну так, звичайно, не вміє! Вилікував половину всієї худоби, а йому за це цілих шість мідяків «відвалили», Олдер розщедрився! А тепер Олдер вимагає, щоб ця людина звідси забиралася, це на нього схоже! Все, Беррі, розмови закінчені. Він залишиться тут і буде жити в цьому будинку стільки часу, скільки захочу я. І крапка!

— Але ж ніхто не буде у нас молоко і сир купувати! — заскиглив Беррі.

— Хто це сказав?

— Дружина Сана. І інші теж.

— Ну і добре. Я свої сири в Орабі дорожче продам, — заявила Гифт. — І знаєш, братику, пішов би ти краще та вмився, ніж розмови розмовляти! Брудний весь, в крові… І сорочку переміни, а то від тебе просто смітником смердить! — І Гифт рішуче повернулася до нього спиною і увійшла в будинок. Але там мужність покинула її, і вона вибухнула сльозами.

— В чому справа, Емер? — запитав цілитель, повертаючи до неї своє схудле обличчя; в його дивних очах знову плеснула тривога.

— Ох, чує моє серце, це добром не скінчиться! Та хіба ж можна так пити? Всі мізки вже пропив! — і вона витерла фартухом очі. — Тебе-то, мабуть, теж проклята випивка доконала?

— Ні, - здивовано відповів він, але зовсім не образився. Схоже, він просто її не зрозумів.

— Та ні, звичайно ж, пане мій, це я зі зла сказала! Ти вже мене прости!

— А може, твій брат п'є, намагаючись стати іншою людиною? — промовив він. — Намагаючись якось змінитися?..

— Він п'є, тому що п'є, - відрізала Гифт. — З деякими людьми вся справа тільки в цьому. А тепер мені в молочний сарай потрібно сходити, і я двері в будинок замкну, а то… ходять тут всякі… А ти поки відпочинь. На вулиці холод, вітер… — Вона хотіла бути впевнена, що він нікуди не вийде з дому, буде в безпеці, що в її будинку ніхто не зможе напасти на нього несподівано. А пізніше вона неодмінно сходить в село і перекинеться парою слів з деким із розумних людей, а заодно і спробує покласти край усій цій безглуздій балаканині.

Коли Гифт прийшла в село, то дружина Олдера, Тауні, і деякі інші жителі села цілком погодилися з її доводами, що в сварці двох чаклунів через роботу немає нічого абсолютно нового і незвичайного. А ось Сан, його дружина і дехто з постійних відвідувачів таверни, таких же п'яниць, як Беррі, ніяк не бажали цю тему залишити: ще б пак, про що ж їм потім говорити всю зиму? Якщо не брати до уваги непереможеного поки що ящура, звичайно.

— Знаєш, — сказала їй Тауні, - чоловік мій завжди намагається мідяками розплатитися, навіть якщо вважає, що платити потрібно слоновою кісткою.

— То, значить, бики ваші, яких Отак лікував, здорові?

— Нібито. І поки жоден не захворів.

— Він справжній чарівник, Тауні! — вигукнула Гифт. — Тепер я це точно знаю!

— У тому-то й річ! — сказала Тауні. - І ти, мила, це прекрасно розумієш! Тут не місце для ТАКИХ людей. Хто він такий насправді — не наша справа, але ти б все-таки з'ясувала, навіщо він сюди з'явився.

— Щоб лікувати тварин, — впевнено відповіла Гифт.


Не минуло й трьох днів, коли Санбрайт з ганьбою втік з села, як знову з'явився якийсь чужинець. Приїхав він верхи по Південній дорозі, і, треба сказати, кінь у нього був відмінний. Незнайомець запитав у таверні, чи не можна у кого-небудь переночувати, і його, зрозуміло, послали до Сана, але дружина Сана, як тільки почула за дверима голос незнайомця, підняла крик і заявила, що якщо Сан впустить до них в будинок хоч одного чаклуна, то її дитина вже точно встигне двічі померти, перш ніж народиться. Її крики були чутні здалеку, і в підсумку на вулиці між будинком Сана і шинком зібралося навіть людей з десять цікавих.

— Ні, так не годиться, — добродушно сказав незнайомець. — Не можу я служити причиною передчасних пологів! А у вас в шинку на горищі містечка не бракуватиме?

— Та відішліть ви його до Гифт, — порадив хтось із пастухів Олдера. — Вона будь-кому рада, хто до неї в будинок не попроситься! — і почулися приглушені смішки і нашіптування.

— Тобі он туди, пане мій, — і господар таверни вказав незнайомцю на будинок Гифт. Той подякував і розвернув коня.

— Ну ось, тепер у нас всі чужаки в одному кошику, — зауважив господар таверни, і цей жарт ввечері повторювали в таверні раз двадцять, і кожен раз він служив невичерпним джерелом захоплення і веселощів. Це було найдотепніше висловлювання з тих пір, як на село обрушилася епідемія ящура.


Гифт була в корівнику; вона щойно закінчила вечірню доїння і тепер, процідивши молоко, розставляла миски з майбутніми сирами.

— Господиня! — гукнув її хтось від дверей, і вона, вирішивши, що це Отаку, сказала:

— Хвилинку, я зараз закінчу, — а коли, повернувшись, побачила на порозі зовсім незнайомого чоловіка, від розгубленості мало не випустила миску. — Ох, і налякали ви мене, пане мій! — вигукнула вона. — Чим можу служити?

— Так ось, шукаю, де б переночувати.

— Ні, постоялець у мене вже є, та й ми з братом в тому ж будинку поміщаємося, так що місця немає. Може, у Сана, в селі, містечко знайдеться?

— Я у них вже був, і вони послали мене сюди. І ще сказали: «Тепер у нас всі чужинці в одному кошику». — Незнайомцеві було років тридцять; красивий, хоча риси обличчя, мабуть, були дещо різкуваті; одягнений просто, зате кремезний жеребець у нього був явно породистий. — А ти посели мене в корівнику, господине, мені цілком зручно буде. Адже скоріше моєму коню відпочинок потрібен: втомився він дуже. А я спокійнісінько висплюся тут на горищі, а вранці поїду. З коровами поруч спати — це ж одне задоволення, та ще в холодну ніч. Я і заплатити можу, господине. Двох мідних монет за ніч досить? А звуть мене Хок.

— А мене — Гифт, — відповіла вона. Вона була трішки стривожена, але ця людина їй сподобалася. — Ну добре, пане Хок. Відведіть свого коня на стайню та погодуйте — там сіна повно, а у дворі хороший колодязь. А потім в будинок приходьте, я вас молочним супом пригощу. А що стосується плати, так і однієї монети більш ніж достатньо, і спасибі тобі, чоловіче, за щедрість. — Дивно, але їй чомусь не хотілося називати цього молодого чоловіка «пане мій», як вона завжди називала Отаку. У цього хлопця ні в звичках, ні в зовнішності не було й сліду того вродженого благородства, яке завжди відчувалося у її постояльця, в якому вона буквально з перших хвилин відчула мало не короля.

Швиденько прибравши в молочній комірчині, Гифт зайшла в будинок. Чужинець на ім'я Хок сидів навпочіпки біля вогнища і вельми вміло розпалював вогонь. Отаку був у себе в кімнаті і спав. Вона заглянула туди і закрила двері.

— Постоялець мій щось нездоровий, — шепнула вона гостю. — застудився, видно. Ще б пак, стільки днів корів лікував на східному болоті, голодний та на такому холоді, ось сили у нього і скінчилися.

Коли Гифт зайнялася звичними кухонними справами, Хок взявся їй допомагати, та так уміло, що вона тільки диву давалася. І виходило все це у нього настільки природно, що вона навіть подумала про себе: чоловіки з інших країв, виходить, і в домашній роботі куди спритніші і вмілі, ніж тутешні, з боліт. І говорити з цим Хоком було легко, і вона навіть трішки розповіла йому про нашого гостя, оскільки про себе щось їй начебто і розповідати було нічого.

— Ось так вони завжди! — обурювалася вона. — Використовують людину, а потім його ж і ославлять. А Отаку їм таку велику допомогу надав! Це несправедливо!

— Так він, може, налякав їх чимось?

— Та напевне. Адже тут що вийшло: один цілитель — він у нас тут бував і раніше, та толку від нього особливого не було, я так скажу, — заявив Отаку: ти, мовляв, у мене роботу перехопив. А сам мою корову, у якої вим'я запалилося, два роки тому так і не зумів вилікувати! Та й мазь, якою він її лікував, це звичайнісінький свинячий жир, заприсягтися можу! Ну так от, посварилися вони, і, можливо, Отаку йому що-небудь в тому ж дусі відповів. Загалом, обидва розсердилися і почали якісь нехороші закляття вимовляти. У всякому разі, по-моєму, Отаку точно якесь закляття вимовив, а потім ніби як передумав і тому, другому, ніякої шкоди не заподіяв, зате сам узяв та й звалився замертво. А тепер не пам'ятає навіть, що між ними сталося. А той чаклун одразу втік абсолютно неушкоджений, хоч його і вивернуло. У селі кажуть, що всі тварини, яких Отаку лікував або хоча б торкнувся, живі і здорові. Десять днів він на східних болотах провів! На вітрі, під дощем! І все биків лікував. А знаєш, скільки йому господар цих биків заплатив? Шість мідних грошей! Що ж тут дивного, що Отаку трохи розсердився? Хоча я б не сказала… — Вона раптом замовкла, але потім, немов наважившись, продовжила: — Я б не сказала, що він цілком нормальний. Іноді він ніби як не в собі буває. Ну, як усі відьми і чаклуни, напевно. Не знаю, може, так воно і повинно бути, раз вони з такими силами справу мають. Але людина він справжня, хороша людина. І добра.

— Господине, — сказав Хок, — а можна я тобі одну історію розповім?

— Ох, то ти оповідач? Що ж ти одразу не сказав! А я все думаю, чого це людина по дорогах поневіряється в холод та в негоду? А кінь у тебе знатний! Я спершу навіть вирішила, що ти купець, а сюди просто випадково забрів. А свою історію ти мені розкажи. Це для мене така радість, що краще й не придумаєш! І чим довше вона буде, тим краще. Але спершу супу поїж, а я поки сяду як слід і приготуюся слухати.

— По правді, я оповідач не справжній, — сказав він, ласкаво їй усміхаючись, — але одна цікава історія для тебе у мене точно знайдеться. — І він, швидко покінчивши з супом, почав розповідати, а Гифт уважно його слухала, влаштувавшись поруч зі своїм вічним шиттям.

— У Внутрішньому морі, на Острові Мудрих, або на острові Рок, де вчать усіх видів магії та чаклунства, є дев'ять Майстрів… — почав Хок, і Гифт навіть очі закрила від задоволення.

Він перерахував їх всіх: Майстра Спритна Рука і Майстра Травника, Майстра Заклинателя і Майстра Доріг, Майстра Вітрів і Майстра Регента, Майстра Ономатета і Майстра Метаморфоз, а також Майстра Воріт.

— Особливо небезпечними можуть виявитися ті мистецтва, яким вчать Метаморфоз і Заклинатель, — продовжував Хок. — Може, ти щось чула про мистецтво Справжніх Перетворень? Іноді навіть звичайнісінький чаклун вміє створити ілюзію, або ненадовго перетворити одну річ в іншу, або змінити власне обличчя. Ти ніколи цього не бачила, господине?

— Ні, тільки чула, що таке буває, - прошепотіла вона.

— А деякі відьми і чаклуни запевняють, що здатні закликати мертвих або говорити їх устами. Скажуть таке, наприклад, батькам померлої дитини, які по ній плачуть і побиваються, і ось в хатині відьми, в повній темряві, нещасні батьки раптом чують, як плаче або сміється їх дитя…

Вона кивнула.

— Але це всього лише ілюзії, так звані Закляття подібності. Правда, є й інші, Справжні закляття, за допомогою яких дійсно можна змінювати свій вигляд і тіло, а також — закликати до себе живих і мертвих. Але цими закляттями може користуватися тільки справжній чарівник, і вони можуть з часом стати для нього страшним спокусою. Адже це так чудово, літати в небесах на крилах, як сокіл і бачити далеко під собою землю!.. Ну а вміння закликати до себе людей і їхні душі, засноване на знанні Справжніх імен, дає велику владу над людьми! Бо знати Справжнє ім'я людини — значить вже володіти над нею владою, як ти, напевно, і сама знаєш, господине. Мистецтво Майстра Заклинателя полягає, перш за все, саме в цьому. І як це прекрасно і дивно, коли чарівник здатний викликати образ або душу когось, давно померлого, наприклад, побачити Ельфаран в садах острова Солеа такою, якою її колись побачив Морред…

Голос Хока звучав зовсім тихо і якось таємниче.

— Отже, повернемося до моєї історії. Понад сорок років тому на багатому острові Арк, що знаходиться у Внутрішньому морі на південний схід від острова Семел, народився хлопчик. Цей хлопчик був сином помічника керуючого в замку самого правителя Арка, і батько його, звичайно, не був бідняком, але і особливого багатства теж не нажив. На жаль, батьки хлопчика померли рано, і ніхто на нього особливої уваги не звертав, поки не довелося все ж це зробити, бо виявилося, що дитина особлива і здатна на багато що. По-перше, він був нестерпним пустуном, а по-друге, володів неабиякою магічною силою. Він міг, наприклад, запалити вогонь або погасити його за допомогою одного слова. Він міг змусити горщики і сковорідки літати по кухні, як літають птахи, або перетворити мишу в голуба. А якщо його навмисне дратували або лякали, він міг заподіяти кривдникові і справжнє зло. Взяв, наприклад, та й змусив чайник з окропом підстрибнути і перекинутися на кухаря, який хлопчиська недолюблював і погано з ним обходився.

— Пом'яни нас! — прошепотіла Гифт. Вона так і не зробила жодного стібка з тих пір, як Хок почав свою розповідь.

— Він був всього лише неслухняним і самотнім хлопчиком, а у чарівників, що служили тому лорду, не вистачило мудрості і доброти по відношенню до нього, — заперечив Хок. — А може, вони просто його боялися. І тому зв'язували йому руки і затикали рот кляпом, щоб він не міг вимовити ніяких заклинань; вони замикали його в кам'яному підвалі і тримали там, як у тюрмі, до тих пір, поки не вирішили, що остаточно його приручили. Потім його послали на стайню і веліли там жити. Справа в тому, що він умів добре ладити з будь-якими тваринами і до того ж, перебуваючи при конях, поводився набагато тихіше і спокійніше. Однак він все ж примудрився незабаром посваритися з конюхом і перетворив бідолаху в купу гною. Коли тамтешнім чарівникам вдалося повернути нещасному конюху його колишнє обличчя, вони міцно зв'язали хлопця, заткнули йому рота, посадили на корабель і відправили на острів Рок, сподіваючись, що, можливо, тамтешні Майстри зуміють його приручити.

— Бідний хлопчик! — прошепотіла Гифт.

— Так, ти правду кажеш, господине, але моряки на кораблі теж боялися цієї дитини і до самого Рока тримали зв'язаним. Коли Майстер Сторож з Великого Дому побачив хлопчика, то перш за все розв'язав йому руки і витягнув з рота кляп. І як ти думаєш, що відразу ж зробила ця мила дитина? Він перевернув знаменитий Довгий Стіл в їдальні догори дном, зробив кислим пиво, а того учня Школи, який спробував його зупинити, на деякий час перетворив на свиню… А гідного суперника він собі знайшов тільки серед Майстрів…

Майстри його не карали, але намагалися все ж зв'язати його неприборкані магічні сили особливими закляттями, поки він сам не почне до когось прислухатися і чомусь вчитися. На це знадобилося чимало часу. Однак йому був вельми властивий дух суперництва, який і змусив його в підсумку прагнути до знань і набути всіх тих вмінь і навичок, якими він не володів — проте знання і досвід інших він наполегливо сприймав як якусь загрозу, як виклик, як щось таке, з чим йому обов'язково потрібно боротися до тих пір, поки він не зможе взяти верх. Там, на Рокові, таких хлопчиків багато. Я теж був таким. Але мені пощастило. Я свій головний урок засвоїв ще в ранній юності…

Отже, хлопчина цей все-таки навчився нарешті втихомирювати свій гнів і якось керувати своєю, повторюю, неабиякою могутністю. Він дійсно був на рідкість талановитий. Яке б магічне мистецтво він не вивчав, воно давалося йому легко, навіть занадто легко, так що він з презирством ставився до «таких нісенітниць», як створення ілюзій або заклинання вітрів; навіть до цілительства він не міг ставитися серйозно, тому що всіма цими мистецтвами він опанував за дві секунди, вони абсолютно його не лякали і не кидали йому виклику. Та він, власне, і не прагнув як слід опанувати ними: вони йому були нецікаві. Так що, коли Верховний Маг Неммерль назвав його Істинним ім'ям, він спрямував усі свої помисли на оволодіння великим і небезпечним мистецтвом Великих Заклять. І довгий час вивчав це мистецтво з Майстром Заклинань.

