Book: Совушка ее величества



Совушка ее величества

Елена Кароль

Совушка ее величества

Купить книгу "Совушка ее величества" Кароль Елена

Совушка ее величества

Пролог

Господи-господи-господи…

Зубы выбивали мелкую дробь, руки тряслись, но нога уверенно жала на педаль газа. Мертвы. Все мертвы…

Вот только я жить хочу! Жить!

Слезы застилали глаза и мне приходилось периодически размазывать их по лицу, чтобы видеть хоть что-то, потому что дорога и без того была ужасной. Димка… Димка, оказавшийся не Димкой, завёз нас слишком далеко и теперь я могла лишь молиться, чтобы машина не завязла и не заглохла на очередном повороте или кочке.

Димка… мразь!

Очередной прыжок на таёжной кочке и я едва не прикусила язык, а затем и вовсе завизжала, как сумасшедшая, потому что в свет фар попал мужской силуэт и я рефлекторно крутанула руль, чтобы не сбить чертова камикадзе.

Бах!

Дорога была в одну колею, и бампер ожидаемо врезался в дерево, а я распласталась по рулю. Рёбра-а-а…

Застонав от резкой боли, вздрогнула всем телом, когда дверь со стороны водителя с треском распахнулась, а затем и вовсе отлетела в сторону, выдранная с корнем.

— Далеко собралась?

— Не трогай! — оскалившись не хуже монстра с окровавленным лицом, который ещё днём был Димкой, я схватила охотничий нож, приготовленный именно на этот случай и предусмотрительно вонзенный в щель между пассажирским сидением и спинкой, и выставила его перед собой.

Годы, проведенные в детском доме, научили меня всегда биться до последнего. И сейчас я ему просто так не дамся.

— А то что? — презрительно хмыкнув на оружие в моей руке, мужчина шагнул назад и пренебрежительно сложил руки на груди, всей своей позой показывая, что ситуация полностью под его контролем.

— Убью.

— Да ладно? — хохотнув уже громче, он вдруг резко подался ко мне и чуть ли не сам насадился на нож плечом, сумев опрокинуть меня на соседнее сидение и придавить своим телом. — Ну? Теперь что делать будешь, Викуся?

Я…

Расширенными от ужаса глазами, не веря в то, что он так просто смог не просто обезвредить меня, но и позволить себя ранить, я могла лишь смотреть… Мозг застыл от нелепости ситуации, замерз, превратился в амёбу и отказался думать, хотя желающее жить тело ещё что-то пыталось — ноги брыкались, руки отталкивали, но мозг…

Мозг признал поражение, когда его кровь начала капать мне на лицо, а его руки с невероятно острыми когтями начали драть одежду, разрывая не только её, но и моё тело.

Не хочу… не хочу… почему… я…

Я ведь так хочу жить!

Жить.

Одна единственная мысль заполонила собой голову, а затем и тело. Жить! Я хочу! Хочу жить!

Вслед за осознанием этой простой истины пришло понимание, что если сейчас я его не убью, то он убьёт меня.

Как Настю, как Свету и как Олега с Костей.

Понимая и то, что шанс у меня всего один, я применила проверенный метод — расслабилась и прекратила всякое сопротивление, чем он тут же воспользовался — возбужденно хохотнул и потянул меня из машины наружу. Бедняга, как же ему наверное неудобно убивать и одновременно насиловать меня в таком тесном и непредусмотренном для убийств месте, как машина.

Не позволяя себе слёз, которые могли помешать в самый решающий момент, я терпела даже тогда, когда он дернул меня за волосы, выволакивая из машины.

Я терпела даже тогда, когда его когтистые пальцы порвали бюстгальтер и больно сжали грудь, оставляя на ней кровавые борозды.

Я терпела даже тогда, когда он, не прекращая дергать волосы, словно животное начал рвать невероятно острыми зубами моё левое плечо.

Я терпела, потому что знала — этот чокнутый псих, возомнивший себя вампиром, должен отвлечься до такой степени, чтобы я получила реальный шанс.

Я ждала.

И я дождалась.

Нож до сих пор был в его плече, так что всё было идеально. Секунда — нож в моей руке вновь, а он удивленно отстраняется, пытаясь понять, что происходит. Вторая секунда — резкий росчерк острейшего лезвия и эта мразь отшатывается от меня, пытаясь руками зажать располосованное до позвоночника горло.

Нет, Дима, нет.

Я не оставлю тебе шанса, как ты не оставил его им.

Глава 1

Это было тяжело, очень тяжело и очень больно. Болели не в одном месте сломанные ребра, болела кожа головы в том месте, где он дергал волосы, ныли многочисленные глубокие царапины, подкашивались ноги, дрожали руки, да и в целом всё тело, но больше всего болели разодранные шея и плечо. Мне нужна аптечка. Много аптечек…

Нервно оскалившись и наплевав на то, что почти голая, я поудобнее перехватила нож и исподлобья посмотрела на всё ещё живого убийцу. Удар был идеальным и он слабел с каждой секундой, теряя кровь литрами, но умирать отказывался. Он даже хотел наброситься на меня, но запнулся о собственную ногу и упал лицом вниз, да так и не смог встать.

Ты больше никогда не встанешь.

Я не мелочилась, я просто отрезала ему голову до конца. Надеюсь, что без головы такие мрази точно не живут.

Спалить бы ещё…

Всерьёз задумавшись о том, что это был бы неплохой вариант, покачнулась и едва устояла на ногах, но при этом пришлось опереться на машину. Самой бы не сдохнуть, а я думаю о том, как окончательно уничтожить даже само упоминание о монстре…

Истерично хмыкнув, мотнула головой. Нет, сначала аптечка. Где у него эта чертова аптечка?! А это что за…

Найдя в багажнике аптечку и обрадовавшись в ней наличию множества бинтов, с удивлением повертела в руке ампулу с голубой перламутровой жидкостью, чуть светящуюся в темноте ночи. Странно… мои познания в фармацевтике конечно оставляли желать лучшего, но я никогда не слышала о подобном лекарстве, да ещё и о том, чтобы кто-то возил его в аптечке. Ай, шут с ним, не актуально.

Кое-как наложив себе корявую повязку, чтобы не истечь кровью раньше времени, и прекрасно понимая, что нельзя останавливаться ни на секунду, ни на мгновение, а иначе просто отключусь, я действовала и действовала.

Моя футболка и джинсы превратились в кровавые тряпки и пришлось снова залазить в багажник и рыться в сумке, которую я так и не вытащила из Димкиного внедорожника.

И слава богу!

И плевать, что я в крови, и плевать, что отнимаются конечности, но теперь я хотя бы не мерзну, а в голове наконец сформировался более или менее приемлемый план. План…

План был прост — нужно вернуться к палаткам.

Вернуться в таком виде в город я не смогу, мало того, что до него больше шести часов, так ещё и сил во мне с каждой минутой всё меньше и меньше. А машина в хлам. И я в хлам. И кровь везде…

Нет, в город точно в таком виде нельзя.

Мутнеющий взгляд вернулся к трупу и я кивнула сама себе — и этого тут оставлять нельзя. В тюрьму я не хочу, но вряд ли у меня получится дать внятные показания, за что я отрезала голову одному из перспективных юристов нашего города. И сомневаюсь, что мне поверят, что это не я убила остальных. С моим-то не самым светлым прошлым. Так что нужно вернуться хотя бы для того, чтобы придти в себя, уничтожить улики, убийцу и похоронить остальных.

О том, что я сама больше похожа на труп, чем на живую, я старалась не думать. И не такое бывало, и не такое… И я четко знаю, что это ещё не предел моих возможностей.

Потому что такие, как я не подыхают просто так.

Прикрыв глаза и зло усмехнувшись воспоминаниям, сначала я проверила, в порядке ли машина и, чертыхаясь на то, как нехорошо что-то постукивает под капотом, дала задний ход, разворачиваясь и максимально близко подъезжая к телу. Теперь самое сложное — положить эту падаль на заднее сиденье и не забыть его голову.

Но и с этим я справилась, понимая, что иначе просто нельзя.

Через двадцать минут, кое-как справившись с телом, весящим как минимум в полтора раза больше меня, я без сил рухнула обратно. Рано, Вика, рано.

И, черт побери, как же хорошо, что я отъехала от нашей ночной стоянки всего километров на десять!

Пока ехала обратно, не слишком давя на газ, думала о том, как он смог меня догнать. Неужели он действительно не человек? А кто? Вампир? Странный он вампир… А как же солнце? А как же всё остальное? Сила, скорость, желание крови — да. Но как насчет остального? Увы, я знала его лично всего несколько часов и была в их компании случайной попутчицей, Настиной знакомой, когда им не хватило третьей девушки, но за всё это время я не заметила в нём ничего необычного.

У нас в городе не было маньяка, не было ничего мистического и сверхъестественного. Обычный сибирский городишко на триста тысяч жителей.

И монстр всего за несколько минут убивший четверых.

Зачем? Почему?

Я слышала о нём и даже несколько раз читала в городских газетах — обладающий яркой и запоминающейся внешностью, молодой, перспективный, амбициозный. Он всего три года назад приехал к нам из Питера, но уже успел потеснить местных и занять определенную нишу в юридической сфере.

И вдруг маньяк…

Бред.

Вампир?

Ещё бредовее.

Едва не проехав мимо нужного поворота, хотя последний километр и так чуть ли не кралась, я повернула направо и машина забуксовала на заросшей высокой травой практически звериной тропе, так что пришлось добавить газу.

Есть!

Ещё километр по жуткому пути и вот она… наша стоянка, ставшая местом гибели моей не очень близкой, но очень доброй знакомой.

Стиснув зубы, я поставила внедорожник так, чтобы включенные на полную мощность фары освещали как можно больше и запретила себе закрывать глаза. Кровь. Везде кровь. И тела…

Меня не тошнило, нет. Наоборот — в желудке застыл ледяной ком, да и сама я застыла ледяным телом, передвигаясь, как на автомате. Вышла, заглушила мотор, но так и не выключила фары, не переживая, что сядет аккумулятор, потому что назад планировала поехать на второй машине, принадлежавшей Олегу и начала обходить разгромленную стоянку метр за метром.

Мы приехали ближе к вечеру и успели поставить палатки, искупаться в горной речке, протекавшей в пятидесяти метрах на запад, немного позагорать, пофлиртовать, разжечь костер, приготовить ужин, полюбоваться звёздами и даже немного потанцевать, когда Димка…

Когда Димка без предупреждения и видимых причин стал монстром. Сначала он накинулся на Свету, сидевшую рядом с ним и, вывернув руки, зубами разодрал ей горло. Затем он бросился на закричавшего Олега и всего за несколько минут превратил его в располосованный когтями труп. Кто был следующим, я не знала, потому что сама в этот момент сидела в его машине, выбирая более или менее приличный диск из имеющегося рока и металла, а затем лихорадочно заводила эту самую треклятую машину.

Уже потом, несколько минут спустя, когда я ехала прочь и молилась всем богам сразу, глаза увидели на передней панели забытый Димкой нож. Нож. Чтобы он не упал на меня, я вогнала его в щель между передним сидением и его же спинкой и не прогадала.

Теперь же…

Теперь мне необходимо снова разжечь костер, да побольше, чтобы для начала спалить его голову. Зачем? Об этом я не думала, я просто хотела его спалить.

Пока разгорался почти прогоревший костер, я отволокла остальные тела в сторону, подальше от машины, но рядом друг с другом. Как смогла — промыла водкой свои самые глубокие царапины, сменила перевязь на плече, заглотила несколько таблеток аспирина и парацетамола, найденных в аптечке Олега, пообещала себе, что обязательно сожгу эту мразь завтра утром и, завернувшись в несколько одеял, легла опять же в машине Олега, заблокировав все двери и положив под голову ключи.

Я не знала, есть ли поблизости дикие звери и не собиралась полагаться на удачу.

Несколько бутылок питьевой воды и обе аптечки предусмотрительно ждали своего часа на переднем сидении, как и булка хлеба на утро, если вдруг произойдет такое, что я захочу есть и не смогу встать.

А теперь спи, Вика, спи. Ты сделала всё, что было в твоих силах.

А под утро мне стало плохо. Очень плохо. Сначала я замерзла, хотя лежала под двумя одеялами, а конец июля был невыносимо жарким, затем меня начало трясти, да так, что я всерьез запереживала за свои зубы, после пришло осознание, что я плавлюсь, причем начиная с внутренностей…

А затем пришла боль. Много боли. Она началась в порванном плече, распространяясь по всему телу обжигающей лавиной. Она мутила сознание и заставляла дышать через раз, она убивала, но воскрешала раз за разом и снова убивала.

Надо лекарства… Надо… Надо лекарства… Да…

Рывком сев, едва не упала обратно, но руки вцепились в спинку переднего сидения и удержали безвольное тело. Я видела… Видела в аптечке ампулы кетонала. Да. Точно. Видела.

Перед глазами поплыли разноцветные круги и, попытавшись от них отмахнуться, я завалилась вперед, между сидениями. Черт!

Нет, Вика, нет! Не смей умирать!

Ты ещё не похоронила остальных. Ты ещё не сожгла эту мразь… Да. Ты обязана его сжечь!

Бред… о чём я думаю… Кого сжечь? Зачем сжечь?

Бессмысленный взгляд наткнулся на аптечку и в мозг вернулась мысль. Ампулы. Да, мне больно. Мне нужны ампулы.

Рука дернулась и перевернула аптечку, так что её содержимое рассыпалось по сидению, а кое-что и упало на пол. Черт… где… бинты… таблетки… нет, мне нужна ампула!

О, вот она. Красивая…

Пересохшие губы растянулись в зверином оскале и мозг возликовал. Нашла! Голубенькая… такая красивая… с блесточками… родненькая…

Приблизив красивую штучку к глазам, я снова выпала из реальности. Она так волшебно переливалась, так завораживала своей потусторонней красотой, что это было настоящее блаженство. Даже боль отступила на задний план, не мешая мне насладиться совершенством.

А затем ударила. Резко. Заставив закричать, а затем и завыть, сжать пальцы в кулаки, порвать ногтями ладони, порвать ладонь хрустнувшей в руке ампулой…

И пришла спасительная Тьма.

Жарко. Очень жарко и безумно неудобно.

Взмахнув руками, я скинула с себя мокрую кучу одеял, а попытавшись вытянуть затекшие ноги, сильно ударилась о неопознанную преграду и зашипела.

А затем резко замолчала и, распахнув глаза, уставилась в потолок машины.

Где я?

Резкий взгляд направо, налево… в окошко… лес.

Я в лесу.

Настороженно села и…

И вспомнила всё.

Не сама, нет — я увидела тела. И мух. Кучи мух, облепивших тела. Черт…

Поморщившись, мотнула головой, и в памяти всплыл странный эпизод об ампуле. О странной ампуле с голубым перламутром.

Стоп.

Сколько времени я была без сознания? Я четко помню эту дикую боль и начавшиеся галлюцинации. Телефон, где мой телефон… ай, черт с ним, потом. Всё потом.

Скукожившись на заднем сидении, пыталась вспомнить, что произошло ещё, но мешала жажда. Да, надо попить…

Взяв одну из бутылок с переднего сидения, поморщилась от того, какой она была горячей. Точно, мне жарко. Осмотревшись снова и не увидев ни одного хищника, разблокировала двери и открыла их нараспашку. Если есть мухи, значит, зверей точно не было.

Что дальше, Вика?

Прислушавшись к себе, удивленно вздернула брови. Тело отрапортовало, что живо и практически здорово, что удивило. Серьезно удивило.

Этого просто не могло быть. Я знала, сколько заживают сломанные ребра, я знала, сколько заживают разодранные мышцы и точно знала, что не за ночь. Неужели прошло больше времени?

Взгляд метнулся к сбившейся повязке и, заглушив крик на корню, я судорожно хапнула воздух ртом, а затем закашлялась. Плечо было целым. Целым! Пальцы метнулись к ранению и попытались найти его на ощупь, но всё, что им было доступно — это гладкая, без единого шрама кожа.

Мой бог… мой… бог… как…

Как???

А затем память начала выдавать эпизод за эпизодом. Да, ампула точно была. Она треснула в ладони и впиталась. Впиталась…

Поднеся ладонь к глазам, нахмурилась, а затем раздраженно поморщилась — центр пострадавшей ладони выглядел самым диким и мистическим образом — больше всего он был похож на схему московского метро. Светящуюся голубым перламутром схему с кругами и лучами. Дерьмо… Мало мне подростковых шрамов по всему телу, так теперь и непонятное это.

А затем в памяти промелькнул второй эпизод.

Говорящая и хохочущая голова Димки. Так и не сожженная голова, выбравшаяся из внедорожника и угрожающая мне расправой и тем, что с минуты на минуту встанут его низшие слуги и растерзают всю такую подлую и неблагодарную меня.

Бред…

В третьем эпизоде, всплывшем сразу за вторым, я вспомнила, что совершила акт дичайшего вандализма — я вышла из машины, отрезала головы всем, кого он убил и разведя костер, не жалея бензина из запасной канистры, сожгла. И их, и орущего его.

Мой бог…

Как он орал…

Спрятав лицо в ладонях, я просидела так наверное не меньше часа, а эпизоды всё обрастали подробностями. Теми подробностями, которые я буду помнить до конца жизни. Мерзко, как же мерзко…

Кем он был? Одержимым? Или всё-таки вампиром? Кем стала я сама? Таким же монстром? Или ещё хуже? Я помню, что он орал — во мне его кровь, во мне их последняя разработка и теперь я его персональная рабыня, которую он заставит отрабатывать стоимость бесценной уничтоженной ампулы.

Бесценной…

Какого черта возить в автомобильной аптечке бесценную ампулу?!



Отняв ладони от лица, я снова уставилась на светящиеся линии. Жутко и одновременно завораживающе. Что это? Как узнать? Как жить с этим?

Я не знаю…

Время неумолимо близилось к вечеру, когда я наконец пришла в себя настолько, чтобы снова начать действовать. Первым делом я поела и нашла свой телефон, мимолетно обрадовавшись, что в этой глуши не было сигнала и мне никто не звонил. Ого! Я была без сознания больше суток! Теперь понятно, почему я так хотела пить и есть, даже несмотря на то, что над стоянкой стоял стойкий дух начавших разлагаться тел. Полтора дня на жаре — это вам не розы с сиренью в офисе нюхать.

Кстати, меня почти не мутило, что странно.

Доедая вторую буханку слегка зачерствевшего хлеба и запивая очередным литром воды, я подошла ближе к телам, но не слишком, чтобы не потревожить мух. Да, закапывать будет долго и проблематично. Что ж, значит сожгу. Я помню, чем меня запугивал Димка, и я не собираюсь оставлять за спиной возможных зомби. Может я и не права, но в моем положении лучше десять раз перестраховаться. И так дел наворотила…

Дрова я собирала долго. Так долго, что уже начало темнеть, но в конце концов я справилась с этой непростой задачей и возвела самый настоящий погребальный костер, присоединив к обезглавленным телам точно такое же Димкино, выволоченное из машины. Палатки, как и все их вещи с сумками и даже свою испорченную одежду, чтобы не оставлять после себя совсем уж ничего я положила туда же. Думаю, им сейчас абсолютно без разницы, а мне ещё дальше жить.

Не поленилась и выжгла, а затем и чуть ли не на полметра перекопала контур, чтобы ненароком не подпалить лес и лишь ко времени, когда небо заполонили звезды, я, наконец умывшись и переодевшись в чистое, сидела на капоте Олежкиного джипа и бездумно смотрела, как пламя, щедро сдобренное бензином, пожирает мертвые тела.

Спать не хотелось. Если уж на то пошло, то ничего толком не хотелось. Незаметно подкралась коварная апатия, даже некоторый ступор, из которого меня вывел странный гул.

Гул…

Моментально насторожившись, а затем и вовсе спрыгнув с капота, я пыталась понять, откуда он доносится и что может значить. В мозгу не возникало ни одной ассоциации, и спустя несколько секунд я признала, что этот звук мне абсолютно незнаком. А затем появилась вибрация. Вибрировало всё — земля, костер, деревья, машина и даже я. Вибрация нарастала, как и гул и совсем скоро они слились воедино, причем начав доставлять ощутимый дискомфорт.

Отступив как можно дальше к деревьям, пригнувшись к земле и зажав уши руками, я уже хотела зажмуриться, понимая, что пик уже близко, как гул перешел в визг, а затем костер взорвался огненным шаром, раскидывая угли и горящие ветки по округе и в небо взмыл… взмыло… точнее попыталась взмыть визжащая Димкина душа.

Наверное, мои глаза были идеально круглой формы, потому что я видела именно это.

А затем стало ещё страшнее, потому что он орал, вырывался, огрызался, но никак не мог вырваться из крепких рук, принадлежавшим остальным умершим. Настя, Света, Олег и Костя — это были именно они. Бесплотные полупрозрачные призраки, но тем не менее…

Я не знаю, сколько это продолжалось, но они держали и горели. Они горели и горел он, их убийца. И если он был в ярости, то они улыбались.

Это было страшно…

А к утру они сгорели, не оставив после себя даже пепла.

Наверное, я всё-таки на некоторое время отключилась, потому что пришла в себя от противной щекотки муравья, заползшего под футболку, а когда встала, чтобы размять затекшее тело, то на месте погребального костра обнаружила лишь выжженный на три метра участок с потрескавшейся землей.

Мистика…

Постояв некоторое время в растерянности, поняла, что медлить и дальше нет смысла и необходимо действовать. Кстати, если верить телефону, который вот-вот разрядится, то сегодня уже вторник и мне придется потрудиться, чтобы объяснить своё отсутствие на работе. А ещё придумать внятное алиби и то, где меня носило все эти дни. Радовало одно — то, что я еду с ребятами, не знал никто, потому что они заехали за мной в самый последний момент по предложению Насти. Я всегда была легка на подъём и, поддавшись уговорам знакомой, что все ребята порядочные и мне переживать не о чем, просто кинула в спортивную сумку несколько вещей и уже через пять минут знакомилась с остальными, ждущими нас внизу.

Эх, работа-работа… жалко будет, если меня уволят из ресторана, но буду надеяться на лучшее. Я конечно не ахти какой незаменимый специалист, всего лишь повар на горячих блюдах, да и зарплата совсем не космическая, но очень даже приличная. Она позволяла содержать себя любимую и без неё мне будет тяжеловато. Накоплений минимум, да и за квартиру уже два месяца не уплачено…

Черт, о чём я думаю? Тут надо радоваться, что вообще выжила, а я всё о низменном!

Фыркнув и покачав головой, я последний раз проверила машину Димки на предмет лишнего, удостоверилась, что такового не наблюдается и даже все бардачки девственно пусты, отогнала её подальше в кусты, которые нашлись метрах в двухстах от места нашей стоянки, чтобы её нашли не сразу, забрала свою сумку и отправилась обратно, к машине Олега, на которой собиралась добраться до пригорода, решив что в город на чужой машине соваться будет безумием.

Даст бог, мне и дальше будет так фантастически везти и я не нарвусь на бдительных гаишников хотя бы до пригорода…

Глава 2

Вот только стоило мне вернуться на разгромленную поляну, как стало ясно — везение закончилось. На месте выжженного круга располагалась вертикальная сизая воронка, из которой один за другим выходили высокие крепкие темноволосые и смуглые мужчины, все как один одетые в непривычную глазу темно-серую униформу.

Меня заметили сразу и сразу же в моём направлении рвануло трое. Сопротивляться? Бессмысленно. Я всегда реально оценивала противника и сейчас знала, что с шестью, а их было именно столько, я не справлюсь даже чудом.

Убьют?

Волком глянув на ближайшего бугая, который был выше меня почти на голову и это учитывая мои метр семьдесят, я заметила его искреннее удивление, а затем и сама удивленно нахмурилась, услышав вопрос, заданный на незнакомом языке.

— Ист ха?

— Не понимаю.

— Хоо ног?

— Я вас не понимаю.

Недовольно поморщившись и кажется сообразив, что словесно мы пообщаться не можем, мужчина взял меня за плечо и, указав направление второй рукой, подтолкнул к воронке.

Варианты? Сопротивление, побег, крики о помощи? Увы… Вряд ли мне помогут муравьи и мухи, а других реальных кандидатов в спасители нет.

Что ж, Вика, ты всегда была удачливой живучей засранкой, может и это не конец?

Послушно идя рядом с тем, кто меня вел и до сих пор держал за плечо, причем ещё и стараясь сохранять дружелюбно-нейтральное выражение лица, хотя получалось плохо, я лихорадочно анализировала происходящее. Получалось ещё хуже, чем с дружелюбным выражением.

Это была не просто мистика, это была уже самая настоящая магия!

Нет, я конечно смотрела «Властелина Колец» и «Хоббита», да и в курсе остального фэнтезийно-вампирского была более или менее, но одно дело читать и смотреть фильмы, а другое дело, когда тебя саму ведут непонятно куда и непонятно зачем. Хотя, наверное, хотели бы убить — убили бы на месте.

Наверное…

Тяжело вдохнув и покосившись на того, кто меня вел, вздохнула ещё раз. Такой убьет и не поморщится.

А затем мы шагнули в воронку и я моментально поняла, что чувствует носок, когда стиральная машинка поставлена на отжим. То же самое сейчас происходило со мной и моими внутренностями — их скрутило, затем раскрутило…

Что было потом, я не знаю, потому что очнулась на плече у бугая в сером. Бугай придерживал меня одной рукой, во второй руке у него была моя спортивная сумка и, судя по тому, что он шел по широкому незнакомому коридору наравне со всеми — мой вес не являлся для него чем-то критичным.

Мда…

И вот идём мы, идём… Точнее они идут, а я вишу у него на плече и пытаюсь удержать в желудке еду, попутно осматриваясь по мере возможности. Видно с моего положения было плохо, но в целом рассматривать было нечего — очень длинный коридор метров трех в ширину, периодические повороты и несколько лестниц. Потолки были высокими, светильники на стенах яркими, сами стены, как и пол — каменными.

Ну и где мы? А самое главное — зачем?

— Пришли.

Сначала меня поставили на пол, причем довольно бережно, да ещё и помогли обрести равновесие и концентрацию, придержав за плечо, вручили сумку и подтолкнули к предусмотрительно распахнутым передо мною дверям, и только после этого я поняла, что… поняла.

Я его поняла!

— А куда мы пришли?

Решив уточнить, причем как цель, так и то, понимаем ли мы друг друга, я услышала тихий, но опять же вежливый ответ:

— На допрос.

Куда-куда?!

Запнувшись, но удержав равновесие, я уже хотела разродиться серией вопросов, но тут бугай отрицательно мотнул головой и недовольно поджал губы, так что я предпочла не просто промолчать, но и вообще — стать примерной и послушной.

И вообще! Я мимо проходила и ничего не знаю, вот!

А комната, куда мы вошли, причем абсолютно все, была довольно большой, просторной, но мрачной. Окон не было, как и цветов. Яркие потолочные светильники давали довольно много света, но даже он не делал комнату уютнее. Серость, камень, трое в темных мантиях с капюшонами в креслах на возвышении и несколько лавок перед ними.

Ну да, классическое помещение суда.

Не поняла, так мы пришли на допрос или сразу на суд? Поежившись от неприятных ассоциаций, я послушно села на среднюю лавку и тут же оказалась под прицелом трех пар неприятного желтого цвета глаз.

Нечеловеческих.

Вообще сами судьи (или следователи?) на внешность были довольно среднестатистическими и если бы не эти их глаза, я бы никогда не заподозрила в них нелюдей. Однако стоило хоть на секунду задержать свой взгляд на этих непривычного цвета радужках, как внутри начинало всё леденеть и бояться. Потусторонний, мистический страх, которому не было объяснения.

— Имя, — тихо прошелестел мужчина справа, и я поняла, что это вопрос и именно мне.

— Виктория.

— Род.

— П… простите?

— Род, — с нажимом повторил судья и по моей спине пробежала первая струйка пота, хотя в помещении было довольно прохладно.

— Я не знаю.

— Род.

— Э… — не зная, как отвечать на подобные вопросы, я повернула голову к сопровождению, рассевшемуся справа и слева от меня на соседних лавках и попыталась взглядом спросить, что я должна ответить на такое.

Меня не поняли, а может просто сделали вид, что не поняли. Да и в целом они на меня не смотрели, предпочитая изображать безмолвных истуканов.

Черт!

— Род!

— Я безродная, — понимая, что ответить придется, сказала, что знала. — Я выросла в приюте для сирот и не знаю своих родителей.

— Клан.

Черт возьми, он что хочет от меня услышать?!

— Айгидаро, возможно будет проще применить метод прямого чтения с сознания, раз подозреваемая не понимает элементарного… — тихо заговорил мужчина, сидевший слева, и мне достался многообещающий и очень не понравившийся мне взгляд.

— Да, — кивнул тот, что был постарше остальных и сидел в центре и я неосознанно сглотнула, а затем он посмотрел прямо на меня и тихо-тихо прошелестел: — Виктория, встаньте.

Силы и приказа в этих двух едва различимых словах было столько, что я подскочила как ужаленная, сама не понимая, отчего.

— Виктория, смотрите мне в глаза.

И снова приказ от центрального судьи, причем я физически не могу его ослушаться и несмотря не неприятие, смотрю четко ему в глаза. Смотрю… смотрю…

И теряю сознание.

В себя я пришла рывком, причем с дико раскалывающейся головой, причем в той же самой комнате, полулежа на той же самой лавке. Твари-и-и…

— Итак, Виктория Олейро, птенец клана Шинайо… встаньте, — жестко проговорил тот, что сидел справа, при этом глядя на меня.

Эм… Не понимаю, но выбора нет. С них станется опять сделать какую-нибудь гадость.

Встала, стараясь не делать резких движений, и чуть прикрыла глаза, заслезившиеся от слишком яркого света ламп.

— Виктория Олейро, птенец клана Шинайо, — тихо повторил левый и тем же замогильным голосом продолжил: — Вы признаны невиновной в гибели Димитро Олейро. Все действия, совершенные вами, произведены в пределах допустимого и являются самообороной.

Да ладно? И что? Теперь меня отпустят и вернут домой?

— Однако принимая во внимание завершенный процесс инициации и явную кровную принадлежность клану Шинайо вам надлежит явиться к главе клана для дальнейшей адаптации.

Чего-чего???

Кому должна — всем прощаю!

— Икуро, сопроводи Викторию к ожидающему её главе рода и передай ему заключение экспертной комиссии…

Пока я приходила в себя и пыталась понять, куда меня сейчас отведут и кому вручат, один из бугаев в форме принял из рук судьи странный розовый камушек размером с ноготь большого пальца, а затем меня снова взяли за плечо и повели прочь.

Произвол!

— Икуро… — обратив на себя внимание, когда мы снова вышли в коридор, я добилась косого взгляда и приподнятой брови. — А можно меня домой, а? Я честно-честно никому, ничего не скажу!

— Решение экспертной комиссии не обсуждается, — на меня посмотрели так снисходительно, словно это знали все без исключения. А затем он неожиданно добавил: — Ты можешь не знать, но теперь ты не человек. Та ампула, которую ты так неосторожно раздавила в руке, содержала концентрированную кровь и суть высшего и теперь ты одна из них. Теперь ты больше не Иванова, теперь ты Олейро, птенец клана Шинайо и лишь глава клана Шинайо вправе решать твою дальнейшую судьбу исходя из твоих способностей и пользы клану, а никак не ты сама.

— Но кто… откуда… — смешавшись от столь обильного потока странной и чего уж греха таить, страшной информации, я даже сбилась с шага, но мужчина не позволил мне остановиться и продолжил тянуть, так что пришлось возобновить движение.

Кстати остальные тоже шли за нами, но не вмешивались в наш разговор.

— Ты всё рассказала на допросе сама. И это задокументировано на носителе. И запомни… — тут на меня посмотрели так серьезно, что я снова сглотнула, — Хочешь выжить и когда-нибудь стать самостоятельной — не спорь с главой. Никогда. Пришли.

Информация была настолько дикой и невообразимой, что я снова оставила свои слова и мысли при себе, предпочтя последовать не совсем глупому совету. Я уже давно знала — хочешь выжить, не перечь сильному. Намного проще затаиться, сделать вид, что смирилась, послушалась, что согласна с политикой главаря и лишь тогда, когда появится «тот самый» шанс — сделать по своему.

Сейчас я вообще ничего не знала и не понимала, а следовательно не имела права даже на малейшую ошибку и лучшее, что могла сделать — послушаться тех, кто умнее и по крайней мере информированнее.

Спасибо за совет, Икуро.

А затем другой бугай открыл дверь и мы вошли в новую комнату. Она была чуть меньше зала суда, но не отличалась от неё по стилю — тот же камень, те же светильники на потолке и лишь содержимое помещения было иным. Больше всего комната напоминала зал ожидания — широкие и комфортные кожаные диваны вдоль стен, между диванов журнальный столик со стопкой газет. На одном из этих диванов сидел темноволосый хмурый мужчина лет тридцати пяти и стоило нам появиться в дверях, как он стремительно встал и не менее стремительно подошел к нам. Моему сопровождению достался лишь один единственный вопросительный взгляд, когда как меня осмотрели так внимательно, словно вскорости собирались выпотрошить наизнанку. Бр-р-р!

— Результаты? — голос был не слишком приятным, но то, что властным — было понятно сразу.

Вообще мужчина был очень импозантным и представительным. И очень похожим на Димку… Те же тёмные волосы, тот же разлет бровей, нос, изгиб губ… только старше лет на десять и уже испорченный властью.

Отец? Брат? Гадко. Надеюсь, он не будет мне мстить за родственника-маньяка?

— Все подробности здесь, — Икуро вручил незнакомцу розовый камушек и кивнул на меня. — Виктория признана невиновной, все действия произведены в пределах допустимого и лишь ради защиты. Как вы сами видите, Димитро успел укусить Викторию, а уже она сама смогла завершить процесс инициации. Один убыл, один прибыл — всё в пределах допустимого. Теперь это ваш птенец.

— Птенец? — мужчина снова устремил взгляд своих практически черных глаз на меня и неприятно усмехнулся. — Что ж птенец, добро пожаловать в род Олейро клан Шинайо.

И всё?

Позволив себе всего секунду на раздумье, я послушно кивнула и предпочла уставиться в пол, а он снова усмехнулся. Хоть бы представился что ли…

Молчание затягивалось, моё сопровождение тихо и без слов прощания вышло и мы остались одни. Ещё несколько минут мужчина думал о чём-то своём, иногда скользя по мне взглядом, а затем кивнул сам себе и, указав рукой на другие двери, располагавшиеся в дальнем углу, приказал:



— Идём.

Как скажете, дядя.

Поправив сумку на плече, я почему-то подумала о том, что как и шесть лет назад я снова на распутье, причем с минимальным багажом. Тогда, в восемнадцать, когда мне дали положенную сироте комнату в комуналке и предоставили самой себе, у меня тоже была одна единственная сумка с личными вещами. Вот только тогда я четко знала, чего хочу и чем буду заниматься, потому что прекрасно понимала — кроме меня самой мне никто не поможет и никто не спасет.

Наверняка сейчас всё то же самое, вот только условия мне пока неизвестны. И этот молчит…

Шли мы кстати довольно быстро, причем по намного более симпатичному и приятному взгляду коридору. Создавалось ощущение, что «там» действительно была тюрьма, а «здесь» — просто административное здание.

Мало того, мы поднялись по лестнице этажа на два вверх и я наконец увидела первое окно. Второе окно, третье… И вот мы вышли на улицу.

И из моей груди раздался стон разочарования и обреченности.

Да, мы были в ином мире, не на Земле.

Бирюзовое небо, белое, маленькое солнце, две больших голубых луны и зеленоватые облака. Да-а-а… Добро пожаловать в иной мир, Вика, теперь попробуй не сдохнуть здесь.

— В чём дело? — недовольно нахмурившись, мужчина слегка приподнял бровь, требуя объясниться. Именно требуя. Весь его вид, весь его тон, да и он весь вел себя так, что не просил, а требовал.

— Простите, не ожидала оказаться в ином мире, — снова потупившись и понимая, что от меня ждут лишь послушания и покорности, я вела себя именно так, как он и хотел. Я чувствовала, что он этого хотел. — В нашем мире нет иных рас, кроме людей и нет возможности путешествовать в иные миры.

— Я знаю, — холодно усмехнувшись и оборвав мои невнятные объяснения, мужчина указал рукой направление. — Идём, я и так потратил слишком много времени, нас ждут в замке. Кстати, не советую бежать или думать о сопротивлении — любой высший, которому ты попадешься на глаза, будет обязан вернуть тебя в клан. А за побег положено наказание и вряд ли оно тебе понравится. Поняла?

— Да, — сразу кивнув, потому что поняла это ещё со слов Икуро, я уточнила: — Простите, я не знаю, как к вам обращаться…

— Лорд Минайдо Олейро, коршун клана Шинайо, для тебя «милорд» и «хозяин».

Да ладно?

Постаравшись даже мысленно не выдать своей злой иронии на подобное гипертрофированное эго, я снова послушно кивнула, всё так же послушно идя следом за «милордом». Кстати, он ко мне ещё ни разу не прикоснулся, словно знал, что и без этого я не буду упрямиться.

А шли мы по широкой красивой улице, больше всего напоминающей улицу старой Европы. Никогда не была там лично, но картинки видела. Каменная мостовая, каменные дома не больше трех этажей, черепичные крыши, цветники на подоконниках, немногочисленные прохожие, одетые в симпатичные и яркие, но довольно строгие одежды — женщины в длинных юбках, закрытых блузках и косынках, мужчины неизменно в брюках и рубахах с жилетами. Ни мини-юбок, ни футболок, ни джинс, ни кроссовок.

Мой спутник кстати одет был не в пример элегантнее и дороже — почти черный, чуть отливающий серебром костюм, состоящий из узких брюк и приталенного пиджака. Рубашка тоже была черной и лишь шейный платок был нестерпимо серебряного цвета.

И я — в джинсовых шортах, синей футболке и кедах. Милота!

Хорошо хоть температура приемлемая, градусов двадцать, а то было бы совсем уж неловко, если бы тут была зима.

Кстати на меня особо не смотрели, словно это не было таким уж вызывающим и необычным зрелищем, предпочитая вообще обходить нас по широкой дуге.

Хм…

И ещё я заметила, что жители делятся на три условных вида (ну или расы): маленькие, едва ли мне по плечо, но при этом широкие и коренастые (гномы?), средние, примерно как я, но все как один голубоглазые и русоволосые (люди?) и высокие и черноволосые, как милорд и те бугаи, которые привели меня сюда (пресловутые высшие?).

Черт возьми, а когда мне расскажут обо всём? У меня уже голова пухнет от переизбытка вопросов!

Тем временем мы дошли до конца улицы и остановились перед большим сараем, очень похожем на конюшню. Лорд Минайдо пальцем указал мне куда встать, жестким тоном приказал ждать, а сам прошел внутрь, крикнул там кого-то из работников и спустя всего минуту нам вывели…

— Э…

— Это вран. Животное, выведенное высшими специально для полетов.

Абзац…

Не скажу, что испугалась, но выглядело это «животное» не самым привычным образом. Больше всего оно было похоже на дракона. Осёдланного дракона. Большого такого, размерами с три лошади и пятиметровыми крыльями, которые он сейчас разминал. Ноги кстати у него было всего две, как у птицы, и передних лап не было. Шкура была чешуйчатой и серо-зеленого цвета, а на голове был небольшой гребень, как у петуха, но черный.

А морда умная…

На секунду встретившись с враном взглядом, я не то, чтобы увидела в нем мысль, но ощущение было схожим — таким, словно я переглянулась с человеком.

— Иди сюда, — не дав мне в полной мере придти в себя и осмотреть незнакомое средство передвижения, уже устроившийся в переднем седле лорд махнул рукой и стоило мне приблизиться, как он дернул меня вверх и я практически влетела во второе седло, закрепленное четко за первым.

Кстати, едва не перелетела.

— Пристегивайся, если не хочешь выпасть, — раздался язвительный голос спереди и я моментально последовала его совету, довольно быстро разобравшись в имеющихся ремнях и расположив сумку перед собой.

Нет-нет, дядя, так просто вы от меня не избавитесь!

Затем вран немного отошел от конюшни, послушно следуя приказам лорда, обошел её слева и, выйдя на специальную «взлетную полосу» (ну, я думаю, это была именно она), разбежался и взлетел.

У-у-ух!

Это вам не мультики и фильмы! Это, скажу я вам, в разы круче и страшнее!

Кстати, холодно.

Как можно компактнее сжавшись за мужчиной, чтобы меня обдувало как можно меньше, я мысленно скрипнула зубами — судя по его безразличию, его абсолютно не интересовал мой комфорт. Ничего-ничего… я-то справлюсь, а вот вам это будет занесено в список с заголовком «отрицательные моменты моего пребывания в птенцах». И додумались же до названия! Птенец! Какой я им птенец? Сам-то вообще себя коршуном обозвал. Пф! Ни разу не похож. Понятно, что это скорее всего условные обозначения, а может и вообще особенности перевода, потому что я точно знаю — мы разговариваем не по-русски. Отчего? Почему? Наверняка это те бугаи что-то со мной сделали во время перехода, что теперь я всё понимаю. Радует, не может не радовать, но я бы не отказалась и от брошюрки с названием «Куда ты, Виктория, попала и как дальше».

Да уж, попала, так попала.

Думая, одновременно не забывала следить за дорогой — летели мы не очень высоко, намного ниже облаков, но довольно быстро, километров сто — сто двадцать в час, примерно со скоростью автомобиля. Вылетели из города, пролетели над полями, над несколькими стадами кажется коров и, взяв курс на горы, виднеющиеся вдали, полетели четко по прямой.

И вот летим мы, летим… долго летим. Ноги затекли от неудобной позы, замерзли и я точно знала, что к моменту нашего прилета я буду выглядеть, как скрюченная буковка «зю». Сволочь он, конечно… Если он знает о нашем мире, то не может не знать, что подобный экстрим для обычного обывателя неприемлем.

К счастью, замерзнуть окончательно я не успела, как мы прилетели. Заметила я это только тогда, когда вран начал закладывать вираж за виражом, постепенно снижаясь над посадочной площадкой кругами.

Последний взмах крыльями, толчок… и покой. О-о-о… если меня ещё кто-нибудь снимет, то это будет идеально!

— Виктория!

Вздрогнув от недовольного окрика, я с тоской посмотрела на уже спешившегося мужчину и попыталась заледеневшими пальцами расстегнуть первый из трех ремней, но всё, что я смогла — это сломать ноготь под корень. Черт!

— Суло, лежать! — новый приказ, но уже врану, а затем несколько невнятных, но точно матерных слов уже мне, пока он сам расстегивает все без исключения ремни.

Из седла меня вытащили за шкирку. Обидно, унизительно, но терпимо. И не такое бывало…

Послушно переставляя закоченевшие ноги, которые начали покалывать болезненные иголочки, я, вцепившись в сумку, понуро плелась за шедшим впереди лордом и думала лишь о том, чтобы не упасть прямо тут. Судорога свела левую ногу и я её практически не ощущала, так что приходилось тщательно контролировать, чтобы стопа шагала ровно и не подворачивалась.

— Виктория, быстрее!

Очередной недовольный приказ от лорда, уже стоящего в дверях посадочной башни и неожиданный ироничный свист слева.

— Ого! Вот так птенчик!

Стиснув зубы и мысленно проклиная тупых и эгоистичных уродов, которые не потрудились поинтересоваться, в порядке ли я и как себя чувствую и могу ли передвигаться сама, а вместо этого стоят и недовольно сверкают черными провалами глаз, я прибавила шагу и уже через секунду поняла, что сделала это зря — затекшая нога только этого и ждала и тут же подвернулась.

Удивительно, но я не упала, меня подхватили.

Подхватили, поставили на ноги, при этом так нескромно прижав к себе, что не была бы я такой замерзшей и уставшей от перелета — врезала бы, не задумываясь.

— Элидайро, отпусти птенца, — раздраженно процедил лорд и, шагнув к нам, почему-то недовольно глянул на меня. — Виктория, я сказал идти, а не падать.

— Простите, милорд… — сказала я вслух, мысленно расчленяя его на много кровавых милордиков. — У меня затекла нога и я немного замерзла.

— Немного? — хмыкнул мне в ухо тот, кто до сих пор крепко держал меня за талию. — Да она ледяная. Ты что, вёз её прямо так? Ещё наверное и первый её полёт?

— Элидайро, тебя это не касается. Отпусти моего птенца, у нас дела.

— Дела… — мужская рука скользнула чуть выше, случайно задела мои пальцы и неожиданно меня шибануло током, да так, что выгнуло дугой и отбросило прямо к ногам лорда.

Кстати того, кто меня держал — тоже отбросило, но в другую сторону. Это я поняла по тому мату, что раздался в пяти метрах позади меня.

Мотая головой, чтобы хоть как-то разогнать разноцветные круги перед глазами, я не торопилась вставать, даже несмотря на то, что камень площадки был холодным. Лучше так, чем снова упасть.

— Минайдо, какого шэта?!

— Мне тоже интересно… — шагнув ещё ближе и присев передо мной на корточки, лорд был задумчив и хмур. — Виктория? Объяснись.

— Я не знаю…

Кто бы мне объяснил! Горазды приказывать!

— Что у тебя с рукой? — кивнув на мои пальцы, судорожно сжимающие сумку, лорд обратил и моё внимание на них.

Твою кочерыжку!

Моя левая ладонь, которая была расчерчена голубыми линиями после того, как я раздавила в ней ампулу… теперь линий стало больше и они пошли дальше. Теперь уже вся кисть и даже её тыльная сторона была в голубых росчерках. Основные линии шли по сосудам, но были и те, что пересекали их под углом.

Я в кого превращаюсь?!

— Это… — сглотнув, потому что моментально накатили самые жуткие страхи, я с трудом договорила: — Это последствия моей инициации. Я не знаю, что это. Я ничего не знаю. Мне никто и ничего не говорил!

Не выдержав и сорвавшись на крик, я сжала пальцы в кулак и сразу почувствовала пульсацию крови. Не просто крови — голубой перламутровой крови, захватывающей моё тело капля за каплей.

— Не кричи, — недовольно дернув плечом, лорд встал и грубо скомандовал: — Вставай, необходимо показать тебя главе, — и уже отправившись к дверям, через плечо язвительно бросил: — Если конечно не хочешь сдохнуть прямо здесь…

Мразь!

Могла бы — убила бы. Кстати в сумке до сих пор лежит Димкин нож…

Глава 3

Сколько злобы и ненависти в её взгляде.

Сколько энергии и света в её душе! Настоящего света, высшего. Невероятно…

Прищурившись и растирая обожженные чистой энергией пальцы, Элидайро насторожено смотрел, как поднимается на ноги птенец и как, обхватив непривычную взгляду сумку, торопливо, но осторожно идет за Минайдо.

Птенец.

Откуда у них новый птенец?

Она точно из обращенных, это видно по ауре, да и по одежде. Да и по поведению, если уж на то пошло.

Кто им разрешил? Ещё и женщину.

Но на её ауре видна печать экспертного совета, значит, они только что от них… и значит, ей разрешили жить и принадлежать клану. Странно, очень странно.

Направившись обратно к дверям, хотя всего десять минут назад планировал слетать в город, лорд Элидайро Ирайэн ястреб клана Шинайо понял, что не вправе упустить момент представления птенца клану.

Такой птенец был слишком необычен, чтобы он не был в курсе всех новостей и деталей. И пускай она принадлежит роду Олейро, но если она так сильна, как ему кажется, то будет совсем несложно переманить её в свой род.

С женщинами это провернуть намного проще, чем с мужчинами — достаточно всего лишь правильно выдать их замуж.

Многозначительно улыбнувшись своим мыслям, мужчина взялся за ручку двери, но прежде чем её открыть, вернул на лицо бесстрастное и даже несколько скучающее выражение. Никто не должен догадаться о его замысле, никто. И без него наверняка желающие найдутся.

Спускаясь по лестнице и мысленно составляя список тех, кто может перейти ему дорогу и попытаться перехватить птенца раньше времени, Элидайро с недовольством констатировал, что кандидатов в соперники слишком много. Что в их собственном клане, что в соседних. Давно не было полуночного слёта, слишком давно и слишком многие мужчины не обзавелись парой, всё оттягивая принятие решения до очередного контрольного срока, который наступит через несколько месяцев.

Раньше было проще, раньше экспертный совет разрешал инициировать птенцов чаще, но за последние пятьсот лет им существенно урезали лимиты, да и женщины из людей были все как одна слабыми и непривлекательными в плане энергетики, так что редко кто из нынешних лордов мог похвастать достойной парой из новообращенных.

Но эта… невзрачная и запуганная внешне, но такая горячая и сияющая внутри. Интересно, очень интересно!

Хорошо, что сам Минайдо, как и его наследник уже обзавелись парой. Кстати, где Димитро? Этот выродок гарпии давно не появлялся в гнезде… Пусть и дальше не появляется.

А вот и нужный зал. Закрыто? С чего бы? Ещё и ему туда нельзя? Вы ничего не попутали, стражи?

— Приказ Его Светлости… — прошелестел страж извиняющимся тоном и склонил голову, чтобы не встречаться взглядом с одним из своих лордов.

Даже так? Ла-а-адно…

Недовольно сверкнув тёмно-синими глазами, Элидайро больше ничем не выдал своего раздражения, предпочтя уйти и не дразнить судьбу. Если глава клана приказал никого не пускать, то лучше заняться иными делами — он сам оповестит их обо всём, что сочтет нужным на вечернем собрании.

Жаль, конечно…

Ну да ничего, он терпеливый, он подождет.

Шли мы не очень долго — спустились по лестнице, прошли через несколько залов и коридоров, причем снова кругом была уйма тёмно-серого камня, много искусственного света, но мало окон, растений и прочего декора.

Перед очередными внушительными двустворчатыми дверями из черного дерева, которые охраняли два бугая в черной форме, меня заставили проторчать несколько минут, прежде чем лорд с кем-то внутри пообщался и только после разрешил войти и мне.

И вот…

Я так понимаю, глава клана, да?

Жутковатый мужчина, даже отсюда видно. Всё как полагается — трон, толстая цепь на шее, ободок короны на голове, цепкий пристальный взгляд и высокомерное выражение хищного и властного лица. Ничего не меняется… что один мир, что другой, что один главарь, что другой… Видела я таких, и не раз.

Но что удивительно, я выживала, а они нет.

Криво усмехнувшись воспоминанию, тотчас взяла себя в руки, когда глава практически неуловимо нахмурился, а у меня под кожей головы начало что-то неприятно ползать. Черт! Это он делает?! Бр-р-р, как гадко!

— Виктория, ближе.

Голос был тихим, но пробирал до мурашек. А я ещё и с перелета не согрелась, так что сейчас полностью покрылась гусиной кожей. Но естественно шагнула, причем не раз и даже не два, и остановилась лишь в паре метров от главы, когда он кивнул, что довольно.

А затем он начал меня рассматривать. Причем не внешность. Как бы странно это ни звучало, он рассматривал душу. Снова по мне поползли почти ощутимые мураши-змеи, беспардонно забирающиеся под кожу, мышцы и заползающие прямиком в мозг и солнечное сплетение.

Я держалась до последнего. Стискивала зубы, сжимала пальцы в кулаки, смотрела куда угодно, но только не на него, понимая, что он может убить меня в любую секунду, если ему покажется, что я недостойна.

Сколько это продолжалось? Минуту, пять, десять, вечность… не знаю.

А затем всё закончилось. Махом. Резко. Да так, что я покачнулась и рухнула на колени, остановив падение руками, а у меня из носа закапала кровь. Кап…

Кап…

— Кто это сделал?

— Димитро.

— Что с ним?

— Мертв.

— Птенец нестандартен.

— Я знаю…

— Разберись.

— Да, но может…

— Если об этом узнает Мать, то ты сам знаешь, что будет с тобой и всем твоим родом. Я предупреждал о запрете использования комбинированных генов. Твой сын не внял. Она опасна. Он мертв и значит, теперь ты ответственен за его птенца. Разберись.

Сквозь всё нарастающий гул в ушах до меня доносился их разговор. Странный… но в то же время очень понятный. Я не прошла тестирование. Не прошла. И они хотят… хотят…

Ну, нет, дяди. Так просто я вам не дамся!

— Повинуюсь, — рядом со мной поклонился тот, кто решил, что я буду звать его хозяином, а затем для меня прозвучал хлёсткий приказ: — Виктория! Встань!

Повернув голову, слизнула кровь, залившую губы и усмехнулась. Может я и птенец, но не так беспомощна, как ты думаешь. Я сейчас конечно встану… обязательно встану…

Сгруппировавшись заранее и чувствуя, как чужая перламутровая кровь всё сильнее пульсирует в ладони, я неторопливо встала и исподлобья глянула на лорда.

— Смотри мне в глаза!

Секунда, другая… в моей голове снова копошатся чужие гадкие пальцы, но и по виску лорда стекает пот. Ему непросто, ему очень непросто. Я знаю. Голубая кровь это знает.

Мы обе это знаем!

Прошла минута, я видела, как он начал нервничать, как напряглась его фигура, как ему стало тяжело, как набухла и запульсировала вена на лбу, как полопались сосуды в глазах… а затем он выдохнул и упал.

Мертвым.

Я знала это. Чуяла.

— Минайдо… — выдохнул кто-то из-за моей спины, а затем завопил пронзительным женским голосом. — Минайдо-о-о! Дрянь! Ты убила его! Мразь! Убила!!!

Неопознанная и непонятно откуда появившаяся фурия снесла меня с ног и начала валять по полу, бить, царапать, рвать волосы… Если бы не крайнее физическое и моральное истощение, то я бы с удовольствием ответила ей тем же, но сейчас всё, что я могла, это закрывать руками лицо и живот, чтобы она мне ничего не отбила.

А затем мир вспыхнул, кто-то рядом истерично завыл и меня поглотила Тьма.

И когда это закончится?

И снова боль, и снова холодный каменный пол… Интересно, я себе ещё ничего не отморозила? О чём я думаю? Ерунда…

Приоткрытый глаз с трудом сфокусировался на стоящем неподалеку мужчине, но сообразить, кто он такой и откуда кажется мне знакомым, мешала странная пелена, больше всего похожая на пленку воздушного пузыря, по которой периодически мелькали голубые молнии. Я лежала внутри этого самого пузыря, а несколько мужчин стояли в метрах трех от меня и о чём-то возбужденно переговаривались. Один же, который показался мне смутно знакомым, в разговоре не участвовал, а смотрел четко на меня.

И стоило ему заметить, что я открыла глаза, как он позвал:

— Виктория? Вы меня слышите?

— Да…

— Виктория, уберите купол.

Купол? Я?

Нахмурившись и пытаясь сосредоточиться, я лишь застонала от новой вспышки боли, пронзившей голову и зажмурилась. И тут что-то тихонько тренькнуло внутри меня, а затем так же тренькнуло снаружи и наступила настороженная тишина.

Опасливо приоткрыв глаз, первым, кого я увидела — был склонившийся надо мной Икуро. Ах, вот кто это…

— Виктория, что произошло?

Посмотрев на бугая, как на слабоумного, я истерично фыркнула и тихо прошептала:

— Вас удивит, если я отвечу, что не знаю?

— М-м-м… — в его глазах промелькнуло нечто странное и трудноопределимое, а затем он тоже усмехнулся. — Вряд ли. Встать можете или помочь?

— Помочь. Только не за руки… — ко мне вдруг пришло четкое понимание, что мои руки опасны.

Именно мои руки. Сначала их коснулся незнакомец на площадке, потом эта фурия… И оба раза были вспышки! Молния? Иная энергия? Не знаю. Но очень хочу узнать.

— Как скажете, — покосившись на мою руку, кстати голубую уже до локтя, Икуро поднял меня за подмышки и попытался поставить, но я едва не упала, не удержавшись на подгибающихся ногах. — Я возьму вас на руки, хорошо?

— Да…

Всяко лучше, чем снова падать на пол.

А затем мы и хмурый глава клана отправились сквозь сизую воронку портала в здание иномирного суда.

Сплошное дежавю.

На этот раз сознание я не потеряла, но было точно так же противно внутренностям. Неуместно радовало, что я ела уже давно и меня точно не стошнит. Сам переход длился от силы секунду — шаг внутрь и шаг изнутри. И вот мы идем… точнее меня несут к их желтоглазым экспертам. Эх, жизнь моя жестянка… И за что мне это всё? За какие грехи? Вроде не больше стандартного…

До зала суда мы добрались в короткие три минуты, причем пресловутые судьи-следователи сидели всё в том же составе и не высказали ни единого удивления, когда мы вошли в комнату. Единственное, что взгляд центрального желтоглазого первым делом остановился не на мне, а на главе, который сел на центральную лавку рядом со мной, после того, как Икуро меня на неё посадил.

Дальше началась процедура опознания. Так я узнала, что главу звали Хамидайо Ши из клана Шинайо и когда его спросили — по какому поводу мы сюда пришли, то он ответил быстро и просто — двойное убийство.

Мда… То есть я так понимаю, убийца снова я, да?

Дожили. За неполную неделю убила троих монстров. А что дальше? Растёте Виктория Батьковна, растете!

И что удивительно, но допросив главу и так, и эдак, причем под конец применив то самое прямое чтение с сознания, экспертная комиссия постановила, что это снова была самооборона.

Вот так дела…

Глупо открыв рот, я слушала заключение, которое нам вещал центральный желтоглазый:

— Виктория признана невиновной в смерти Минайдо Олейро, коршуна клана Шинайо, а так же Сайриллы Олейро, супруги коршуна.

Господи! Они ещё и супругами были?!

— Все действия совершены в рамках допустимого и являются самозащитой. Однако принимая во внимание, что лорд рода Олейро мертв и своими силами клан Шинайо не в силах справиться со становлением новорожденного птенца, Виктория изымается у клана и переходит в ведение особого ведомства Её Величества. Заседание завершено.

Сто-о-оп! Куда меня изымают, не поняла?!