Він не прагнув покинути острів Рок, бо саме там накопичуються і зберігаються знання про всі магічні мистецтва і уміння. У нього навіть ніколи не виникало бажання подорожувати або знайомитися з іншими людьми. Не було у нього і бажання подивитися світ — він стверджував, що може весь цей світ запросто закликати до себе! І, по правді сказати, це дійсно було так. І це, можливо, одна з головних небезпек мистецтва Справжніх Заклять.

Тепер ось що ще: будь-якому заклинателю, як і будь-якому чарівникові взагалі, забороняється закликати чиюсь живу душу. Так, ми дійсно здатні це зробити. І нам дозволяється посилати до когось свій голос, свій образ або навіть власну душу, але живу людську душу ми до себе не закликаємо ніколи! Ні душу, ні саму цю людину у плоті. Ми можемо закликати тільки мертвих. Тільки тіні покійних з їх сутінкової країни. Тобі легко здогадатися, чому так має бути. Закликати до себе живу людину або його живу душу — значить, проявити свою повну владу над нею. Тоді як ніхто, яким би могутнім, мудрим і великим чарівником він не був, не має права панувати над душею іншої людини і використовувати її в своїх цілях.

Однак в тому хлопчині, у міру того як він дорослішав, все сильніше ставав дух суперництва. Цей дух взагалі дуже сильний на острові Рок: молодій людині завжди хочеться бути кращою за інших, завжди хочеться бути першою… І ось мистецтво перетворюється в змагання, в гру, а кінцевий результат пізнання стає лише засобом для досягнення власної мети, як би принижуючи саме мистецтво. На острові Рок в ті часи не було учня, більш обдарованого, ніж цей юнак, але тим не менше він завжди дуже важко переживав, якщо комусь вдавалося зробити щось краще за нього. І це ставало постійним джерелом його тривоги і роздратування.

Коли він закінчив Школу, то для нього не знайшлося місця серед Майстрів, оскільки новий Майстер Заклинатель до цього часу вже був обраний; це був сильний чарівник, ще досить молодий, в розквіті сил, і не схоже було, щоб він в найближчому майбутньому збирався йти у відставку або померти. Серед присутніх в Школі вчених і чарівників наш молодий чоловік займав досить почесне місце, але в знамениту Дев'ятку не ввійшов і, мабуть, вважав себе несправедливо обійденим. Можливо, до того ж, для нього було не дуже корисно постійно перебувати в товаристві чарівників, магів і їхніх учнів, бо кожен з них прагнув до влади і постійно збільшував свою могутність, бажаючи неодмінно бути найсильнішим. Загалом, так чи інакше, а з роками він все більше віддалявся від них, не спілкуючись при цьому і зі звичайними людьми, і майже постійно жив, займаючись якимись своїми дослідженнями, в Одинокій Вежі, що стояла далеко від Великого Дому; він мало кого брав в учні і в товаристві здебільшого мовчав. Правда, Майстер Заклинатель все ж посилав до нього особливо обдарованих юнаків, але багато учнів Школи взагалі нічого або майже нічого про нього не знали. І ось постійне усамітнення призвело до того, що він почав практикуватися в деяких магічних мистецтвах, якими взагалі займатися не варто було б, бо це майже завжди призводить до сумних наслідків.

Будь-який справжній заклинатель в результаті звикає до того, що може наказувати духам і тіням з'являтися за першим його покликом і робити те, що він скаже. Можливо, і цей молодий чарівник став думати приблизно так само, а потім вирішив: а чому б мені не спробувати те ж саме з живими людьми? Навіщо мені дано таку могутність, якщо я не маю права нею скористатися? І він почав закликати до себе душі живих людей, і в першу чергу душі тих мешканців острова Рок, яких побоювався, вважаючи їх своїми суперниками і заздрячи їх силі. А закликавши їх душі, він забирав у них силу і привласнював її, а їх змушував мовчати. І після цього вони навіть сказати не могли, що ж з ними сталося і куди поділася їхня чарівна майстерність: вони цього не пам'ятали.

І одного разу він зумів закликати навіть душу свого власного вчителя, Майстра Заклинателя, заставши його зненацька.

Але Майстер Заклинатель все ж надав йому опір. Це був справжній поєдинок магів, і Майстрові Заклинателю довелося покликати на допомогу мене, і я, звичайно ж, прийшов йому на допомогу, і ми разом боролися з тим неймовірно могутнім виявом волі і духу, який загрожував нас просто знищити…

За вікнами згустилася нічна темрява. Світильник на столі моргнув і згас, і тепер обличчя Хока освітлювали лише червонуваті відблиски полум'я вогнища. І обличчя це зараз здалося Гифт зовсім іншим, ніж раніше: старішим, виснаженим, а риси його стали ще більш різкими; і на одній щоці вона розгледіла раптом жахливі шрами. У цю мить він був дивно схожий на яструба. Однак, дивлячись на нього і дивуючись, вона продовжувала сидіти мовчки і абсолютно нерухомо, як заворожена, і напружено слухала його розповідь.

— Такий історії ніхто з оповідачів тобі не розкаже, господине, — зауважив він, мигцем глянувши на її схвильоване обличчя. — Та й хтось інший навряд чи знає що-небудь подібне.

— У ті роки, — продовжив він свою розповідь, — я тільки-тільки став Верховним Магом Земномор'я і був навіть молодшим за того чарівника, з яким ми боролися, а тому, можливо, трохи його недооцінював. І нам з Майстром Заклинателем довелося протиставити всю свою волю і могутність його волі і могутності — і все це відбувалося в тиші Одинокої Вежі, в одному з найпотаємніших її куточків, і ніхто навіть не знав, що саме там відбувається. Наш бій з ним був довгим, дуже довгим, і в підсумку він не витримав і зламався. Зламався, як ламається палиця. І все ж, зломлений, зумів втекти! І Майстер Заклинатель був не в силах що-небудь зробити, бо спершу даремно розтратив занадто багато сил, намагаючись самотужки подолати вплив на нього сліпої волі противника. Та й у мене в той момент не вистачило ні сил, щоб зупинити ту людину, ні розуму, щоб послати когось за ним навздогін. І йому вдалося втекти з острова Рок. І зникнути.

Ми не змогли приховати від Майстрів, що нам довелося витримати з цим чарівником жорстоку битву, після якої йому вдалося втекти. Але ми розповіли про поєдинок так скупо, що багато в Школі вирішили: ну і добре, що його тут більше немає; він і так був, схоже, не в своєму розумі, а тепер, видно, зовсім з глузду з'їхав!

Але ми з Майстром Заклинателем, насилу зумівши залікувати ті рани, які були нанесені нашим душам, котрі прагнуть перебороти ту непереборну душевну тупість і тілесну слабкість, які є неминучим наслідком подібних битв, обидва вважали, що дуже небезпечно, коли чарівник, наділений такою неймовірною могутністю, буде поневірятися по Земномор'ю, втративши сором і совість, а можливо і розум; або, можливо, згорає від сорому, або, відчуваючи безсилий гнів, одержимий бажанням мстити.

Ми не змогли виявити його слідів ні на одному з островів. Він, без сумніву, покинув Рок в образі птаха або риби і не міняв цього вигляду, поки не знайшов собі підходящого притулку. А треба тобі знати, господине, що справжній чарівник здатний до того ж сховатися від будь-якого шукаючого закляття. Ми всюди наводили довідки про нього — ми добре вміємо це робити, — але ніхто нічого про нього не знав, і ніяких відомостей про нього ми так і не отримали. Довелося пуститися на пошуки самим: Майстер Заклинатель відправився на східні острови, а я — на західні. Бо при думці про цю людину перед моїм внутрішнім поглядом завжди чомусь виникала величезна гора, схожа на конус зі зламаною верхівкою, і простора зелена долина, що розкинулася біля її підніжжя з південного боку. Я пригадав уроки географії, які мені ще в дитинстві давали в Школі Рок, пригадав розташування острова Семел і його головну гору Анданден, і незабаром опинився на вашому острові. А потім добрався і до Верхніх боліт. І, по-моєму, напрямок було обрано мною правильно.

Він замовк. У тиші було чути лише шепіт вогню в каміні.

— Мені поговорити з ним? — запитала Гифт дуже спокійно.

— Ні не потрібно! — відповів він різко і якимось пронизливим голосом, схожим на крик яструба. — Я сам! — І він виголосив одне лише слово: «Іріотх».

Гифт подивилася на двері спальні і побачила, що двері відчинилися ніби самі собою і на порозі появився Отаку, худий, виснажений, а в його темних очах, ще зовсім сонних, вчувалися розгубленість і біль.

— Це ти, Гед, — промовив він і вклонився. А потім раптом гордо підняв голову і запитав: — Ти забереш у мене моє Ім'я?

— З якого дива?

— Воно всім приносить тільки горе і біль. У ньому занадто багато ненависті, гордості, жадібності…

— Все це я заберу у тебе, Іріотх. Але тільки не твоє Ім'я.

— Я просто не розумів тоді… - сказав Іріотх. — Я навіть не замислювався — щодо решти…. Мені і в голову не приходило, що вони просто ІНШІ. Хоча всі ми ІНШІ по відношенню один до одного. Власне, люди і повинні бути такими. Я був не правий, Гед.

І той, кого він назвав Гедом, підійшов до нього, взяв його руки, простягнуті в німому благанні, в свої і сказав:

— Ти пішов хибним шляхом, Іріотх. Але ти повернувся. А зараз ти просто дуже втомився. Адже цей шлях, коли йдеш по ньому один, страшенно важкий і довгий. Хочеш, повернемося додому разом?

Іріотх стояв, опустивши голову на груди, ніби всі сили разом покинули його, як тільки спала напруга. Здавалося, вся пристрасність його натури раптом зникла, і все ж він раптом підвів голову і знайшов поглядом — ні, не очі Геда, а очі Гифт, яка мовчки стояла в куточку біля каміна.

— У мене тут ще робота залишилася невиконана, — промовив він.

Гед теж подивився на неї.

— Це правда, — підтвердила вона. — Він наш худобу лікує.

— Вони показали мені, що я повинен робити, — сказав Іріотх. — І дали зрозуміти, хто я такий. Вони знають моє ім'я. Але ніколи його не вимовляють.

Кілька митей пройшли в мовчанні, потім Гед ніжно пригорнув до себе Іріотха і щось тихенько сказав йому на вухо. Коли ж він випустив його зі своїх обіймів, Іріотх глибоко зітхнув з явним полегшенням і сказав:

— Річ у тім, Гед, що ТАМ я ні до чого. А тут я дуже потрібен. Якщо, звичайно, самі люди дозволять мені робити для них цю роботу. — Він знову подивився на Гифт, і Гед теж на неї подивився. Вона переводила погляд з одного на іншого.

— Ну а ти що скажеш, Емер? — запитав у неї той з них, що був так дивно схожий на яструба.

— А я ось що скажу!.. — промовила вона дивно тоненьким, якимось невпевненим голосом, звертаючись до Іріотха. — Якщо бики Олдера цю зиму переживуть і залишаться здоровими, то по всій окрузі господарі худоби будуть просто на колінах благати тебе залишитися! Хоча швидше за все любити тебе вони не будуть ніколи.

— Чаклунів ніхто не любить, — сказав Верховний Маг. — Ну що ж, Іріотх! Невже я провів такий довгий шлях та ще в саму холоднечу, тільки щоб побачити твоє обличчя і повернутися назад на самоті?

— Скажи їм… скажи їм, що я був не правий, — промовив Іріотх. — Скажи, що я соромлюся своїх вчинків. А Торіону скажи… — і він ніяково замовк.

— Я скажу йому, що перетворення, які людська натура відчуває протягом свого життя, бувають часом куди складніші всіх відомих нам магічних перетворень, бо природа мудріше всієї нашої штучної премудрості і всіх наших знань, — сказав Верховний Маг. І знову подивився на Емер. — Може він тут залишитися, господине? Чи збігається це його бажання з твоїм?

— Для мене він в десять разів краще, ніж мій рідний брат! — сказала вона. — І він людина добра і чесна, як я і говорила, пане мій. А вже користі від нього всім — і не перекажеш!

— Ну що ж, прекрасно. Прощай, Іріотх, дорогий мій товариш, учитель, суперник і друг! Прощай! А тобі, Емер, хоробра жінка, я низько вклоняюся в знак глибокої поваги і величезної подяки. І нехай мир панує в твоєму серці і в твоєму домі, - і він зробив рукою дивний жест, після якого в повітрі над вогнищем виник і не відразу розтанув якийсь світлий знак. — А тепер я, мабуть, піду до себе в корівник і трохи посплю. — І він дійсно відправився прямо в корівник.

Коли за ним зачинилися двері, знову настала повна тиша, тільки в каміні як і раніше шепотів щось вогонь.

— Сідай-но ближче до вогню, — сказала Гифт Іріотху. Той слухняно підійшов і сів на лавку.

— Невже це сам Верховний Маг? Правда?

Він кивнув.

— Верховний Маг Земномор'я спить на сіннику в моєму корівнику!.. — жахнулася вона. — Мені слід було поступитися йому своїм ліжком!

— Він нізащо би не погодився, — сказав Іріотх.

І вона зрозуміла, що це дійсно так.

— Яке у тебе красиве ім'я! — сказала вона, трохи помовчавши. — Іріотх! А я от ніколи не знала, яке Справжнє ім'я мого покійного чоловіка. І він мого не знав. Ти не бійся, я тебе більше вголос так звати не буду! Але знати мені його дуже приємно, тим більше що ти моє теж знаєш.

— У тебе дуже гарне ім'я, Емер, — сказав він. — І я з задоволенням буду його вимовляти, якщо ти сама цього захочеш, звичайно.



СТРЕКОЗА

I. Ірія

Предки її батька володіли великими родючими угіддями на великому і багатому острові Вей. Не вимагаючи ні титулів, ні придворних привілеїв від тих правителів, які, змінюючи один одного, захоплювали королівський трон в похмурий період, що послідував за падінням Махаріона, ці незалежні лорди твердою рукою правили своїми землями і своїми людьми і отриманий дохід, згідно з давньою традицією, знову вкладали в землю. Вони намагалися підтримувати в своїх володіннях хоча б відносну справедливість і порядок і тим самим вже протистояли брехливим тиранам, які захопили владу на островах Архіпелагу. Коли ж Земномор'ям стали правити Мудреці з острова Рок, які повернули людям мир і спокій, ця старовинна сім'я з острова Вей і перебуваючі в її володінні селянські селища стали навіть процвітати. Благоденство цього краю, який називався Ірія, а також краса тамтешніх полів, високогірних пасовищ і покритих дубовими гаями пагорбів навіть породили приказки «огрядний, як корови Ірії», або «щасливий, як житель Ірії». Господарі і численні орендарі додавали назву цього краю до свого імені, і кожен з гордістю називав себе «Іріан», що означало «мешканець Ірії». Але хоча тамтешні селяни та пастухи з покоління в покоління старанно передавали накопичені знання і вміння і відтворювали собі подібних синів і онуків з тою ж постійністю, що і дуби на пагорбах, знатне сімейство, члени якого володіли цими землями, змінюючи один одного, поступово занепадало, втрачаючи колишню успішність, незалежну вдачу і прагнення до порядку.

Одного разу сварка, що розгорілася між двома братами через спадщину, остаточно розколола сім'ю, а потім один з братів пустив за вітром свою частку спадщини через власну дурість, а другий — через непомірну жадібність. У одного з цих братів була дочка, яка вийшла заміж за купця, переїхала до столиці і спробувала звідти керувати маєтком, що виходило у неї, зрозуміло, погано. У другого брата був син, сини якого згодом теж посварилися між собою, намагаючись поділити заново вже поділені землі. На той час, як народилася героїня цієї історії, яку всі звали Стрекоза, той благодатний край, що носив назву Ірія, як і раніше залишаючись одним з найчарівніших куточків Земномор'я завдяки своїм пагорбам, полям і лукам, перетворився на справжнє поле бою, де велися нескінченні міжусобиці і тяжби. Незабаром селянські поля вкрилися бур'янами, а будинки орендарів стояли без дахів; корівники спорожніли, а пастухи повели свою худобу далеко за гори в пошуках кращих пасовищ. Старовинний панський будинок, що колись був осередком життя всього краю, зовсім занепав, але все ще височів на пагорбі серед дубів.

Тепер його власником став один з чотирьох братів, які називали себе господарями Ірії. Втім, інші троє братів називали четвертого — бажаючи бути абсолютно точними — «господарем Старої Ірії». Цей чоловік всі свої молоді роки провів у столиці острова, Шелітхе — в судах і в приймальнях чиновників, витративши там більшу частину отриманої ним спадщини, намагаючись довести законність своїх прав на землі всього краю. Але стати господарем всієї Ірії йому так і не вдалося. Додому він повернувся, зазнавши повної поразки, сповнений гіркоти, і решту свого життя провів, старанно попиваючи міцне червоне вино зі свого останнього виноградника або обходячи пішки межі своїх володінь в супроводі цілої зграї недогодованих і недоглянутих псів, яких тримав для того, щоб завжди мати можливість прогнати непроханих гостей, якщо ті вільно чи мимоволі вторгалися на його землі.