Естественно, никто не потрудился уточнить, никому не были интересны мои выпученные глаза и невнятное мычание — лорд клана вылетел из зала заседаний, как ужаленный, судьи начали общаться между собой, а меня взял на руки Икуро и понес в неизвестном направлении.

— Куда? — понуро буркнув, я не слишком ждала ответа, но как ни странно его услышала.

— Теперь вы собственность Её Величества и вас надлежит передать в ведение её ведомства, которое занимается такими, как вы.

— Какими? Ущербными?

— Перспективными, — мужчина скосил глаза вниз и неожиданно подбадривающе подмигнул. — Не унывайте, Виктория, Мать никогда не убивает своих детей. Если вам повезло попасть под её покровительство, то вы точно встанете на крыло. Поверьте, не каждому птенцу это удается.

Почти рада. Да, почти. Только кто бы объяснил, что это вообще значит!

На этот раз мы шли намного дольше. Очень сильно намного. Сначала по коридорам, затем по лестницам, после снова вышли на улицу, при этом пройдя довольно много, но пешком. Как бы ни было мне плохо, но я запрещала организму отключаться, потому что не планировала пропустить всё самое важное, а именно передачу моего невезучего в последние дни тела подчиненным Её Величества.

И вот оно случилось…

Мы дошли до шикарного особняка, причем весь этот путь, а мы прошли минут двадцать, Икуро лично нёс меня на руках, моя сумка была у ещё одного бугая в сером, а остальные шли позади.

Итак, шикарный особняк. Да, иначе не скажешь. Три этажа роскоши и богатства, гектары газонов, этот самый особняк окружающих и вышколенная прислуга, пустившая нас в холл первого этажа по первому слову Икуро.

Пара секунд и к нам спустился мужчина, судя по породистому, но удивленному выражению лица, более или менее причастный к тем, кому я предназначаюсь.

— Майор? Удивлён…

— Добрый день, лорд Юмирай, — учтиво кивнул Икуро (аж целый майор!) и один из нашего сопровождения передал лорду очередной розовый камушек с информацией по последнему заседанию. — Познакомьтесь, это Виктория. Викторию инициировали немного нестандартным способом и теперь в её теле проходят немного нестандартные процессы. Инициировавший её лорд Димитро Олейро сокол клана Шинайо мёртв, пытавшийся её переподчинить лорд Минайдо Олейро коршун клана Шинайо — мёртв и Сайрилла Олейро супруга лорда Минайдо, попытавшаяся напасть на девушку, так же мертва. Все смерти запротоколированны как случаи самозащиты со стороны Виктории. Экспертная комиссия постановила, что Виктория имеет несомненную ценность, как крайне перспективный птенец, и посему надлежит передать её в ваше ведомство.

— Хм… — откровенно озадаченный прозвучавшими словами лорд некоторое время бездумно прокручивал между пальцами полученный камушек, а потом мне достался пристальный взгляд тёмно-зеленых глаз. — Виктория?

Мне кивнуть?

Уголки губ дрогнули, попытавшись приветственно улыбнуться, но судя по его скептичному взгляду, у меня мало что получилось. А затем его взгляд переместился на мою «нестандартную» руку.

— Что это?

— Это, я так понимаю, незавершенный процесс инициации, — терпеливо пояснил майор Икуро и уже более недовольно поинтересовался: — Лорд Юмирай, я конечно рад вас видеть, но у нас ещё дела, не могли бы вы указать мне комнату для Виктории?

Неожиданно сконфузившись, мужчина кашлянул в кулак и, махнув рукой, отправился по лестнице на второй этаж, где руководствуясь непонятными мне умозаключениями, выбрал одну из многочисленных дверей и, войдя первым, нашел комнату подходящей и лишь после этого разрешил войти майору.

Там меня донесли до очень даже приличной кровати, куда уложили, рядом на пол поставили сумку и, окинув комнату внимательным взглядом, кивком попрощались.

— Икуро… — тихо окликнув мужчину в дверях и добившись того, что он обернулся и с удивлением на меня посмотрел, я искренне поблагодарила: — Спасибо.

Я не лукавила. Он действительно вел себя в высшей степени корректно и даже можно сказать что по-доброму. Относительно того же лорда Минайдо — вообще небо и земля. Эх, если бы все мужчины были такими…

Едва заметно улыбнувшись в ответ, майор коротко кивнул и окончательно вышел, плотно закрыв за собой дверь.

И остались мы в комнате вдвоем — отвратительно чувствующая себя я и пока ещё незнакомый лорд Юмирай из непонятно какого рода и непонятно какого клана, да ещё и с непонятно какими намерениями.

А давайте мы с вами побеседуем на днях, а? Допустим, завтра или послезавтра… А лучше вообще через недельку!

— Итак, Виктория… — не вняв моим мысленным посылами, темноволосый и зеленоглазый лорд, одетый в брюки и светло-зеленую рубашку с длинным рукавом, сначала устроился в единственном кресле, которое стояло у противоположной стены, и уже оттуда продолжил. — Расскажите о себе.

— А можно не сейчас? — старательно вкладывая во взгляд и голос как можно больше боли, я вымученно улыбнулась. — День был не самым приятным и я не очень хорошо себя чувствую…

— А выглядите неплохо, — не поведясь на жалобность моего голоса, мужчина иронично приподнял бровь. — Убить троих высших и при этом выжить? Это, я вам скажу, почти уникально.

— Я не специально, вы же сами слышали.

— Слышал. И хочу услышать ещё раз, но уже из первых рук. — припечатав меня недовольным взглядом, мужчина некоторое время помолчал, но затем видимо всё-таки проникся, а может просто был не окончательной сволочью и в конце концов шумно выдохнул. — Ладно, Виктория, отдыхайте. Ванная комната за дверью у окна, через полчаса слуги принесут вам поесть и подходящую одежду. За пределы комнаты выходить не рекомендую. Надеюсь на ваше благоразумие. Я приду к вам завтра.

— Спасибо…

— Не за что, это моя работа.

Несколько подпортив впечатление о себе последними словами, лорд вышел, со щелчком закрыв за собой дверь и я, наконец, смогла вздохнуть полной грудью. Ура! Я одна! Свершилось!!!

Перевернувшись на спину и с блаженством раскинув руки в стороны, я глубоко вдохнула. И выдохнула. Снова и снова. Я отпускала боль, горечь и безысходность. Я сильная. Я выживу. Я всегда выживаю.

Я скользила бездумным взглядом по высокому белоснежному потолку и даже не пыталась думать. Не хочу. Потом. Позже. Завтра, послезавтра, на днях… позже. Тело устало, мозг устал, всё устало.

Как же я устала…

Глава 4

Зайдя к новообретенному птенцу ближе к вечеру, лорд Юмирай Васийно ястреб клана Карухо недовольно качнул головой. Она так и не поела. И не помылась. Даже одеялом не накрылась.

Перспективная? О, да. Именно им, ястребам, дано видеть сияние души. Именно они, ястребы, могут с большей, чем остальные вероятностью предсказать, кем станет птенец и станет ли вообще хоть кем-то.

Этот птенец обязательно станет. Вот только кем…

Взгляд остановился на фосфоресцирующей в сумерках руке и мужчина недовольно нахмурился. Запрещенные эксперименты с примесью драконьей крови. Раньше они были нередки, но когда уже оперившиеся птенцы начинали массово гибнуть, причем без видимой причины, то их запретили. Погибнет ли она? Всё возможно. Но возможно так же и то, что она станет одной из тех, кто не только выжил, но и превзошел самые смелые ожидания своих творцов.

Что ж, Её Величество уже дала определенные распоряжения и теперь он просто обязан сделать всё, чтобы Виктория стала не просто птенцом, а птицей. И чтобы не только не погибла, но и заняла достойное место рядом с Матерью.

Ибо таково было её распоряжение.

М-м-м… и всё-таки счастье есть! Мягкая кровать, спокойный и длительный сон, никого постороннего рядом… Это ли не счастье? Ещё бы помыться и поесть… да, тогда счастье будет окончательным.

Не торопясь открывать глаза, потому что и так знала, где нахожусь и прекрасно помнила, что было вчера, я ещё некоторое время проворочалась в постели, а затем вдруг резко замерла.

Черт!

Рука метнулась вдоль тела, подтверждая, что мне не показалось и я действительно лежу в одних плавках. Ах, ты ж… кто?!

И сразу же пришел ответ — лорд. Он, точно он. Больше некому. Слуги не трогают птенцов, потому что… Потому что…

Почему?

Резко сев, нахмурилась. Мне кажется или в моей памяти появилось что-то лишнее? Что-то такое, чего раньше в ней не было?

— Виктория? Проснулись? — дверь открылась без стука и предупреждения, и в комнату вошел тот, о ком я думала несколько секунд назад. — Что?

— Ничего… — отведя от лица лорда крайне недовольный взгляд, хотела промолчать, но всё-таки не удержалась. — Это вы меня раздели?

— Да, я.

Ни тени раскаяния, ничего. Так, словно это норма.

Снова посмотрев на мужчину, но уже немного иначе, поняла, что как женщина я его не интересую. Ну, вот абсолютно. Превосходно. Тогда зачем пришел?

— Не нервничайте, я зашел всего на минуту. Как вы себя чувствуете?

— Хорошо.

— Достаточно хорошо для разговора?

— Да.

— Прекрасно, — так и стоя в дверях, лорд кивнул в сторону кресла, и мне тоже пришлось туда посмотреть. — Вчера вам принесли одежду. Знаю, она непривычна, но прошу надеть именно её. На комоде найдете женские мелочи. Приводите себя в порядок, одевайтесь, я буду ждать вас внизу, скажем через час. Служанка будет за дверью, она проводит.

— Да… — задумчиво проследив, как он, не дожидаясь моего ответа, закрыл дверь и, судя по едва слышным шагам, ушел, я снова перевела взгляд на кресло. Неужели всё настолько необычно?

Любопытство заставило встать и проверить. Ой, да ладно. Подумаешь, всего лишь длинная тёмно-коричневая плиссированная юбка и закрытая белая блузка на пуговках. И не такое у нас носят. Я конечно не любитель подобного стиля, но чего не сделаешь, ради хорошего отношения…

Похмыкав, пока рассматривала абсолютно новое белоснежное нижнее белье, причем весьма приличного фасона, а также белые носочки и белые туфельки, поняла, что в этом буду выглядеть, как самая что ни на есть порядочная леди. Мда…

Леди я не была, уж в этом они промахнулись.

Но раз уж они так просят…

Захватив светло-зеленый длинный халат и два белоснежных полотенца, которыми меня тоже одарили, я без сомнений отправилась в ванную комнату, чтобы смыть с себя всю ту грязь, которую собрала, валяясь на полу в замке клана Шинайо. Я вот только не совсем поняла, я теперь не Олейро? Ну, раз меня у них изъяли? А кто? Просто Виктория? Без Родины, без флага? Надеюсь, лорд Юмирай будет настолько любезен, что расскажет мне все подробности и даже те, о которых я пока не задумывалась.

А в ванне я застопорилась. Точнее перед зеркалом, когда случайно в него посмотрелась.

Абзац…

В общем и целом я не изменилась — тёмно-русые волосы чуть ниже лопаток, сейчас довольно спутанные и грязные, среднестатистическое более или менее симпатичное лицо с пухлыми, сейчас поджатыми губами, на которых до сих пор кое-где была засохшая кровь, натёкшая из носа, но вот глаза… Глаза из просто карих стали почти оранжевыми. Как это, м-м-м… о, янтарными! Жутковато. И кстати радужка стала намного больше, чем раньше и теперь белка было почти не видно.

Ну и в кого я превращаюсь?

Сразу глянула на левую руку и скривилась ещё больше — перламутр захватил меня уже выше локтя и, судя по бодрой пульсации, на этом останавливаться не собирался. Черт, лишь бы разум остался! И руку спрячу, и глаза спрячу, и фиг с ним, новую работу найду — хорошие повара везде нужны! Лишь бы разум не потерять. Не хочу стать такой, как Димка! Не желаю!

Несколько минут с неуместной злобой вспоминая мразь, не достойную зваться человеком, я наконец смогла оторваться от зеркала и перейти к непосредственно водным процедурам. Сантехника выглядела привычной глазу, но всё же отличалась от той, которой я пользовалась. Я бы сравнила этот стиль с ретро — светло-песочный мрамор на полу и на стенах, пара пушистых ковриков в стратегически важных местах, медные трубы, вычурные крантики, кованые ножки-лапки у самой ванной. Не эмалированной, а тоже медной. Раковина была тоже медной, а вот унитаз кажется фарфоровым. А может и фаянсовым… Забавно, конечно, но для меня сейчас важнее сам факт наличия всех этих благ цивилизации. Интересно, как у них тут с техникой? Наверное, если есть магия, то она не так развита… Может… Ай, черт, чего я гадаю? Проще пойти и спросить, чем ломать голову.

Кстати голову не мешало бы вымыть.

К сожалению, те несколько баночек и бутыльков, которые стояли на полочке возле ванной, подписаны не были и мне пришлось положиться на авось и определять по консистенции и запаху, что есть что. В принципе это оказалось несложно — в одной точно был скраб или соль, во второй очень густое мыло, в третьей крем, а вот в четвертой то, что было очень похоже на шампунь. А может и гель для душа.

Я не из привередливых, я могу и мылом помыться, но раз уж есть варианты, то буду пользоваться ими. Кстати, вкусно пахнет…

Вымывшись на три раза, что аж скрипела, я насухо вытерлась одним полотенцем, надела халат и, завернув волосы во второе, снова вышла в спальню, чтобы уже проинспектировать комод и обещанные на нем «женские мелочи». А он не солгал. Деревянная расческа, несколько лент, шпилек, невидимок, какой-то крем в небольшой баночке без подписи… Нет, с кремами экспериментировать не буду.

Первым делом я как можно тщательнее выжала волосы и на удивление без труда их расчесала, попутно осматривая и саму спальню. Комната была большой, квадратов двадцать, мебель простой и незатейливой, но из натурального лакированного дерева, добротной и качественной. Кровать на одного, комод с зеркалом, кресло напротив кровати, да шкаф для одежды, на текущий момент пустой. Большое окно с широким подоконником было занавешено светло-зеленым тюлем, более темного оттенка шторы были раздвинуты и не мешали солнечным лучам попадать в комнату, игриво скользить по медовому ковру и заявлять о том, что день будет ясным.

Расчесавшись, заплетаться сразу не стала, позволив волосам досохнуть в распущенном состоянии, и принялась за одежду. Белье, блузка, юбка, носочки… туфли. Мой размер. Хм…

Неожиданно вспомнив о сумке, нашла её взглядом у кровати и решив проверить, насколько они порядочны и доверчивы, отправилась инспектировать её содержимое. Странно… Точно чую, что в ней лазили, но четко вижу, что ничего не взяли. Даже нож. Вряд ли бы их заинтересовали мои документы, кошелек и купальник с футболкой, да трикушкой, но вот то, что на месте лежал и тот самый охотничий нож, которым я… бр-р-р, даже вспоминать не хочу.

Что ж, единственный вывод, какой можно сделать, так это то, что — они знают и я знаю, что они знают.

Продолжим?

Продолжим.

Вернувшись к комоду, я снова расчесалась и немного подумав, убрала чуть влажные волосы в «ракушку». Ну вот, теперь совсем как какая-нибудь сельская учительница начальных классов. Приличная и порядочная до жути. Если бы ещё не глаза…

Но наверное они и о них что-то знают. А ведь они сами с обычными глазами. Так может это временно?

Последний раз оценив своё отражение, кивнула сама себе и отправилась к двери. Не знаю, прошел ли час, но здесь я свои дела закончила, пора бы и иными заняться.

А за дверью меня и правда ждала служанка, одетая в строгую униформу: темно-синее платье с рукавом три четверти и юбкой ниже колена, белый передник, да белая косынка на голове.

— Доброе утро, госпожа, — сложив руки перед собой, русоволосая и голубоглазая молодая девушка поклонилась мне на японский манер.

Госпожа? Заба-а-авно…

— Здравствуйте.

— Меня зовут Янита, я провожу вас к лорду Юмираю.

— Да, будь любезна.

Слегка недоумевая, почему вдруг я стала госпожой, хотя ещё вчера не было на это ни намёка, я следовала за неторопливо шагающей вниз служанкой, успевая не только недоумевать, но и осматривать интерьер.

Кстати шикарный. Этакое нескромное барокко — вычурность, кричащая роскошь, позолоченная отделка где можно и нельзя, куча завитушек, многочисленные настенные светильники с претензией на шедевр и прочая и прочая.

Если честно, то глаза устали уже к первому этажу, и я предпочла переключить внимание с обстановки на спину Яниты. Интересно, она человек?

О, а вот и сам незабвенный лорд Юмирай.

Мельком осмотрев светлую комнату с большими окнами и, отметив, что это вроде как столовая, а сам мужчина сидит за накрытым столом, только сейчас поняла, что дико голодна. Сколько я не ела толком? Сутки? Последней едой был хлеб, причем ещё до того, как Икуро со товарищи изъяли меня с Земли.

— Виктория… — встав из-за стола, когда мы вошли, мужчина взмахом руки отослал Яниту прочь и жестом предложил мне присесть, причем лично отодвинув, а затем задвинув за мной стул.

Черт! Я в этом светском этикете смыслю на уровне трех баллов из десяти! Если он решит продолжить в том же духе, то боюсь, его совсем скоро настигнет разочарование.

Уж не знаю, что отразилось на моём лице, но мужчина, сев напротив, удивленно, но при этом довольно дружелюбно приподнял брови:

— Виктория, что-то не так?

— Простите, чувствую себя неловко, — решив не уклоняться от ответа, а сказать, как есть, я кивнула на идеально сервированный стол: — К сожалению, моих познаний недостаточно, чтобы соответствовать подобному уровню.

— Ничего страшного, поверьте. Об этом мы с вами тоже поговорим. Знаете, за всё время моего нахождения на этой должности, я повидал достаточно птенцов с различным уровнем как воспитания и образования, так и интеллекта в целом. И поверьте, вы не самый худший экземпляр.

— Спасибо…

И непонятно, то ли похвалил, то ли оскорбил. Лорд же. Наверное, он и убивать умеет вежливо. Не то, что я…

Так, не о том думаю.

— Пожалуйста. И впредь, если у вас возникнут проблемы, причем абсолютно любого характера — не стесняйтесь озвучивать их мне. Теперь именно я ваш куратор и учитель. Именно я буду контролировать процесс вашего становления и преобразования из птенца в птицу. — Остановив меня жестом, когда я уже почти открыла рот, чтобы закидать его вопросами, мужчина кивнул на стол. — Сначала завтрак, Виктория, после завтрака я полностью в вашем распоряжении. Как впрочем и вы в моём.

Тьфу ты! Что ни фраза, то с подтекстом!

Постаравшись вежливо кивнуть, через секунду я уже забыла о том, что слегка раздосадована его манерой речи. Передо мной была еда! Много еды! Много вкусной и ароматной, горячей еды!

Счастье есть.

Стараясь не выглядеть совсем уж беженкой с голодного края, я старательно пережевывала каждый откушенный кусочек яичницы с беконом и смаковала каждый глоток горячего сладкого чая. Всё так, как я люблю — крепкий, обжигающий и сладкий. Без посторонних примесей, без молока и сливок. Я далеко не гурман, но благодаря своей профессии, которую выбрала наверное только из-за возможности быть поближе к еде, я довольно неплохо разбиралась как в продуктах, так и в их приготовлении. Кстати, мои комплименты местному повару — всё изумительно.

Первый голод был утолен и я бы конечно не отказалась утолить его ещё раза два, а может и три, но думаю, так сразу это делать будет не только неприлично, но и опасно для себя самой — мало ли как воспримет иномирную еду мой всё ещё мутирующий организм.

И кстати, неплохо было бы поговорить уже — вопросов столько, что я уже начала забывать самые первые.

— Виктория? Вы наелись? — наверняка на моем лице наблюдалось мучительное размышление о соответствии желаний и возможностей, потому что лорд с усмешкой кивнул в сторону вафель. — Ешьте, не стесняйтесь. Во время перестройки организм потребляет довольно много энергии и вам необходимо её восполнять. Не переживайте, печальных последствий от переедания не будет.

— Как долго?

— Всё строго индивидуально, но в среднем — от суток до недели. Но мой вам совет: хотите есть — ешьте.

— Спасибо, — слегка смутившись, я налила себе ещё чаю и, подвинув к себе вазочку с вафлями (бекона поблизости не наблюдалось, увы), приступила к уничтожению до ужаса калорийной пищи.

— Что ж, пока вы заняты и не можете отвечать на мои вопросы, может мне стоит немного обрисовать ваше дальнейшее будущее в общих чертах?

Блин, какой глупый и по сути риторический вопрос! К сожалению, во рту была вафля, так что я не самым величественным образом угукнула.

— Хорошо, слушайте: для начала вам нужно знать, что вы больше не человек. Множество факторов — ваш генотип, ваш сильный дух, укус и воздействие слюны Димитро, а так же вещество, находящееся в ампуле — всё это запустило процесс мутации, который на текущий момент ещё не завершен. Критичный порог пройден и вы точно не погибнете в течение преобразования в полноценную высшую вампиршу, хотя не буду утаивать — подобное дано не каждому. Из людей, особенно женщин, процент удачного перерождения крайне низок.

— Сколько? — с трудом дожевав вафлю, я сдавлено поинтересовалась. Черт побери, кто такие вещи говорит во время еды?!

— Два-три процента.

— А после завершения преобразования?

— Что?

— Есть ли вероятность гибели после завершения процесса? — внимательно наблюдая за мужчиной, я успела заметить ту самую секундную заминку, после которой он отрицательно мотнул головой.

Ложь… Не хочет расстраивать? Его право. Но лжет он зря.

— Хорошо, то есть мне фантастически повезло?

— Скорее да, чем нет. Но думаю, Димитро знал, кого кусал.

А вот это вряд ли… Он даже не знал, что я с ними вообще поеду.

— А что было в ампуле?

— К сожалению, у меня нет точных данных по составу и вряд ли будут. Эти разработки незаконны и запрещены к официальному использованию уже довольно давно, но как вы сами видели, не всё, что запрещено — не используется. В клане Шинайо уже проводится полномасштабная проверка, но глава утверждает, что не был в курсе планов и возможностей Димитро и не несет ответственности за вольного сокола.

— За кого?

— Димитро Олейро сокол клана Шинайо.

— Сокол… но ведь вы вампиры? При чем тут соколы? Коршуны? Как это взаимосвязано? Кстати, а как вас зовут?

— Лорд Юмирай Васийно ястреб клана Карухо, — мужчина с мимолётной улыбкой склонил голову, а затем продолжил: — Любой птенец, выросший в полноценную птицу, получает покровителя. Этакий тотем, который остается с ним до самой смерти. Именно способности и уровень птенца влияют на то, будет ли у него покровитель и кто именно. Возьмем сокола. Главное его достоинство — скорость и изобретательность. Те птенцы, кто получает сокола в тотемы, отличаются гибким умом, быстротой реакции и склонностью к авантюрам. Из них получаются великолепные исследователи и ученые.

Как странно… вампиры с птичьими тотемами. Определенно не классически. Кстати, а может они не вампиры, а это просто особенности перевода? Солнца они не боятся, питаются обычной едой, по ночам спят, летают на вранах, не оборачи…

— А вы умеете оборачиваться?

— Что, простите?

— Вы умеете в кого-нибудь превращаться?

— Нет.

— А кто-нибудь из вампиров?

— Только маги.

— То есть вы не маг?

— Смотря что вы подразумеваете под этим словом. Но боюсь, у нас с вами немного разные представления об этом. Давайте не будем отвлекаться от основной темы, мы обязательно дойдем до этого пункта.

— Да, простите.

— Итак, птенцы. М-м-м… — собравшись с мыслями и видимо вспоминая момент, на котором мы слегка отошли в сторону, мужчина прикрыл глаза, а затем кивнул и продолжил: — Ваше преобразование из человека в птенца может длиться от суток до недели, но судя по вашей руке, я думаю, вам понадобится даже несколько больше времени. Данный феномен, к сожалению, нами не изучен и что значат эти энергетические линии, которые распространяются от места проникновения по всему телу, я вам не могу сейчас ответить. Но надеюсь, в ближайшие дни мы с вами немного поэкспериментируем и поймем, чего нам с вами ждать.

— Да, наверное, так будет лучше всего… — отпив чая, чтобы хоть немного привести мысли в порядок, я уточнила: — А как понять, что процесс перерождения завершен?

— Очень просто — полноценный птенец обладает рядом признаков и качеств. Для начала умеет прятать истинный цвет глаз. Видели свои глаза в зеркале?

— Да, они изменились.

— Верно, сейчас они янтарные и это неестественно для восприятия, хотя вполне естественно для вампира, — мужчина на секунду прикрыл глаза, а когда открыл, то на меня смотрели светло-зеленые, почти желтые, но совсем нечеловеческие.

Я бы сказала, что именно птичьи. Как он там себя назвал? Ястреб? Не знаю, вблизи никогда ястреба не видела…

— То есть это ваш естественный взгляд?

— Верно.

— А зачем вы его скрываете?

— А зачем лишний раз пугать и настораживать окружающих? Поверьте, и без этого довольно причин, по которым нас опасаются остальные расы нашего мира.

Расы? То есть я права и в их мире проживает несколько рас?

Задумчиво хмурясь и вдумчиво жуя очередную вафлю, я насторожено наблюдала, как он снова прикрывает свои птичьи глаза, а открыв, смотрит на меня уже обычным, человеческим взглядом.

— Итак, первое — глаза. Второе — истинное сияние ауры и умение её прятать. Видят её совсем немногие, в основном маги и мы, ястребы, но скрывать её необходимо.

— Почему?

— Потому что сильные, но глупые птенцы очень часто становятся не птицами, а кормом. Кстати, вы в плане сияния сильная.

Но глупая, да? Вы это умолчали лорд?

Иронично хмыкнув, снова отпила чая. Интересно-интересно… а как ему выгоднее — сделать из меня птицу или всё-таки корм?

— Что значит «корм»?

— Высшие вампиры питаются не только человеческой едой, — ответ прозвучал не слишком приятно, но вполне в духе вампира.

То есть Димка был не маньяком, да? Он просто решил «покушать»?

— Поясните.

Неправильное. Слишком жесткое поведение. Где страх? Где растерянность? Где сожаление и отрицание своей сути? Она ведь человеческая девушка. С Земли. Неужели их данные устарели?

Странно…

— Вампиры могут есть как обычную еду, так питаться и кровью и энергетической составляющей существа. Это не обязательно и скорее считается деликатесом, чем нормой, но присутствует и такое. Ну и проводя аналогии можно сделать вполне определенные выводы: сильное существо — вкусное существо. А птенцы это уже уровень выше обычного человека, так что делайте выводы сами.

— Сколько за раз может съесть или выпить вампир? Будет ли это смертельно для птенца?

Когда я задала совсем не праздный вопрос, лорд почему-то посмотрел на меня, как на маньячку.

— Что?

— Виктория, вы кем были на Земле?

— Поваром. А что?

— Поваром? — тут его брови почему-то потерялись в волосах и он недоверчиво переспросил: — Просто поваром?

— Да. Поваром в ресторане на горячих блюдах. А чему вы удивляетесь?

— Честно? Вашему неестественному спокойствию. Не каждый мужчина задавал мне подобные вопросы, что уж тут говорить о девушках. — Тут лорд видимо решил немного меня просветить, как я на самом деле должна была себя вести: — Намного чаще мне приходилось утешать, отпаивать успокоительными и уговаривать, что жизнь не кончена, а наоборот лишь начинается.

— Оу… — отставив пустую кружку в сторону, я иронично хмыкнула. — Хорошо, уговорили. Успокойте и пожалейте меня. Кстати, так как насчет моего последнего вопроса? Успокоите?

Кажется, шутка не удалась. И кажется я рано начала вести себя естественно и непринужденно — он точно ждал от меня если не слёз, то хотя бы кротости и послушания. Черт!

И как бы подвести его к мысли, что я слегка другая и при этом не порвать ему шаблон?

— Виктория, вы меня настораживаете… Скажите, вы боец?

— В смысле? — замерев от его такого проницательного вопроса, постаралась не хмуриться.

— В прямом. Вчера, когда я вас раздевал, я нашел на вашем теле шрамы. Отчего они? — усмехнувшись краешком губ, словно показывая, что и у него есть кое-что припрятанное в кармане, мужчина терпеливо ждал, пока я возьму себя в руки и отвечу.

— Нелегкое детство, — поморщившись, поняла, что придется кое-что рассказать. Если он заподозрит меня в утаивании чего-то важного, то не факт, что не залезет мне в голову, как пытались это сделать предыдущие лорды и без проблем делали судьи. И совсем не факт, что я смогу дать ему отпор. — Я сирота, росла в детском доме. Поверьте, даже девочкам иногда приходится за себя постоять, если хочешь жить не рабом, а человеком.

— Но в вашем мире нет рабства… — лорд выглядел настолько обескураженным, что я не выдержала и громко расхохоталась.

— П… простите. Да, конечно же нет, — язвительно, но горько усмехнувшись, я посмотрела ему прямо в глаза. — Но чем отличается забитый, униженный и не имеющий права голоса и действия ребенок от того же раба? Тем, что официально рабства нет? Да назовите, как угодно, но сути это не изменит. И поверьте, я уже в пять лет поняла, что рабом никогда не буду. И не была. Это было существование, но я точно знала, что выживу и стану кем-то. Не безмолвным безымянным рабом, а кем-то. Личностью. Самостоятельной личностью. К сожалению…

Затихнув и отведя взгляд, когда в его глазах промелькнуло нескрываемое сочувствие, зло поджала губы. Зря я это сказала. Ненавижу сочувствие в любом виде. Оно делает слабее, заставляет поверить, чтобы потом разочароваться. Нет, лучше всегда быть сильной, улыбаться и идти вперед с гордо поднятой головой. Только тогда тебя боятся трогать шавки и опасаются трогать остальные. Только тогда.

— Так что вы наверное правы — я боец. — Снова посмотрев на лорда, я тонко улыбнулась и вопросительно приподняла бровь: — Это важно?

— Да, Виктория, это важно. Спасибо, что рассказали о своём прошлом, обещаю, это не станет достоянием общественности. — О чём-то задумавшись, мужчина поставил локти на стол и переплел пальцы, а затем и вовсе положил на них подбородок. — Итак, продолжим… Да, ответом я вас возможно утешу, а возможно и нет. Те птенцы, чье сияние слишком соблазнительно, становятся кормом для своих лордов и это определенный приговор. Разовое кормление не приносит ощутимого вреда, но это раз за разом отдаляет возможность стать птицей и в конце концов приводит к гибели. Год, два, максимум пять лет и птенец умирает от истощения ауры. Те же, кого удается найти и изъять — уже никогда не смогут перешагнуть того порога, за которым появляется возможность стать птицей. Они навсегда остаются птенцами. С поврежденной аурой, с поврежденной психикой. И поверьте, лучшая участь для них — это смерть, а не подобное существование.

Очаровательно. Просто очаровательно, черт побери!

Кстати о насущном.

— А что ждет меня? Вы или ваше окружение не соблазнится мной? Только честно.

— О, нет, Виктория, — мужчина усмехнулся несколько многозначительно, так что я мгновенно напряглась. — Приказ Матери не обсуждается. Ей вы нужны в качестве полноценной птицы и я сделаю всё от меня зависящее, чтобы вы ею стали.

Глава 5

После своего многообещающего заявления лорд отметил, что я больше не ем, и нам стоит перейти в гостиную, где нам будет намного удобнее продолжить разговор. Согласившись на его предложение, я послушно отправилась следом, но не слишком далеко — всего пара десятков метров по коридору первого этажа вглубь особняка и вот мы уже в комнате, которая снова подавляет своей роскошью и богатством.

Стараясь не кривится и даже не морщиться, потому что мне элементарно было неуютно среди всего этого великолепия, я устроилась на предложенной софе, а сам вампир сел в кресле напротив и, положив ногу на ногу, продолжил рассказывать мне об устройстве мира и его народонаселении.

Так я узнала, что мир называется Аюшта, у него действительно два спутника, размеры планеты, сезоны, часовое разделение и прочее во многом идентично Земле, техника малоразвита, магия имеется, но тоже не слишком впечатляюще, общий уровень развития местную знать более чем устраивает и находится где-то на уровне первых паровых машин, причем полумагического свойства. Общение посредством межмировых порталов настроено на три мира, в том числе на Землю, но используется очень редко, ибо не слишком выгодно.

Вампиров на планете не слишком много, от силы десятая доля всего населения и последние тридцать лет ими правит Её Величество Королева Мать Амидайла, что кстати было традицией. Это был не классический матриархат, потому что её советниками в большинстве своём были мужчины, как впрочем и среди глав кланов, но на престоле последние несколько тысяч лет всегда сидела Королева. Прав у женщин было довольно много, но и не так много, как мне бы хотелось.

Остальное население делилось на людей (49 %), гномов (30 %), демонов (10 %) и драконов (1 %). На текущий момент глобальных войн и катаклизмов не наблюдалось, но весь мир был неофициально поделен на три неравных части. Часть принадлежала вампирам, часть демонам и часть драконам. Люди и гномы при этом жили везде и соответственно «принадлежали» тем, иным или третьим.

— Рабство?

— Нет, скорее феодальная принадлежность. Вы знаете это определение?

— Примерно. Не останавливайтесь, продолжайте.

— Хорошо…

Дальше лорд Юмирай снова вернулся к теме моего становления и тому, что в первую очередь мне необходимо понять свои основные качества, в соответствии с которыми я обрету своего покровителя-птицу. В том, что я так или иначе совсем скоро стану полноценным птенцом, а затем и птицей, он даже не сомневался, отметив лишь, что я должна внимательно следить за своим самочувствием и сообщать ему о малейшем изменении и дискомфорте.

Кроме того, упомянул он и о том, что в той ампуле была концентрированная кровь и суть, как главы рода, так и главы клана, а кроме всего прочего в минимальном количестве присутствовала и кровь дракона. Именно благодаря ей я смогла самостоятельно без участия высшего вампира завершить инициацию и скорее всего благодаря ей во мне сейчас так много энергии, что она не может оставаться внутри, а так и ползет по мне снаружи.

— Сейчас я перечислил вам основные ингредиенты подобных зелий. Не уверен, но скорее всего в составе ампулы присутствовало ещё кое-что, но тут уже остается только догадываться. Те же энергетические линии — это неестественно даже для зелья с драконьей составляющей. Хотя вполне вероятно, что это именно индивидуальная реакция вашего организма. Возможно активация магической составляющей, возможно что-то иное.

— Магия?

— Магия, — кивнув, лорд одновременно развел руками. — К сожалению, пока вы не станете птицей, мы не можем с четкой уверенностью об этом говорить. Вы можете стать полноценным магом, а можете и обычной одаренной — чуть более обостренная интуиция и сопутствующие ей немагические способности.

— А какие бывают птицы и что им свойственно?

— Основной состав чуть больше десятка, но все они хищники, такова наша природа: соколы, ястребы, коршуны, беркуты, гарпии, орлы, кречеты, пустельги, сипы, стервятники и прочие представители семейств соколиных и ястребиных. Намного реже встречаются совы и филины, сипухи, сычи, секретари, кондоры и грифы. И уж совсем редкостью являются фениксы и грифоны. Чуть позже мы разберем с вами всех без исключения, особенно их сильные стороны, так что не переживайте — мы обязательно найдем именно вашего покровителя.

— А как это происходит? Как из птенца получается птица?

— В один прекрасный момент, когда внутренняя энергия полностью перестроит ваше тело и вы поймете, что готовы стать кем-то большим, вы определитесь с основными навыками и начнете их развивать — ваш покровитель придет к вам сам. У кого-то это происходит во сне, кто-то прямо посреди дня впадает в транс, а кому-то покровитель прилетает лично.

— Сроки?

— От суток до полугода. Если в течение полугода навыки и умения так и останутся на обывательском уровне, то птенец навсегда остается птенцом. Вампиром без покровителя.

— И много таких, дефектных?

— Из рожденных — меньше четверти, из новообращенных — больше половины.

— А их дальнейшая судьба?

— То есть?

— Ну, высший вампир с тотемом и вампир-птенец. Они же неравны по статусу, верно?

— Верно. Высший вампир с тотемом моментально получает статус лорда и возможность продолжения рода, а может даже и создания своего собственного клана, причем как естественным путем, так и путем преобразования, то есть укуса человека, когда как вампир-птенец всегда будет считаться кем-то средним между человеком и полноценным высшим вампиром. Обычно они ведут среднестатистический обывательский образ жизни. Служащие, рабочие, солдаты. Без права укуса. Они могут завести семью, причем даже с людьми, но их дети точно никогда не станут высшими, только птенцами.

— Но не людьми?

— Нет, не людьми. Наш генотип сильнее.

— Тогда зачем вообще кусать? Как насчет естественного размножения? — задав один из провокационных вопросов, я с интересом ждала ответа.

— Затем, что естественное размножение, как вы выразились, не является гарантом естественного прироста. Взять для примера вас. Да-да, именно вас. За эту неделю не без вашего участия произошла естественная убыль в количестве трех высших вампиров. Это ли не причина?

— Ну уж знаете ли! Это уже логика от противного — если бы Димитро не был так глуп, то ничего бы не произошло. И вообще-то именно из-за него на Земле произошла «естественная убыль» в количестве пяти людей!

— Не кричите, Виктория. — примиряюще подняв руки, вампир поморщился. — Возможно, я взял не слишком подходящий пример, но реальность именно такова. Естественной рождаемости недостаточно для поддержания численности нашей расы, такова неприглядная реальность. Срок жизни вампира достигает ста пятидесяти — двухсот лет, причем женщина может родить не больше трех детей, довольно тяжело переживая каждую беременность. Принимая во внимание процент становления птенцов, смертность от несчастного случая и прочие факторы — трое детей это мало. И давайте не будем об этом, это не самая приятная для меня тема.

О? Неужели?

— Простите, — моментально согласившись, перевела тему. — Скажите, а может случиться такое, что я буду стоять перед выбором из нескольких покровителей?

— Нет. Так или иначе, но покровитель всегда один, потому что не бывает абсолютно равнозначных качеств. В чём-то вы сильнее, в чём-то слабее. Покровитель всегда выбирает только самое сильное качество.

— Ясно…

Мы проговорили с лордом почти весь день, прервавшись всего пару раз: один раз на обед, затем к ему пришел посетитель и я просидела в гостиной одна около получаса, затем мы снова разговаривали, причем довольно часто отклоняясь от основной темы, потому что я не была жителем их мира и ему приходилось объяснять мне казалось бы прописные истины.

Допустим знание языка. Это лорд объяснил переходом через межмировой портал. Было в его настройках нечто специфичное, что пробудило во мне информационную капсулу именно со знанием языка.

Опять же информационная капсула. Что это? Как оказалось, это ни много, ни мало, а те самые мутационные гены и хромосомы, которые я раздавила в руке. Именно благодаря им сегодня утром я поняла, что слуги не имеют права меня трогать, именно благодаря им я почуяла, что в моей сумке рылись, именно благодаря им я точно знала, что смогу выстоять под давлением силы лорда Минайдо. И именно благодаря им и помощи лорда Юмирая я совсем скоро смогу «вспомнить» ещё много чего. Этакая генная память. Насильно врученная правда, но местных это, судя по их принципам, волновало мало.

И кто я такая, чтобы с ними спорить?

В целом же, если отбросить брезгливость и ущемленное чувство собственного достоинства, то мне фантастически повезло. Да, именно повезло! Во-первых, я выжила при инициации, во-вторых, я не стала безвольным кормом, как хотел этого лорд Минайдо по приказу лорда Хамидайо, в-третьих, теперь я под личной защитой и контролем Её Величества, которая решила во что бы то ни стало сделать из меня высшую птичку.

Тут конечно всё ещё очень сомнительно и мутно, за что мне такое расположение, но факт остается фактом — я этакая «избранная». Вип-персона под неусыпным присмотром очень ответственного и будем надеяться порядочного лорда Юмирая, эксперта в становлении птенцов.

Лорд…

Внимательно рассматривая мужчину за ужином, который проходил в молчании, потому что мы успели наговориться за день, а во время еды лорд предпочитал молчать, я прикидывала, сколько ему лет. От силы лет тридцать пять… хотя может и больше.

Высокая, пропорционально сложенная фигура, не чуждая спорта и физических нагрузок. Породистое, умное, чуть худощавое лицо, высокий лоб, упрямый подбородок с едва заметной ямочкой, гладкие щеки, очень тёмные волосы с непривычным зеленоватым отливом. Стильная модельная стрижка с челкой… Сегодня на нём кроме вчерашних брюк и рубашки был ещё и жилет, застёгнутый на все пуговки. В общем, богатый, представительный, умный, симпатичный, но опасный.

— Виктория?

— Да?

— Вы меня рассматриваете уже слишком долго. Неужели что-то хотите спросить? — иронично блеснув глазами, когда я сконфужено отвела взгляд, мужчина приглашающе взмахнул вилкой. — Не стесняйтесь, ведь я вам уже говорил — я полностью в вашем распоряжении.

— Не поймите предвзято, но я просто вас рассматривала, — усмехнувшись на его явную подначку, я отрицательно качнула головой. — Пытаюсь понять, что вы за мужчина.

— И как успехи?

— К сожалению, не очень. С одной стороны вы очень открытый и общительный, но проведя рядом с вами целый день, о вас лично я не узнала ровным счетом ничего. Только лишь о мире, вампирах в целом и птенцах в частности. А каковы вы сами?

— А почему вас это интересует?

— Почему нет? Нам с вами как жить, так и сотрудничать, причем довольно неопределенное время. Кстати, чем вы занимаетесь, когда не воспитываете птенцов? И чей это дом? Ваш?

— Нет, Виктория, это городская резиденция Её Величества и скажем так… я её поверенный в делах довольно конфиденциального плана. В том числе в воспитании и становлении переданных под опеку Матери птенцов.

— И вы всегда живете здесь?

— В основном, да.

— А бывает такое, что одновременно под вашей опекой несколько птенцов?

— К счастью, нет.

— К счастью?

— Виктория, а ваш стейк не остывает? Мой вот да.

Черт!

— Простите, — пробормотав извинение, я послушно уткнулась в тарелку, досадуя на то, что так ничего толком о нём и не узнала. Тайна на тайне, честное слово!

Остаток ужина прошел в полном молчании, но стоило мне встать, как мужчина заговорил:

— А теперь уже я проявлю взаимный интерес. Днем мы с вами слишком заговорились о текущем положении дел и совсем не говорили о вас. Пройдемте, Виктория, немного прогуляемся по парку и вы расскажете мне о себе. Личные и неприятные моменты можете опустить, но вот основной информацией, пожалуйста, поделитесь…

Что ж, почему бы и нет? Основную информацию нет смысла скрывать, потому что она действительно настолько основная, что в ней нет ничего криминального.

Которого слишком много в том самом «личном и неприятном».

На текущий момент стояла поздняя весна, поэтому к вечеру немного похолодало, по моему ощущению градусов до пятнадцати, поэтому лорд предусмотрительно вручил мне длинную тёплую вязаную кофту, а сам надел камзол, доходящий ему практически до колена.

Нет, всё-таки сложно привыкнуть к подобной одежде и перестать на него коситься. Этакий средневековый джентльмен.

— Виктория? — неторопливо шагая рядом со мной по широкой, вымощенной цветной плиткой дорожке, мужчина взглядом предложил высказать, с чего я опять многозначительно фыркаю.

— Одежда, лорд, всего лишь одежда. Вы сами видели, в чем меня принесли. Стили наших миров слишком различны.

— Видел… — неожиданно усмехнувшись, вампир прикрыл глаза. — Ваша мода несколько развратна относительно нашей. Не буду скрывать, довольно заманчиво, но одновременно с этим глупо и недальновидно — выставляя напоказ своё тело, вы тем самым молчаливо его предлагаете.

— Разве? А как насчет удобства и функциональности?

— В чем?

— Допустим, в столь длинной юбке и туфельках на каблуке я вряд ли смогу убежать от опасности и забраться на дерево. Опять же удар ногой. Ни единой возможности.

— А есть необходимость?

— А вдруг?

— Нда… — окинув мне скептичным взглядом, лорд вдруг поинтересовался: — Вы умеете обращаться с оружием?

— Эм…

И как бы сказать, чтоб не соврать?

Поджав губы и с преувеличенным интересом рассматривая набирающие цвет розовые кусты, в итоге неопределенно пожала плечами.

— Я повар. Соответственно я неплохо владею ножами различной длины и ширины. Если вы намекаете на охотничий нож в моей сумке, то да, именно им я убила Димитро. Сначала я вспорола ему горло, а затем отрезала голову.

— Виктория!

— Что? Вы удивлены? Знаете, когда тебя убивают — тут не до красивых жестов.

— Я не просто удивлен, я шокирован!

— Чем же?

— Да всем!

Бедняга. Действительно, опять я не сдержалась. Четко вижу — шаблон не выдерживает и трещит.

— Простите, — сделав оптимально, а именно потупившись и извинившись, я тихо добавила: — Иным оружием не владею.

Лжет. Как бы ни был он шокирован, но он четко увидел — сейчас она солгала. Зачем? И что, шэт её побери, она ещё умеет? Маленький злой ребенок, воспитанный в среде, где выживает сильнейший, хитрейший и лишенный сожаления. Дико…

В их мире нет сиротских приютов, дети, лишившиеся родителей, так или иначе пристраиваются в семьи, а дети вампиров так и вовсе ценны сами по себе и всегда живут в клане.

Нет, не зря Мать проводит порой жесткую политику по запрету инициации иномирных существ. Их логика, их жизненная позиция, их моральные принципы порой настолько несовместимы с местными, что из них вылупляются либо маньяки, либо величайшие из деятелей.

Что вылупится из тебя, Виктория?

Может, стоит немного охладить твою ярость и показать тебе, что это не женское дело — убивать?

Да, так будет правильно.

— Что ж, не скажу, что осуждаю ваш поступок, Виктория, всё-таки вы правы — когда убивают не до выбора методов защиты, но надеюсь, вы понимаете, что вам не стоит на этом зацикливаться? В нашем мире женщина прежде всего мать и супруга, а никак не воин и убийца.

— Поверьте, в нашем тоже, но иногда линию поведения диктуют именно обстоятельства, не спрашивая нашего желания. И только мы решаем — поддаться и смириться, либо бороться и выйти победителем.

Черт-черт-черт! Ну, зачем я это сказала?!

Глядя, как он недовольно морщится и осуждающе качает головой, я мысленно костерила себя последними словами. Дура! Кто меня тянул за язык? Он же сказал — я девочка-припевочка и не более. Птичка, которую сделают высшей, чтобы она смогла стать супругой и матерью.

Черт, надеюсь, в их планах ещё нет определенного мужа?

Замерев на эту дикую мысль, я насторожено покосилась на лорда и моментально поняла — всё это время он не сводил с меня изучающего взгляда и кажется подозревал, о чём я думала. Что ж…

— Лорд Юмирай, скажите, а кто я сейчас? Каков мой статус и положение? Кому я принадлежу, какому роду и клану?

— Вы личная собственность Её Величества. На текущий момент у вас есть лишь имя, — не отводя взгляда от моего лица, причем ещё и остановившись около беседки, до которой мы дошли, мужчина не торопился в неё заходить. — Рода и клана вы лишились, когда экспертный совет постановил изъять вас у тех, кто вас инициировал. Новых вы пока не получили, так как на текущий момент являетесь птенцом. Однако получив тотем-покровителя и став птицей, вы предстанете перед Матерью и она лично примет решение о вашем будущем, естественно учитывая специфику ваших возможностей и тотема. Под покровительством Матери находится несколько родов. В один из них вас скорее всего и определят, как и всех предыдущих птенцов. Вас что-то тревожит?

— Да.

Ну а что? Лучше сразу узнать, чем переживать и томиться от неизвестности.

— Что-то конкретное?

— Да, верно. Замужество, если быть точнее. Имею ли я право выбора или всё решает Мать?

— Спорный вопрос… — протянув, словно мой интерес именно в этой плоскости был для него неожиданным, лорд неопределенно пожал плечами. — Существует практика выдачи по расчету, но это в кланах. Естественно, если вы встретите мужчину, с которым захотите соединить судьбу, то вряд ли Мать будет против, всё-таки дети наша радость и будущее…

— Нет, я не об этом. Если мужчина будет настаивать, а я буду против? Что в этом случае?

— Вы имеете в виду какого-то конкретного мужчину? — мне достался цепкий взгляд и я поторопилась отрицательно помотать головой. — Виктория, повторю — до полного становления вы под моей опекой и защитой. Никто не посмеет заявлять на вас права, потому что вы собственность Матери, а Её Величество не практикует выдачу замуж по своей прихоти. Как только вы станете птицей, вы обретете полную свободу выбора практически во всех сферах бытия, как месте жительства, работы так и замужества. Естественно, в нашем мире не практикуется самостоятельность женщины в той мере, как это положено мужчинам, но тем не менее… — тут он притих, а затем словно что-то вспомнив, кивнул. — Да, через несколько месяцев состоится полуночный слет, этакий бал, на котором свободные высшие могут познакомиться и определиться с выбором. Если к тому времени вы обретёте тотем, то ваше участие будет обязательным. Данное мероприятие проводится раз в семь лет, причем ему благоволят звезды и именно на нём пары в большинстве своём определяются с выбором, ведомые некоторой мистической составляющей праздника. — Тут лорд почему-то стал хмурым и быстро закончил. — Если на нём вы не встретите своего будущего супруга, то значит, среди присутствующих его попросту не было и никто не будет вправе на вас давить и принуждать. Так, мы снова с вами говорим не о том, Виктория. Расскажите о себе. Начните с возраста, родственников, образования и увлечений.

Не о том?! А вот мне кажется именно о том! С чего вы взяли, что я выйду замуж за того, на кого мигнут звезды?! Это что за бред?! Да я лучше до контрольного срока останусь птенцом и стану птичкой только после бала! Ха!

Так, план есть. Исполнять!

Эм, о чём он спросил? Ах, да.

— Несколько месяцев назад мне исполнилось двадцать четыре года. О родителях я знаю только то, что мать отказалась от меня сразу после рождения, приёмных у меня не было. Из образования — одиннадцать классов школы, три года обучения в техникуме пищевой промышленности и курсы повышения квалификации, необходимые для работы именно в ресторане и именно поваром на горячем. В школе я училась довольно посредственно, потому что не всегда было время сделать уроки и особенно мне не давались точные науки, однако в техникуме пришлось наверстать упущенное, потому что необходим был точный расчет довольно многих позиций по переработке и приготовлению продуктов. Хотя большей степени мне помогало чутье, чем точность и знаете, оно меня очень редко подводило.

— Давно работаете по профессии?

— На последнем месте чуть больше года, но до этого сменила более пяти кафе. Где-то меня не устраивало отношение руководства, где-то качество продуктов, где-то заработная плата, где-то я проработала лишь потому, что мне нужен был стаж и средства существования.

— Вы работали только поваром?

— После окончания техникума — да. Во время учебы подрабатывала уборщицей, официанткой и барменом.

Ну и иными, но уже менее законными делами промышляла, но об этом, я думаю, не стоит вслух.

— Как вы оцениваете себя, как профессионала?

— Что, простите?

Мы снова отправились гулять по парку, поэтому вопрос меня несколько удивил и озадачил. Он хочет воспользоваться моими поварскими услугами?

— Вы хороший повар?

— М-м-м… ну, клиенты не жаловались, — смущенно пожав плечами, уточнила: — К чему этот вопрос? Вы хотите проверить меня, как повара?

— Нет, Виктория, — усмехнувшись и покачав головой, лорд пояснил: — Я хочу начать прощупывать ваши навыки и умения, которые помогут нам определиться с необходимым направлением развития преобладающих в вас качеств. Насколько я знаю, повар должен обладать чуть большей обонятельной чувствительностью, по сравнению с остальными. Вкусовое и цветовое восприятие, глазомер, хронометраж, динамичность мышления, память. У повара должна быть развита координация движений обеих рук, оперативность, немалая физическая выносливость, предусмотрительность, умение планировать и множество иных факторов. В вас имеются эти качества?

Всерьез озадачившись таким огромным списком, я смогла лишь неуверенно пожать плечами, не решаясь кивнуть. Никогда не думала о себе в подобном аспекте, что и озвучила:

— Мне сложно сказать, наверное, со стороны будет виднее. А может, я всё-таки на практике покажу вам свои умения, и вы уже тогда оцените, что я могу, а что нет?

— На практике? Как вы себе это представляете?

— Просто. Вы разрешаете мне воспользоваться вашей кухней и сами поприсутствуете при процессе приготовления. Или… я что-то не то сказала?

Недовольно поджав губы, когда он сначала криво улыбнулся, а затем рассмеялся, я терпеливо подождала, когда он отсмеется и взглядом предложила объяснить своё неуместное на мой взгляд веселье.

— Виктория, это вряд ли выполнимо. Я сам далек от понимания, как правильно и вкусно готовить, да и вряд ли наша повариха Синтия пустит вас на свою кухню. Это полностью её территория и даже то, что вы птенец, нуждающийся в поиске качеств, не смягчит её решения. Мы с вами можем пойти иным путем — то, что я перечислил, можно протестировать иными методами, не заходя на кухню. Та же вкусовая, цветовая и прочая чувствительность, память, глазомер и прочее. Кстати, как себя чувствуете, не замерзли? У вас губы посинели.

— Губы?

Глава 6

Непроизвольно облизнув эти самые губы, я едва не ойкнула, когда кончик языка неприятно кольнуло статическим электричеством. Или не электричеством…

А вообще мне было жарко.

— Они просто синие или перламутровые? — не решаясь прикоснуться к ним пальцами и остро жалея, что рядом нет зеркала, я с нетерпением ждала ответа, но мужчина всё не торопился развеивать мои подозрения.

В вечерних сумерках, постепенно опускающихся на парк, было ещё неплохо видно, и я не понимала, почему он тянет.

— Лорд Юмирай! — не выдержав его затягивающегося молчания, попыталась поторопить. — В чем дело? Вы плохо видите вечером?

— Нет… к сожалению, хорошо, — ответив напряженно и так, что я ничего не поняла, вампир шагнул ближе и практически навис. Наклонился, прищурился, словно действительно плохо видел, ещё наклонился…

И тут нас обоих так шибануло, что в себя я пришла в не очень комфортных кустах, причем ещё и без обуви — голые ноги неприятно обдувал почти ночной холодный ветер. Бли-и-ин…

Застонав и помотав головой, я кое-как выбралась на тропинку, нашла туфли, надела и только тогда поняла, что рядом никто больше не стонет. Ч-ч-черт! Господи, лишь бы не помер!

Пытаясь взглядом найти мужчину, ну или не дай бог, тело, я замерла и тут услышала едва различимый стон в кустах напротив. Жив? Жив!

— Лорд? Юмирай? — обойдя кусты, чтобы подобраться к ним с тылу, откуда стали слышны более громкие стоны, я сжала пальцы в кулаки и закусила губу — лорд был жив, но выглядел несколько… кхм, поджаренным. — Как вы?

— Виктория… — прошептал недовольно лорд, кося на меня желтыми глазами, — не подходите. А лучше идите в дом. К себе в комнату. Обсудим произошедшее завтра, хорошо? Сейчас я несколько… не в силах.

— Я могу вам помочь? — попытавшись шагнуть вперед, была остановлена низким, раздраженным рычанием и зло блеснувшими глазами.

— Виктория. В комнату. Сейчас же!

Сам дурак.

Поджав губы и одарив «опекуна» тяжелым взглядом, я развернулась и отправилась в дом. Ну, подумаешь… Не хочет — пусть сам домой ковыляет! И я хороша — захотела дяде всемогущему помочь. Пф!

Это было… странно. Сначала завораживающе, а потом очень больно. Он даже сознание на какую-то секунду потерял, а когда очнулся, то понял, что в кустах, причем с поврежденным позвоночником. Шэт…

Что это было? Защитная реакция на вторжение в личное пространство? Именно так погибла Сайрилла? Дерьмо… То есть ему ещё повезло?

Стараясь говорить ровно, когда напуганная Виктория в испачкавшейся блузке и с растрепанными волосами нашла его в кустах, он попытался как можно быстрее отправить её в дом. Если он сорвется и поддастся соблазну её сияния, то либо она пострадает, либо он умрёт.

Ни то, ни другое его не устраивало. Повреждения не были критичными и он вполне держал себя в руках, но когда она шагнула ближе — соблазн возрос в десятки раз и он не удержался — разозлился и накричал.

Кажется, обиделась…

Да шэт с ней, с обидой. Главное ушла.

Теперь бы как-нибудь самому доковылять до спальни… через кабинет, где есть кое-что восстанавливающее.

— Милорд?

Минут через десять на него наткнулся патруль, обходящий ночной парк. Да, эти ребята не зря получали своё жалование — едва различимый стон, едва уловимый шорох и они тут как тут.

— Милорд, что с вами?

— Ничего особенного… производственная травма. Витал, помоги… да, благодарю.

Через двадцать минут, выпив концентрированный энергетик, вынутый из сейфа в кабинете, мужчина кое-как добрался до своей спальни, где рухнув на кровать и скинув только лишь обувь, впал в некоторую полудрему-полуанабиоз. Именно подобный транс максимально ускорял процесс регенерации, который сейчас был жизненно необходим. Ещё в кустах он продиагностировал своё состояние и оно было без прикрас печальным — трещина в позвоночнике и серьезно поврежденные высоким напряжением все без исключения внутренности. По сравнению со всем этим обуглившиеся кончики волос и ресниц, а также обожженные губы, куда пришелся удар, были незначительной ерундой.

Что было в этой шэтовой ампуле такого, что сейчас птенец не просто опасен для окружающих, но и сам не контролирует это?! А она именно не контролировала, он это чуял.

А под утро, когда полудрема начала переходить в полноценный сон, ему приснилась она.

Вика. Виктория. Птенец с душой волчонка. Она смущенно улыбалась и просила прощения… Говорила, что не специально и это просто защитная реакция тела на постороннего. Но если он не против, то ей будет приятно узнать его ближе. И вообще, для него она просто Вика, а никакая не Виктория.