Ще в Шелітхе, марно оббиваючи пороги приймальних і судів, він встиг одружитися, але про його дружину в самій Ірії абсолютно нічого не було відомо, вона була родом з іншого острова, за чутками, десь із далекого заходу, а в самому маєтку з'явитися навіть не встигла, бо померла при пологах ще в столиці.

Коли ж господар Старої Ірії повернувся додому, з ним приїхала і його трирічна донька. Він доручив її турботам своєї економки і геть забув про дівчинку, згадуючи про неї, тільки коли добряче напивався. Якщо в такий день йому вдавалося розшукати дитину, то він змушував її годинами стояти біля його крісла або сидіти у нього на колінах і слухати сумні розповіді про ті кривди, які випали на його долю з вини інших людей. Він лаявся, когось проклинав, кричав, знову пив вино і дівчинку теж змушував пити і все вимагав, щоб вона присягнулася берегти і шанувати свою спадщину. Стрекоза з огидою ковтала вино, але всі ці прокляття на адресу «нечесних людей», вимоги «шанувати спадщину предків», святенницькі сльози і заслинені ніжності просто ненавиділа і тікала від батька при першій же можливості. Вона куди краще відчувала себе в товаристві собак, коней і корів. І цим тваринам вона присягалася, що завжди буде вірна пам'яті своєї бідної матері, якої ніхто тут не знав і яку навіть батько вже добре не пам'ятав.

Коли Стрекозі виповнилося тринадцять, старий виноградар і економка, єдині слуги, які ще залишилися в маєтку, прийшли до свого господаря і сказали, що дівчинку пора назвати Справжнім ім'ям. Але коли вони запитали, чи не послати за чаклуном, який жив досить далеко, за Західним Ставом, чи нехай прийде місцева чаклунка, господар Старої Ірії раптом неймовірно розлютився і заверещав:

— Сільська відьма? Ця стара карга назве ім'я дочці лорда і спадкоємиці Ірії? Або, може, сюди з'явиться якийсь смердючий чаклун-зрадник, прислужник тих злодюг, що вкрали Західний Ставок ще у мого діда? Та якщо цей тхір наважиться ступити на мою землю, я на нього собак спущу — нехай йому печінку вирвуть! Так йому можете і передати! — Він ще довго кричав і гарячкував, так що в підсумку стара Дейзі просто повернулася до себе на кухню, а старий Коні — на виноградник. Що ж стосується тринадцятирічної Стрекози, то вона вибігла з дому і помчала в село, яке лежало біля підніжжя пагорба; за нею слідом, очманівши від збудження, гавкаючи і виляючи хвостами, мчала зграя собак, яких вона намагалася прогнати назад додому за допомогою далеко не «благородних» виразів, яких набралася у батька.

— Верніться негайно, ви, суки невдячні! — волала вона. — Додому, зрадники повзаючі! - І собаки в кінці кінців дійсно її послухалися і побрели до дому, винувато опустивши хвости.

Стрекоза застала сільську відьму за вельми неприємним заняттям: та витягувала черв'яків з загноєної рани на овечому огузку. Зазвичай цю відьму всі звали просто Роза; це було дуже поширене ім'я на островах Архіпелагу. Люди, Справжнє ім'я яких таїть в собі магічну силу, як діамант таїть у собі світло, часто вважають за краще вживати в побуті найбільш розхожі, рядові імена.

Роза бурмотіла якесь закляття, що сприяє загоєнню гнійних ран, але основну частину роботи робили її вмілі руки і гострий маленький ножик. Ярка мовчки терпіла ці колупання ножем в своїй рані, і її непроникні бурштинові очі дивилися тупо, кудись по той бік того, що відбувається; вона лише часом зітхала від болю і тупала маленьким копитцем лівої передньої ноги.

Стрекоза довго і уважно спостерігала за роботою відьми. Роза витягла хробака, кинула на землю, плюнула на нього і знову почала копатися в рані. Дівчинка обняла вівцю за шию, бажаючи її втішити, і вівця вдячно пригорнулася до неї; обом так було набагато спокійніше. Нарешті Роза витягла останнього черв'яка, теж кинула на землю, кілька разів плюнула зверху і сказала до Стрекози:

— А тепер подай-но мені он то відерце. — Вона гарненько промила рану солоною водою, і вівця, зітхнувши ще важче, пішла геть з двору. Медицина їй явно порядком набридла. — Гей, Баки! — крикнула Роза. Якийсь замурзаний малюк виринув з-під куща, де, мабуть, солодко спав, і поплентався за вівцею, про яку нібито мав дбати, хоча вівця ця була значно старішою, більшою і, можливо, мудрішою за нього.

— Кажуть, потрібно, щоб ти дала мені ім'я, — сказала Стрекоза. — А батько страшно розлютився. Ось я і прийшла сама.

Відьма нічого їй не відповіла. Вона знала, що дівчинка сказала правду. Але коли господар Старої Ірії говорив, що відтепер він буде дозволяти або забороняти, то більше вже ніколи свого рішення не змінював, пишаючись власною твердістю, бо, на його думку, тільки слабкі люди здатні спершу щось стверджувати, а потім відмовлятися від своїх слів.

— А чому я не можу дати собі ім'я сама? — запитала Стрекоза, поки Роза мила ніж і руки в солоній воді.

— Цього робити не можна.

— Але чому? Чому ім'я людині обов'язково повинні давати відьми або чаклуни? Що в вас такого особливого?

— Значить, так… — почала Роза і виплеснула солону воду на брудний двір прямо перед ґанком. Будинок її, як і у більшості відьом, стояв трохи осторонь від села. — Значить, так, — повторила вона, озираючись з таким дивним виглядом, ніби щось шукала і не могла знайти — чи то відповідь на питання Стрекози, чи то загублену вівцю, чи то просто рушник, — варто було б тобі все-таки дещо що знати про магічні сили і уміннях чаклунів і відьом, ти ж уже велика! — І вона нарешті подивилася прямо на Стрекозу, правда, тільки одним оком, тому що друге її око дивилося кудись убік, у всякому разі, не на Стрекозу. Іноді дівчинці здавалося, що у Рози косить ліве око, а іноді — що праве, але чомусь завжди одне з її очей дивилося прямо, а друге виглядало щось невидиме чи за рогом, то чи взагалі невідомо де.

— Про які сили і уміння?

— Про такі! — раптом розсердилася Роза і раптом пішла в будинок — в точності як та її вівця з двору. Стрекоза пішла за нею, але зупинилася на порозі: не можна входити в будинок відьми без запрошення.

— Ти ж казала, що у мене є сила! — крикнула дівчинка кудись в смердючу напівтемряву.

— Так, говорила. У тебе є сила, і дуже велика, — долинуло з глибини хатини. — І про це ти теж повинна знати. Але того, що тобі належить в житті, не знаємо ні я, ні ти. Це спершу потрібно з'ясувати. Але для цього потрібна особлива сила, якої в тебе немає. Тільки вона дозволяє давати людям їхні Справжні імена. Але ВЗЯТИ собі ім'я не може ніхто!

— А чому? Адже що може бути ближче людині, ніж його власне ім'я?

Відповіддю було тривале мовчання. Стрекоза терпеливо чекала на ганку.

Нарешті відьма виринула зі своєї нори з веретеном, зробленим з мильного каменю, і клубком бруднуватої вовни. Вона сіла на лавочку, яка стояла біля дверей, запустила веретено і спряла досить великий шматок сіро-коричневої пряжі, перш ніж відповіла:

— Твоє ім'я — це ніби ти сама. Це твоя сутність, вірно? Але раз так, то що таке ім'я? Це слово, яким тебе називають інші. А якби навколо не було нікого, крім тебе самої, то для чого тобі потрібно було би якесь ім'я?

— Але ж… — Стрекоза почала було заперечувати, але тут же замовкла: крити їй було нічим. Подумавши трохи, вона запитала: — Значить, ім'я — це ніби як дар від когось іншого?

Роза кивнула.

— Ну то подаруй мені моє ім'я, Роза, будь ласка! — попросила дівчинка.

— Твій батько не дозволяє.

— А я дозволяю!

— Він тут господар.

— Ну і нехай! Він може позбавити мене спадщини і зробити мене злидаркою, може залишити мене дурною, неписьменною і зовсім нікчемною, але він не може залишити мене безіменною!

Відьма тяжко зітхнула — знову в точності як та вівця, вимушена змиритися.

— Сьогодні вночі, - твердо сказала їй Стрекоза. — На березі річки під горою Ірія. Те, чого батько не знає, йому абсолютно байдуже. А він ні про що і не дізнається. — Голос у неї звучав трохи хриплувато від хвилювання, але в ньому відчувалася непохитна впевненість у своїй правоті.

— Тобі слід би мати справжній День наречення Іменем, як у всіх молодих! — гірко хитаючи головою, сказала відьма. — Справжнє свято, з бенкетом і танцями. Ім'я дають зазвичай на світанку, а потім всі повинні радіти і веселитися, щоб надовго запам'ятати цей день. А крастися в ночі, щоб ніхто нічого не знав, зовсім не годиться!

— Нічого, я цей день і так назавжди запам'ятаю, — сказала Стрекоза. — А звідки ти знаєш, яке саме слово потрібно вимовити, Роза? Тобі що, вода нашепче?

Відьма різко хитнула своєю сивою головою.

— Цього я тобі сказати НЕ МОЖУ. - Її «не можу» прозвучало зовсім не як «не хочу» або «ніколи не скажу», і Стрекоза мовчки чекала пояснень. — Це ж і є та сама сила, про яку я говорила. Ти раптом просто відчуваєш її в собі, і все. — Роза зупинила веретено і одним оком глянула на хмару, що висіла над західним краєм землі, а друге її око втупилося мало не на північ. — Вас там буде ніби двоє: ти — доросла і ти — дитя. І ти просто скинеш з себе своє дитяче ім'я і станеш далі дорослою. Інші, звичайно, можуть продовжувати кликати тебе колишнім ім'ям, але насправді це буде не твоє ім'я. Та й ніколи ним не було, як ти тепер вже знаєш. А коли ти скинеш своє дитяче ім'я, то на деякий час стаєш ніби безіменною. Ти більше не дитя, імені у тебе немає, ти стоїш у воді і чекаєш. І ніби як розкриваєш свою душу. Так відкривають навстіж двері назустріч вітру, бажаючи як слід провітрити будинок. І тут воно приходить до тебе само. І твої губи самі вимовлять його. Це і буде твоє справжнє ім'я. Ти не можеш його придумати. Ти повинна дозволити йому прийти до тебе. Але спершу сила повинна пройти крізь мене і крізь воду і тільки потім потрапити до тієї, кому призначається. Ось яка ця сила, і приблизно так вона діє. Власне, сама я теж не роблю майже нічого. Але я знаю, як дозволити цьому помаху чарівної палички трапитися. У цьому і полягає моя майстерність.

— Чарівники вміють набагато більше! — сказала дівчинка, помовчавши.

— Ніхто не може зробити більше, ніж назвати людину її Істинним ім'ям, — спокійно заперечила Роза.

Стрекоза так сильно потягнулася, що затріщали шийні хребці, і, збираючись встати, знову запитала:

— Ну то ти даси мені ім'я?

І Роза, хоча і не відразу, але все ж згідно кивнула.

Вони зустрілися пізно вночі на стежці під горою Ірія, коли до світанку було ще далеко. Роза запалила неяскравий чарівний вогник, щоб можна було пробратися до річки і не впасти в яку-небудь зарослу очеретами яму — місцевість була болотиста. У холодній ночі при світлі нечисленних зірок, бо більшу їх частину приховувала чорна тінь гори, відьма і дівчинка роздяглися і увійшли в дрібну річку; ноги грузли в м'якому мулі, осілому на дні. Потім відьма торкнулася руки дівчинки і сказала:

— Дитя, я забираю у тебе твоє ім'я! Ти більше не дитя, і у тебе немає імені.

Деякий час навколо стояла мертва тиша, потім відьма прошепотіла:

— І будеш ти наречена іменем, жінко! Тепер ти — Іріан!

Ще кілька митей вони стояли у воді абсолютно нерухомо, в повній тиші, а потім раптом зітхнув нічний вітер, доторкнувся до їхніх оголених плечей, і вони, тремтячи від холоду, побрели назад на берег. Там вони витерлися гарненько і босоніж, відчуваючи себе нескінченно втомленими, потяглися, спотикаючись об сплетені коріння очерету, до стежки. І там Стрекоза, вже не приховуючи скаженого гніву, прошепотіла відьмі:

— Як ти могла назвати мене таким ім'ям!

Відьма нічого їй не відповіла.

— Ти все зробила неправильно! Моє Справжнє ім'я зовсім не таке! Я думала, що, дізнавшись своє ім'я, я відразу відчую і свою сутність. Але те ім'я, яке дала мені ти, все тільки зіпсувало! Ти щось неправильно розчула, Роза. Ти ж всього лише сільська відьма, і ти все зробила неправильно! Це ЙОГО ім'я. Батька. Це він може мати таке ім'я. Він би так ним пишався! Як пишається своїм безглуздим маєтком, своїм безглуздим дідом!.. А я такого імені не хочу! І не стану його носити. Це ж не я! Я як і раніше не знаю, хто я така, але я — не Іріан! — І вона раптом замовкла, ненавмисно вимовивши своє ім'я вголос.

А відьма як і раніше мовчала. Вони йшли поруч по стежці в повній темряві. Нарешті, переляканим голосом, ніби намагаючись задобрити дівчинку, Роза сказала:

— Але воно само прийшло до мене…

— Якщо ти його коли-небудь кому-небудь скажеш, я тебе вб'ю! — пообіцяла їй Стрекоза.

І тут відьма раптом зупинилася і прошипіла, точно розлючена кішка:

— СКАЖУ кому-небудь?

Стрекоза теж зупинилася. І сказала, помовчавши:

— Вибач. Але у мене таке відчуття… немов ти мене зрадила.

— Я назвала тобі твоє Істинне ім'я! Воно виявилося не таким, як я думала. І мені від цього теж не по собі. Немов я щось не закінчила, чи не доробила… Але це твоє Справжнє ім'я, Стрекоза! І якщо воно дане тобі — що ж, така, значить, його сутність. — Роза похитнулася і заговорила вже не так гаряче і сердито, але більш холодно і спокійно: — Якщо ж ти хочеш мати наді мною владу, щоб бути здатною зрадити мене, Іріан, то я тобі цю владу дам. Знай: моє Справжнє ім'я — Етаудіс!

Знову зітхнув вітерець. Тепер обидві тремтіли так, що у них виразно стукали зуби. Вони стояли поруч, але навряд розрізняли обриси одна одної. Стрекоза невпевнено простягла до відьми руку, і в темряві її рука зустрілася з її рукою. Вони обнялися і довго не розмикали обіймів. А потім поспішно рушили далі по стежці — відьма в свою хатину на околиці села, а спадкоємиця Старої Ірії на пагорб, у свій запущений напівзруйнований будинок, де собаки, які вночі випустили її з двору без жодного шуму, зараз зустріли її таким радісним і захопленим гавкотом, що розбудили всіх навколо на відстані принаймні півмилі, крім самого господаря будинку, який як заснув п'яним сном біля каміна, так і валявся там, прямо на підлозі.


II. Айворі

Берч, справжній правитель острова Вей і Ірії, розташованої на західному узбережжі острова Вей, не був власником старовинного будинку та прилеглих до нього земель, зате володів центральною, найбагатшою частиною маєтку. Його батько, який куди більше цікавився виноградниками і садами, ніж нескінченними сварками з родичами, залишив Берчеві в спадок прекрасні квітучі землі. Берч найняв людей, здатних управляти всім цим господарством — фермами і виноградниками, винними діжками, перевезеннями і тому подібними справами, — а сам вирішив просто насолоджуватися життям завдяки отриманому багатству. Він до того ж вигідно одружився на соромливій дівчині — дочці молодшого брата лорда Уейферта, правителя однойменного острова, — і йому доставляло нескінченне задоволення думка про те, що у його жінки і дочок така благородна кров.

Згідно моді того часу представникам знаті належало мати серед своїх слуг і справжнього мага з чарівним посохом і сірим плащем, який здобув освіту на Острові Мудрих, і Берч, зрозуміло, теж завів у себе в будинку такого чарівника з острова Рок. Хоча спершу трохи здивувався тому, як легко виявилося це зробити, лише заплативши необхідну суму.

Молодий маг на ім'я Айворі насправді ще не встиг отримати свій посох і плащ; він пояснював це тим, що буде виведений в чарівники, як тільки повернеться на Рок, а поки тамтешні Майстри послали його в широкий світ для придбання того життєвого досвіду, який абсолютно необхідний справжньому чарівникові і якого не можуть йому дати ніякі заняття в Школі. Берч поставився до цієї заяви вельми скептично, але Айворі запевнив його, що за роки навчання на Рокові він придбав знання у всіх областях магії і на доказ створив ілюзію, ніби ціле стадо оленів пробігає по величезній їдальні; потім прекрасні лебеді, махаючи чудовими крилами, зграєю влетіли в їдальню крізь південну стіну, а вилетіли — крізь північну. І нарешті посеред їдальні виник срібний басейн, в центрі якого бив фонтан, а коли чарівник запропонував господареві дому та членам його родини покуштувати напій, який іскрився у фонтані, і вони обережно наповнили свої кубки, то виявилося, що це якесь дивне вино. «Це знаменита „Андрадська лоза“», — сказав молодий чарівник, скромно посміхаючись. До цього часу він вже встиг повністю підкорити дружину господаря і його дочок, та й сам Берч теж вирішив, що ця молода людина цілком гідна такої високої платні, хоча він, Берч, особисто вважав найкращим сухе червоне вино, так зване фанійське, яке робили на його власних виноградниках і яке, якщо випити його достатньо багато, непогано кружило голову, тоді як жовтуватий напій в басейні здався йому просто підсолодженою медом водою.

Якщо молодий чаклун Айворі і шукав життєвого досвіду, то нічого особливого, оселившись у Берча в Уестпулі, він дізнатися про життя не зміг. Кожен раз, як у Берча бували гості — з гирла річки Кембер або з сусідніх маєтків — потрібно було показати все те ж стадо оленів, лебедів і фонтан з золотистим вином. Айворі, втім, вигадав ще кілька дуже симпатичних трюків-феєрверків, які добре було влаштовувати теплим весняним вечором в саду. Але коли керуючий садами приходив до господаря і питав, чи не може його чарівник застосувати яке-небудь закляття, щоб в цьому році збільшити урожай груш або ж за допомогою своїх чар призупинити розвиток чорної гнилі, якою страждають виноградники на південному пагорбі, Берч говорив: «Чарівник з Рока не може опускатися до таких дрібниць. Іди до сільського чаклуна і скажи йому, щоб відпрацьовував свій хліб!» А коли молодша дочка Берча серйозно занедужала і почала безперервно кашляти, її мати не наважилася турбувати «мудрого Айворі» з настільки незначного приводу, а послала за цілителькою Розою зі Старої Ірії і попросила її прийти до них — хоча тільки через чорний хід! — і зварити якесь зілля або заспівати цілющу пісню, щоб дівчинка нарешті одужала.

Айворі ж навіть не помітив, що у господаря хвора дочка, що груші погано плодоносять, що гниль губить виноградники. Він продовжував займатися своїми справами, як і повинен був робити освічений і вправний чарівник: цілими днями гасав верхи на гарненькій вороній кобилі, яку надав йому Берч для необхідних роз'їздів, бо він ясно дав господареві зрозуміти, що прибув сюди з Рока не для того, щоб пішки місити пил і бруд сільськими дорогами.

Під час своїх прогулянок верхи він не раз проїжджав повз старий будинок на пагорбі, оточений величними дубами. Одного разу він навіть звернув було на дорогу, що вела на пагорб, але ціла зграя худих собак з вискаленими мордами, лютим гавканням і риком, кинулася йому напереріз. Його кобила, видно, дуже боялася собак, вона тут же встала на диби і вже готова була понести, так що Айворі поспішив геть і після цього випадку намагався триматися подалі від старого будинку на пагорбі. Але все-таки в красі він дещо розумів, і йому дуже подобався цей будинок, який ніби заснув у полуденній тиші раннього літа під плямистою тінню дубового листя.

Айворі запитав у Берча, що це за будинок, і той відповів:

— Та це Ірія! Тобто, я хотів сказати, Стара Ірія. По праву цей будинок теж належить мені. Але після цілого століття міжусобиць і битв мій дід, щоб припинити нескінченні сварки, вирішив поступитися цим будинком, і прилеглими до нього землями. Хоча господар Старої Ірії досі зі мною через це свариться. Втім, він найчастіше такий п'яний, що лика не в'яже. Я, правда, його вже кілька років не бачив. У нього, здається, ще дочка була.

— Її звуть Стрекоза, і вона все там сама робить, я її сама в минулому році одного разу бачила! Вона висока і дуже красива. Схожа на велике квітуче дерево! — випалила раптом молодша дочка Берча, Роза, яка була зайнята тим, що невпинно і дуже пильно спостерігала за всім навколо і цими спостереженнями заповнювала своє життя — всі ті чотирнадцять років, які були відведені їй злощасною долею. Сказавши це, дівчинка закашлялась і замовкла. Її мати кинула сумний і запобігливий погляд на чарівника: адже повинен же він чути, як жахливо кашляє дочка його господаря? Чарівник посміхнувся юній Розі, і у матері радісно стрепенулося серце. Звичайно ж, він не став би посміхатися так, якби цей кашель означав щось серйозне!

— Загалом, ця стара руїна до нас ніякого відношення не має, - буркнув Берч з явним невдоволенням, і тактовний Айворі питати більше не став. Але йому захотілося побачити ту дівчину, що прекрасна, як «велике квітуче дерево». Він став регулярно прогулюватися верхи повз Стару Ірію. Кілька разів він заїжджав у село біля підніжжя пагорба, намагався ставити там всілякі питання, але в селі толком і зупинитися не було де, і ніхто на його розпитування відповідати не бажав. Якась відьма з більмом на оці тільки раз на нього глянула і тут же зникла у себе в хатині. А підніматися нагору, до самого дому, він не наважувався, побоюючись як божевільних собак, так і можливої зустрічі з господарем-п'яницею. Однак все ж спробувати йому хотілося: по-перше, йому шалено набридла одноманітне життя в Уестпулі, а по-друге, він завжди любив ризик. І одного разу він все ж поїхав до старого будинку, незважаючи на те що собаки, абсолютно озвірівши, стали кидатися на коня, клацаючи зубами. Кобила сахалася, лягалась і все намагалася піднятися на диби, так що він насилу утримував її закляттями і силою власних рук. Нарешті собаки добралися і до його ніг, і він вже готовий був дозволити вороній кобилі робити, що їй заманеться, коли хтось раптом став розганяти рикаючих псів, обсипаючи їх прокльонами і ударами батога. Коли Айворі нарешті вдалося змусити перелякану кобилу стояти смирно, він побачив перед собою дівчину, дійсно прекрасну, як «велике квітуче дерево». Вона була дуже висока, вся мокра від зусиль, з великими, але красивими руками і ногами, з великим носом і ротом, з величезними очима і цілою копицею пишного довгого і наскрізь пропиленого волосся. І ще вона пронизливо кричала на повискуючих собак:

— Назад! Назад в будинок, сучі діти! Ах ви, падальщики прокляті!

Айворі притиснув руку до правого стегна, ближче до коліна, де його штани були порвані собачими зубами і на них розпливалося кривава пляма.

— Ви поранені? — запитала висока дівчина. — Ах, чортове поріддя! — Вона погладила і обережно обмацала праву ногу кобили; руки її вкрилися кров'ю і кінським потом. — Ну, ну, — ласкаво примовляла вона, — ти смілива дівчинка, відважне серце! — Кобила опустила голову і вся так і здригалася від несподіваної ласки і полегшення. — З якого дива ви сюди поперлися та ще й тримали кобилу посеред собачої зграї? — розлючено накинулася на Айворі дівчина. Тепер вона стояла на колінах біля самісіньких кінських копит і дивилася на нього знизу вгору. А він дивився на неї зверху вниз, продовжуючи сидіти в сідлі, і все-таки відчував себе поряд з нею мало не карликом.

Його відповіді вона чекати не стала.

— Я відведу її наверх, — сказала вона, поспішно встаючи, і взялася за поводи. Айворі зрозумів, що йому пропонується з коня злізти. Він спішився і запитав:

— А що, настільки погано? — Він зумів розгледіти на кінській нозі лише яскраво-червону криваву піну.

— Ну, йдемо, йдемо, люба моя, — сказала дівчина, звертаючись явно не до нього. Кобила довірливо пішла за нею. Вони прямували кам'янистою стежкою кудись на дальню сторону пагорба, де, як виявилося, стояла стара стайня зі стінами з грубого каменю. Коней в стайні не було жодного, зате там гніздилось безліч ластівок, які без кінця шастали під дахом і щебетали, швидко обмінюючись новинами.

— Потримай-но її, щоб стояла спокійно, — звеліла Айворі дівчина, сунула йому повідок і вийшла, залишивши його в цій покинутій стайні одного. Втім, вона незабаром повернулася, тягнучи важке відро з водою, і почала обмивати кобилі ногу. — Зніми з неї сідло! — знову наказала вона йому, і в її тоні явно чулося нетерпіння і презирство. Але Айворі підкорився; ця груба велетка трохи дратувала його, все ж викликаючи пекучу цікавість. Вона більше вже не здавалася йому схожою на квітуче дерево, однак і справді була красива, але якоюсь особливою, лютою, завершеною красою. Кобила повністю їй підкорялася. Коли вона говорила, наприклад: «Підніми-но ногу!» — кобила тут же її наказ виконувала. Дівчина витерла її всю з ніг до голови насухо, дбайливо накинула їй на спину попону і вивела на сонечко. — Вона одужає, - сказала дівчина Айворі. — Рана, правда, досить глибока, але якщо ти будеш чотири-п'ять разів на день промивати її теплою солоною водою, вона скоро затягнеться. Мені дуже шкода, що так вийшло. — Ці слова вона сказала явно від щирого серця, хоча і трохи незадоволеним тоном, наче так і не могла зрозуміти, як це він міг допустити, щоб на його кобилу напали собаки. І нарешті вона вперше подивилася прямо на нього. Очі у неї виявилися рудувато-карими, дуже ясними, схожими на винний топаз або бурштин. Дивні очі. І дівчина ця була з ним, досить високим чоловіком, однакова на зріст.

— Мені теж дуже шкода, — сказав він майже весело, щоб вона не подумала, що він сердиться.

— Ця кобила належить господареві Уестпула. Значить, ти його чарівник?

Він вклонився.

— Айворі з великого порту Хавнор до ваших послуг. Можу я…

Вона не дала йому договорити:

— Я думала, ти з Рока.

— Ну так, взагалі, - підтвердив він, намагаючись зберігати гідність.

Вона подивилася на нього своїми дивними очима, і він раптом подумав, що за цими очима нічого прочитати неможливо, як і по очах тварини, вівці, наприклад. А з неї так і сипалися питання:

— Ти там жив? Навчався? І ти знаєш Верховного Мага?

— Так, звичайно, — сказав він з посмішкою. Потім вперше скривився від болю і притиснув руку до стегна.

— Ти що, теж поранений?

— Трошки, нічого страшного, — сказав він. І справді, рана вже перестала кровоточити, що його навіть трохи засмутило.

Дівчина знову зазирнула йому в очі.

— А як… як там взагалі… на Рокові?

Айворі відповів не відразу; він, трохи накульгуючи, підійшов до старовинної кам'яної підставки для сідання на коня і сів на неї, витягнувши ногу і погладжуючи хворе місце. Потім уважно подивився на цю дивну дівчину і нарешті промовив:

— Багато часу буде потрібно, щоб розповісти, що являє собою острів Рок. Але я з задоволенням розповім тобі про нього.


— Ця людина — чарівник або майже чарівник, — сказала Стрекозі відьма Роза. — Причому чарівник з Рока! Ти не повинна його ні про що питати! — Роза була не просто розсерджена: вона була ще й налякана.

— Та він зовсім не проти, — запевнила її Стрекоза. — Ось тільки він рідко коли відповідає по-справжньому.

— Ну, це природно!

— Чому це «природно»?

— Тому що він — чарівник! А ти — жінка, і до того ж неосвічена, нічому не навчена, яка не має ніяких магічних знань!

— Ти теж могла б мене багато чому навчити! Тільки ти ні за що цього не зробиш!

Роза, розсердившись, сказала, що одним закляттям знищить все, чому вона коли-небудь вчила Стрекозу.

— Ах так? Ну і добре. Ось я і буду у нього вчитися і питання буду задавати йому! — заявила Стрекоза.

— Чарівники жінок не вчать! Він тобі просто голову морочить.

— Але ж ви ж з Брумом обмінюєтеся всякими рецептами і навіть закляттями, вірно?

— Брум — звичайний сільський чаклун. А ця людина — справжній чарівник. Він вивчав Справжні Мистецтва на острові Рок!

— Він розповідав мені, як потрапляють в цю Школу, — мрійливо промовила Стрекоза. — Спершу ти піднімаєшся на Пагорб Рок і проходиш через все місто, яке називається Твіл. І там є одні такі двері, які виходить прямо на вулицю… Тільки вони завжди замкнені. І виглядають, як звичайнісінькі…

Відьма слухала, як заворожена, не в силах чинити опір чарам цих таємних одкровень і пристрасного бажання дівчини.

— Але варто постукати, і відразу вийде сторож, на вигляд звичайнісінький, але тільки він влаштовує всім, хто бажає увійти всередину, випробування. Потрібно знати і вимовити вголос якесь слово, пароль, і якщо ти його вимовиш, Сторож тебе впустить. Але якщо ти цього слова не знаєш, то ніколи не зможеш туди потрапити. А якщо все-таки потрапиш, якщо Сторож дозволить тобі увійти, то відразу зрозумієш, що зсередини ці двері виглядають зовсім інакше — вони зроблені з рогу і прикрашені чудовою різьбою: на них вирізане саме Древо Життя; а рама дверей зроблена з зуба дракона, так-так, з одного-єдиного зуба! І дракон цей жив дуже давно, задовго до Еррет-Акбе, задовго до Морреда, задовго до того, як в Земномор'ї взагалі з'явилися люди. Там, виявляється, спершу жили тільки дракони. А цей зуб був знайдений на горі Онн, що знаходиться на острові Хавнор, в серці нашого світу — так казав Айворі. А листя Дерева Життя, зображеного на цих дверях, вирізані так майстерно і такі тонкі, що сонце просвічує крізь них, проте самі двері такі міцні, що якщо Сторож їх замикає, жодне закляття не в силах їх відімкнути. А якщо тобі вдається увійти, то сам Сторож веде тебе із залу в зал, і в кінці кінців ти зовсім перестаєш розуміти, де знаходишся, і тут раптом виходиш у двір і бачиш над собою небо. Це знаменитий Двір з Фонтаном, серце Великого Дому. І саме там тебе повинен зустріти Верховний Маг, якщо він в цей час знаходиться на острові…

— А далі? — прошепотіла відьма.

— А далі я не знаю. Він мені поки що нічого більше не розповідав, — сказала Стрекоза і, зітхнувши, повернулася в теплий весняний день, на нескінченно знайому стежку, що вела до будинку Рози, і побачила сім своїх молочних овець, що паслися на пагорбах Ірії, і бронзові від молодого листя дуби навколо старого будинку. — Аж надто він обережний, коли про Майстрів розповідає!

Роза розуміюче кивнула.

— Зате він докладно розповів мені про деяких учнів.

— Ну, по-моєму в цьому нічого небезпечного немає.

— Не знаю… — сказала Стрекоза. — Але це так чудово — слухати розповіді про Великий Будинок! Хоча я думала, що тамтешні… люди повинні бути… ну, не знаю!.. Вони, звичайно, в основному ще хлопчиськами туди потрапляють… Але я думала, що вони всі повинні бути… — Вона подивилася вдалину, а потім на на овець, які паслися на схилі пагорба; обличчя у неї стало якесь стривожене. — Знаєш, деякі з них насправді дурні і погані, - сказала вона дуже тихо, — і потрапляють в Школу тільки тому, що багаті. І сидять там тільки для того, щоб стати ще багатшими. Або — щоб здобути владу.

— Ну так, звичайно, — сказала Роза, — адже вони саме за цим туди і їдуть!

— Але ж диво — це зовсім інша влада, ти ж сама мені казала… Адже це не та влада, яка змушує інших працювати на тебе або платити тобі…

— Хіба?

— Зовсім не така!

— Якщо словом можна зцілити, то словом можна і поранити, — розсудливо промовила відьма. — Якщо рука може вбити, то рука може і на ноги поставити. Це віз, як відомо, їде тільки в одну сторону.

— Але на Рокові вони спеціально навчаються, як правильно використовувати свою магічну силу — не для того, щоб шкодити іншим, не для гри і не для наживи.

— Все на світі в тій чи іншій мірі служить для гри і наживи, я б так сказала. Люди повинні якось жити. Але чи багато я знаю? Роблю, що вмію, ось і все. Але ніяких Великих Мистецтв я не знаю; і ніякими небезпечними вміннями, на зразок вміння викликати мертвих, не володію. — І Роза зробила жест, що відганяє біду, бо вимовила небезпечні слова.