Заснул лорд Юмирай с непривычной для окружающих слегка глуповатой улыбкой на губах.

Пока шла в дом, зло сжимала и разжимала пальцы, но внутренне понимала, что зря злюсь. С чего я решила, что ему приятна моя помощь? С чего я решила, что она вообще ему нужна? Может у них принято, что женщины вообще существа хрупкие и до жути беспомощные? Черт!

Всё-всё, Вика, выдохни…

Послал, да послал. Первый раз что ли?

Ты сейчас вообще существо бесправное и всё, что можешь — это молча и быстро делать то, что тебе сказали. Без пререканий, без возражений, и не проявляя никому не нужную инициативу.

Тяжело вздохнув, покачала головой. Давно я не была в таком положении, очень давно. И тяжело признавать, но пока не в моих силах изменить ситуацию. С одной стороны мне нужно как можно быстрее стать «птицей» и получить хотя бы иллюзию свободы и выбора, но тут уже во многом всё зависит от решения Матери. С другой стороны торопиться не резон и лучше дождаться, когда пройдет пресловутый полуночный слёт, чтобы не впухнуть ещё сильнее. С них станется подстроить «звездное согласие». Нет уж, не согласна.

Ну и как быть?

В своих размышлениях я дошла до своей комнаты и, глянув в зеркало, расположенное над комодом, поняла, что служанка на первом этаже косилась на меня не зря — волосы дыбом, блузка в земле и листве, на щеке царапина, а губы не просто синие, а ещё и светящиеся.

Кстати не только губы…

Не решившись раздеться в комнате, куда в любой момент мог войти лорд, я отправилась в ванную и уже там начала немного судорожно расстегивать многочисленные пуговки испорченной блузки и стаскивать надоевшую за день юбку.

Че-е-ерт…

Господи, в кого я превращаюсь?!

За день энергетические линии полностью поглотили левую руку, плечо, часть груди, левую сторону шеи, всю верхнюю часть спины, и теперь нацелились на правую половину тела, ноги и голову. Кроме того уже голубыми были губы, белки глаз, и как ни странно — кончики ресниц и волос.

И выглядела я при этом некрасиво и дико.

Вдруг стало страшно. Так страшно, как не было даже тогда, когда Димка начал убивать Свету.

А если это навсегда? А если они накосячили с содержимым ампулы и теперь я совсем мутант? А если… А если я так и не стану полноценным птенцом и они решат меня убить? Совсем убить, навсегда.

Безумным взглядом скользя по своему перламутровому отражению, рассматривая странную, завораживающую вязь линий одну за другой, в какое-то мгновение я посмотрела себе в глаза и четко увидела, как из их глубины на меня смотрит кто-то чужой. Я смотрела на своё отражение, но там, в зеркале, была не я.

Господи…

Отшатнувшись, когда зеркало пошло сеточкой трещин, а затем взорвалось осколками, я успела лишь закрыть лицо руками, но все осколки прошли мимо. Меня не задел ни один.

Что происходит… что за… почему? Почему?!

Выскочив из ванны, как ошпаренная, я почти добежала до двери, но уже взявшись за ручку, резко остановилась. Нет. Нельзя. Нельзя…

А что можно?

Точнее, что нужно? Что нужно мне, чтобы выжить, не сойти с ума и не стать кандидаткой в утиль? Серьезно задумавшись, но ощущая, как в глубине тела становится всё жарче и странная, неведомая сила буквально распирает меня изнутри, а энергетические линии, словно почувствовав волю, буквально ринулись на захват остального тела, я не придумала ничего иного, как рвануть к окну.

В ванну страшно, в коридор нельзя, а вот к окну… да, там мне будет прохладнее и комфортнее. Невероятно обострившаяся интуиция вопила, что я просто обязана взобраться на крышу, потому что именно там и ни в каком ином месте мне будет спокойно и уютно.

То, что я осталась в одном белье, меня почему-то не смутило…

Стража периметра, только-только доставившая лорда в особняк и продолжившая нести свою неустанную службу, с удивлением отметила, как распахнулось «то самое» окно, затем из него высунулось нечто голубое и светящееся, осмотрелось, что-то пророкотало, а затем встало на подоконник и, подпрыгнув, ухватилось за самый большой завиток, чтобы затем проворно вскарабкаться на пару метров вверх.

Ещё метр, ещё…

— Стайк, это… что?

— Думаю, птенец.

— Но это… — провожая взглядом голубую фигурку, которая поднималась всё выше и выше и наконец, взобравшись на крышу, скрылась с их точки обзора, страж наконец смог обескуражено договорить. — Это вообще ненормально!

— А когда они у нас были нормальными?

— И что теперь?

— Следим, чтобы не упала, а наутро доложим милорду. Беспокоить его раньше нет смысла. Видел, в каком он состоянии?

— Ну…

— Как думаешь, сам?

— Шэт!

По-новому оценив опасного птенца и оставив даже саму мысль посмотреть на него поближе, страж поёжился и внутренне признал, что Стайк прав. Их дело следить, а никак не спасать и уж тем более не мешать возможным высшим делать то, что им вздумается.

— Где-е-е?!

Лорд проснулся довольно рано, причем не сам — разбудили. И доложили.

— На крыше… — вжав голову в плечи, Стайк отводил глаза, не в силах смотреть на гневающегося милорда. — Она туда сразу почти… вечером ещё.

— Шэт!

Лихорадочно переодеваясь в свежую одежду, потому что вчерашняя была вся в прожженных прорехах, лорд пытался понять, какого (тут длинный сложносоставной мат) её туда понесло. На крышу! Как?!

— Как?

— Она взобралась по стене.

— Как??!

— Открыла окно и взобралась по… — сглотнув, страж совсем тихо договорил, понимая, что это звучит невероятно: — стене…

— Если с ней что-то случилось… — не договорив, потому что и так было понятно, что со всеми ними сделает Мать и с ним в первую очередь, лорд рванул на третий этаж, оттуда на чердак и уже там, замерев и приказав себе успокоиться, начал искать выход на крышу. Сам он там не был ещё ни разу, так что помощь слуги, ответственного за чердачные помещения особняка, была кстати. — Всем вниз, не приведи Праматерь, девочка испугается и упадет! Поймать любой ценой!!!

— Да, милорд…

Стража рванула вниз, а он, подождав контрольные десять минут и мысленно помолившись всем без исключения высшим силам, шагнул на крышу. Та-а-ак… ну и где?

Обходя метр за метром и морщась на то, что крыша неровная и на ней так много различных мешающих ему сейчас элементов, в какой-то момент Юмирай с ужасом подумал, что птенца тут больше нет, но смутно знакомый шелест привлек его внимание. Стараясь даже не дышать, мужчина обошел особо крупную трубу дымохода, да так и застыл, не в силах поверить в увиденное.

Девушка сидела на корточках в одном нижнем белье, прислонившись к этой самой трубе, и, обняв себя одной рукой, но при этом выставив вторую ладонью вперед, зло смотрела на сидящую в паре метров от неё голубую сову. Сова периодически возмущенно хлопала крыльями и тихо, но явно осуждающе посвистывала и поухивала.

Не может быть…

Шумно выдохнув и моментально обнаружив своё присутствие, мужчина удостоился мимолетного ненавидящего взгляда от Вики и оценивающего от совы.

От голубой совы. Так Виктория — сова?! Уже??!

— Уйди, — тихо, но крайне зло рыкнув, девушка смотрела не на него, а на птицу, но слова, как ему показалось, предназначались именно ему. — Юмирай, уйди. Я спущусь сама.

— Виктория…

— Уйди или будет хуже, чем вчера!

Отшатнувшись от столь откровенной и ничем не прикрытой злобы, мужчина даже сделал шаг назад, но тут произошло нечто странное — сова буквально накинулась на Викторию и девушка попыталась отбиться от неё голубым огнем, которым окуталась вся её левая ладонь, но то ли сова была проворнее, то ли Виктория устала, но совершив обманный маневр и избежав участи быть поджаренной на огне, сова с видимым удовольствием расцарапала упрямице плечо и, торжествующе ухая, взмыла в небо.

— Сво-о-оло-о-очь!!!

— Сво-о-оло-о-очь!!! — завыв и обреченно осознавая, что эта гадина всё-таки отметила меня своим «покровительством», хотя за предыдущие три часа общения я почти сумела её убедить, что мне это не надо и вообще, не пойти бы ей… в иное, более комфортабельное место, не выдержала и, закрыв лицо руками, разревелась.

Было так обидно, что не было слов, одни эмоции. Мало того, что я не помнила, как оказалась на крыше, мало того, что я уже дико замерзла, хотя внутри до сих пор полыхал пожар, так ещё и эта голубая… р-р-р! Пристала, как банный лист!

«Я твоя-я-я…»

«Ты моя-я-я…»

Тьфу!

Зачем?! За что?! Я ведь сказала ей, что не хочу! Она ведь видела, что я не вампир в том самом смысле, что они в него вкладывают! Я вообще на треть дракон! Чертов голубой дракон, который добровольно отдал кровь и теперь его сила выжигала мою душу, перекраивая под себя. Нашептывала древние знания из тех самых ошибочно засунутых в меня генов, заставляла стискивать зубы от боли, но при этом обещать самой себе выжить. Выжить во что бы то ни стало!

Черт-черт-черт!

Как же больно… как же гадко…

Как же обидно!

— Виктория.

Ещё этот…

— Вика…

Резко сжав пальцы в кулаки, чтобы не сорваться на постороннем, который был виноват лишь в том, что был исполнителем королевской воли, я всё-таки не смогла убрать всю злобу из взгляда и тихо прошипела, посмотрев четко в глаза мужчины, севшего на корточки напротив:

— Что?

— Пойдем вниз, ты совсем замерзла.

И с чего это мы перешли на «ты»? Ах, ну да, я же первая его послала… черт.

Понимая, что упрямиться бессмысленно, я всё никак не могла заставить себя встать и пойти. Не хочу. Никуда. Никогда. Черт! Ну почему всё так нелепо вышло?

— Вика… — встав и начав быстро расстегивать рубашку, Юмирай так же быстро её снял и накинул мне на плечи, при этом стараясь не касаться моей кожи.

Глупый… знание, как контролировать Силу, в меня уже вбили. Принудительно, с тем самым самодовольным смаком, который присущ именно драконам. Рептилоиды отмороженные…

Да, теперь я знала намного больше. У меня была вся ночь, чтобы ознакомиться с наследием «папочки». Этот отморозок всё подстроил специально. Экспериментатор, решивший посмеяться над попытками одного юного, но зарвавшегося вампира сделать нечто особенное, и попутно реализовать свой замысел.

И он это сделал! О, да! Но вместо пяти подопытных, на которых была рассчитана ампула, всё досталось одной мне! Мне!

Черт…

Как не свихнуться от всех этих чужих мыслей и не нужных мне знаний? Ещё и сова эта… До сих пор помню, как полночи меня уговаривала.

«Я помогу-у-у…»

Зараза! Знаю я их «помогу»!

«Ты во мне нужда-а-аешься…»

Черта с два! Никогда и ни в ком не нуждалась!

— Вика, пойдем вниз.

— Пойдем, — судорожно кивнув, потому что действительно замерзла и очень устала, усмехнулась, когда он попытался взять меня за плечи, при этом стоя максимально далеко. — Да бери уже нормально, это безопасно.

— Уверена?

— Аб… абсолютно. — Зубы выбили дробь, а отсиженные ноги противно заныли, а затем и вовсе подкосились, когда он меня всё-таки поднял и попытался поставить. — Черт…

И всё-таки он взял меня на руки.

Почему-то стало так стыдно, что я смалодушничала и закрыла глаза. Раньше, когда я была совсем маленькая, я верила, что если я закрою глаза и не буду никого видеть, то и сама пропаду для окружающих. Тогда они меня не найдут и не тронут. И не сделают ничего плохого.

Глупо, конечно…

Я очень быстро поняла, как это было глупо.

Глава 7

Спуск вниз прошел быстро, так быстро, что я даже удивилась, когда всего спустя пару минут мужчина укладывал меня на кровать в той самой комнате, которую закрепили за мной и накрывал одеялом.

И всё-таки благоразумие победило и я, открыв глаза, тихо покаялась:

— Лорд Юмирай, простите, я… я была немного не в себе.

— Ничего… — почему-то недовольно поморщившись, мужчина хмуро поинтересовался: — Тебе больно?

— Немного.

Вообще-то много. Боль была странной, накатывающей волнами, причем в разные части тела. То внутренности жгло, то голова раскалывалась, то зубы ныли так, что хотелось их выдрать.

— Опять врешь? — теперь он смотрел мне четко в глаза, причем скинув морок со своих. — Вика, честно. Мне важно знать, от этого зависит смогу ли я тебе помочь и облегчить переход в птицы. Для тебя всё происходит слишком быстро и тело не успевает за энергетической перестройкой. Зачем ты полезла на крышу?

— Мне было жарко…

— Только ли жарко? — сев на кровать, мужчина судя по всему не собирался уходить, пока не выяснит всё его интересующее.

А я, не в силах выдержать его требовательный взгляд, пустилась в путешествие по его телу. Красивое тело…

Сейчас, не скрытое рубашкой, которую он так нескромно мне пожертвовал, оно являло собой великолепный образчик скульптурного совершенства. Ничего лишнего, ни жира, ни мышц. Всё идеально пропорционально, всё четко выверено веками селекционного отбора, тысячелетиями эволюции…

Господи, что за странные мысли? Не мои? Ах, ну да, «папочкины». Это он любит препарировать и изучать окружающих. Мразь. И что теперь? Теперь я буду думать, как он?

Не хочу!

— Вика, не отвлекайся.

— Нет, не только, — облизнув губы, которым снова стало жарко, продолжила: — На крышу меня потянул зов. Зов покровителя. Но знаете… — наконец оторвав взгляд от его груди, я снова посмотрела в его глаза. — Я не полноценный вампир. В ампуле было слишком много драконьей сути и теперь я…

Сглотнув, потому что не смогла озвучить вслух неприглядную правду, что я так и осталась мутантом, который не сможет завершить энергетическое преобразование, зажмурилась и сжала пальцы в кулачки.

Опять он смотрел на меня с жалостью. Ну что за гадство?!

— Вика, успокойся. Успокойся и послушай меня, — неожиданно мужчина взял мою руку в свою и я поняла, насколько замерзла — его пальцы по сравнению с моими были обжигающими. — Ты вампир. Высший вампир. Магически одаренный вампир. Такое случается даже с не рожденными, а укушенными. Раньше, до запрета, уже проводились подобные эксперименты, но они очень редко заканчивались успешно. Выживал едва ли один из сотни, а способности получал едва ли один из тысячи, но даже потом случались срывы и птенцы погибали. Но ты не погибнешь и справишься со всем, верь в это. Тебе очень повезло с покровителем — совы очень ответственны и их подопечные всегда становятся полноценными высшими. Сейчас тебе необходим сон и покой, а так же усиленная энергетическая подпитка, чтобы совершить последний рывок и стать птицей.

— Вы не слышали меня? — буквально заставляя себя говорить, я была невероятно зла на него. Мужчина меня элементарно не слушал, а гнул свою линию. — Я не вампир! Я на треть дракон! У меня в голове его голос! У меня внутри его гены!

— И что?

Вот тут я снова распахнула глаза, чтобы увидеть его снисходительную и абсолютно неуместную улыбку.

— Что значит «что»?

— Ты прекрасно меня поняла. Это абсолютно ничего не значит. В тебе нет дракона, Виктория, в тебе есть магия. Всего лишь магия. Драконом невозможно стать, драконом можно лишь родиться. Но вот получить Силу и Магию дракона вполне возможно и именно это с тобою и произошло. Что кстати меня очень озадачивает…

— Почему?

— Чтобы это стало возможным, дракон должен знать и чуть ли не лично присутствовать при инициации. Насколько я знаю, драконы тоже против подобных крайне жестоких экспериментов.

— Он знал.

— Он?

— Он… тот, кто стал одним из моих «отцов», — поморщившись, потому что снова заныли виски, да и расцарапанное плечо прострельнуло болью, я потерла пальцами лоб и уже не так уверенно пробормотала. — Во мне столько всего чужого… простите, не могу сказать, как его зовут. Но он точно голубой дракон. Сейчас у меня точно такая же магия, как у него. И он лично участвовал в создании того, что было в ампуле. Это я знаю точно.

— Хорошо, мы разберемся. А теперь попробуй поспать, тебе это необходимо. Я оставлю присматривать за тобой Яниту, если будут пожелания — всё к ней, она выполнит любое. Есть хочешь?

— Нет. Нет, только спать… и пить.

— Вода, кровь?

Вздрогнув от последнего предположения, я шокировано округлила глаза, но судя по серьезному взгляду в ответ, он не шутил.

— Горячий чай с сахаром, если можно.

— Можно. Янита!

— Секундочку… — от приоткрытых дверей донесся согласный ответ, а затем шустрый и отдаляющийся перебор ног.

Нас подслушивали? Плохо.

— Милорд…

— Вика, можно просто по имени. Теперь ты тоже высшая птица, теперь мы равны. Хотя можно даже сказать, что ты выше, ведь ты на треть дракон.

Кисло улыбнувшись на его ироничную подколку, я не стала заострять на этом внимание и снова сосредоточилась на том, что меня сейчас волновало.

— Юмирай, а то, что я сейчас тебе рассказала о своём происхождении и своём «отце» — это не секрет?

— Ты о Яните? Не переживай, никто из живущих в особняке не скажет об услышанном и увиденном ни слова. Все они давали магическую клятву услужения и не посмеют её нарушить. Кроме того Янита твоя личная служанка, которая обязана знать о тебе абсолютно всё, чтобы не ошибиться в услужении. Хотя ты в чём-то права… Давай договоримся — ни с кем кроме меня ничего о себе не говорить и не обсуждать. Сначала мы проведем полноценное расследование и убедимся, что эта ампула была единственной и что никто больше не посмеет нарушить приказа Матери. Думаю, ты уже понимаешь, что если о твоём феномене станет известно, то желающие рискнуть найдутся так или иначе.

Именно об этом я и намекала, верно. Но почему он говорит «если», а не «когда»? Разве можно скрыть такое?

— Вика, это уже не твоя забота, а наша. Поверь, у Её Величества достаточно сил, чтобы пресечь повторные попытки создания столь уникальных птиц.

— А надо ли такое пресекать?

— Поверь — надо.

Поверить? Вот так на слово?

Усмехнувшись на мой скептичный взгляд, мужчина продолжил развивать мысль:

— Допустим, эксперименты разрешат. Представь — тысячи людей по всему миру будут укушены, какой-то процент даже выживет и станет сверхсильными магами. Во-первых, необученными. Во-вторых, слишком свободолюбивыми, потому что такова суть как магов, так и драконов. В-третьих, какой-то процент так и останется птенцами и это будет самый мутный и ненадежный процент. Они будут психически нестабильны. Они будут энергетически привлекательны. Они будут опасны просто своей непредсказуемостью. Ну и, в-четвертых, демоны, наши извечные противники, насторожатся. Сейчас, причем уже довольно давно, в нашем мире существует определенный баланс сил между нашими тремя расами и если произойдет значительный перевес в какую-либо сторону, то не нужно быть предсказателем, чтобы понять — будет война. Война, которая не нужна никому. Так что нет, Вика, ты будешь единственной и уникальной Совушкой. Мать уничтожит любого, кто посмеет нарушить её запрет.

— А меня? Меня она не уничтожит, чтобы никто не видел положительного результата?

— Нет, Вика, тебя она не уничтожит. На тебя у неё иные планы.

Что?

Я не успела задать очередной вопрос, как в комнату зашла Янита с разносом, на котором стоял чайник с сахарницей и кружка. Сев не без труда и с благодарностью приняв из рук вампира кружку с уже размешанным в чае сахаром, я одним большим глотком выпила её, затем вторую и только на третьей поняла, что мне достаточно — горячая и сладкая жидкость с удовольствием расположилась в желудке, а всё ещё тёплая кружка наконец отогрела кончики ледяных пальцев.

Странно…

Внутри пожар, а снаружи лёд. Разве это нормально?

— Всё или ещё?

— Всё, спасибо.

— А теперь спи.

— Но…

Отрицательным жестом остановив моё уже готовое сорваться с губ возражение, лорд суровым тоном пресёк все остальные возможные попытки.

— Поговорим, когда выспишься и отдохнешь. Обещаю. А теперь спи, Виктория.

Понимая, что он прав, почему-то вспомнила вчерашний вечер и не смогла промолчать:

— У меня там… в ванне… намусорено.

— Разберемся. Спи.

Дракон. Дракон! Шэтов голубой дракон и магия ледяного пламени!

С трудом сдерживая шквал эмоций, бушевавших внутри, лорд едва дождался, когда Виктория закроет глаза и лишь после этого торопливо вышел из её комнаты и практически бегом отправился в кабинет.

Он обязан доложить о случившемся Матери, потому что это было ещё не катастрофой, но уже очень близко. Девушка была абсолютно права и то, что он ей сказал, тоже ни на грамм не отклонялось от реального положения дел. Если не найти этого дракона и не изъять все без исключения наработки, то случится страшное. Слишком многие захотят повторить, слишком многие захотят нарушить закон и он даже думать не хочет, к чему это может привести. Не только к войне с демонами, но и к расколу среди самих вампиров.

Нет, этого нельзя допустить!

— Дракон? — задумчиво читая доклад ястреба, которому поручили присмотреть за новым и довольно необычным птенцом, женщина рассержено прикрыла глаза, полыхнувшие янтарным светом.

Знала она одного дракона… Именно голубого. Опять за свое Калахем? Куда ты вляпался на этот раз?!

Интуиция сконфужено нашептывала, что она может ошибаться и всё совсем иначе, но Амидайла уже четко знала. Он. Именно он. Зараза рептилоидная!

— Калахем, добрых суток… — уйдя к себе в спальню и магически заблокировав комнату, чтобы никто, даже горничные не стали случайными свидетельницами её разговора, Её Величество активировала голубой шар для связи, один из немногочисленных, но поистине бесценных подарков любовника.

— Ами? — откликнувшись почти сразу, дракон, чье лицо проявилось в шаре, выглядел удивленным. Если честно, то мужчина не ожидал, что вампирша свяжется с ним первая. С их последней размолвки по поводу его экспериментов прошло всего два месяца и обычно он первый пытался наладить контакт и то, не раньше чем через полгода. Именно столько требовалось, чтобы Ами остыла и простила. — Безумно рад тебя видеть, милая. Как твои дела?

— Мои? Превосходно… — мурлыкнула женщина, а затем рявкнула: — А вот твои не очень! Ты, выродок мирозданья! Какого шэта ты связался с кланом Шинайо?! Отвечай, демоны тебя задери!

— Эм… — сконфужено отведя глаза и пытаясь лихорадочно выстроить логическую цепочку, которая помогла бы ответить ему на вопрос «Как она узнала?!», дракон на некоторое время глубоко ушел в себя, а затем вынырнув, ошеломленно выпалил: — У него получилось?! Ами?! Скажи! Кто? Сколько их выжило? Где они? Кем они получились??!

Гневно пыхтя и тщательно подавляя уже готовые сорваться с языка новые ругательства, Королева Мать поджимала губы и всё пыталась высмотреть в глазах любовника хоть каплю раскаяния. Увы, его там не было. Шэт! Ну вот за какие грехи она его любит, а? Раздолбай-экспериментатор! Безответственный! Безалаберный! Бессовестный!

Но шэт его побери, такой… любимый!

— Ами-и-и?

— Поздравляю, Калахем, у нас дочь.

Это был не сон, а скорее какой-то транс. С одной стороны тело спало, с другой стороны разум бодрствовал, при этом усердно отстаивая своё я, которое у меня хотели отнять. Их было много — несколько мужчин и даже одна женщина. Все они требовали подчинения, покорности, смирения и послушания.

Нет!

Я взрослая! Я самодостаточная! Я свободная!

Я личность, черт побери!

В какой-то момент рядом со мной появилась ещё одна сила, которая к моему безмерному удивлению, встала на мою сторону. Сова. Та самая голубая сова, которая утром стала моей покровительницей-тотемом.

Хм…

Покосившись на пушистую большеглазую птицу, одним своим присутствием сумевшую не только облегчить боль, но и утихомирить всех тех, кто вопил в моей голове, я подумала…

И поблагодарила.

Что ж, раз теперь я тоже в какой-то мере сова, то наверное нет смысла враждовать со своим внутренним «я», верно?

«Ве-е-ерно»

И всё-таки Юмирай оказался прав — совы очень ответственно подходят к делу покровительства и защиты.

«Ве-е-ерно»

Голубая вредина моргнула янтарными глазами и на её птичьей мордочке явно проявилось ехидное выражение.

Ну… Спасибо что ли, Совушка.

«Пожалуйста, сестричка»

Моргнув снова и встрепенувшись, сова доброжелательно кивнула и вылетела в до сих пор открытое окно, а я наконец заснула. Нормальным, глубоким и восстанавливающим силы сном.

Удивительно, но тело намного лучше меня знало, что ему надо и в итоге я проспала практически трое суток с небольшими перерывами на еду и туалет. Сделать что-то большее я не могла, да и не хотела. Больше всего я переживала о том, что мне действительно может понадобиться кровь, поэтому постоянно с опаской косилась на услужливую Яниту, но к счастью, за всё время моего восстановления девушка не вызвала во мне ни единой кровожадной мысли.

Данное положение дел не могло не радовать, но немного настораживало. Было ли это нормой или опять отклонением? Неужели то, что я на треть дракон, давало мне возможность обходиться своими силами, не причиняя вред окружающим? И спросить-то не у кого — лорд Юмирай за эти дни ни разу у меня не появился, а спрашивать у Яниты было глупо и недальновидно.

Кстати за время моего «выздоровления» во вторую ночь меня посетила сама Её Величество, но это я узнала лишь наутро, когда об этом мне сообщила взбудораженная визитом высокой гостьи служанка. Зачем? Почему? Для меня самой это осталось тайной, как и то, что она всё-таки решила делать со мной в дальнейшем. Но раз не убила, увидев меня лично, то наверное не будет против и моего дальнейшего существования. Хотя черт их знает, они такие нелогичные, эти неклассические вампиры!

Кроме всего прочего за эти невероятно длинные и наполненные многочисленными снами-разговорами со своим тотемом дни и ночи, мы с ней приняли максимально устроившее нас обеих решение — архивируем почти все знания, доставшиеся мне путем внедрения в организм драконьих генов, до лучших времен, оставляя себе самый необходимый минимум, а именно возможность использования ледяного пламени (ну и кое-что ещё) по желанию, причем всего лишь усилием воли. Остальное (а во мне были терабайты информации 'остального'!) мы с Совушкой решили изучать постепенно. Это далось мне нелегко, но если бы мы пустили всё на самотек, то есть позволили драконьему влиянию взять верх над вампирскими генами и завершить преобразование по своему усмотрению, то не было никакой гарантии, что при мне остались бы мои здравый ум и твердая память. К сожалению, человеческий организм оказался слишком хрупким, чтобы исключить возможность сумасшествия на все сто процентов, если не принимать дополнительных мер по его защите. Вот уж нет! Я у себя одна и рисковать так глупо не намерена! Так что архивируем и без сожалений.

И вот настало оно! Хоть и позднее, но утро, встретив которое, я наконец поняла, что готова к полноценной жизни, а не просто постельному существованию.

— Доброе утро, госпожа.

Как всегда вежливая и предупредительная служанка караулила под дверью и стоило мне заворочаться, а затем сесть в кровати, как зашла после вежливого стука.

— Доброе утро, Янита.

— Завтрак?

— Нет, давай чуть позже. Сегодня я чувствую себя намного лучше, так что начнем с водных процедур, — тут же продемонстрировав озвученное, я накинула услужливо поданный халат и довольно бодро отправилась в ванную, где не без помощи девушки вымылась, привела себя в порядок и спустя полчаса немного устало опускалась в кресло. — Нет-нет, всё хорошо. Пять минут и буду одеваться. Кстати, как у нас дела с одеждой?

Открыв створки небольшого шкафа и продемонстрировав мне всё ту же, но уже выстиранную юбку, несколько однотипных блузок и аж целое платье, девушка по моему загоревшемуся взгляду поняла, что я хочу именно платье.

А если честно, то мне просто понравился его цвет — нежно голубой, почти белый. Символично кстати, но как ни странно, мне всегда нравился голубой. Привлекала вода, снег, лед, зима… А сейчас ещё больше. Папочкины гены? Вполне возможно.

Так, не будем о грустном.

Переодевшись и по достоинству оценив мягкость ткани и качественный пошив платья, больше похожего на длинную тунику, но в очень дорогом и стильном исполнении, я лишь мельком глянула на себя в зеркало и так зная, как выгляжу.

А выглядела я достойно своей покровительницы совы. Мудрой, магически одаренной, с изумительно тонким слухом и острым зрением, а так же невероятно бесшумной, умеющей сливаться с местностью и предпочитающей воспользоваться женской хитростью, а не мужской прямолинейностью. Именно такова была моя покровительница.

Была ли таковой я? Не знаю, не знаю… но очень хотелось верить, что хотя бы процентов на десять это отражало и мою суть. Иначе почему меня выбрала именно она?