— Все на світі небезпечне, — сказала Стрекоза, дивлячись тепер ніби крізь пагорб з вівцями і деревами на ньому — в якісь невідомі глибини, в безбарвну безкрайню порожнечу, в чомусь схожу на ясніюче небо перед сходом сонця.

Роза спостерігала за нею. Вона розуміла, що не знає ні хто така Іріан, ні ким вона може виявитися. Велика, сильна, незграбна, неосвічена, безневинна, сердита молода жінка — так, таку Іріан вона бачила перед собою. Але що там у неї в душі? Ще з тих пір, як Іріан, або Стрекоза, була зовсім дитиною, Роза бачила в ній щось могутнє і незбагненне. А коли дівчина дивилася ось так, немов відвернувшись від оточуючого її світу, здавалося, що в ці миті вона знаходиться в іншому часі, в іншому царстві і там, схоже, стає чимось більшим і безумовно набагато складнішим, ніж Роза була здатна осягнути з допомогою свого розуму і своїх знань. І в таких випадках Роза трохи боялася Іріан. І за неї теж боялася.

— Ти обережніше, — похмуро сказала вона дівчині. — Твоя правда: все на світі небезпечне, а найбільше — зв'язуватися з чарівниками.

Стрекоза завжди любила Розу і поважала її, і вона, звичайно ж, ніколи б не пропустила такого застереження повз вуха. Але Айворі вона ніяк не могла сприймати за людину небезпечну. Вона його часто не розуміла, однак думка про те, що його слід побоюватися, їй навіть в голову не приходила. Вона намагалася вести себе з ним шанобливо, але це виявилося абсолютно неможливо. Вона вважала, що він розумний і дуже привабливий, але не особливо багато про нього думала, хіба що в тому відношенні, що він ще багато чого міг би їй розповісти про Рок і чарівників. А він, розуміючи, ЩО саме її цікавило, розповідав їй про це потроху і не завжди те, про що вона хотіла дізнатися. Однак він завжди був з нею терплячий, і вона була йому вдячна за це терпіння, цілком усвідомлюючи своє невігластво і те, що схоплює все набагато повільніше, ніж він. Часом він посміхався, чуючи її наївні питання, але жодного разу не пирхнув зневажливо, жодного разу не дорікнув. Як і Роза, Айворі любив відповідати питанням на питання; проте у відповідях Рози завжди містилося чимало такого, що вона, Стрекоза, і так давно вже знала, а от відповіді Айворі були часом настільки несподіваними, що вона навіть уявити собі не могла, що подібні речі бувають на світі, і деякі з них виявлялися дивно неприємні, бо йшли врозріз з усіма її уявленнями про добро і справедливість, про те, як повинно бути влаштоване життя.

День за днем у старій стайні садиби Ірії, де вони постійно призначали один одному побачення, вона задавала йому все більше і більше питань, а він все більше і більше розповідав їй, хоча на ті чи інші питання відповідав не завжди охоче і далеко не завжди повно; їй здавалося, що він, немов щитом, прикриває від неї своїх вчителів, Майстрів з острова Рок, намагаючись будь-що-будь зберегти у її душі світлий образ цього чарівного острова. І все ж одного разу він піддався її наполегливим проханням і заговорив зовсім вільно.

— Там є дуже хороші люди! — сказав він абсолютно щиро. — Великі і мудрі. Таким, безумовно, був Верховний Маг. Але він покинув Рок. А решта Майстрів… Деякі тримаються від усього осторонь, займаючись тільки своїми таємничими дослідженнями, розшукуючи нові шляхи і нові імена, але, в загальному, використовують свої знання даремно. Інші приховують своє неймовірне честолюбство під сірим плащем мудрості. Рок більше не є тим місцем, де зосереджена вся влада в Земномор'ї. Тепер вся влада у нас — в королівському палаці, в Хавнорі. А Рок живе за рахунок свого великого минулого, захищений тисячею магічних заклять від будь-яких подій сьогоднішнього дня. А що там, за цими чарівними стінами? Сварки, честолюбні устремління, боязнь всього нового, боязнь молодих, які кидають виклик могутнім стариганям! А більше, мабуть, нічого. Великий Будинок порожній, і Верховний Маг ніколи туди не повернеться!

— Звідки тобі знати? — прошепотіла вона.

Він суворо на неї глянув:

— Його забрав дракон!

— Ти це бачив? Справді? — Стрекоза навіть кулаки стиснула, настільки яскраво уявила собі цей політ, і не розчула його відповіді.

І далеко не відразу зуміла повернутися до сонячного світла і знайомої стайні, до своїх думок і нерозв'язних загадок.

— Але навіть якщо він помер, — промовила вона, — адже серед Майстрів напевне ще є такі, хто по-справжньому мудрий?

Айворі довго мовчав, а коли нарешті підняв на неї очі і заговорив, то слова не йшли у нього з язика, а на губах блукала сумна посмішка.

— Знаєш, усі таємниці, вся мудрість Майстрів, якщо її витягнути і як слід розглянути при світлі дня, нічого особливого собою не являють. Так, деякі вмілі трюки… чудові ілюзії. Але люди цього знати не хочуть. Вони бажають вірити в ці ілюзії, в таємничі перетворення. І хіба можна звинувачувати їх? Адже в житті так мало прекрасного, вартого уваги.

Немовби бажаючи підкріпити прикладом власні слова, Айворі підібрав кусочок цегли, яким була вимощена стара доріжка, і підкинув його вгору, вимовляючи при цьому якісь слова, і змусив його перетворитися на метелика, який почав кружляти над ними, тремтячи блакитними крильцями. Він простягнув палець, і метелик сів на нього. А потім він струснув рукою, і метелик впав на землю шматочком цеглини.

— У моєму житті дуже мало вартісного, — сказала Стрекоза, задумливо дивлячись на вимощену цеглою доріжку. — І я трохи вмію вести господарство і говорити правду, якщо мене питають. Але якщо я скажу, що я тепер думаю, що навіть на Рокові все тільки брехня і порожні фокуси, то, напевно, зненавиджу усіх мудреців за те, що вони мене так довго дурили, за те, що вони так довго дурили нас усіх. Ні, не може там все бути брехнею! У всякому разі, Верховний Маг дійсно пішов в глибини підземного лабіринту і повернувся звідти з Кільцем Миру. І він дійсно побував в країні мертвих разом з молодим королем і переміг того мага-павука, а потім повернувся в наш світ. Ми знаємо все це зі слів самого короля. Адже навіть сюди приходять бродячі музиканти і співають про ці подвиги пісні, граючи на своїх арфах. А якось раз до нас приходив один оповідач і теж розказав нам чимало історій.

Айворі кивнув.

— Але ти забуваєш, що Верховний Маг втратив всю свою могутність в країні мертвих, — сказав він. — Можливо, через це і все чарівництво на землі поступово послабішало.

— Не знаю. Я не впевнена: адже закляття нашої відьми Рози діють так само добре, як і раніше, — вперто заперечила Стрекоза.

Він тільки посміхнувся у відповідь, але вона бачила, що таке порівняння видається йому просто безглуздим. Якась сільська відьма і Верховний Маг! Стрекоза тільки зітхнула. І раптом у неї вирвалося:

— Ах, якби тільки я не була жінкою!

Він знову посміхнувся.

— Ти дуже красива жінка, — сказав він. Сказав дуже просто, нітрохи їй не втішаючи, як намагався робити це спочатку, до того, як вона встигла дати йому зрозуміти, що їй огидні подібні лестощі. — З якої примхи тобі ставати чоловіком?

— Щоб мати можливість відправитися на Рок! Все побачити, всьому навчитися! Чому, ну чому туди можуть поїхати тільки чоловіки?

— Таке правило, встановлене першим Верховним Магом Земномор'я багато століть назад, — сказав Айворі. — Хоча… мені ці думки теж в голову приходили.

— Правда?

— І дуже часто. Оскільки день за днем я бачив навколо себе тільки хлопчиків і чоловіків — як у Великому Будинку, так і у всій Школі. І знав, що місцевим жінкам заборонено ступати навіть на поля навколо Пагорба Рока. Вони, до речі, захищені від жінок особливими закляттями. Раз на кілька років, правда, якійсь особливо знатній пані дозволяється ненадовго зайти в один із зовнішніх дворів Великого Будинку… А чому це так? Невже всі жінки на світі не можуть сприймати магічні науки і мистецтва? Або Майстри просто бояться їх, бояться стати «зіпсованими», втратити свою чарівну силу? Ні, скоріше вони бояться змінити той «священний» Статут, якому вони так строго слідують… порушити «чистоту» свого братства…

— Жінки вміють зберігати цнотливість не гірше чоловіків! — палко заявила Стрекоза. Вона розуміла, що поводиться нестримано (адже Айворі завжди був ввічливий з нею і завжди був готовий їй поступитися!), Але вона зовсім не вміла поводитися інакше, як і не вміла приховувати свої почуття.

— Природно! — І посмішка Айворі засяяла ще яскравіше. — Але відьми далеко не завжди помірковані, еге ж?.. Можливо, Майстри бояться саме цього? Можливо, целібат аж ніяк не є таким вже необхідним, як про те говориться в Статуті Рока? Можливо, це аж ніяк не спосіб збереження магічної сили, а спосіб охоронити цю силу від усіх інших? Залишивши за межами своєї «чистої» обителі жінок і всіх тих, хто не бажає миритися з тим, що для того, щоб стати чарівником, потрібно обов'язково перетворитися в євнуха… Хто знає? Чарівниця! Чаклунка! Жінка-маг! З'явися такі, змінилися би всі правила на світі!

Стрекоза відчувала, як далеко вперед він зайшов у своїх роздумах на цю тему; видно, вона давно не давала йому спокою, і він все грав цими думками, за допомогою слів перетворюючи їх в щось відчутне, як тільки що перетворив шматок цегли в метелика. Звичайно, Стрекоза не могла змагатися з ним в цій грі думки, але стежила за його міркуваннями з цікавістю і захопленням.

— А ти, між іншим, могла б відправитися на Рок! — зауважив він, і очі його заблищали від збудження, пустощів, хлоп'ячої сміливості. Помітивши, що вона мовчить і дивиться на нього благально-недовірливо, він підтвердив: — Так, могла б. Хоч ти і жінка, але є способи, за допомогою яких можна змінити твоє обличчя. У тебе серце і мужність чоловіка, чоловіча воля, і ти цілком могла б увійти в Великий Будинок, я в цьому впевнений!

— І що б я там робила?

— Те ж, що і всі інші учні. Жила б одна в келії з кам'яними стінами і вчилася бути мудрою! Це, можливо, було би не зовсім те, що бачиться тобі в мріях, і багато своїх помилок ти б теж там зустріла.

— Я не зможу! Вони ж все одно дізнаються! І я не зумію навіть всередину увійти. Ти ж сам казав, що там є якийсь особливий Сторож. А я не знаю, яке слово потрібно вимовити…

— А, слово! Але ж я можу тобі його сказати.

— Можеш? Це дозволяється?

— Мені все одно, є такий закон чи ні! — Він сказав це з таким похмурим виглядом, що вона здивувалася. — Сам Верховний Маг говорив: «Правила створюються для того, щоб їх порушували». А в даному випадку правила створюють несправедливість, а хоробрість і мужність їх порушують. Якщо у тебе мужності вистачає, так і у мене її вистачить!

Деякий час вона мовчки дивилася на нього — говорити вона не могла, — потім встала і, постоявши кілька секунд нерухомо, вийшла зі стайні і рушила по стежці, яка приблизно на середині схилу звертала і починала огинати пагорб. Одна з собак, її улюблениця, велика, бридка гонча з важкою головою, пішла за нею. Вона зупинилася тільки в тому місці над річкою з болотистими берегами, де десять років тому Роза нарекла її Справжнім ім'ям. Собака, сівши біля її ніг, віддано дивилася їй в обличчя. В голові у Стрекози стояв гул і була повна мішанина, але одна думка билася там, ясна і наполеглива: я могла б поїхати на Рок і з'ясувати, нарешті, хто я!

Поверх заростей очерету, вербових дерев і далеких пагорбів вона дивилася на захід. Весь західний край неба був абсолютно чистим і порожнім. Вона стояла нерухомо, і душа її, здавалося, злітає в небеса і летить геть від неї, на захід…

Ззаду почулося м'яке шльопання копит вороної кобили по стежці. І Стрекоза, прийшовши нарешті до тями, покликала Айворі і побігла йому назустріч.

— Я поїду! — крикнула вона на бігу.

* * *

Взагалі-то він не збирався впадати в подібні пригоди, але чим більше він думав про таку можливість, тим більш привабливою йому здавалася його затія. Перспектива провести всю довгу сіру зиму в Уестпулі його абсолютно не приваблювала, і у нього ніби камінь з душі звалився, коли зажевріла можливість звідси втекти. Тут для нього не було нічого цікавого, за винятком цієї дівчини на ім'я Стрекоза, яка тепер повністю займала його думки. Він відчував у ній якусь могутню, але абсолютно невинну силу, і ця сила підпорядкувала його собі, - він намагався догоджати Стрекозі, сподіваючись у результаті все-таки змусити її зробити те, до чого він прагнув сам. Це була гра, в яку, як йому здавалося, було варто зіграти. Якщо вона зважиться втекти з ним, можна вважати, що він виграв. Ну а що стосується власне безглуздої ідеї, що Стрекозі вдасться пройти в Школу в образі чоловіка, то ідея ця страшенно йому подобалася. Було би здорово ТАК пожартувати над усіма цими благочестивими і поважними Майстрами! Кинути такий камінь в їх квакаюче болото!.. Тільки навряд чи це вдасться. Але якщо він все ж зуміє протягнути цю жінку в Великий Будинок — хоча б на кілька хвилин, — то яка це буде солодка помста!

Отже, тепер потрібно тільки роздобути грошей. Дівчина думає, звичайно ж, що йому, великому чарівнику, досить клацнути пальцями, і вони тут же перенесуться через море на чарівному кораблі, що летить на всіх вітрилах. Але коли він сказав їй, що їм доведеться заплатити за проїзд, вона просто відповіла:

— Це нічого. У мене ж є «сирні» гроші!

Як приголомшливо вона іноді вміла відповісти! Іноді грубувата простота і щирість її відповідей навіть лякала його, але він не бажав цього визнавати. Вона досить часто снилася йому, але в цих снах ніколи нічого від нього не вимагала, зате він прямо таки горнувся до неї, ще більш гостро відчуваючи в її душі якусь люту і солодко-руйнівну силу, в обійми якої він провалювався, зовсім знищуючи своє власне «я», і завжди в цих снах вона була такою чудовою і абсолютно незбагненною істотою, а він — ніким і нічим — і він прокидався після таких снів вражений і присоромлений. При світлі дня, коли було видно її великі брудні руки, коли вона розмовляла з ним, як звичайна сільська простачка, він знову отримував перевагу над нею. Йому хотілося тільки, щоб ще хто-небудь послухав, як смішно вона говорить. Наприклад, дехто з його старих друзів теж знайшов би її манеру говорити досить кумедною і посміявся б разом з ним. «У мене є „сирні“ гроші!» — повторював він про себе весь час, коли їхав верхи в Уестпул, і сміявся.

— Треба ж — «сирні»! — сказав він уголос, і ворона кобила смикнула від подиву вухом.

Отже, Айворі повідомив Берча, що отримав звістку від свого вчителя з Рока (він навіть назвав його: Майстер Спритна Рука) і тепер йому потрібно негайно вирушати туди. Він, звичайно ж, не може сказати, яка мета його поїздки, проте справа ця не потребує багато часу. Так що два тижні туди, два — назад, і, найпізніше, він повернеться в кінці осені. Однако він змушений просити пана Берча видати йому авансом частину належної плати, щоб заплатити за проїзд, оскільки чарівникові з острова Рок негоже розраховувати на те, що люди самі побажають дати йому все, що потрібно. Краще просто заплатити за проїзд, проявивши скромність і гідність, як це роблять всі чарівники. Оскільки Берч з усіма його доводами погодився, Айворі незабаром отримав від нього важкий гаманець з грошима. Це були перші справжні гроші, які він за останні роки тримав в руках: десять платівок зі слонової кістки, на яких з одного боку було вирізано зображення знаменитої Видри Шелітхи, а на іншій красувалася Руна Миру на честь короля Лебаннена. «Привіт, мої маленькі, - шепнув він їм, коли залишився один. — Сподіваюся, ви з „сирними“ грошима відмінно поладите!»

Він дуже мало розповідав Стрекозі про свої плани, головним чином тому, що особливих планів і не будував, сподіваючись на удачу і власну кмітливість, які рідко його підводили. Втім, дівчина питань майже не задавала.

— А що, я весь шлях повинна буду провести в образі чоловіка? — Здавалося, це мало не єдине питання, яке її цікавить.

— Так, — відповів він. — Але ти просто переодягнешся чоловіком. Я не стану користуватися закляттям подібності, поки ми не прибудемо на Рок, так що на мене ти схожа не будеш.