Широкий замшевый пояс, а так же заколотые на затылке две прядки завершили нежный и утонченный образ, вызвав мысленное ехидство о несоответствии обертки и содержимого. Увы-увы… я бы с удовольствием надела джинсы и майку-борцовку с кедами, но таковое мне не предложили.

И не предложат, увы.

— Вы очень красивая… — прибирая за мной постель, девушка смущенно улыбнулась, когда я развернулась к ней, предлагая оценить свой внешний вид.

— Спасибо, Янита. Лестно слышать, — улыбнувшись в ответ, я уточнила: — Как думаешь, лорд Юмирай уже встал?

— Да, он рано встает. Вы хотите его видеть? Я могу уточнить, где он…

— Не надо, Яни, не стоит. Я сама.

Я сама, потому что мне очень интересно — действительно ли я теперь так хорошо слышу и чую, как мне кажется? К тому же я ведь имею право без сопровождения передвигаться по особняку, верно? Ве-е-ерно!

А ещё мне просто было немного скучно и хотелось пошалить. Так, слегка. Скорее даже не пошалить, а просто разведать обстановку. Вряд ли я смогу это провернуть, когда рядом будет сдержанный и весь такой серьёзный лорд ястреб.

И вот крадусь я, крадусь… Хотя выгляжу при этом просто неторопливо прогуливающейся и немного скучающей, а сама только и делаю, что затаив дыхание, прислушиваюсь к окружающей среде. За эти три дня из разрозненных ответов Яниты я успела узнать, что третий этаж целиком и полностью принадлежал Её Величеству, и она располагалась именно там, когда приезжала в город по делам, второй этаж был отдан в распоряжение лорда, редких гостей и птенцов, а вот на первом этаже находились многочисленные гостиные, столовые, рабочий кабинет лорда, зал для приемов, библиотека, а также хозяйственные помещения. Это я о кухне, прачечной и кладовке. Слуги, которых здесь было больше десятка, жили в нескольких пристройках чуть дальше основного здания особняка. Там же жила и охрана, состоящая из двенадцати гвардейцев и их капитана. Имелась тут даже собственная конюшня с самыми настоящими лошадьми и даже загон для вранов со смешным для меня названием «вранник». Кроме того, как шепотом призналась мне вчера вечером смущающаяся девушка, на территории особняка находилась и площадка для тренировок этой самой охраны, где они собственно и тренировались, чтобы поддерживать форму. Периодически вместе с ними тренировался и сам лорд и тут уж девушка окончательно покраснела и перевела тему.

Мда.

Нет, тут в принципе понятно — если по кому и сохнуть, то именно по лорду. Чего по мелочам размениваться? Конюхи и слуги они и в Африке конюхи и слуги, а лорды на дороге не валяются.

Усмехнувшись своим умозаключениям, я тем временем подошла к лестнице и начала по ней неторопливо спускаться, задерживаясь на каждой ступеньке и слушая мир. Мир шептал, что просыпается, что погода сегодня будет чудесная, хотя вчера весь день лил дождь, что на кухне полным ходом идет подготовка к обеду, потому что завтрак был уже пару часов назад и что у нас… гости.

Да ладно?

Замерев на верхнем пролете и буквально слившись с колонной, я проследила как дворецкий, встретив незнакомого вампира у входа и выяснив причину визита, проводил того вглубь особняка. Наверняка в гостиную или кабинет.

Так-так-так… ну и кто к нам и зачем пожаловал? Ужасно интересно!

Немного подождав, чтобы не выдать себя раньше времени и приказав буркнувшему желудку замолчать, потому что нас ждали дела намного интереснее, чем завтрак, я сняла туфельки и, взяв их в руку, уже в одних носках отправилась дальше.

Конспирация и бесшумность наше всё!

Лестница, коридор, сдержанный и величественный кивок возвращающемуся дворецкому, дверь, ещё одна дверь… о, тут!

Изображая царственную невозмутимость, я с трудом дождалась, пока дворецкий скроется за поворотом и, насторожено осмотревшись по сторонам, приникла к двери и стала одним большим ухом. Да-да, мне тоже интересно!

— Неожиданно… — с удивлением рассматривая обещанное усиление состава и читая характеристику на Майнира Ватако филина клана Ишкумо, весьма одаренного мага и просто протеже Её Величества, подспудно лорд сравнивал себя и это юное дарование.

Самолюбие лорда было серьёзно задето, потому что сравнение было не в свою пользу.

Для начала дарование действительно было юным — судя по характеристике, ему было всего двадцать семь лет, двадцать из которых он занимался изучением магии в целом, теорией, практикой, экспериментами и как ни странно, но и преподаванием. Об этом четко повествовала запись о трех годах, проведенных в стенах Магического Университета в качестве преподавателя общих магических дисциплин.

Далее Майнир, опять же судя по характеристике, отличался спокойным и добродушным характером, но при этом требовательностью и умением донести до обучаемого материал в нужном объеме.

Ну и ко всему прочему, этот… филин был чистокровным вампиром в десятом поколении, внешне привлекателен и неженат.

Мда…

Хотя чему удивляться? Мать никогда и ничего не делала, не просчитав свои действия на несколько шагов вперед. И если уж она решила, что именно этот вампир необходим Вике, то кто он такой, чтобы оспаривать её решение? Он, сам дитя не таких уж и простых родителей, но только лишь благодаря личной помощи Её Величества и жесткому самоконтролю остающийся полноценной высшей птицей и лордом, а не эмоционально нестабильным полукровкой с дикой для простого обывателя родословной.

Да и сама Вика. Всего лишь одна из многих его птенцов. Не первая и не последняя. Жаль лишь, что этот сон всё никак из головы не выходит…

— Итак, Майнир, у вас прекрасная характеристика, но я хотел бы услышать и несколько слов от вас лично. Расскажите о себе.

— А что вас интересует? — достаточно небрежно закинув ногу на ногу, маг развел руками и широко улыбнулся. — Всё, что сказано обо мне в письме, истинная правда и вряд ли я могу добавить что-то сверх этого. Разве что добавить, что я удивлен решением Её Величества и крайне рад оказанному мне доверию и возможности поучаствовать в обучении и становлении одной из самых перспективных укушенных за последнюю сотню лет. Кстати, как она? Всё ещё восстанавливается?

Бур-р-рк…

Донеслось из-за неплотно закрытой двери и, в первую секунду насторожившись, во вторую ястреб уже пытался скрыть неуместную в данном случае улыбку. Вика не переставала его удивлять. Нет, нечто подобное он как раз от неё и ожидал, но не так быстро и не так… В общем, не так.

— Виктория, проходите, не стесняйтесь, мы как раз о вас разговариваем.

Глава 8

Черт!

Мысленно отругав свой своевольный организм, решивший сдать меня с потрохами, на будущее сделала себе зарубку — никогда не шпионить на пустой желудок. Чревато.

— Доброе утро, — открыв дверь и мило улыбнувшись сначала лорду, у которого почему-то округлились глаза, а затем и магу, который мне не понравился с первого взгляда, я прошла в кабинет и немножко подумав, расположилась во втором кресле, справа от рабочего стола Юмирая. — Простите, не хотела показаться бестактной и мешать вашей беседе.

— Вы уже восстановились? — вернув глазам нормальный размер, лорд внимательным и цепким взглядом прошелся по моему лицу, задержав взгляд на шее.

К сожалению, Совушка была не очень аккуратна и, расцарапав мне плечо, задела и шею, где сейчас красовалась тотемная татуировка в виде голубого перышка. Небольшого, но очень хорошо видимого и буквально бросающегося в глаза из-за своей фосфоресцирующей окраски.

Единственное, что радовало, причем безмерно, так это то, что пропали все энергетические линии, как и положено, заняв свое место внутри моего тела, а не снаружи, как раньше.

— Да, в полной мере, — вежливо кивнув, я перевела взгляд на молодого мага, который рассматривал меня с нескрываемым интересом. Сейчас, сама став полноценной птицей, я без труда видела, кому какой крылатый хищник покровительствовал и на основе этого могла составлять первое впечатление о собеседнике. Так вот, этот филин слишком много о себе мнил. Слишком. — Здравствуйте, мы с вами ещё не знакомы…

— Лорд Майнир, леди Виктория. Ваш учитель магии.

— О… — не справившись с эмоциями и не удержав ироничного хмыка, я уточнила: — А вы простите маг какого направления?

— Если вы намекаете на то, что я буду вас учить драконьей магии ледяного пламени, то ошибаетесь, — сумев удивить меня уровнем своей информированности, так что я даже переглянулась с ястребом, который тоже недовольно прищурился, Майнир широко и обезоруживающе улыбнулся: — Я всего лишь научу вас основам, которые преподают одаренным детям с самого юного возраста, потому что не зная их, вы не сможете в полной мере понять всё остальное. Понимаю, вы удивлены, и думаете, что хватит тех знаний, которые уже заложены генетическими изменениями, но поверьте, их будет недостаточно. Не зная теоретических основ, вам будет довольно сложно пользоваться практическими навыками и умениями, которыми вы до этого пользовались интуитивно. Интуиция это, конечно, очень хорошо, но не тогда, когда дело касается магии. В первую очередь, магия это точная наука, а уже после…

— Майнир, не так быстро, — перебив мага, когда тот уже собрался, судя по маниакальному блеску в глазах, прочитать лекцию, а может и не одну, Юмирай натянуто улыбнулся недовольно осекшемуся мужчине и уже более дружелюбно мне. — Виктория, вы завтракали?

— Нет, не было желания.

— Зря. И на правах вашего опекуна сейчас я отправлю вас завтракать, а заодно и обедать. И лишь после того, как ваш желудок перестанет жаловаться на нерадивую владелицу, мы с вами продолжим общение.

— А вы всё ещё мой опекун? — удивившись именно этому, а не тому, как и каким способом он выпроваживал меня вон, я послушно встала, но всё ждала ответа.

— Да, Виктория, таково распоряжение Её Величества, и вы обязаны ему подчиниться, потому что до сих пор находитесь под её негласным покровительством и защитой. Ближайшие несколько месяцев вы будете и под моей опёкой и именно мы, я и лорд Майнир, будем обучать вас всему, что положено знать леди вашего уровня, чтобы на ближайшем полуночном слёте вы смогли не посрамить честь Её Величества и подтвердить свой высокий статус полноценной высшей птицы. И если лорд Майнир будет обучать вас магии и всему, что необходимо вам, как магу, то на мне лежит ответственность по акклиматизации вас в обществе и обучению этикету, танцам, политическим, экономическим и прочим дисциплинам.

Не поняла.

Нет, в целом поняла.

Не поняла в частности. При чем тут я и честь Её Величества? И почему, черт побери, я не обрела обещанную ранее свободу и право выбора, а до сих пор что-то кому-то должна?!

— А…

— Завтрак, Виктория, — не дав мне уточнить, лорд посуровел взглядом. — Вы знаете, к чему может привести подобное пренебрежительное отношение к своему состоянию? Не знаете? Так вот, просвещу — если и дальше вы будете пропускать завтраки, а так же обеды и ужины, то в один прекрасный момент вы сами не заметите, как наброситесь на прислугу и начнете её пожирать. Вы вампир, Виктория, не забывайте. И только неукоснительное безупречное восполнение энергии путем приема обычной человеческой пищи делает из вас высшего, разумного вампира, а не обезумевшего монстра. И не кривитесь. Пока вы не будете знать всё о себе и вампирах в частности, мы просто не имеем право выпустить вас в мир. Это элементарно опасно, как для вас, так и для окружающих.

Вообще-то обидно.

А ещё чуется во всем сказанном скрытый подвох. К сожалению, в чем-то он прав — пока я не знаю элементарного — я слишком легкая добыча для сильнейшего, которых тут, как оказалось (те же Шинайо), совсем не мало.

Не став хамить в ответ, хотя в первые секунды очень хотелось, я не без труда, но выдержала его недовольный взгляд, а затем послушно кивнула и, пробормотав, что прошу прощения и больше никогда не поступлю столь безответственно, вышла из кабинета. Даже дверью не хлопнула, а аккуратно прикрыла, хотя хотелось совсем иного.

Коз-з-зёл…

Скрипнув зубами и одновременно злясь на него и на себя, что снова дала ему повод указать мне на моё невежество, я отправилась прямиком на кухню, чтобы реализовать его приказ. В приказе же не было сказано, где именно и чем конкретно я должна позавтракать, верно?

— Добрый день!

Без труда найдя кухню по запаху, я с широкой предвкушающей улыбкой энтузиаста-исследователя замерла в дверях огромного зала.

Кстати попутно немного напугав трех поварят и двух кухонных работниц. Повариха же (кстати гномка!), всего на секунду отвлекшись от большой кипящей кастрюли, окинула меня придирчивым взглядом, иронично приподняла бровь и махнула рукой, подзывая меня к себе.

— Виктория?

— Да, верно.

— Синтия, будем знакомы. Что, кушать поди хочешь, совушка?

Насторожившись на её осведомленность, но кивнув, была одарена ещё одним, но уже более доброжелательным взглядом.

— Да, не боись. Сколько вас тут было таких… Уж с полувзгляда различать начала, кто есть кто. А уж кто голодный, так и подавно. А чего сюда-то пришла? С милордом повздорила что ли? Или любопытство заело?

Смешавшись ещё больше, потому что слишком уж проницательно вела себя эта уже немолодая и пышнотелая темноволосая гномка, я снова кивнула. Ну, если не врать самой себе, то и то, и другое.

— Это ты зря. Я про милорда. Суров, но благороден — это о нём. Если и прикрикнет обидно порой, то только по делу. Работа у него такая, вас уму-разуму учить, да порядочных высших из вас делать, а не кого попало. Так, давай-ка отойдем, нечего тебе тут одеждами пыль мне в кастрюли наметать. Вон, давай за столик. Коли уж пришла, то наверное не побрезгуешь тут позавтракать?

— Да, спасибо.

Немного деморализованная напором энергичной поварихи, которая была мне едва ли по плечо, но при этом шире раза в три, я послушно села за указанный столик у окна и уже через несколько секунд не могла удержать блаженной улыбки, так и расползающейся по губам. Запахи от многочисленных тарелок, расставленных передо мной в мгновение ока, были грандиозны и восхитительны.

М-м-м! На некоторое время я выпала из реальности. Мутировавший организм был не кормлен аж с вечера, за что откровенно обижался на свою владелицу. А ведь время близилось уже к полудню. В себя я пришла лишь тогда, когда передо мной поставили десерт, убрав все предыдущие тарелки.

Бли-и-ин! Вот я проглот, а?

Смущенно почесав нос и кивком поблагодарив за поставленный рядом чайничек, я уже более внимательно присмотрелась к неизвестному содержимому креманки. Я конечно была не специалистом по десертам, но знала довольно многое. А вот этого не знала. Внешне десерт был похож на мороженое и одновременно мусс, но вот на вкус… на вкус это был бананово-ванильный крем, причем с привкусом киви. Хм.

— Что-то не так? — периодически поглядывающая на меня Синтия заметила неуместную задумчивость на моём лице и поспешила поинтересоваться причиной.

— Нет-нет, всё хорошо. Не могу понять, из чего и как сделано. Не поделитесь рецептом?

— Зачем?

— Просто интересно. Я в десертах не большой специалист, но всегда интересно узнать что-то новое. Сама больше люблю готовить мясные и рыбные блюда, причем поострее, так что приходится сдерживаться, когда готовлю для дру…

Блин.

Осекшись на полуслове, потому что по скептичному выражению поварихи поняла, что говорю лишнее, я натянуто улыбнулась. Ну да, ну да. Наверное, леди тут вообще не знают, что такое кастрюля, да?

— Умеешь готовить? — иронично приподняв бровь, гномка даже отложила нож, которым до этого довольно споро орудовала.

— Ну-у-у, как бы… да.

Да, черт побери! И почему я должна скрывать? Это ведь не позорно, в конце концов!

— Да ладно? А что умеешь? Училась или как?

— Училась. Дома я работала поваром в ресторане до того, как меня укусили.

— Ого! — всерьез удивившись, женщина подошла ближе и села напротив. — Это что-то новенькое. И как угораздило тебя? Они же обычно не кусают простых.

— В смысле?

— Ну там… — неопределенно помахав в воздухе коротенькими мясистыми пальцами, Синтия довольно пренебрежительно продолжила: — По зиме художник у нас был, а летом моделька. До неё княжна какая-то, но, мне кажется, врала. А ты так просто призналась, что повариха. Это ж рабочая профессия.

— И что? Разве это повод её стыдиться? Знаете, я бы намного больше поскромничала звать себя моделью, потому что на подобных «леди» клеймо некуда ставить, — пренебрежительно фыркнув в ответ, я вдруг подумала о том, что в этом мире может быть всё иначе и тут же немного сдала назад. — Хотя наверное, я могу быть и не права…

— Да права-права, — громко и заразительно хохотнув, женщина широко улыбнулась. — Что ж, раз ты у нас дама незаносчивая и к знаниям открытая, то будем взаимно любезны — я тебе рецептик этого десерта, а ты мне те, что знаешь и умеешь готовить сама. Договорились?

— Договорились.

Да, вспылил он зря. И отчитал зря. Он же понимал, что Вика не в курсе даже основного и знала лишь то, что он успел рассказать ей сам. А об этом-то он как раз и не успел ей рассказать, наивно полагая, что у них есть в запасе как минимум несколько недель, пока они будут искать и оптимизировать её навыки, чтобы подготовиться к появлению покровителя. Шэт!

— Савон, не видел Викторию? — отослав Майнира наверх под присмотром горничной обживать дальние комнаты, сам лорд решил найти совушку, но ни в гостиной, ни в столовой, ни у себя её не было. Неужели ослушалась и решила сделать вопреки? Ну и куда могло занести её на этот раз? Глупая девчонка!

И неудивительно, что рядом с ней ему отказывает годами тренированное самообладание. Это не девушка — это катастрофа!

— Попробуйте посмотреть на кухне, милорд, — дворецкий, который всегда был в курсе всего происходящего в особняке, постарался скрыть многозначительную улыбку, но в полной мере ему это сделать не удалось, и Юмирай тут же вопросительно вздернул бровь, предлагая пояснить. — Прошу простить. Девочки говорят, что леди на кухне. Так сказать обменивается опытом с Синтией.

Что?!

Нервно хмыкнув и уже боясь предположить, каким таким опытом могут обмениваться эти абсолютно разные как по расе, так и по социальному статусу женщины (не говоря уже о возрасте), но как ни странно довольно схожие по характеру (спелись уже поди?), ястреб торопливо направился вглубь дома.

Решив не сразу обнаруживать своё присутствие, а сначала понаблюдать из-за приоткрытой двери, лорд понял, что… что ничего не понял.

Они что делают?!

— Нет-нет, ещё мельче, — быстро-быстро орудуя острейшим ножом и измельчая на разделочном столе масло, при этом щедро перемешивая его с мукой, Виктория выглядела невероятно сосредоточенной и серьезной, но, как ни странно, довольной. Такой он её ещё ни разу не видел. Кстати обращалась она к Синтии, которая стояла напротив и делала то же самое. — Отлично. Теперь добавляем яично-уксусную воду, которую мы с вами сделали до этого. У нас с вами должно получиться довольно крутое тесто. Его надо будет поделить на комочки и заморозить…

Когда дамы начали замешивать это самое пресловутое тесто, лорд не выдержал и всё-таки обнаружил своё присутствие, шагнув из-за двери и предупредительно кашлянув.

— Виктория, вообще-то я вас ждал в немного ином месте…

Моментально погрустнев и с досадой посмотрев на свои испачканные в муке руки, девушка озадачено поджала губы, а затем почему-то посмотрела на повариху, словно просила у неё помощи.

Дожили! Он что, совсем таким извергом выглядит?

Подавив зарождающееся возмущение, вдоволь сдобренное раздражением, мужчина глухо рыкнул на свои такие неуместные здесь и сейчас эмоции, так и норовящие явить себя миру, и добавил:

— Надеюсь, вам хватит пятнадцати минут, чтобы закончить? Напишите рецепт, уверен, Синтия сама справится с остальным. Жду вас в кабинете.

— Да, милорд, — послушно кивнув, но при этом глядя в пол, а не на него, Виктория поторопилась к раковине. А он, стараясь не обращать внимания на то, как неодобрительно смотрит на него повариха, поспешил уйти, чтобы не сказать чего лишнего.

Шэт, ну что за напасть такая?! Что с ним? Гормональный срыв, что ли? Опять? Или результат длительного отсутствия любовницы? Так ему явно намекнули — она не про него. Нет, надо будет сегодня же съездить к Бэлласи и её девочкам. Сегодня же!

Черт! Явился. И я хороша! Нашла родственную душу, называется. Совсем забылась. А ведь он же точно говорил — как поест, так мы продолжим знакомство с магом. Ну и кто после этого не самая умная представительница своего рода?

— Не обижайся на него. Говорю же, порядочный он. По порядку у него всё, понимаешь? — вымыв руки быстрее меня и встав рядом с карандашиком и блокнотом, Синтия кивнула: — Давай, записываю.

Сосредоточившись и надиктовав ей по памяти классический рецепт Наполеона, которым она заинтересовалась сразу, как рассказала мне о своём десерте, я насухо вытерла руки, уточнила, что нигде больше не испачкалась и, договорившись, что зайду вечером, если будут силы и время, тепло распрощалась с доброжелательной поварихой.

И совсем она не злая и не эгоистичная в плане владения кухней. Без проблем дала мне нож и всё, что я озвучила. И почему он говорил совсем иное? Или это ему когда-то не повезло и теперь он думает, что Синтия такая со всеми?

Всерьез задумавшись над подобной возможностью и каким именно образом ему могло прилететь от бойкой поварихи, я даже улыбаться начала, предпочтя представлять себе самое невообразимое, но забавное. Например, мокрым (и «слегка» грязным) полотенцем по самодовольному лицу! О, да-а-а!

— Виктория?

Не успев убрать блаженное выражение с лица до того, как его увидел лорд, вызвала его закономерное удивление.

— Да?

— С вами всё в порядке?

— О, более чем, — прогоняя лишние видения (веником по лицу!), я кое-как взяла себя в руки и снова села в то же кресло, что и до этого, но не смогла удержаться от подколки. — Синтия очень вкусно и питательно готовит, так что можете не переживать — в ближайшее время на прислугу не накинусь.

— Вика, я не сдержался, — снова перейдя на «ты» и отведя глаза, лорд поступил довольно неожиданно — извинился. — Извини. Твоё становление прошло крайне быстро и я элементарно не успел рассказать тебе очень много довольно важной информации. Именно о крови и энергии. Помнишь парк? Тот вечер, когда твоя энергия вышла из-под контроля и мы оба получили повреждения?

— Да, — немого насторожено нахмурившись, я понимала, что это он вспомнил неспроста. — И?

— И если ты отделалась лишь царапинами, то у меня была трещина в позвоночнике и серьезно повреждены многие внутренние органы. Когда вампир ранен, голоден или истощен по иным причинам, он может себя не контролировать и наброситься на любого, кто рядом. Тогда я накричал на тебя, чтобы ты ушла, именно поэтому. Я мог сорваться и попытаться тебя укусить, чтобы выпить крови и энергии. Это наша природа. — глядя мне в глаза и в принципе рассказывая именно о «классических вампирах», лорд наверное хотел меня этим напугать, но как ни странно — мне наоборот полегчало.

Ну, слава тебе, Господи! Хоть в чем-то эти вампиры такие, какими им и положено быть!

— И только после того, как выпил несколько специализированных энергетиков и проспал всю ночь, я восстановил силы, чтобы не нести опасность окружающим.

— Спасибо, что рассказал, — искренне поблагодарив, чем снова его удивила, я уже более свободно откинулась на спинку кресла, но заметив рядом с его руками папочку (информация о маге, да?), кивнула в сторону документов. — А можно мне почитать? Кстати, я умею читать, как думаешь?

— Давай проверим, — задумавшись всего на секунду, следом Юмирай перегнулся через стол, и мне в руки легла тоненькая, всего с несколькими листками папка. — Попробуй. Не переживай, секретных данных там нет.

Жаль.

И о чудо! Я понимаю, что тут написано!

Сначала медленно, но чем дальше, тем лучше и быстрее у меня получалось разбирать незнакомые закорючки-буквы, складывать их слова, слова в предложения, а затем и вовсе понимать смысл этих предложений. Так-так-так… Что ж, действительно ни единого секретика. Ну, просто идеальный мальчик!

Только почему он мне так неприятен?

Задумчиво поджав губы и вернув папку, я сделала это невероятно вовремя, потому что всего несколько секунд спустя в дверь пару раз стукнули, а потом открыли и к нам присоединился тот, кто думал, что сможет научить меня магии.

Магия — это точная наука? О, нет, в этом ты ошибаешься, самоуверенный и самовлюбленный филин. И очень сильно. Жизненный девиз моего папули — ни дня без эксперимента! Но кто я такая, чтобы спорить? Даже и не подумаю. И просто потерплю тебя эти несколько месяцев рядом, потом быстренько «не посрамлю честь Её Величества» на полуночном слёте, а затем с чистой совестью пошлю куда подальше.

Всех.

Отличный план!

Время до вечера мы провели в более плотном знакомстве, планировании графика занятий и просто общении.

И если первое впечатление о филине у меня было больше отрицательным, чем положительным, то к вечеру я четко поняла — мужик зарывается. Он не делал это явно или откровенно, совсем нет. Но все его жесты, его позы, его интонации — всё буквально вопило о том, что мы для него низший сорт. Юмирай — потому что не маг, а я — потому что женщина.

Заба-а-авно…

Кстати, судя по односложным ответам ястреба, он тоже прекрасно видел истинное лицо филина. Не того светского и милого мальчика, каким он был внешне, а прожженного хлыща и зарвавшегося проныру, которым он был на самом деле.

И куда смотрела Мать, когда отправляла к нам это… в общем этого? Может он и высококлассный специалист, но мне уже элементарно неприятно рядом с ним находиться! А что будет дальше, когда мы будем заниматься наедине и не будет буфера в виде лорда Юмирая? Последние полчаса только его присутствие удерживало меня от того, чтобы не послать этого высокомерного идиота на три могучих буквы незнакомого им языка!

Интересно, а если в процессе нашего обучения моя магия вдруг выйдет из-под контроля (а может и не раз, хе-хе-хе) мне за это что-то будет?

Уже более кровожадно окинув фигуру лорда Майнира придирчивым взглядом, косо ухмыльнулась. Лед и пламя — взрывная смесь, после которой выживает не каждый. Юмираю повезло, но я просто уверена, что Майнир не станет таким счастливчиком.

Но только ради самозащиты, Вика, только ради самозащиты!

Осталось придумать ситуацию, в которой он на меня нападет…

— Виктория?

— М? — махом посерьезнев, я перевела взгляд на хмурого последний час лорда. — Да?

— Вы снова голодны?

— Я? — сначала искренне удивившись вопросу, следом едва не покраснела. Это он так тонко намекнул на моё не слишком доброе выражение лица, да? Черт! Так и выдать себя недолго. — Да, немного… время уже к ужину, наверное, да?

— Верно. Немного рановато, но если вы хотите… — скосив глаза на мага, что-то усердно строчащего в своем блокноте для записей, ястреб вежливо поинтересовался: — Лорд Майнир, как насчет ужина?

— А? Нет, не хочу. Мне достаточно одноразового питания, я ведь рожденный маг, мы пользуемся иными энергиями для подпитки, — небрежно отмахнувшись, но при этом умудрившись так ненавязчиво очередной раз напомнить о своём статусе, филин снова уткнулся в блокнот, но, прежде чем застрочить, глянул на меня и многозначительно улыбнулся. — Приятно было познакомиться, Виктория, увидимся с вами завтра, после завтрака.

— Да… — ответив коротко и нейтрально, я поторопилась выйти из кабинета и только в коридоре смогла в первый раз за несколько часов вздохнуть полной грудью. — Уф-ф-ф!

— Вика, не так громко, — выйдя следом за мной и плотно закрыв дверь, мужчина шепнул мне практически на ухо, при этом с трудом удерживая серьезное выражение на лице. — И убивать его тоже не надо. В нашем мире слишком мало магов, чтобы они умирали такими молодыми.

— Знаешь, если он хочет жить долго и счастливо, то ему придется первым делом переехать на другой континент, подальше от меня, — прошипев, но при этом стараясь скрыть смущение от слишком проницательного опекуна, я нервно дернула плечом. — Бесит! Вот даже всей выдержки не хватает, как бесит его снобизм и высокомерие!

— Успокойся, — неожиданно приобняв меня за плечи, Юмирай отправился в столовую, по ходу движения крикнув служанку и приказав ей накрыть ужин на двоих. — Поверь, тебе ещё не раз и даже не два попадутся такие собеседники, которым ты захочешь выцарапать глаза. В нашем мире достаточно тех, кто считает себя выше остальных. Из-за статуса ли, а может из-за уровня силы или ещё чего. И чего точно не стоит, так это желать им смерти так или иначе. Кстати, тебе тем более, ведь ты одарена Силой, которая может понять твои мысли по своему и, выйдя из-под контроля, действительно причинить вред живому существу. Вика, не кривись, это серьёзно. Контролю мы с тобой тоже будем учиться, потому что это одно из главных качеств высшего вампира — уметь сдерживать свои животные инстинкты, как бы ни хотелось иного.