— А я думала, що це буде закляття перетворення, — сказала вона трохи розчаровано.

— Це було б нерозумно, — пояснив Айворі, старанно наслідуючи сухувато-урочистого тону Майстра Метаморфози. — Але якщо буде необхідно, я це зроблю, зрозуміло. Скоро ти і сама побачиш, що чарівники дуже скупо користуються Великими закляттями. І не без причини.

— Я знаю, через Рівновагу, — кивнула вона, як завжди сприйнявши те, що він їй розповідав про це, з властивою їй простотою і наївністю.

— І ще, можливо, через те, що ці мистецтва вже не мають тієї сили, яку мали колись, — сказав Айворі. Він і сам не знав, чому намагається послабити її віру в могутність чарівництва; можливо, тому, що будь-яке ослаблення її сили, її цілісності було б на руку йому самому. Йому давно вже хотілося просто затягнути її в ліжко, і ця дивна гра йому спершу дуже подобалася, але в підсумку обернулася чимось на зразок поєдинку, якого він ніяк не очікував і якому ніяк не міг покласти край. Тепер він прагнув вже не розважитися з нею, а перемогти її. Не можна ж було дозволити якійсь сільській дівчині отримати над ним перемогу! Ні, він повинен довести і їй, і самому собі, що ті його сни не мають насправді ніякого значення!

Досить скоро, втім, Айворі втратив терпіння, настільки вона була до нього, як до чоловіка, байдужа, і скористався звичайним приворотним закляттям, якими зазвичай користуються чаклуни. Йому було трохи соромно вимовляти подібне закляття, але він знав, що діє воно досить ефективно. Він навів на Стрекозу чари, коли вона плела для своєї корови повідок з петлею на шиї. Однак чари його подіяли на неї зовсім не так, як він очікував: вона аж ніяк не розтанула і не проявила готовність негайно йому віддатися, як це завжди бувало з дівчатами в Хавнорі і Твилі. Навпаки, Стрекоза стала ще більш мовчазною і сердитою. Вона навіть перестала ставити свої нескінченні питання про Школу Чарівників і часто не відповідала йому, коли він першим до неї звертався. Коли ж одного разу він дуже обережно наблизився до неї і ніжно взяв її за руку, вона так врізала йому по голові, що його потім ще довго хитало, а вона мовчки встала і вийшла зі стайні, і її улюблена собака — огидного виду гонча, тут же послідувала за нею. І Айворі здалося, що ця псина навмисне озирнулася і глузливо на нього подивилася.

Стрекоза прямувала по стежці до старого будинку, і коли в вухах у нього перестало дзвеніти, він крадькома пішов за нею, сподіваючись, що чари все-таки подіють і з її боку це була просто незграбна спроба запросити його в ліжко. Але, наблизившись до дому, Айворі почув звуки розбитого посуду, і якийсь чоловік, мабуть, її батько, той самий п'яниця, похитуючись, вийшов на ганок; виглядав він переляканим і збентеженим, а вслід йому неслися сердиті крики Стрекози: «Пішов геть з дому, п'яничка нещасний! Проклятий зрадник! Дурень! Безсоромний розпусник!»

— Вона у мене стакан вирвала! — зі скавучанням, як щеня, поскаржився незнайомцю господар Старої Ірії. Собаки скакали навколо нього, як скажені. - І розбила!

Айворі повернувся і пішов геть. І не повертався два дні. На третій він все-таки зважився проїхати мимо Старої Ірії, і Стрекоза сама вибігла по стежці йому назустріч.

— Прости мене, Айворі! — сказала вона, дивлячись на нього знизу вгору своїми дивними очима, схожими на золотистий топаз. — Не знаю, що на мене тоді і знайшло. Я просто жахливо розсердилася! Не на тебе, звичайно. Ти вже мене прости.

І він милостиво пробачив її. Але більше ніколи не пробував наводити на неї любовні чари.

«А скоро, — думав він тепер, — вони мені і не знадобляться. Я буду мати над нею повну владу! І я добре знаю, як цю владу отримати. Вона сама віддасть її мені прямо в руки. Її сила і воля, звичайно, неймовірно великі, але, на щастя, вона дурна, а я розумний і хитрий».

Берч якраз збирався відправити вниз, в Кембермаут, візок з шістьма бочками відмінного фанійського вина десятирічної витримки, яке замовив йому один тамтешній виноторговець, і з задоволенням дозволив Айворі поїхати разом з бочками в якості додаткової охорони, тому що вино було дуже дороге, а на дорогах все ще бешкетували розбійники, хоча молодий король Лебаннен досить швидко наводив в Земномор'ї порядок. Так що Айворі покинув Уестпул на великому критому возі, який тягли чотири могутніх ваговози. Віз повільно повз по дорозі, і Айворі, сидячи на краю, безтурботно бовтав в повітрі ногами, коли раптом — вже десь біля Джакасського пагорба — з придорожньої канави піднялася одягнена в лахміття фігура, і халамидник попросив його підвезти.

— Щось ти мені, хлопче, зовсім не знайомий, — з сумнівом в голосі заявив візник, вже піднімаючи свій батіг, щоб відігнати бродягу, але тут з іншого боку воза до них підійшов Айворі.

— Гаразд, добродію, нехай їде з нами, — сказав молодий чарівник. — Він нам нічого поганого не зробить — адже тут я.

— Ну то сам і стеж за ним гарненько, пане мій, — змирився візник.

— Гаразд, — сказав Айворі і підморгнув Стрекозі, бо то була, звичайно ж, вона, зовсім невпізнанна, вся забруднена, в старій подертій куртці і чоловічих штанях. На голові у неї красувався страшного вигляду капелюх, під яким вона сховала своє розкішне волосся. Стрекоза підморгувати йому у відповідь не стала. Вона старанно грала свою роль, навіть коли вони сиділи поряд, гойдаючи ногами, на задку воза і їх відокремлювали від візника шість величезних бочок з вином. Занурені в літню дрімоту пагорби і поля повільно пропливали і пропливали повз них. Айворі стало нудно, і він спробував було подражнити свою супутницю, але вона тільки заперечливо похитала головою. Можливо, вона все ж трохи побоювалася їх божевільної витівки, але напевно сказати що-небудь про її настрій було неможливо. Всю дорогу Стрекоза була занурена в урочисте і тяжке мовчання, і Айворі думав, що якщо між ними що і вийде, то вона напевно йому швидко набридне. Але ця думка раптом до такої міри його зворушила, що бажання стало майже нестерпним. Він озирнувся, збираючись уже почати з нею відповідна розмову, але як тільки побачив її лице, всякі «крамольні» думки одразу зникли самі собою, такою величезною і могутньою вона раптом йому здалася.

На цій дорозі не було жодного готелю, хоча вона тягнулася через весь західний край, який колись називався Ірія. Коли сонце схилилося до західних рівнин, вони зупинилися в найпростішій селянській хаті, де їм змогли запропонувати стерпну стайню для коней, закритий сарай для воза і сінник в стайні для подорожніх. На сіннику було темно і душно. Ніякого бажання Айворі більше не відчував, хоча дівчина лежала від нього на відстані витягнутої руки. Вона так старанно весь день зображала чоловіка, що навіть його примудрилася наполовину переконати, що це так і є. Можливо, їй в підсумку і старого Воротаря переконати вдасться! — думав Айворі. І, посміхнувшись при цій думці, заснув.

Вони поволі тяглися весь наступний день, два рази потрапили під грозовий дощ і під вечір нарешті прибули в Кембермаут, процвітаюче портове місто, обнесене стіною. Надавши візникові можливість самому виконувати доручення господаря, вони розлучилися з ним і відшукали відповідний готель. Стрекоза мовчала, дивлячись на всі боки з таким виразом обличчя, яке можна було сприймати як страх, змішаний із захопленням, або як сильне несхвалення, викликане звичайним невіглаством.

— Дуже миле маленьке містечко! — зауважив Айворі. - І все-таки єдина справжня столиця в світі — це Хавнор!

Однак всі його спроби розговорити її виявилися марними; вона лише промовила:

— На Рок кораблі вирушають не так часто, вірно? Як ти думаєш, багато часу нам знадобиться, щоб знайти потрібний корабель?

— Ні, ми швидко його знайдемо, якщо у мене в руці буде посох чарівника, — відповів Айворі.

Вона перестала дивитися на всі боки і деякий час йшла, опустивши голову і занурившись в глибоку задуму. Він крадькома спостерігав за нею. У русі вона була просто прекрасна — смілива, граціозна, з гордою поставою.

— Ти хочеш сказати, що вони зобов'язані взяти на борт будь-якого чарівника? Але ж ти ж поки ще не чарівник.

— Це проста формальність. Я давно вже числюсь старшим чарівником, і нам дозволено брати в руки посох, коли ми вирушаємо кудись у справах нашого острова. А я саме цим зараз і займаюся.

— Ти ж МЕНЕ туди везеш!

— Я везу туди ЩЕ ОДНОГО УЧНЯ, — повчально промовив він. — До того ж дуже обдарованого!

Більше Стрекоза питань не задавала. Вона ніколи з ним не сперечалася; це була одна з істотних її чеснот.

А ввечері в готелі, що стояв біля самого причалу, вона за вечерею раптом запитала з несподіваною сором'язливістю:

— А що, я і правда така обдарована?

— На мій погляд, так, — чесно відповів він.

Вона задумалася — розмова з нею часто виходила якоюсь уповільненою — і нарешті, ніби прокинувшись, сказала:

— Роза завжди говорила, що в мене є якась сила. Тільки вона не знала, яка саме. І я… я розумію, що це так і є, але теж не знаю, яка вона, ця моя сила.

— Ось ти і їдеш на Рок, щоб про це дізнатися, — сказав Айворі, піднімаючи склянку з вином. Вона трохи забарилася, потім теж підняла склянку і посміхнулася йому. І посмішка ця була такою ніжною і щасливою, що у нього раптом вирвалося: — І нехай те, що ти там знайдеш, повністю відповідає всім твоїм надіям!

— Якщо ця моя мрія збудеться, то тільки завдяки тобі, - відповіла вона. І в цю мить він щиро любив її і готовий був відректися від усіх своїх поганих думок і сприймати цю дівчину тільки як товариша по зухвалій і небезпечній пригоді.

Їм довелося оселитися в одній кімнаті, бо готель був переповнений, але в цей вечір думки Айворі були виключно цнотливі, він навіть трохи посміювався над собою за це.

Враноці він зірвав в саду при готелі соломинку і за допомогою заклинання надав їй форму відмінної палиці з мідним навершям, яка точно відповідала йому по висоті.

— А з якого він дерева? — запитала Стрекоза, абсолютно захоплена цим перетворенням, а коли Айворі зі сміхом відповів їй: «З розмарину!» — розсміялася.

Вони йшли від причалу до причалу, запитуючи, чи не йде на південь якесь судно, яке могло б взяти на борт чарівника і його учня і довезти їх до Острова Мудрих, і досить скоро такий корабель відшукали. Це було важке вантажне судно, що прямувало в Уотхорт; господар судна погодився відвезти чарівника задарма, а його учня — за півціни. Але навіть півціни становили майже половину «сирних» грошей Стрекози. Зате їм була надана каюта — справжня розкіш на такому вантажному судні, як «Морська видра».

Поки вони вели переговори з господарем судна, на причал виїхав знайомий віз і почав вивантажувати шість не менш знайомих їм величезних бочок з вином.

— Це наші, з Ірії, - зауважив Айворі, і власник судна розуміюче кивнув і сказав:

— Мені їх в місто Хорт велено відвезти.

— З Ірії… - пробурмотіла Стрекоза і озирнулася, немов прощаючись з залишеною за бортом землею. Це був єдиний раз, коли вона озирнулася назад.

Працюючий на цьому судні заклинатель вітрів з'явився перед самим відплиттям; і це був ніякий не чарівник, а звичайнісінький чаклун, завіяний морськими вітрами і в пошарпаному морському плащі з капюшоном. Вітаючись з ним, Айворі хвалькувато продемонстрував свій посох, і чаклун, змірявши його поглядом, зауважив:

— Ну що ж, погоду на судні повинен заклинати хтось один. Якщо це буду не я, то я пішов.

— Та ні, я тут просто пасажир, пане, — поспішив заспокоїти його Айворі. Я з радістю надам тобі можливість управлятися з вітрами.

Чаклун швидко глянув на Стрекозу, яка стояла, гордо і немов задерев'яніла, і спершу нічого не відповів, але потім все ж буркнув:

— Гаразд, — і це було останнє слово, яке Айворі від нього почув.

В дорозі, однак, чаклун не раз розмовляв з Стрекозою, що дещо турбувало Айворі. Її невігластво і довірливість могли послужити їм обом погану службу. Коли ж він запитав дівчину, про що це вони розмовляють, вона відповіла спокійно:

— Про те, що з нами буде.

Він, онімів від подиву, запитально подивився на неї.

— З усіма нами. З жителями Уея і Фелкуея, Хавнора і Уотхорта, а також Рока. З усіма жителями всіх островів, — пояснила Стрекоза. — Він каже, що минулої осені перед своєю коронацією король Лебаннен спеціально послав на острів Гонт за старим Верховним Магом, бажаючи, щоб саме він виконав цей обряд, але Маг не з'явився. І королю довелося коронувати самого себе. І багато хто тепер стверджують, що все це було не за правилами і що трон Лебаннен займає теж не по праву. А інші кажуть, що наш король тепер і є новий Верховний Маг. Але ж король Лебаннен — не чарівник, він всього лише король, вірно? А ще кажуть, що скоро знову настануть Темні Часи, і в світі буде правити зло, а не добро і справедливість, і що магію знову стануть використовувати в поганих цілях.

Айворі, помовчавши, запитав:

— І що ж, він сам до всього цього додумався, цей старий заклинатель вітрів?

— Напевно, так багато хто думає зараз, — відповіла Стрекоза з властивою їй похмурою простодушністю.

Свою справу, втім, заклинатель вітрів знав відмінно, і «Морська видра» стрілою летіла на південь. Кілька разів вони потрапляли в швидкоплинні літні шквали, і море часто бувало неспокійним, але жодного разу не сталося справжнього шторму або небезпечної бурі. Вони причалювали, залишаючи один вантаж і беручи на борт новий, в різних портах — на північному узбережжі острова О, на острові Іліен, на островах Ленг і Камері, а потім в порту О, що знаходився на півдні однойменного острова, — і нарешті з порту О повернули на захід, щоб відвезти пасажирів на Рок. І Айворі, дивлячись на захід, відчував холодок під ложечкою, бо надто добре розумів, як охороняється острів Рок і як важко буває часом потрапити туди. Він знав, що ні сам він, ні цей заклинатель вітрів нічого не зможуть зробити, щоб відвернути чарівний вітер Рока, якщо його направлять їм назустріч. І тоді Стрекоза, звичайно ж, запитає: чому цей вітер не дає судну підійти до острова, якщо на ньому пливе учень Школи?

Айворі був навіть радий, бачачи, що і старому чаклунові теж не по собі і той постійно напоготові — то стоїть біля керма разом з рульовим, то стирчить на верхівці щогли разом з сигнальщиком, то велить спускати вітрила при найменшому натяку на західний вітер. Однак вітер, на щастя, постійно дув з півночі. Цей вітер часто приносив проливні дощі, грози з громом і блискавкою, і Айворі йшов в каюту, а Стрекоза залишалася на палубі. Вона боялася моря, вона і раніше не раз говорила йому про це. Плавати вона не вміла і якось раз сказала задумливо:

— Напевне потонути — це просто жахливо! Коли не можеш вдихнути… — і вся скривилася при одній лише думці про це. Це був єдиний випадок, коли вона позначила свій страх перед чимось. Втім, низеньку тісну каюту вона теж не любила і намагалася якомога більше перебувати на палубі, а в теплі ночі навіть спала там. Айворі навіть не намагався умовити її ночувати в каюті. Він давно вже зрозумів, що змусити її щось зробити абсолютно неможливо, та й немає сенсу, бо все одно ні до чого хорошого це не призведе. Щоб її отримати, він повинен стати її ХАЗЯЇНОМ. І він стане ним неодмінно, якщо тільки вони зуміють дістатися до Рока!

Коли Айворі знову піднявся на палубу, він побачив, що небо після чергового дощу майже зовсім розчистилося, на західному краю неба хмари зовсім розбіглися, і на тлі золотистого західного неба чітко видніється округла темна вершина Пагорба Рока.

Айворі дивився на неї з якоюсь дивною сумішшю ненависті і захоплення.

— А це, хлопче, знаменитий Пагорб Рока, — сказав старий чаклун Стрекозі, яка разом з ним стояла біля поручнів. — Зараз ми ввійдемо в гавань міста Твіла. Тут ніколи ніяких вітрів не буває, крім тих, які тамтешні Майстри самі викличуть.

Коли вони нарешті кинули якір, вже зовсім стемніло, і Айворі сказав господареві судна:

— Ми, мабуть, сьогодні тут переночуємо.