— Да понимаю я… — с грустью вздохнув, я позволила довести себя до столовой и усадить на диванчике, который стоял у окна. — А можно кроме танцев, этикета, контроля и иных уроков включить боёвку? Думаю, после магических занятий будет самое оно. Ну, очень надо…

Черная бровь ястреба взлетела к волосам, а его лицо стало озадаченным.

— Поясни, пожалуйста, не совсем понял.

— Ну-у-у… — тщательно подбирая слова, чтобы не травмировать его представления о женском роде в целом и обо мне в частности, я даже губу закусила и пальцы переплела. — Иногда даже девочкам так или иначе необходимо сбросить агрессию, чтобы обрести гармонию в душе, а в связи с тем, что ты не рекомендуешь мне убивать никого из окружающих, то сам понимаешь… мне нужен будет иной вариант для выхода отрицательных эмоций, причем именно после магических занятий.

— Вязание или шитьё тебя не устроит? — при этом выражение лица ястреба стало довольно странным, словно он и сам понял, что сказал глупость.

— К сожалению, не научена. Мне бы партнера по кикбоксингу… ну, вид спорта такой. Ты не знаешь, да?

— Никогда не слышал.

— Жаль. А тренажерные залы в особняке есть?

— Есть.

— Здорово! — моментально загоревшись идеей, я так сильно озадачила своим сияющим лицом мужчину, что он даже слегка отпрянул, хотя до этого стоял рядом, упираясь плечом в стену. — А можно мы их посмотрим после ужина?

— Да, конечно…

И столько сомнения было в его тоне, что мне сразу стало ясно — шаблон-таки треснул.

Ничего-ничего, это ещё цветочки!

Глава 9

Ужин прошел достаточно нейтрально, но нет-нет, да и ловил Юмирай себя на мысли, что чем дальше, тем больше ему хотелось узнать эту совушку ближе. Больше, глубже, многограннее. Она не переставала его удивлять не только своим поведением и мыслями, но и отношением к нему самому. Неприязнь к Майниру странным образом сблизила их, и в какой-то момент он поймал себя на мысли, что безумно этому рад.

Это было глупо, непрофессионально, но он мысленно ликовал, когда выйдя из кабинета, Вика поделилась с ним своими кровожадными мыслями. Даже сам не заметил, как обнял, но судя по всему, совушка не посчитала это излишней вольностью и не стала уклоняться. Наоборот, открылась, и теперь он знал о ней чуть больше.

Кикбоксинг… Интересное слово. Надо будет связаться с мобильной разведгруппой, наверняка кто-нибудь из них точно знает, что это за вид спорта.

Периодически косясь на задумчивого лорда, но понимая, что ему нужно время на осознание и принятие правильного решения, сама почему-то думала о том, что говорила Янита. А именно о тренировках местной охраны и самого лорда. Интересно, а как они тренируются? Просто физические упражнения по типу зарядки или какой-нибудь вид боевого искусства? Вот бы глянуть!

И раз уж у нас с ним устанавливаются более или менее доверительные отношения, то может и напроситься на урок, другой, а может даже и на мастер-класс?

— Вика, не убивай этот ростбиф, он ни в чем не виноват.

— Что? — с трудом вынырнув из своих размышлений, я немного недоуменно подняла взгляд на Юмирая. Затем снова посмотрела вниз и сконфужено поджала губы. — А нет… я думаю. Просто думаю.

— О чём?

— О тренировках.

Взглядом предложив развить мысль, мужчина заинтересованно наклонил голову и я не стала отказывать себе в возможности узнать о нём самом чуть больше.

— Ты ведь сам тоже тренируешься вместе с охраной?

— Да. Янита сказала? — чуть обозначив многозначительную улыбку, ястреб иронично сверкнул глазами.

— Янита скромно умолчала, — усмехнувшись, я слегка прищурилась. — В твоём мире, наверное, более строгие моральные рамки, чем в моём, но могу я надеяться на то, что мне разрешат поприсутствовать на одной из подобных тренировок?

— Зачем?

— Если я спишу свой интерес на обычное женское любопытство… — решив ответить уклончиво, а заодно посмотреть, что он на это скажет, не обманулась в своих ожиданиях — мужчина тут же высказал своё недовольство и сурово поджал губы.

— Нет, Вика. Если это обычное женское любопытство — я тебе откажу. Нужен более весомый повод, чтобы я позволил тебе увидеть столь неподходящее для леди зрелище.

— Неподходящее? Почему? В чём именно оно неподходящее?

— Хотя бы в том, что это неприлично.

— Да ладно? — не удержавшись и хохотнув, я с трудом подавила в себе неуместное, судя по осуждающему взгляду Юмирая, веселье. — Извини, не удержалась. И всё-таки воспитание сказывается… Боюсь, мне будет сложно стать той, что даже мысленно не посрамит честь Её Величества.

— А вот это ты зря, — вдруг погрозив пальцем, как маленькой, мужчина откинулся на спинку стула и задумчиво потер подбородок, при этом скользя по моему настороженному лицу изучающим взглядом. — Поверь, я вижу твой довольно высокий уровень как образования, так и воспитания и для меня это приятная неожиданность — многие, кто был здесь до тебя, не знали даже этого, а парочка «крайне порядочных» леди так и вовсе матерились хуже сапожников, когда что-то оказывалось не по ним. Ты же довольно сдержана в словах, не ругаешься по поводу и без, внимательна, вдумчива, но в то же время скрытна, что мне не очень нравится. Хотя, наверное, это и правильно, в какой-то мере. Так, отклонились от темы. По поводу тренировок — в чём твой настоящий интерес?

— Хочу узнать уровень местных бойцов и чего мне опасаться в случае чего.

— Вика, это глупо, — моментально нахмурившись, мужчина осуждающе покачал головой. — Почему ты постоянно думаешь об опасности? Любой проживающий в особняке вампир и слуга знает, что ты неприкосновенная персона.

— А не проживающий? — решив настоять на своём, я тоже недовольно поджала губы. — Юмирай, мир большой. И я буду жить здесь всего несколько месяцев. Что будет со мной потом? Учитывая то, что я не просто птица и вампир, а ещё и маг. Да ещё и женщина. Я, из-за которой произошла «естественная убыль» в количестве трех высших вампиров. Ты думаешь, клан Шинайо просто «поймет и простит»?

— Так, стоп, — предостерегающе подняв руку, словно я могла сказать ещё что-нибудь неслыханное, ястреб потяжелел взглядом. — А теперь по порядку. Ты так или иначе останешься протеже Её Величества даже после полуночного слёта, это ещё не подтверждено официально, но все её распоряжения указывают именно на это. Ты маг — никто не посмеет поднять руку на мага и тем более убить, потому что это карается смертной казнью (Черт, значит убить Майнира не получится? Жаль). И в конце концов, ты женщина! — на этом месте лорда ощутимо переклинило и он откровенно вспылил. — Женщин ценят и берегут, а не унижают и не убивают! Забудь о своём тяжелом детстве, забудь о своей неблагополучной юности. Теперь ты не сирота и не рабыня, даже не бесправный птенец! Ты высшая, магически одаренная вампирша! Это статус! Это залог неприкосновенности! Это гарант благополучия, шэт побери!

— А ты что кричишь, я не поняла? — абсолютно спокойно выслушав его гневную тираду, я мило улыбнулась. — Ну, неприкосновенная и ладно. Но на тренировках-то я могу поприсутствовать?

— Нет! — отрезав так яростно, словно я попросила у него голову мага, Юмирай резко встал, при этом едва не опрокинув стул, и сухо бросил: — Извини, вспомнил о неотложных делах. Если хочешь, можешь прогуляться в парке, но за территорию не выходить, это запрещено. Увидимся завтра.

И ушел, пока я собиралась с мыслями от подобного поворота дел и пыталась придумать, что на это ответить.

Нет, ну надо же, а? Чего он взбеленился? И у кого после этого тяжелое и неблагополучное прошлое? Да у него комплексов больше, чем у меня веснушек на носу по весне!

Мда-а-а…

А на тренировки я всё равно полюбуюсь. Это он не запрещал.

Многозначительно улыбнувшись своим бунтарским мыслям, я отправилась на поиски Яниты, чтобы в подробностях выяснить — во сколько и где именно проходят эти самые тренировки, чтобы успеть подобрать себе удобное место для подглядывания.

Любопытство не порок, любопытство — залог здоровья и долгожительства!

Спустя всего полчаса я, вооружившись новыми знаниями, отправилась на предварительную разведку в парк, а точнее к тренировочным площадкам, расположенным в левой его части сразу за домиками, где жила прислуга и охрана. Кстати залы располагались тут же и, уточнив у слегка шокированной девушки, что никто не посмеет сказать мне ни слова против, если я туда наведаюсь, я без сомнений и раздумий шла четко к ним. Темнеть ещё не начало, но ночной караул уже заступил на смену и за время своего пути я заметила нескольких стражей в местной униформе, которая выглядела почти как форма Икуро, но отличалась от неё золотой нашивкой на груди. Данная нашивка, как мне смущенно рассказала Янита, являла собой знак принадлежности к личной гвардии Её Величества. А ещё в гвардии служили только высшие вампиры и это считалось честью.

В общем, окружали меня только лучшие из лучших, впору было подхватить звездную болезнь.

А вот и тренажерные площадки. Скорее даже небольшой комплекс из крытого зала, спортивных снарядов, расположенных на улице и двух площадок, посыпанных песком. Интере-е-есно…

Сунув свой нос везде и с удовлетворением отметив, что внутри зала есть гантели, штанги, гири, маты и несколько разнокалиберных боксерских груш, подвешенных к потолку, удовлетворенно кивнула своим мыслям. Идеально! Теперь бы ещё выбить себе право посещения и эксплуатации данного места и будет просто замечательно. Спортивный костюм ждет своего часа в сумке, как и кеды, которые стоят в шкафу. Как в этом мире обстоят дела с эластичными бинтами я ещё не знаю, но уверена и с ними можно будет что-нибудь придумать.

Задумчиво толкнув грушу среднего размера, примеряясь к её весу и плотности, напряглась от задумчивого хмыка от дверей, но оборачиваться не торопилась, лишь повернула голову и с интересом приподняла бровь.

Кто тут у нас такой излишне любопытный?

— Добрый вечер, леди Виктория.

— Здравствуйте, — оставив грушу в покое и обернувшись окончательно, я сменила выражение лица на более приветливое — мужчина не был мне знаком, но судя по форме являлся одним из гвардейцев, а наличие неучтенной лычки поверх основной намекало на то, что он не рядовой.

— Капитан Далерай.

— Очень приятно.

— Вы прогуливаетесь или кого-то ищете?

— Прогуливаюсь, — невинно улыбнувшись, обвела зал жестом. — Осматриваюсь, знакомлюсь с местностью. К сожалению, у лорда Юмирая возникли неотложные дела, но он разрешил мне побродить одной.

— Дела?

— А разве нет? — переспросив и прищурившись, я отметила, как чуть нахмурился капитан, а затем неопределенно пожал плечами, видимо сообразив, что наши данные различны.

То есть ястреб мне наврал, да?

— Прошу прощения, не владею полными данными. — Натянуто улыбнувшись, мужчина махнул рукой на выход. — Леди Виктория, думаю, прогулка в парке будет намного интереснее и познавательнее.

Это меня сейчас так вежливо выставляют вон? Как мило!

— Да, вы правы, — понимая, что светить своим не самым легким характером и нравом не стоит даже с учетом моего нового статуса (тем более с учетом моего нового статуса!), я покинула истинно мужскую территорию, не став озадачивать и смущать вампира больше, чем уже сделала.

Причем весь путь до ближайших густых кустов, до которых было больше ста метров, я чувствовала между лопатками его пристальный, изучающий взгляд. Неприятно.

Но лишь больше заинтересовало, что же такого они от меня скрывают. Неужели моя тонкая душевная организация не выдержит вида тренирующихся вампиров? Да ладно?!

Чую, утро будет жарким во всех смыслах!

Внимательно осмотрев все близлежащие точки, с которых можно было бы вести наблюдение, в итоге пришла к выводу, что оптимальнее всего, как ни странно, будет крыша особняка. Обновленное, усиленное вампирское зрение позволило со стопроцентной уверенностью констатировать, что если я сяду во-о-он за той трубой и не буду слишком откровенно светить своим присутствием, то у меня получится увидеть всё, что я хочу. Да, так и сделаю. Теперь главное не проспать, потому что тренировки проводятся ещё до того, как рассветет окончательно. Интересно, завтра лорд будет участвовать? Я бы не отказалась посмотреть и на него…

Переключившись на мысли о Юмирае, призналась самой себе, что как мужчина он очень интересен, а уж если сравнивать его и Майнира, то последний проигрывал ему по всем пунктам, причем как по внешности, так и по зрелому поведению. Не говоря уже об отсутствии снобизма и прочих заморочек шовинистического характера у ястреба. А тело у зеленоглазого лорда, м-м-м! Слава богу, девочка я уже не маленькая и могу себе позволить мысли не самого скромного характера. Интересно, а только ли мысли я могу себе позволить с учетом местных правил и морали? Ещё бы выяснить, с чего он сегодня так дёрнулся… Действительно, странно. Неужели его так перекосило от мысли, что я хочу посмотреть на местные тренировки и сама не чужда подобному занятию? Нет, не вяжется. Ну, сказал бы спокойно. Я вроде понятливая, но тут его откровенно переклинило, причем буквально на ровном месте. Ну и что такого важного он ещё забыл сказать мне о вампирах, что я попадаю своим поведением и просьбами впросак?

Догуляв до темноты, ничего так и не надумала и в итоге решила не забивать себе голову тем, в чём не разбиралась, а просто отправилась на кухню, вспомнив об обещании зайти. А там, к моему большому сожалению, Синтия уже всё сделала без меня, причем настолько идеально, что я смогла лишь восхищенно удивиться её профессионализму и похвалить засмущавшуюся гномку.

— Да не переживай, лучше ещё рецептик какой надиктуй, будет время — завтра опробую. Давай пробежимся по горячему. Что у тебя самое любимое?

Устроившись за небольшим столиком, где меня кормили в обед, я с удовольствием обхватила холодными пальцами горячую кружку с невероятно ароматным чаем и блаженно щурясь, начала вспоминать полюбившиеся рецепты. Один за другим…

И опомнилась лишь тогда, когда третья кружка чая подошла к концу, а я сама зевнула уже раз пятый. Черт, я же хотела лечь пораньше!

— Синтия…

— А? Ах, ну да. — С трудом оторвавшись от блокнота, куда старательно записывала все мои рецепты, гномка махнула рукой. — Да-да. Иди спать. Будет время и желание — заглядывай. Торт завтра на обед подам, пусть пока настоится и пропитается.

— Спокойной ночи.

— Угу… — снова уйдя в блокнот с головой, женщина отмахнулась, что меня нисколько не обидело — сама такая, когда увлечена чем-то интересным.

Что ж, контакт с одной из главных женщин этого дома налажен, можно немного и расслабиться. А именно быстро-быстро умыться, переодеться в футболку, которая пока заменяла мне ночнушку (Янита сказала, что на днях мы с лордом отправимся по местным магазинам и портным и закажем мне всё необходимое), и быстро-быстро уснуть, предварительно настроившись на ранее пробуждение. Не знаю, справлюсь ли, но постараюсь.

Спокойной ночи, Вика, ты просто умничка и у тебя все получится. И ерунда, что слегка мутировавшая, зато разум не потерявшая, а это стоит всего остального!

Вылетев из столовой, Юмирай понимал, что ведет себя непрофессионально и даже несколько деспотично, но ничего не мог с собой поделать. Неуместная злость, даже скорее злоба, а на самом деле жгучая ревность и желание надавить и приструнить, доказать ей самой, что она девушка, а не воин. Одно наслоилось на другое, причем настолько спонтанно и труднообъяснимо, что в секунду уничтожило его хваленый самоконтроль, оттачиваемый годами.

Чтобы не наговорить и не сделать лишнего, о чём впоследствии будет жалеть, он предпочел уйти, сославшись на несуществующие дела, и наверняка теперь выглядел в глазах Вики если не идиотом, то точно буйно помешанным, но это было намного лучше, чем если бы он продолжил на неё давить, как того требовали гены отца.

Отчего он на неё накричал чуть ли не на ровном месте? Почему повёл себя, как кретин? Как такое вообще могло произойти??? Он ведь оставил это в прошлом! Оставил!

Почему произошел сбой, он пока не понимал, но кое-какие мысли уже были и чем дальше, тем больше ястреб осознавал, насколько сильно он в этом увяз. Никогда раньше он не допускал подобного сближения с иными птенцами! Всегда! Всегда вел себя по отношению к ним как учитель и опекун, но эта совушка… Она ворвалась в его жизнь и внутренний мир, наплевав на все возведенные им преграды и заслоны. Она просто их не замечала! Одна улыбка, другая, первое касание, второе… И всё. Этого ему оказалось достаточно, чтобы начать смотреть на неё не как на подопечную, а как на женщину.

И это оказалось для него настолько большой неожиданностью, что ему отказала его хваленая выдержка в первую же секунду, как только она завела разговор об иных мужчинах. И пускай это было довольно слабо взаимосвязано, но ему этого оказалось достаточно.

Достаточно, чтобы его тёмная половина взяла верх и потребовала заявить свои права на девушку, сидящую напротив.

Шэт!

Не заметив, как после почти получасового торопливого шага по вечерним улицам оказался у дверей дома своей очень хорошей знакомой, занимающейся тем, что содержала заведение по предоставлению услуг особого рода, мужчина нахмурился, но всё равно постучал.

И уже спустя пятнадцать минут недовольный выходил из тех же самых дверей вон.

Стоило лишь окинуть взглядом предложенный «ассортимент», как стало понятно — никто из девочек мадам не сравнится с сиянием и юным очарованием новообращенной совушки.

Ни одна.

Уволиться? Нет, он не трус.

Смириться? Никогда.

А что тогда?

Что-что… спокойствие, лорд, только спокойствие. И план по завоеванию девушки, потому что такое сокровище он не отдаст никому! Самому мало!

Да-да, именно план и именно по завоеванию.

И пускай у Её Величества иное мнение, но даже она не будет против, если Вика ответит ему взаимностью.

Успокоившись от принятого решения, которое, как нашептала ему наконец заработавшая интуиция, созрело в нём уже тогда, когда он непозволительно долго рассматривал её перламутровые губы в вечернем парке несколько дней назад, но всё отмахивался за невозможностью реализации, ястреб даже немного повеселел. Казалось бы мелочь — признаться самому себе, что тебе нравится девушка, и попытаться заинтересовать её тоже, но на самом деле это было ох как непросто.

С его прошлым и с его характером это будет очень непросто. Хотя и Вика тоже далеко не образец кротости и послушания. Хм… а из них выйдет великолепная пара!

Главное, чтобы теперь Драконья Совушка не убила его в процессе воплощения этого невероятно дерзкого и коварного, но такого желанного для самого Юмирая плана. Хм, кстати! А какая защита имеется от подобной магии?

До поздней ночи планируя, размышляя и просто мечтая о том будущем, когда план подойдет к своему логическому завершению, мужчина успокоился лишь под утро, когда первые мысленные наброски переросли в более или менее стройный план и обросли реальными, а не призрачными пунктами.

Да, это будет непросто.

И первым делом надо будет извиниться за своё вчерашнее поведение и постараться впредь не повторять подобного, хотя сдержаться будет практически невозможно, уж в этом он себе лгать не будет.

О, кстати, теперь стоит посещать и ежедневные тренировки охраны, а не отлынивать от них, как он это делал в последнее время, разленившись от долгого перерыва в делах. Да уж, рядом с Викой ему просто необходимо быть в форме, потому что та же интуиция уже нашептывала ему, что совсем скоро ему придется нелегко.

Но, шэт побери, рядом с ней жизнь наконец начала играть красками, а не едва-едва мерцать сумрачными тонами!

Черт, чуть не проспала!

Подскочив, когда внутренний будильник робко пискнул, что «вроде как пора, но если мне лень, то может отложим на следующий раз?», я подавила в себе низменный порыв согласиться и быстренько натянула спортивные штаны, вынутые из сумки, но ноги оставила голыми, потому что план ни кеды, ни носки не предусматривал. Так, а теперь смертельный номер!

Ещё вчера, когда я определилась с точкой для наблюдения, я озадачилась и иным вопросом — как попасть на крышу и самым оптимальным решением оказалось… да-да, именно то самое — взобраться по стене, как и в ту злополучную ночь, когда меня гнал зов. Страшновато конечно, но если я смогла сделать это тогда, будучи абсолютно невменяемой, то уверена, смогу и сейчас, когда тело получило столько новых возможностей, что просто грех ими не пользоваться и позволять им носиться со мной, как с фарфоровой вазой.

Нет, они конечно могут и дальше продолжать думать обо мне, как о девочке-припевочке, это мне даже на руку!

А теперь собралась!

Открыв окно и внимательно осмотрев окрестности на предмет неучтенных желающих подсмотреть за бесценной мной, никого не увидела и тут же сосредоточилась на своей основной задаче. Та-а-ак… Нет, кажется я переоценила свои силы. Я как это провернула???

Хотя-я-я…

Да, сначала сюда, потом там… да, точно!

Уф… господи, я самоубийца!

Через несколько минут радуясь, что мне пришлось преодолеть всего один этаж, я перевалилась через каменный бортик крыши и слегка диким взглядом окинула окружающее меня пространство. Да-а-а…

Так, собралась!

Пригнувшись и перебираясь короткими перебежками, ещё через несколько минут я устроилась за примеченной с вечера трубой и осторожно выглянула из-за неё, больше всего переживая, что выдам своё присутствие раньше времени. Я прекрасно понимала, что тут идиотов нет и если нас действительно охраняют лучшие из лучших, то это первый и последний раз, когда я сижу на крыше и подсматриваю.

А подсмотреть было за кем! О, да-а-а…

Выглядывая и так, и эдак, в конце концов я перебралась ещё ближе к краю и спрятавшись за невысоким бортиком из резных колонн, настроилась на как минимум двадцатиминутное представление.

О, и Юми здесь!

Хорош, красавчик!

Несколько раз мысленно облизнувшись, пока охрана и ястреб разминались на турниках, при этом все как один одетые в тёмные мягкие брюки и светлые футболки, поняла, что Янита была права — это было что-то с чем-то! Восемь атлетов, один лучше другого! Восемь великолепных образцов вампирского племени. Восемь идеальных мужиков, от взгляда на которых у меня сейчас пальчики от желания потрогать заскребут по бетону, потому что с последним своим кавалером я рассталась аж три месяца назад…

Бли-и-ин!

Тоскливо вздохнув, когда мужики, размявшись всего минут за десять, отправились на пробежку, причем скрывшись с поля моего зрения буквально через минуту, подождала ещё некоторое время, прикрыв глаза и прокручивая в памяти последние эпизоды, и снова протяжно вздохнула.

Боюсь, мою мысль о том, что мне нужны не только тренировки для душевного равновесия, но и любовник, лорд вряд ли поддержит. И ведь сам вряд ли согласится… Наверное, у него есть какой-нибудь очередной пунктик по этому поводу, ведь я его подопечная. Жалко. Вот уж с кем можно было бы с удовольствием пофлиртовать (а может и не только!).

Вот не был бы он таким правильным, а!

Не удержав очередной тоскливый вздох, поняла, что зря не накинула кофту от спортивного костюма, потому что в неподвижном состоянии довольно быстро начала подмерзать, и потихоньку начала пятиться от края крыши назад к трубам, не решаясь встать сразу.

Правда путь мой завершился чуть раньше планируемого, потому что сначала одна нога, а затем и вторая наткнулась на отсутствующую ранее преграду.

— Что за… — тут же обернувшись, глухо ойкнула, да так и замерла — полулежа и вполоборота. — Доброе утро…

— Да, невероятно доброе.

Лорд сидел четко на моём пути, перекрестив ноги и сложив руки на груди. Всё бы ничего, но вот его лицо… Даже не знаю, как сказать. Оно не было злым, скорее раздраженным и одновременно задумчивым. А ещё немного язвительным и почему-то предвкушающим. Возможно что-то там было ещё, но разобрать прямо так с ходу я не смогла — меня словно парализовало, причем как тело, так и мысли.

Пойманная на горячем, я могла только глупо и нервно улыбаться.

— А виды какие потрясающие… Да, утро определенно доброе.

Не поняла. Это он сейчас на что намекнул?

Рывком вернув себе способность как думать, так и действовать, я резко развернулась, но вставать сразу не стала, а насторожено села в метре напротив, уже готовая практически ко всему — как к словесному наказанию, так и к чему похуже.

— Ну и как тебе наши тренировки?

— Интересно… — чуть озадачившись его почти дружелюбным тоном, не очень вяжущимся с выражением лица, я коротко кивнула.

— На крышу как попала?

— По стене.

— Ещё раз так сделаешь — запру в комнате вплоть до полуночного слёта.

Вскинувшись на его приказной и бескомпромиссный тон, я уже открыла рот, чтобы заявить, что плевала на его приказы, потому что опекун он мне только формально, но была остановлена зло сверкнувшими желтыми глазами и шипящим продолжением:

— Ты понимаешь, что упав с такой высоты, могла элементарно свернуть себе шею?!

— Юми…

— Ты понимаешь, что как вампир ты сейчас на уровне новорожденной и в любой момент можешь оступиться на ровном месте, не справившись с новыми возможностями тела?!

— Но…

— И как ты вообще посмела нарушить мой приказ?!!

— Да дай мне уже сказать! — вспылив в ответ, я немного подалась вперед и наставила на него палец, уже не крича, но всё равно громко продолжив: — Для начала уясни себе одно! Я с пяти лет лазаю по крышам гаражей и высоток и не упала ещё ни разу! Я с семи лет занимаюсь паркуром, потому что иначе выжить в нашей среде было невозможно! И в конце концов ты мне не запрещал смотреть! Просто смотреть! И не имеешь права запрещать! Ай!

Упустив момент, когда мои слова разозлили его до такой степени, что он на меня набросился и рывком повалил на спину, устроившись сверху, при этом довольно грамотно заблокировав мои руки, заведя их наверх и ноги, крепко сжав их своими бедрами, я снова открыла рот, чтобы возмутиться подобным совсем не джентльменским поведением лорда, но мне не дали.

Эм…

Если честно, то когда он меня зло поцеловал, словно наказывая за то, что я шла вопреки его приказам, то мне стало немного страшно.

А потом…

Чуть погодя, когда поцелуи стали менее злыми и более нежными и невероятно распаляющими, а мои запястья перешли в плен уже одной руки, тогда как вторая отправилась в путешествие по моему телу, я поняла, что теперь знаю, кто попал на самом деле.

Ой, зря ты это сделал, Юми!

Я не фанат ролевых игр, но если это такой способ наказания за непослушание, то ты ошибся в выборе метода поучения — я буду такой непослушной, что устанешь наказывать!

Глава 10

К его стыду и позору, первым наблюдателя обнаружил капитан Далерай, тут же об этом доложивший. Не прекращая подтягиваться, потому что чувствовал — мышцы начали отвыкать от нагрузок, Юмирай прищурился, отстраненно радуясь, что сейчас как раз более или менее лицом к нужной точке, и с трудом удержал цветастое ругательство внутри, когда понял, кто именно за ними подсматривает.

Вика!

Поганка маленькая! Да как она посмела его ослушаться?!

— Далерай, на пробежку.

— Сейчас?

— Сейчас.

Стиснув зубы, чтобы не сорваться на окружающих, лорду хватило лишь одного разъяренного взгляда, чтобы гвардейцы закончили упражнения и один за другим поторопились по привычному, но сейчас почему-то слегка преждевременному маршруту.

Он же, добежав вместе с ними до первых кустов, молнией рванул к зданию, оббегая его так, чтобы не попасть в её поле зрения. Нет, какова нахалка!

Не отдавая себе отчет в том, что взбирается по стене, причем практически на одном усилии воли и, отринув все мыслимые законы гравитации, к моменту достижения крыши Юмирай смог взять себя в руки и не накинуться на девушку сразу. Всё-таки контроль был практически частью его жизни последние тринадцать лет, так что непоправимого не произошло.

Он даже смог подобраться к ней практически вплотную, причем незамеченным и сесть четко позади, уговаривая себя, что сначала выяснит причины, по которым она рискнула нарушить его прямой приказ и вообще — взобраться на крышу.

И тут она тоскливо и невероятно протяжно вздохнула, а затем начала пятиться. О, мироздание! Она издевается?!

— Что за… — вздрогнув всем телом, когда задела его обеими ногами по очереди, совушка насторожено обернулась и резко побледнев, прошептала: — Доброе утро…

— Да, невероятно доброе.

Старательно подавляя так и рвущийся наружу сарказм и пытаясь не скользить взглядом по телу, бесстыже обтянутому штанами и футболкой, мужчина почему-то не мог делать эти два дела одновременно. А может, не хотел…

И в итоге увиденное само собой облеклось в слова:

— А виды какие потрясающие… Да, утро определенно доброе.