Стрекоза тим часом сиділа в їх крихітної каюті, терпляче його чекаючи; вигляд у неї був урочистий, очі блищали від збудження.

— На берег зійдемо завтра вранці, - повідомив він їй, і вона тільки кивнула, як завжди погоджуючись з його рішенням.

А потім раптом запитала:

— Я виглядаю як треба?

Він сів на низеньку ліжко і уважно подивився на неї, вона сиділа навпроти, на такому ж низенькиому ліжку. Вони сиділи трохи навскоси, бо між ліжками не вистачало місця для колін. Ще в порту О Стрекоза, за його порадою, купила собі пристойну сорочку і штани, щоб виглядати гідним кандидатом в учні Школи. Обличчя в неї засмагло на вітрі і нарешті було відмите дочиста. Своє густе волосся вона заплела в косу, а косу скрутила в тугий пучок і сховала під шапку. Руки вона теж відмила дочиста, і тепер вони спокійно лежали у неї на колінах — сильні, з красивими довгими пальцями, майже чоловічі руки.

— На чоловіка ти, в загальному, зовсім не схожа, — сказав він їй. На обличчі Стрекози відбився відчай. — Але це тільки в моїх очах, — поспішив він її заспокоїти. — Тому що в моїх очах ти ніколи не будеш схожа на чоловіка! Але не бійся. Іншим ти, звичайно ж, будеш здаватися справжнім чоловіком.

Вона кивнула, але в її очах застигла тривога.

— Перше випробування найголовніше, Стрекоза, — сказав Айворі. Щоночі, лежачи на самоті в каюті, він репетирував цю розмову. — Якщо ти його пройдеш, зумієш минути ті двері, то проникнути в Великий Будинок не складе труднощів.

— Я і сама весь час про це думаю, — зізналася вона і квапливо додала: — А чи не можна мені просто сказати їм, хто я? Ти ж будеш поруч і зможеш за мене поручитися, сказати… що, хоч я і жінка, у мене є деякі здібності… А вже я б присягнулася дотримуватися будь-яких обітниць! Я б і цнотливості дотримувалася, і жила би окремо від інших, якщо треба…

Але він тільки головою похитав:

— Ні, ні, ні! Це абсолютно безнадійно, безглуздо і, нарешті, смертельно небезпечно!

— Навіть якщо ти…

— Навіть якщо я приведу тисячу аргументів на твій захист! Вони і слухати мене не стануть. Статут Рока забороняє навчати жінок яким би то не було магічним мистецтвам, а також — Мові Творення. Так було завжди. Ні, слухати мене вони не стануть. А значить, потрібно їм показати, що ми обидва чогось варті! І ми їм покажемо! Ми їх провчимо! Сміливіше, Стрекоза. Ти не повинна падати духом, ти не повинна думати: «Ой, а може, якщо я попрошу їх мене впустити, вони мені не відмовлять?» Відмовлять. Відмовлять неодмінно! А виявивши, що ти, жінка, хотіла їх надурити, вони тебе ще й покарають. І мене заодно. — І він вимовив подумки: «Пом'яни нас!»

Стрекоза довго дивилася на нього своїми незрозумілими очима і нарешті запитала:

— Що я маю зробити?

— Ти довіряєш мені, Стрекоза?

— Так.

— Чи будеш ти довіряти мені повністю і далі? Знай, що той ризик, на який я йду заради тебе, куди більший того ризику, якого зазнаєш ти?

— Я знаю. Я буду довіряти тобі.

— Тоді ти повинна сказати мені те слово, яке вимовиш Майстру Воріт.

Вона здивовано дивилася на нього.

— Але я думала, це ти спершу назвеш мені цей… пароль?

— Цим паролем служить Істинне ім'я того, хто приходить до дверей Школи.

Він дав їй час, щоб усвідомити почуте, а потім продовжував тихо і вкрадливо:

— А для того, щоб на тебе подіяло моє закляття подібності, щоб Майстри Рока побачили в тобі чоловіка і ніщо інше — щоб зробити все як належить, я теж повинен знати твоє Ім'я. — Він знову помовчав. Поки він говорив, йому здавалося, що говорить він сущу правду, і голос його звучав м'яко і задушевно: — Я давним-давно міг би дізнатися його, — сказав він. — Але я вважав за краще не користуватися магічним мистецтвом. Я хотів, щоб ти, відчуваючи до мене повну довіру, сама назвала своє Істинне ім'я, коли я тебе про це спитаю.

Стрекоза мовчала, втупившись на свої зімкнуті руки, які спокійно лежали на колінах. У слабкому червоному світлі ліхтаря, який висів у каюті її довгі вії відкидали на щоки витончені зубчасті тіні. Через деякий час вона підвела очі і подивилася Айворі прямо в обличчя.

— Моє ім'я Іріан, — просто сказала вона.

Він мовчки посміхнувся. Але вона на його усмішку не відповіла.

Насправді ж Айворі абсолютно розгубився. Якби він знав, що це буде так легко, то давно міг би вже дізнатися її справжнє ім'я і отримати над нею повну владу. Він міг би змусити її робити все, чого хоче, ще багато-багато днів тому, і для цього потрібно було всього лише нагородити їй сім мішків гречаної вовни щодо цієї втечі, не відмовляючись ні від своєї платні у Берча, ні від ненадійної респектабельності, не пускаючись ні в яку подорож і, взагалі, не роблячи жодного кроку в напрямку острова Рок! Адже не було на світі таких чар, за допомогою яких він міг би настільки змінити її вигляд, щоб обдурити Майстра Воріт — хоча б на мить! А його намір принизити Майстрів так само, як вони колись принизили його, виїденого яйця не варті. Одержимий одним бажанням — обдурити цю дівчину, — він потрапив у пастку, яку сам і приготував. Він з гіркотою визнав тепер, що весь цей час вірив у власну брехню і в підсумку остаточно заплутався в сітях, які сам настільки майстерно сплів. Одного разу на Рокові він уже поставив себе в дурне становище, невже і тепер він хоче повторити те саме? У ньому кипів відчайдушний гнів на самого себе. Нічим хорошим ця затія не скінчиться, в цьому він був тепер впевнений.

— В чому справа? — запитала Стрекоза. Ніжність, яку він почув у її глибокому, трохи хриплуватому голосі, зовсім позбавила його мужності, і він закрив обличчя руками, намагаючись утримати ганебні сльози.

Вона поклала руку йому на коліно. Вперше за весь цей час вона до нього доторкнулася! І він насилу стримувався, щоб не скинути зі свого коліна цю теплу важку руку, дотику якої так прагнув, даремно витративши стільки часу на це очікування.

Йому захотілося зробити їй боляче, одним ударом вибити з неї цю жахливу, нестерпну доброту, але коли він нарешті знову віднайшов дар говорити, то сказав лише:

— Весь цей час я хотів лише одного: стати твоїм коханцем.

— Правда?

— А ти що, думала, що я один з тамтешніх євнухів? Думала, що я дозволив їм мене каструвати за допомогою якихось заклинань, щоб дотримуватися святої чистоти? Як ти думаєш, чому у мене немає чарівного посоха? Чому я не продовжую заняття в Школі? Невже ти вірила всьому, що я тобі казав?

— Так, — сказала вона. — Вірила. Мені дуже шкода. — Руку з його коліна вона чомусь так і не прибрала. І, помовчавши, додала: — Якщо хочеш, ми можемо лягти в ліжко.

Він здригнувся, випростався і деякий час сидів зовсім нерухомо.

— Хто ж ти все-таки така? — промовив він нарешті.

— Не знаю. Адже саме тому я і хотіла потрапити на Рок. Щоб це з'ясувати.

Він струсив її руку з коліна і, згорбившись, встав; вони обидвоє не могли випростатися на повний зріст в низенькій каюті. Він раз у раз стискав кулаки, марно намагаючись заспокоїтися, і намагався триматися якомога далі від неї, навіть повернувся до неї спиною.

— Ти там нічого не взнаєш! — знову з люттю заговорив він. — Все це суцільна брехня, обман. Люди похилого віку просто грають і бавляться чарівними словами. Колись я в їхні ігри грати не побажав і пішов. А знаєш, що я зробив, коли ще в Школі навчався? — Він повернувся до неї, вишкіривши рот в торжествуючій усмішці. — Я завів собі дівчину! Звичайну дівчину з міста. І вона приходила до мене. В мою келію. В мою маленьку келію монаха з кам'яними стінами, де я повинен був дотримуватися обітниці цнотливості! У цій кімнатці було віконце, яке виходило на непримітну вулицю на задах Школи. І ніяких заклять нам не було потрібно. Так там закляття і застосувати було неможливо, занадто багато навколо було магії. Ця дівчина хотіла приходити до мене і приходила, я викидав з вікна мотузяну драбину, і вона по ній піднімалася. І ми з нею якраз займалися любов'ю, коли в келію увійшли наші «мудрі старці»! Ну я їм тоді показав! І, між іншим, якби мені вдалося протягнути в Школу тебе, я б знову їм показав, на що здатний! Тепер настала моя черга дати їм урок!

— Ну що ж, — сказала Стрекоза. — Але я все-таки спробую.

Він здивовано на неї дивився.

— Адже причини у мене зовсім інші, ніж у тебе, — продовжувала вона. — І крім того, ми пройшли такий довгий шлях… І ти дізнався моє справжнє ім'я.

Це була правда. Він знав її Істинне ім'я: Іріан. Воно було схоже на палаюче вугілля і, як вугілля, палило йому душу. І розум його не в змозі був його осягнути. Йому не вистачало знань, щоб скористатися своєю теперішньою перевагою. Язик чомусь відмовлявся йому коритися, коли він намагався вимовити це ім'я…

Вона дивилася на нього; різкуваті риси її великого обличчя були пом'якшені тьмяним світлом ліхтаря.

— Якщо ти притягнув мене сюди тільки для того, щоб зайнятися зі мною любов'ю, Айворі, - сказала вона, — то ми можемо зайнятися цим прямо зараз. Якщо ти сам, звичайно, ще цього хочеш.

Абсолютно занімівши від подиву, він лише заперечливо похитав головою. І знадобилося чимало часу, перш ніж він нарешті зміг розсміятися і пробурмотіти:

— Мені здається, що… цю можливість… я давно втратив…

Вона дивилася на нього без жалю, без докору, без сорому.

— Іріан, — сказав він уголос, і тепер її ім'я сковзнуло з його пересохлих губ легко, солодке і прохолодне, як джерельна вода. — Слухай, Іріан: ось що тобі потрібно зробити, щоб проникнути в Великий Будинок…


III. Азвер

Айворі залишив Стрекозу на розі вулиці, звичайної вузенької і досить брудної вулиці, яка, звиваючись між безликими стінами, вела прямо до непримітних дерев'яних дверей. Він скористався закляттям подібності, і вона зараз виглядала як справжній чоловік, хоча чоловіком себе абсолютно не відчувала. Вони з Айворі обнялися на прощання, адже, врешті-решт, вони так довго були друзями і спільниками, і він так багато для неї зробив.

— Сміливіше! — сказав він їй і злегка її підштовхнув. І вона, не озираючись, пішла вгору по вулиці і зупинилася перед непримітними дверцятами. А коли все-таки озирнулася, його вже не було.

Вона постукала.

І через деякий час почула, як в замку повертається ключ. Двері відкрилися. На порозі стояв немолодий, але і не дуже старий чоловік.

— Чим можу служити? — запитав він без посмішки, але голос у нього звучав ласкаво.

— Можна мені увійти в Великий Будинок, мій пане?

— А ти знаєш шлях туди? — Його мигдалеподібні очі дивилися дуже уважно, і все ж здавалося, що він дивиться на неї як би з далини років, крізь серпанок часів.

— Так, пане мій. Ось через ці двері.

— А ти знаєш, чиє ім'я тобі потрібно назвати, перш ніж я впущу тебе?

— Так, пане мій. Моє власне. Моє ім'я Іріан.

— Правда?

Це питання поставило її в глухий кут. Деякий час вона мовчала, потім нерішуче промовила:

— Але саме це ім'я дала мені відьма Роза! Вона з нашого села і дала мені це ім'я навесні в водах річки, що тече під пагорбом Ірія. Це на острові Вей. — І це була чиста правда.

Сторож довго дивився на неї; їй здалося — цілу вічність.

— Значить, таке твоє ім'я… — задумливо промовив він. — Але, можливо, не все твоє ім'я цілком. Я думаю, у тебе є ще одне, а?

— Не знаю, пане мій. Мені воно не відоме.

І знову повисло затяжне мовчання. Потім Іріан боязко запитала:

— Можливо, мені вдасться дізнатися його тут, мій пане?

І Сторож злегка схилив голову на знак згоди. Ледь помітна посмішка позначила півкруги зморшок у нього на щоках навколо рота, і він відступив в сторону, пропускаючи її.

— Заходь, дочко моя.

І вона переступила поріг Великого Дому.

І тут же чари, накладені на неї Айворі, зникли, розірвалися, як тонка павутина, і вона знову стала сама собою.

Іріан пішла за Воротарем по викладеній кам'яними плитами доріжці і тільки в самому її кінці згадала, що розповідав їй Айворі, і озирнулася, встигнувши побачити, як сонячне світло просвічує крізь Дерево з тисячами листочків, вирізаних на чарівних дверях, вкладених в жовтувату кістяну раму.

Молодий чоловік у сірому плащі, який поспішав їм назустріч по доріжці, раптово зупинився і, підійшовши до них впритул, здивовано втупився на Іріан, а потім швидко кивнув на знак вітання і пішов далі. Вона озирнулася і побачила, що він теж озирнувся і дивиться на неї.

Якась куля, наповнена зеленуватим полум'ям, швидко плила над доріжкою їм назустріч, приблизно на рівні очей. Куля явно слідувала за цим хлопцем. Сторож махнув рукою, і куля облетів його стороною, а Іріан в жаху відсахнулася і присіла, але все одно встигла відчути, як цей холодний зелений вогонь затріщав у неї в волоссі. Майстер Сторож озирнувся на неї, і посмішка його стала ширшою. Він нічого їй не сказав, але вона тим не менш чомусь була впевнена, що в разі чого він про неї неодмінно подбає. Вона рішуче випросталася і знову пішла за ним.

Нарешті Сторож зупинився перед великими дубовими дверима. Стукати він не став, а просто написав на дверях якийсь знак кінцем свого посоха. Напевно, це магічна Руна, подумала Іріан. Посох у нього був дуже легкий, з якогось дивного сірого дерева. Двері відчинилися, і звучний голос з-за них запросив:

— Заходь!

— Почекай тут трохи, будь ласка, Іріан, — сказав Сторож і увійшов до кімнати, втім, залишивши двері розкриті навстіж, так що Іріан були добре видні книжкові полиці, безліч книг і стіл, на якому також купою були навалені книги, стояли чорнильниці, і лежали списані аркуші паперу. За столом сиділи два або три хлопчики і сивочолий кремезний чоловік, до якого і підійшов Сторож. Вона побачила, як змінився вираз обличчя цього сивочолого, як його здивований погляд на мить зупинився на ній, і він став тихо і наполегливо розпитувати Воротаря про щось.

Потім вони обидва підійшли до неї.

— Це Майстер Метаморфоз з острова Рок; а це Іріан з острова Вей, — представив їх один одному Сторож.

Метаморфоз буквально не зводив з дівчини очей, хоча для цього йому довелося задерти голову — Іріан була набагато вищою за нього на зріст. Потім він деякий час запитально дивився на Воротаря і нарешті промовив, знову втупившись на неї:

— Прости нас, молода пані, що ми будемо обговорювати тебе в твоїй присутності, але ми змушені це робити. — І він повернувся до воротаря: — Ти і сам знаєш, я б ніколи не поставив під сумнів твоє рішення, але Статут говорить ясно, а тому я змушений запитати: що змусило тебе порушити Статут і впустити сюди цю жінку?

— Вона попросила про це, — відповів Сторож.

— Але ж… — Метаморфоз не закінчив фразу.

— Коли, скажи, в останній раз жінка просила впустити її у Великій Будинок?

— Але всім жінкам відомо, що Статут забороняє їм входити сюди!

— Ти це знала, Іріан? — запитав Сторож, і вона чесно відповіла:

— Так, пане мій.

— І яка ж необхідність привела тебе сюди? — запитав її Метаморфоз суворо, проте з неприхованою цікавістю.

— Я хочу тут навчатися. Майстер Айворі сказав, що я цілком можу зійти за чоловіка. Хоча я вважала, що слід відразу сказати, хто я… Але я буду точно так, як і чоловіки, зберігати обітницю безшлюбності, пане мій!

Дві довгі напівкруглі зморшки знову з'явилися на щоках Майстра Воріт; вони ніби замикали інший півкруг — півкруг посмішки, яка повільно розпливалася у нього на губах. Лице Метаморфоза залишалося як і раніше суворим, проте і він моргнув від несподіванки, почувши цю нехитру відповідь, а потім подумав трохи і сказав:

— Я впевнений… так… Це безумовно було б куди краще. А про якого це Майстра Айворі ти говориш?

— Айворі, наш колишній учень, — сказав Сторож. — Він з порту Хавнор. Три роки тому я впустив його сюди, а в минулому році випустив. Ти, може, навіть пам'ятаєш…

— Ах, Айворі! Той хлопець, що навчався у Спритної Руки? То він теж тут? — сердито запитав Метаморфоз, звертаючись до Іріан. Вона випросталася і мовчала, ніби води в рот набрала.

— Тут, але не в Школі, - з посмішкою відповів за неї Сторож.

— То він обдурив тебе, мила моя! Обвів навколо пальця, та й нас намагався провести! — вигукнув Метаморфоз.

— Ні, він просто допоміг мені потрапити сюди. І пояснив, що потрібно сказати воротареві, - сказала Іріан. — І я тут не для того, щоб когось обманювати! Мені просто необхідно дещо дізнатися, а це я можу зробити тільки тут.

— Я і раніше часто дивувався, чому я впустив цього хлопчиська, цього Айворі, - задумливо промовив Сторож. — Тепер я починаю розуміти, чому…

Почувши ці слова, Метаморфоз якось дивно подивився на нього і досить похмурим тоном запитав:

— Слухай, що в тебе на думці?

— Мені здається, Іріан з острова Вей прийшла до нас, щоб дізнатися не тільки те, що їй знати дійсно необхідно, але також і для того, щоб ми дізналися те, що нам знати необхідно. — Тон у Воротаря теж чомусь став теперь похмурим і урочистим; і він більше не посміхався. — І, по-моєму, це було б добре обговорити нам всім, Дев'ятьом.

Метаморфоз вислухав його з видом найглибшого подиву, але жодного питання не поставив і сказав лише:

— Але без учнів.

Сторож згідно кивнув.

— Але дівчина могла б зупинитися і в місті! — Метаморфоз явно відчував деяке полегшення і знову став наступати.

— А ми будемо обговорювати її долю у неї за спиною? — запитав Сторож.

— Невже ти хочеш привести її в Зал Ради? — Метаморфоз був вражений.

— Між іншим, Верховний Маг приводив туди юного Аррена.

— Але ж… Але ж Арен — це король Лебаннен!

— А хто така Іріан?

Метаморфоз деякий час мовчав, а потім промовив, тихо і з безумовною повагою:

— Друже мій, скажи, що саме ти хочеш дізнатися чи зрозуміти? І хто вона така, що ти так просиш за неї?

— А хто ми такі, - відповів йому Сторож, — щоб відмовляти їй, не знаючи навіть, хто така вона?


«Якась жінка», — сказав Майстер Заклинатель.

Іріан чекала кілька годин в кімнатці Майстра Воріт; кімнатка була низенька, але світла і майже порожня. Біля вікна було влаштоване зручне сидіння, а саме вікно з частою химерною решіткою виходило на городи Великого Будинку — дуже красиві, доглянуті городи з довгими грядками, на яких росли різні овочі, зелень і трави; далі виднілися ягідні кущі, оточені круговими підпорами, а ще далі — фруктові дерева. Іріан бачила, як на город вийшли троє людей — дуже смаглявий чоловік міцної статури і двоє хлопчиків — і взялися прополювати одну з грядок з овочами. У неї навіть на душі полегшало, поки вона спостерігала за їх акуратною і зосередженою роботою. Шкода, що вона не може допомогти їм! Це очікування і дивна незнайома обстановка діяли на неї гнітюче. Одного разу до неї зайшов Сторож і приніс їй глечик води і тарілку з холодним м'ясом, хлібом і дрібними цибулинами, і вона поїла, бо він велів їй поїсти, але з зусиллям змушувала себе жувати і ковтати. Городники пішли, і тепер з вікна дивитися не було на що, хіба що на качани капусти та на стрибаючих по городі горобців. Іноді високо в небесах вона помічала ширяючого яструба та чула, як вітерець м'яко шелестить в кронах високих дерев, що росли на деякому віддаленні, за городом і садом.

Нарешті Сторож повернувся і сказав:

— Йдемо, Іріан, зараз ти познайомишся з Майстрами Рока. — І серце у неї тут же помчало галопом. Вони довго йшли по лабіринту коридорів і нарешті опинилися в приміщенні з потемнілими старовинними стінами, в одній з яких був цілий ряд високих гостроверхих вікон. В кімнаті стояли кілька чоловіків, і, коли Іріан увійшла в кімнату, всі вони обернулися і дружно витріщилися на неї.

— Іріан з острова Вей, панове мої! — проголосив Сторож. Чарівники зберігали мовчання. Він жестом запросив її пройти в кімнату і сказав: — Значить, так, з Майстром Метаморфоз ти вже знайома, а це… — і він назвав їй імена всіх інших, однак вона не зуміла ні зрозуміти, ні запам'ятати всі ці імена, точніше прізвиська, які позначали якісь особливі вміння; хіба що Майстер Травник виявився тією самою людиною, яку вона вже бачила на городі і думала що він звичайний садівник. І ще вона запам'ятала, що наймолодший з Майстрів, високий чоловік з дуже красивим обличчям, яке, здавалося, було викарбуване з темного каменю, — був Майстром Заклинань. Це якраз він і сказав, коли Сторож скінчив представляти їй своїх побратимів: «Якась жінка!»

І Майстер Сторож ствердно кивнув, дивлячись, як завжди, ласкаво.

— І ти тільки через неї зібрав усіх Дев'ятьох?

— Тільки через неї, - знову підтвердив Сторож.

— Дракони давно вже літають над Внутрішнім морем, на острові Рок досі немає Верховного Мага, а на троні в Хавнорі — по-справжньому коронованого короля! У нас вистачає і своєї роботи, — голос у Заклинателя теж був як камінь: важкий і холодний. — Коли ми все це будемо робити?

Сторож промовчав, і повисла напружена тиша. Її порушив крихкий ясноокий чарівник в червоній сорочці під сірим плащем:

— Ти привів цю жінку в Школу в якості учениці, Майстер Сторож?

— А якщо і так, то всім вам належить або схвалити мій вчинок, або засудити його, — відповів той.

— Ну а все таки? — знову запитав чоловік у червоній сорочці і злегка посміхнувся.

— Слухай, Майстер Спритна Рука, — сказав йому Сторож, — ця дівчина сама попросилася увійти; вона хоче тут вчитися, і я не бачу причини їй відмовляти.

— Та для цього скільки завгодно причин! — вигукнув Заклинатель.

Хтось із чарівників глибоким чистим голосом підтримав його:

— Це суперечить навіть не нашому рішенню, а Статуту острова Рок, якому всі ми поклялися слідувати!

— Сумніваюся, щоб Майстер Сторож так легко зважився порушити Статут, не маючи на те вагомих підстав, — сказав хтось, кого Іріан досі не помічала, хоча це був великий чоловік, сивочолий і жахливо худий, навіть якийсь кістлявий, з лицем, немовби висіченим з сірого граніту. На відміну від інших, він подивився прямо на неї і представився: — Мене звуть Курремкармеррук. Я тутешній Майстер Ономатет і досить добре знайомий з іменами, включаючи моє власне. Хто назвав тебе таким ім'ям, Іріан?

— Відьма Роза з нашого села, пане мій, — відповіла вона, тримаючись дуже прямо, хоча голос її від хвилювання пролунав пискляво і ледь чутно.

— Як ти думаєш, чи не помилилася вона у виборі імені? — запитав у Ономатета Майстер Сторож.

Курремкармеррук похитав головою:

— Ні. Однак…

Майстер Заклинань, який весь цей час стояв до них спиною і вивчав камін, в якому не було вогню, раптом різко обернувся.

— Ті імена, якими відьми нарікають один одного, нас тут зовсім не повинні цікавити! — сказав він. — Якщо у тебе є якийсь інтерес до цієї жінки, Сторож, то його слід задовольнити ЗА цими стінами і ЗА тими дверима, які ти поклявся охороняти. Для неї немає тут місця і ніколи не буде! Жінка здатна тільки принести смуту і розлад і ще більше послабити нас. Я більше не буду говорити в її присутності. Єдиною відповіддю на свідомо зроблену помилку буде моє мовчання.

— Мовчання, по-моєму, недостатньо, пане мій, — заперечив ще один чарівник, який до сих пір ще не відкривав рота. З точки зору Іріан, виглядав він дуже дивно: бліда, ледь рожева шкіра, довге волосся, чи то світле, чи то сиве, і вузькі очі кольору льоду. І вимова його теж була трохи дивною: якоюсь скутою і ніби не зовсім правильною. — Мовчання в даному випадку — це відповідь на все відразу і ні на що конкретно, — додав він.

Заклинатель підняв своє благородне темне обличчя і подивився через всю кімнату на білошкірого чарівника, але нічого не відповів. Не кажучи ні слова, чи не зробивши жодного жесту, він повернувся і вийшов з кімнати. Коли він повільно проходив повз Іріан, та раптом здригнулася і відсахнулася: їй здалося, що перед нею розверзлася могила і звідти війнуло зимовим холодом, вогкістю, темрявою і смертю. У неї перехопило подих. Коли їй нарешті вдалося знову нормально зітхнути, вона помітила, що Заклинатель і блідий білошкірий уважно за нею спостерігають.

А той чарівник, голос якого був схожий на дзвін великого дзвону, глянувши на Іріан, заговорив з нею строго, але цілком доброзичливо:

— Наскільки я розумію, та людина, що привезла тебе сюди, хотіла заподіяти нам зло, але сама ти цього не хотіла. І все ж, перебуваючи тут, Іріан, ти робиш зло — і нам, і самій собі. Все, що робиться не за правилами і виявляється не там, де йому належить, сприяє здійсненню зла. Навіть мимоволі проспівана нота, як би правильно вона не була проспівана, псує мелодію, якщо не є її частиною. Жінкам потрібно вчитися у жінок. Відьми осягають свою майстерність, навчаючись у інших відьом і обмінюючись знаннями з чаклунами. Але не з чарівниками! Ми вчимо своїх учнів такої мови, яка не призначена для жіночих вуст. Я знаю, юні душі часто повстають проти тутешніх правил, називаючи їх несправедливими, нав'язаними, проте це Істинні закони Рока, і вони засновані не на тому, чого ми хочемо, а на тому, що є насправді. Справедливість і несправедливість, дурість і мудрість — все на світі має підкорятися цим законам, інакше життя людини буде витрачено даремно і її чекає сумний кінець.

Метаморфоз і худий гостролиций дідок, який стояв з ним поруч, згідно закивали. А Майстер Спритна Рука сказав дівчині:

— Ти пробач мені, Іріан. Айворі був моїм учнем. І якщо я погано вчив його, то зробив ще гірше, відіславши його геть. Я думав, що в ньому нічого особливого немає і тому він нешкідливий, але я помилився. Він збрехав тобі і обманом змусив тебе пробратися сюди. Але тобі самій нема чого соромитися. Вся вина лежить на ньому і на мені.

— А я і не соромлюся, — сказала Іріан. І подивилася на них. Вона відчувала, що повинна подякувати їм усім за люб'язність, але не знаходила потрібних слів, та вони й не бажали зриватися з її губ. Тому вона стримано вклонилася кожному, повернулась і швидко пішла геть.

Сторож нагнав її, коли вона в розгубленості зупинилася на перетині декількох коридорів, не знаючи, який вибрати.

— Ось сюди, — підказав він, намагаючись крокувати з нею поруч і не відставати. Через деякий час він знову сказав: — А тепер сюди, — і так вони досить скоро дісталися до вхідних дверей. Але ці двері були зовсім не з рогу і слонової кістки, а з суцільного дуба, не прикрашені ніяким різьбленням, чорні, масивні, з залізною засувкою, яка дещо потоншала від часу. — Це садові двері, - пояснив Майстер Сторож, відсуваючи засувку. — Або «Двері Медрі», як їх зазвичай тут називають. Я охороняю двоє дверей. — Він відчинив другі двері, і небо за ними виявилося таким яскравим, що у Іріан потемніло в очах. Коли ж вона трохи звикла до сонячного світла, то побачила стежку, що вела від дверей через городи, сади і поля кудись у далечінь, до тих високих дерев, шум яких вона чула у кімнатці сторожа. Округла вершина Пагорба Рока виднілася тепер значно правіше. А біля початку стежки, майже біля дверей, стояв, немов чекаючи їх, той самий чарівник з безбарвним волоссям і вузькими світлими очима.

— А, це ти, Майстер Доріг, — сказав Сторож, абсолютно не здивований його появою.

— Куди ти посилаєш цю даму? — запитав Майстер Доріг, як і раніше якось дивно вимовляючи слова.

— Нікуди, — сказав Сторож. — Я випускаю її. Як впустив, так і випускаю — по її власному бажанню.

— Хочеш піти зі мною? — запитав Путівник у Іріан.

Вона подивилася на нього, потім на Воротаря і нічого не відповіла.

— Я живу не в Великому Домі. Я взагалі ні в якому будинку не живу, — продовжував Путівник. — Я живу он там. У гаю. Ага!.. — вигукнув він раптом, різко обертаючись. Сивочолий чарівник з дивним ім'ям Курремкармеррук, він же Майстер Ономатет, стояв прямо перед ними на тій же стежці. Однак його там точно не було, поки Путівник не сказав своє «ага», і Іріан, абсолютно очманівши, переводила погляд з одного на іншого.

— Це тільки мій образ, чи мій посланник, якщо завгодно, що має моє обличчя, — пояснив їй старий. — Я теж не живу в Великому Домі. Я живу досить далеко… — і він махнув рукою кудись на північ. — Але ти можеш, якщо захочеш, відвідати мене, коли вирішиш всі свої питання з Майстром Путівником. Мені б хотілося більше дізнатися про твоє Істинне ім'я. — Він кивнув двом іншим чарівникам і зник. На тому місці, де він щойно стояв, важко, з монотонним гудінням кружляв волохатий джміль.

Іріан довго мовчала, дивлячись в землю, потім відкашлялась і сказала, не піднімаючи очей:

— А це правда, що я приношу шкоду, перебуваючи тут?

— Не знаю, — сказав Майстер Сторож.

— У Гаю ти в будь-якому випадку ніякої шкоди нікому принести не зможеш, — сказав Майстер Доріг. — Підемо ж зі мною, не бійся. Там є один старий будинок, можна сказати, хатина. Дуже старий будиночок і бруднуватий, але, я думаю, це для тебе не так вже й важливо, чи не так? Поживи там трохи. І, можливо, щось сама побачиш і дізнаєшся. — І Майстер Доріг рушив прямо по стежці між грядками з кучерявою петрушкою і густо посадженими бобами. Іріан подивилася на Воротаря: той злегка їй посміхнувся і кивнув, і вона, зважившись, послідувала за блідолицим чарівником.

Вони пройшли приблизно з півмилі. Праворуч від них височіла громада Пагорба Рока; його округла вершина була освітлена вечірнім сонцем. А за спиною у них горбатилися гостроверхими дахами сірі будівлі Школи, розташованої біля підніжжя Пагорба. Ті високі дерева, які Іріан бачила з вікна кімнати Майстри Воротаря, тепер здіймалися в небо прямо перед ними, і вона вже розрізняла серед дерев знайомі дуби і верби, каштани і ясени, а також якісь височенні темно-зелені хвойні дерева. З глибин хащі, куди не проникали сонячні промені, вибігав струмок; його береги заросли соковитою зеленою травою, і в ній видно було безліч протоптаних вівцями і коровами стежинок — в тих місцях, де тварини спускалися до струмка на водопій або переходили його вбрід.

— Он він, той будиночок, — сказав чарівник і показав їй на низенький, порослий мохом дах, майже зовсім непомітний в густій тіні дерев. — Якщо хочеш, можеш переночувати там сьогодні, так? — Він просив її залишитися, а зовсім не наказував. І вона лише мовчки кивнула у відповідь. — Добре, тоді я принесу поїсти, — сказав він і швидко пішов кудись, все прискорюючи крок, і незабаром зовсім зник з очей у смугастій тіні під деревами, хоча і не так раптово, як Майстер Ономатет тоді на стежці. Іріан довго дивилася йому вслід, а потім побрела крізь густу траву до маленького будиночка, притиснутого до лісу.

Здавалося що він був побудований дуже давно і його не раз перебудовували і ремонтували, але кожен раз його вистачало ненадовго. І, схоже, в ньому давно вже ніхто не жив — у всякому разі, якщо судити по відчуттю застою і самотності, які тут панували. Однак в будинку було сухо, повітря було свіже, і було відчуття що ті, хто тут колись жив, були дуже спокійними і мирними людьми. Що ж стосується старих стін, мишей, пилу, павутиння і похилених меблів, то все це було цілком Іріан знайоме. Вона знайшла старий віник, швиденько вимела все сміття і мишачки і накри