После, взяв себя в руки и пытаясь поговорить с Викой на равных, уже через пару минут Юмирай понял, что весь его план летит в бездну. Как она на него смотрела! Как она с ним разговаривала! А как в это время возмущенно пыхтела!

Бросок произошел сам собой, потому что такова была суть отца-демона: только подчинение, только доминирование! А её откровенное противостояние и абсолютное отрицание его авторитета снова сорвало все запреты и обещания самому себе быть терпеливым и стойким и в итоге…

— М-м-м… Ах!

Как ни странно, но в чувство его привел стон самого настоящего наслаждения и издавала его девушка, лежащая под ним на крыше особняка. Демоны преисподней! Как он мог?!

— Э-э-эй? — возмутившись, когда он резко остановился, а затем не менее резко отстранился, при этом оставшись сидеть на моих ногах, заслонила глаза рукой, потому что восходящее солнце било прямо мне в лицо и тут же сердито поинтересовалась: — Не поняла? Чего сидим, кого ждем?

Блин, кажется, я сказала немного не то. Прищурившись и с некоторым удивлением разглядывая его абсолютно черные глаза, причем белки были черными тоже, и крайне недовольное выражение лица, я уже более насторожено уточнила:

— Юмирай, в чем дело? Что-то не так?

Вместо ответа он одернул мою футболку, задравшуюся аж до груди, вниз, затем встал, поднял меня, причем делая это всё молча, а затем схватил за руку и попытался потащить за собой. Да, именно попытался, потому что я сама была категорически против! Это что за деспотизм?!

— Юмирай, черт возьми! Какого лешего происходит! А ну отвечай! — дернув руку на себя, я добилась лишь того, что мужчина самым настоящим образом зарычал (признаюсь, струхнула!), а затем и вовсе закинул меня на плечо, да так и пошел. — Юмирай! С ума сошел? А ну поставь! Поставь, сказала!

— Вика… — подо мной что-то гневно рыкнуло. — Будь хорошей девочкой, замолчи или я за себя не отвечаю.

Махом заткнувшись, потому что интуиция меня редко подводила и сейчас она первая испуганно ойкнула и забилась куда-то в пятки, я послушно промолчала весь путь, пока лорд нес меня по крыше, чердаку, третьему этажу и лестнице. Но вот когда на втором этаже он уверенно прошел мимо моей комнаты, отправившись дальше, я начала нервничать.

Что, черт побери, происходит?

Или он хочет продолжить наше «общение» у себя в комнате? Признаюсь, если на крыше это было спонтанно и я поддалась на провокацию (грамотную и умелую кстати, а уж какую чувственную — вообще молчу и смущенно краснею), то сейчас здравый смысл побеждал и мне было скорее неловко, чем приятно подобное его поведение, больше похожее на повадки неандертальца, чем на его всегда безупречные манеры.

А затем мы куда-то пришли. Ага…

Неужели всё-таки к нему?!

Довольно небрежно положив меня на довольно большую кровать (не бросил и слава богу!), ястреб умудрился сделать это так, что к тому моменту, как моя спина коснулась поверхности кровати, он снова сидел у меня на бёдрах и оценивающе разглядывал.

И не то, чтобы было страшно, но неизвестность и нелепость происходящего настораживали. А ещё настораживали его черные глаза. Судя по моим данным у вампиров таких глаз быть не могло.

У рожденных чистокровных вампиров.

— Юми-и-и… — немного жалобно протянув, проверяя его реакцию и степень агрессивности, добилась лишь того, что он криво усмехнулся и чуть наклонил голову на бок, словно предлагая продолжить. — Юмирай, а ты кто?

— Что конкретно тебя интересует, Виктория? — ответив почти нормальным, но немного хрипловатым голосом, отчего во мне в ответ предвкушающе завибрировало нечто неведомое, мужчина чуть прищурился и ухмыльнулся ещё шире.

Сейчас он больше всего походил на разбойника с большой дороги. Этакого пирата, коварством захватившего меня в плен и теперь планирующего… в общем планирующего.

На этом месте моя фантазия пошла куда-то не туда и щеки ощутимо опалило жаром.

— Эм… — Да, блин, о чем он спросил?! А, точно! — Ты вампир?

— Частично.

— То есть?

— Тебя сейчас точно интересует именно это? — наклонившись и одарив меня таким жарким взглядом, что стало не до вопросов в принципе, мужчина сделал то, что меня шокировало — наклонился ещё ниже, поцеловал грудь, а затем и прикусил сосок через футболку.

— А-а-ах…

Но как бы ни было это захватывающе, но разум мне не отказывал, хотя желал этого очень страстно. Я за нормальный секс и отношения, причем на текущий момент предпочтительнее без обязательств, но это… Это было ненормально. Во всех его действиях: жарких поцелуях, настойчивых ласках и вообще движениях скользило что-то такое звериное и даже потустороннее, что с одной стороны невероятно распаляло, а с другой стороны пугало. Даже и не знаю, что больше.

Но раз всё так неоднозначно, то я против, потому что непонимание ситуации страшит и я не желаю вдруг стать глубоко замужней только потому, что не в курсе местных правил.

Да и он. Кто он? Почему он так поступает, причем не объясняя своих действий и отказываясь отвечать на вопросы?

— Юми-и-и… — мои губы были свободны, но сказать сразу не получилось — получилось только простонать, потому что именно этот момент он выбрал, чтобы снова начать целовать шею, оказавшуюся слишком чувствительной к его горячим и умелым губам. — Юмирай, подожди… не надо…

В ухо иронично хмыкнули и тут же по всему телу прошла волна возбуждения, закончившая свой путь в кончиках пальцев на ногах.

А затем это самое ушко осторожно прикусили и волна повторилась, но уже намного более яркая и насыщенная. Господи, я сейчас остатки мыслей растеряю…

Стоп! Почему его руки… Где-где его руки?!

А его пальцы и ладони в это время ласкали мои бёдра, причем эти самые бёдра были уже не скрыты тканью штанов.

— Юмирай! Прекрати! Ай! — вскрикнув, когда он довольно болезненно укусил меня за шею, тем самым спуская с небес на землю и напоминая, что он вампир и вообще, практически посторонний незнакомый мужик, я попыталась вывернуться. Вот только это оказалось не так уж и легко — нежные пальцы моментально стали жесткими кандалами, в секунды перехватив мои запястья и снова, как на крыше, убрав их наверх. — Ты что творишь? Мне же больно!

Если до моих последних слов на его лице блуждала блаженная и одновременно коварная усмешка, то после них он резко напрягся и нахмурился.

Затем сморгнул, посмотрела на наши руки, на мою шею, на футболку, задранную выше груди, затем ниже: на мой обнаженный живот, покрывшийся мурашками от его взгляда, на трусики…

— Шэт! — зажмурившись и мотнув головой, словно сбрасывая наваждение, через секунду он открыл глаза, ставшие абсолютно нормальными, то есть тёмно-зелеными и с белками. — Вика…

— Да?

Это было бы даже смешно, если бы не было так странно.

— Я… — отпустив мои руки и снова, как и на крыше одернув футболку вниз, мужчина кажется чувствовал себя не очень хорошо. По крайней мере всё его лицо, да и движения были такими напряженными, что мне почему-то стало его жаль. Бедняга. Наверное, в его глазах я теперь упала ниже уровня моря.

— Юмирай, я не против твоего внимания, — успев ухватить его за руку, когда он уже собрался слезть с кровати, я тихо, но настойчиво продолжила: — Но если ты мне кое-что объяснишь, то я буду тебе благодарна.

— Виктория, это было… — скрипнув зубами и сморщив нос, мужчина недовольно мотнул головой и попытался вынуть свою руку, но я лишь крепче сжала пальцы. — Виктория?

— Могу задать встречный вопрос. Юмирай? — начиная злиться, потому что судя по поведению, он собрался снова спрятаться за ледяной сдержанностью и безупречными манерами, хотя как оказалось, это всего лишь ширма, скрывающая дикий темперамент и несколько тираничный характер, я выжидающе приподняла бровь и поджала губы. — Что происходит?

— Извини.

И пускай в его взгляде не было раскаяния, прозвучавшего в тоне, но меня выбесило одно единственное слово.

— О, да, конечно. Без проблем. — Зло хохотнув и отбросив его руку так, словно мне стало противно её держать, я уже сама поторопилась встать с кровати, попутно натянув штаны на положенное им место. Раздражение накатывало всё больше, настроение портилось всё сильнее и, не удержавшись, потому что неудовлетворенные гормоны буянили по всему телу, требуя продолжения, я презрительно скривила губы, при этом глядя четко ему в глаза. — В следующий раз, когда решишь поучить меня покорности и послушанию, выбери иной метод — этот себя не оправдал.

— Вика…

— И учти, я буду делать, что хочу и когда хочу. Захочу встречать утро на крыше — буду встречать! Захочу лазать по стенам — буду лазить! Захочу…

— Замолчи! — крайне медленно встав с кровати и шагнув ко мне, словно неотвратимое возмездие, мужчина снова потемнел взглядом, но не так, как на крыше — белки глаз пока были белыми.

— А то что? — я не собиралась прогибаться, потому что чувствовала — сделаю это сейчас и уже точно не смогу отстоять свои права впредь и поэтому вздернула подбородок и твердо встретила его злой взгляд. — Опять поцелуешь? Отлично! Давай, целуй! Только до конца целуй, не останавливайся на середине! Я, между прочим, нормальная живая женщина, а не…

— Милорд, леди… — сдавленно кашлянув, пунцовый слуга, стоящий в приоткрытых дверях, не знал куда деваться, когда мы оба прожгли его недовольными взглядами, обернувшись на незапланированное вмешательство. — Прошу прощения, но там лорд Майнир вас ждет…

— Подождет, — тихое рычание от лорда прозвучало столь многозначительно, что слуга побледнел и предпочел ретироваться, плотно закрыв за собой дверь, решив, что жизнь дороже.

Вот только не успел ястреб придавить взглядом уже меня, как дверь его спальни распахнулась с такой силой, что едва не слетела с петель, а в проёме появился донельзя раздраженный филин.

И судя по его возбужденно раздувающимся ноздрям и слегка безумному взгляду, он думал, что тут происходит как минимум убийство, а как максимум оргия. Кстати, что одно, что другое — он был недалек от своих предположений. Я уже и сама не знала, к чему ближе мой настрой. Тело было не прочь продолжить оргию, а вот разум намекал, что не отказался бы и от убийства кое-кого зеленоглазого.

В секунду обведя взглядом довольно большое помещение и остановив его на нас, мужчина недоуменно сморгнул, словно не ожидал увидеть нас в настолько приличном виде, а затем недовольно поджал губы и обратился к ястребу:

— Лорд Юмирай, мы вчера договаривались об утренний занятиях с Викторией. Я жду её уже пятнадцать минут. Я думал, вы более ответственно подходите к своим обязанностям. Почему девушка у вас в комнате, а не со мной в гостиной?

А слабо спросить у меня?

С каменным лицом выслушав в принципе обоснованную претензию мага, Юмирай повернул голову ко мне и криво усмехнувшись, приподнял бровь, словно предлагая объясниться именно мне.

Ага, разбежалась! Меня тут за пустое место считают и я после этого ещё кому-то что-то должна? Вот уж ошибаешься!

Ухмыльнувшись в ответ, я поступила как настоящая женщина — высокомерно фыркнула, беспечно пожала плечами и отправилась к себе — умываться и переодеваться. Кстати завтрак я тоже пропускать не планировала. А с магом сам объясняйся. Дор-р-рогой!

По кривой обойдя опешившего от моей наглости Майнира и принципиально не оглядываясь на Юмирая, в коридоре прибавила шаг, пока они не опомнились и уже пулей влетела в свою комнату, успев остро пожалеть, что на двери нет ни замка, ни элементарной щеколды.

Идиотская ситуация!

В комнате, где меня встретила настороженная Янита, я тоже не стала долго задерживаться, предпочтя уйти в ванную, по пути захватив халат и полотенце из шкафа. А вот в ванне, предварительно закрыв за собой дверь на щеколду, я наконец смогла перевести дух.

Уф…

Господи, что это вообще такое было?!

Тяжело опустившись на пуфик, я вопросительно уставилась в зеркало, которое к моему вчерашнему пробуждению уже было заменено. К сожалению, отражение отвечать не торопилось. Оно вообще выглядело несколько невменяемым, помятым и откровенно возбужденным — горящие глаза, опухшие покрасневшие губы, всклокоченные волосы и… черт, и многочисленные засосы по всей шее.

Простонав, откинула голову и, зная, что ударюсь затылком о стену, даже и не подумала сдерживаться и естественно ударилась. Господи, я как это буду скрывать и чем? Оставлять на всеобщее обозрение? Нет, нет и ещё раз нет. Глупо и опасно. Особенно с учетом того, что сейчас у меня будут занятия с Майниром, причем до самого обеда. Сомневаюсь, что филин удержится от язвительной подколки, а может и того хуже.

И сомневаюсь, что удержусь от ответа, который может стать для мага фатальным.

Черт!

Стоп, Вика, без паники. В шкафу были блузки… а шарфики и платки? Интересно, девушки носят тут шейные платки?

Резко распахнув глаза, потому что оптимальное решение было найдено, не стала тянуть и быстренько приняв душ, накинула халат и вернулась в комнату к терпеливо ожидающей меня служанке. Кстати о ней. Кому она больше предана? Лорду Юмираю, Её Величеству или кому-то ещё?

— Янита… — начав вытирать волосы полотенцем, немного подумала и поняла, что ходить вокруг да около смысла нет, и задала первый из многочисленных запланированных вопросов. — Скажи, почему ты была так напряжена, когда я вошла в комнату?

— Лорд Майнир… — смущенно прикусив губу, девушка не стала скрывать правду: — Когда вас с лордом не оказалось на завтраке, он сначала уточнил, где лорд, а когда услышал, что на тренировках, то поинтересовался — где вы.

— И?

— Дворецкий сказал, что наверняка вы еще спите и тогда лорд Майнир отправил меня в вашу комнату, чтобы я вас подняла и напомнила о предстоящих занятиях. Когда я зашла к вам и увидела, что вас тоже нет, то… — на этом месте девушка замялась и потупилась. — Я вернулась вниз и отчиталась, что вас в комнате тоже нет. Понимаете, я обязана подчиняться приказам обоих лордов.

— Понимаю, дальше.

— А затем пришла Лилу и сказала, что видела вас обоих спускающимися с крыши. — Девушка густо покраснела, четко давая понять, что Лилу сказала не только это. — Лорд Майнир подождал еще двадцать минут, затем отправил к лорду слугу, но когда тот вернулся напуганный, то отправился к лорду уже сам. Всё.

— Нда… — понимая, что это очень краткий пересказ всего случившегося, я не стала вдаваться в подробности. Вместо этого, отогнув ворот халата и показав девушке один из многочисленных засосов, усыпавших мое тело, как ожерелье, поинтересовалась: — А что ты думаешь по этому поводу?

— Эм… — сочность смущения Яниты достигло оттенка «баклажан», но как ни странно, в руки она взяла себя довольно быстро. — Это сделал лорд Юмирай?

— Да.

— А вы с ним… ну… взаимно?

— Да.

Не уверена, но это больше походит на правду, чем «нет». Думаю ответ «не знаю» её только расстроит.

— Но вы… Вы хотите скрыть?

— Пока да. Не думаю, что это будет уместно. Тем более при лорде Майнире. Янита, понимаю, возможно моё поведение выходит за рамки приличия, но ты должна меня понять — лорд Юмирай такой… — решив попытаться надавить на солидарность, я восхищенно вздохнула и этого к счастью оказалось для Яниты достаточно.

— О, я вас понимаю! — вздохнув следом, девушка окончательно взяла себя в руки и стала той профессионалкой, которой была во время моего восстановления — шагнула ближе, отогнула воротник до конца, чтобы увидеть площадь, необходимую для сокрытия, снова завистливо вздохнула и, задумчиво закусив губу, уверенно кивнула. — Да, нужен рассасывающий синяки крем, он уберет следы уже к вечеру, а сейчас можно будет скрыть все за шейным платочком. Одевайтесь, я сейчас вернусь. И думаю, лучше будет надеть блузку. — метнувшись к шкафу и выбрав подходящую по её мнению блузку с высоким воротничком, девушка вручила мне и юбку и поторопилась к дверям.

— Янита, — окрикнув, когда она уже взялась за ручку, я постаралась как взглядом, так и тоном передать серьезность момента. — Надеюсь, это останется между нами?

— Конечно! — ответив так, словно это было само собой разумеющееся, девушка наконец ушла, попутно кивнув на мою просьбу захватить завтрак, а я приступила к одеванию.

Не уверена, что так и будет, но остается лишь поверить. Блин, и надо было так глупо влипнуть? Интересно, последствия нашего кратковременного безумства будут глобальными или обойдется?

Но, черт побери, как же умопомрачительно он целуется! И я буду не я, если мы это не повторим!

— Что происходит? — скинув маску вежливости и лоска, Майнир прорычал не хуже разъяренного льва, стоило лишь Виктории закрыть за собой дверь. — Ты что себе позволяешь, смесок?!

Если бы не последнее слово, то Юмирай ответил бы ровно, но маг первый переступил определенную черту, за которой заканчивается вежливость, и это перечеркнуло все предыдущие планы ястреба.

За время, пока Вика шла к двери, он уже успел придумать внятное и достаточное нейтральное оправдание её нахождению в его комнате, причем в то время, когда она была обязана уже быть на занятиях. Но это… да будет свидетелем мироздание, не он первый начал.

— А в чем проблема? — со злой иронией сложив руки на груди, мужчина презрительно скривил губы, взглядом предлагая филину продолжить. — Что-то не так? Кстати, ты нам помешал.

— Й-а-а-а вам помешал?! — филина откровенно перекосило, а глаза в секунду налились кровью. — Время до обеда — моё! Утром она была обязана придти ко мне!

— О-о-о… как всё запущено. Мальчик, ты переоцениваешь свои силы, — широко и достаточно кровожадно оскалившись, Юмирай подошел к Майниру и от души хлопнул мага по плечу так, что тот едва не рухнул. — Пойми, сосунок — Виктория сама решает к кому и когда придти. И запомни на будущее — если дорога шкура, даже не вздумай сказать ей о том, что она тебе что-то должна. А теперь будь любезен, выйди из моих покоев, я тебя не звал.

Подтолкнув филина к двери, а затем и выставив, потому что сам он выходить не торопился, Юмирай плотно закрыл за лордом дверь, на негнущихся ногах дошел до кровати, рухнул на неё и только после этого дал волю эмоциям, ругаясь сначала тихо, а потом всё громче.

Глупая совушка, зачем ты делаешь это снова и снова? Провоцируешь, завлекаешь, будоражишь, но при этом отказываешься подчиняться?! Почему именно так?

Он ведь хотел, чтобы было всё по правилам! Так, как хочет любая нормальная девушка! Познакомиться ближе, узнать друг друга лучше, завоевать доверие, расположение и в конце концов любовь. Но на свою беду ты разбудила спавшего тринадцать лет демона и теперь демон не успокоится, пока не получит желаемое и как можно быстрее.

Тебя.

Хочет ли он сам снова загнать демона в четко отведенные ему рамки?

Задумавшись и прикрыв глаза, Юмирай отчетливо услышал в голове её слова «я не против твоего внимания» и предвкушающе усмехнулся. Нет, загонять себя в рамки он больше не хочет.

Сезон охоты на сов объявляется открытым.

Глава 11

К тому моменту, как я оделась, вернулась Янита, да не одна, а с очень симпатичным голубым шелковым платочком, кремом и разносом с завтраком. Кремом она профессионально обработала все без исключения гематомы, при этом снова завистливо повздыхала и попутно порекомендовала мне повторить это сегодня ещё два или три раза, чтобы уж наверняка. Прежде чем застегивать пуговки, стоило подождать пару минут, чтобы крем впитался и не размазался по одежде. И в итоге я сначала приступила к завтраку, понимая, что время играет против меня — чем позже я выйду из комнаты, тем злее будет Майнир и тем больше у него будет соблазна отыграться на мне за своё ожидание.

Знала я таких подлых и мелочных людей… Сомневаюсь, что вампир поведет себя иначе. Хотя черт их разберет, вон Юмирай вообще ведет себя нестандартно. Хм, интересно, а кто-нибудь из местных знает, что он «частично» вампир? Как такое вообще возможно и что на самом деле означает?

Не замечая вкуса, я быстро уничтожила завтрак, выпила чай и, проверив пальцами, что крем действительно впитался, проворно застегнула многочисленные пуговки блузки. Янита повязала мне на шею платок, без особых проблем спрятав под него такие провокационные следы незапланированной страсти, так что больше ничего не указывало на то, что утро прошло несколько бурно.

Волосы я убрала в шишку, чтобы они не помешали на занятии и, мысленно пожелав себе ни пуха, ни пера, отправилась на поиски мага.

Данный экземпляр рода вампирского был найден в гостиной, но к моему удивлению, ничего не указывало на то, что маг раздражен — абсолютно спокойный филин поприветствовал меня вежливым кивком и отошел от окна, жестом предложив мне занять соседнее кресло.

Что ж, раз он тактично умалчивает об инциденте, то проявлю взаимную вежливость. Всё-таки мне тут ещё несколько месяцев жить и учиться.

— Лорд Майнир, я прошу прощения за своё опоздание. Мы несколько повздорили с лордом Юмираем по поводу моих прав и обязанностей и не заметили, как прошло время завтрака.

— Ничего страшного, Виктория, — ответив с полуулыбкой, маг чуть прикрыл глаза, но я всё равно заметила их нездоровый, даже несколько злорадный блеск и сразу насторожилась. И не зря. — Кстати, я не советовал бы вам и впредь показывать свой ершистый характер, если вам конечно дорога ваша свобода. Знаете, полукровки в большинстве своём слишком подвержены эмоциям и низменным инстинктам, чтобы один из сильнейших их представителей просто так спустил вам подобное неповиновение.

— Простите?

Да-да, расскажи мне ещё, расскажи.

— Лорд Юмирай полукровка. Сын демона и вампирши. Да, не удивляйтесь, очень редко, но у подобных пар рождаются дети. Ущербные дети, заметьте. Если чистокровные высшие демон и вампир являются вершиной эволюции, максимально развив такие качества, как разум, слух, зрение, реакция, сила, выносливость, регенерация, то рожденное от подобного союза дитя собирает в себя всё самое худшее от обоих родителей — от демона ребенок наследует неконтролируемую жажду доминирования и абсолютного подчинения, а от вампира — желание самоутвердиться за счет остальных.

Майнир, да ты бредишь?

Скептично приподняв бровь, потому что ни одно из этих трех отрицательных качеств даже рядом не стояло со сдержанным и галантным ястребом (не считая это утро), я добилась того, что маг начал злиться. О… ну, давай-давай, очерни моего опекуна ещё больше.

— Не верите? Зря. Сегодня утром он явил своё истинное лицо. Вы думаете, что понравились ему как женщина и вам льстит его внимание? Зря, Виктория. — Маг посмотрел на меня как на нечто недалекое и откровенно глупое и тем самым лишь укрепил мою уверенность в своём завышенном самомнении и эгоизме. Да он элементарно злился, что я предпочла «полукровку» великому и несравненному магу и ничего более за его обличающим спичем не стояло. — Своим нескромным поведением вы просто развязали ему руки и теперь ждите его следующего шага — сначала он запретит вам одно, назавтра другое, а послезавтра вы проснетесь и узнаете, что стали бесправной вещью того, от кого отказалась собственная мать, признав его ущербным.

Ну-ну, ты ещё ядом поплюйся. Господи, как всё-таки убоги некоторые личности. Что люди, что вампиры — едино. Но за информацию спасибо, своевременно. Будет время — обязательно расставлю её по полочкам и разберу детально.

— Лорд Майнир, вы закончили? Тогда может всё-таки перейдем непосредственно к магии, а не к досужим домыслам и сплетням?

С потаенным злорадством наблюдая, как маг молчаливо бесится и раздраженно сверкает глазами, но ничего не может противопоставить моему ледяному спокойствию, а судя по надсадному пыхтению, он выложил все свои козыри, я тонко улыбнулась и устроила локоть на подлокотнике, а подбородок в ладони.

— Так с чего вы хотели начать изучение основ? Давайте, для начала вы расскажете мне о магии в целом, хорошо? Как она зародилась, и кому такому умному и удачливому пришло в голову начать её использовать. Надеюсь, это вы знаете?

Лорд Майнир знал. Причем не только это. Правда взять себя в руки филин смог далеко не сразу — всё кривился и скрипел зубами, но после того, как я уточнила «У вас что-то болит?», раздраженно ответил «Нет» и мы наконец приступили к изучению самых основ теории.

Маг рассказывал много, подробно, но несколько занудно, так что я втайне радовалась, что экзамены мне ему сдавать не надо будет. А если рискнет потребовать — отправлю лесом. Нет, в общем и целом это было очень интересно, но вот запоминать подробности: в каком году и как конкретно кого звали — я не собиралась. Зачем? Мне не преподавать, а для остального есть те же книги, куда можно заглянуть и узнать всё, что мне необходимо.

В итоге, после двухчасовой лекции о том, что магия есть высокоточная наука, над изучением которой кропят уже не одну тысячу лет лучшие умы государства и с каждым столетием изобретают нечто новое и потрясающее, я знала, что великим магом-ученым мне не быть. Да ни в жизнь! Мне ещё дорог мой разум, чтобы ради одного единственного огненного пульсара забивать голову кучей формул.

Естественно, уведомлять высокомерного филина о том, что мне доступна не внешняя магия, а внутренняя, я не стала. Это, кстати, я знала не из его занудного рассказа, а как раз из папочкиных генов — драконы тем и были хороши, что сами по себе являлись источником магии. Ну с одной стороны хороши. С другой стороны это было как раз таки плохо, потому что не каждому дано обуздать осознание всемогущества и приносить если не пользу миру, то хотя бы не вред.

И, черт побери, как же хорошо, что во мне всего лишь треть дракона! Предыдущей ночью мы с совушкой провели небольшую ревизию меня любимой и стало ясно, в каком соотношении я могу о себе говорить. Действительно во мне смешались три расы — вампирская, ставшая телом, драконья, ставшая магической сутью, и как ни странно, но и человеческая, это мой разум. Все три составляющие довольно неплохо и бесконфликтно ужились во мне одной, так что можно было говорить именно о равнозначных третях.

— Виктория, вы меня слушаете? — в мысли ворвался слегка раздраженный голос филина.

— Конечно, — задумчиво кивнув, но не прекращая думать о своём, я глянула на него лишь мельком, а затем снова перевела взгляд на ковер, который изучала последний час. — Продолжайте, очень интересно. Так что там изобрел лорд Татийкус?

— Он первый из магов решил совместить магию и технику, что превзошло самые смелые ожидания его современников. До него уже делались попытки, но каждый раз они заканчивались неудачей. И только лорд Тайтикус нашел разрешение проблемы!

И столько воодушевления было в глазах и на лице филина, что я заподозрила его в прямом родстве с этим самым Тайтикусом.

А что? Вполне может быть. Иначе откуда в нем столько снобизма? Не иначе как из-за безупречной родословной и великих предков.

Кстати, теперь более понятно его пренебрежение к Юмираю — тот подобным похвастать не может. Как впрочем и я.

— И в чем же состояло это решение? — периодически подталкивая мага в нужном мне направлении, я попутно недоумевала — кто составлял его резюме? Да там от силы половина правды. Это я о его профессионализме. Уровень так на троечку из пяти. А никак не на шесть заявленных баллов.

— О, это очень интересная и увлекательная тема, но мы не будем о ней сегодня, — самодовольно прикрыв глаза, маг соизволил объяснить, когда я снова на него посмотрела. — Данной теме будет посвящен несколько занятий, но чуть позже. Если в двух словах, то он нашел то самое ключевое звено, которое позволяло магии не уничтожать технику, а наоборот — создавать симбиоз. Понимаете, Виктория, в большинстве случаев магия рано или поздно портит любое механическое устройство. С простейшими это происходит не сразу, а вот с такими, как тот же сотовый телефон мира Земля или иная любая высокотехнологичная техника — практически мгновенно. Техника и магия — два диаметрально противоположных полюса развития. И только благодаря изысканиям моего прадеда эти два полюса обрели возможность взаимодействия.

Мои поздравления прадеду. Я так понимаю, лорду Тайтикусу, верно?

— Безумно интересно, — улыбнулась я как можно шире, но в пределах разумного. — Что ж, раз об открытиях лорда Тайтикуса мы будем говорить на следующем занятии, то может прервемся и продолжим уже завтра? Знаете, я не успела позавтракать в полном объеме и теперь немного голодна…

— Виктория, мы и так начали на час позже, — моментально растеряв все добродушие, Майнир недовольно поджал губы.

— Да вы что? — охнув, словно в опоздании был виноват он, а не я, с осуждением покачала головой. — Да, так некрасиво вышло… Что ж, я постараюсь, чтобы подобного больше не произошло впредь. Хорошего дня, лорд Майнир.

Кивком головы попрощавшись с опешившем от моей наглости магом, я просто напросто встала и ушла. Я обозначила свои желания? Обозначила. Поставила в известность? Поставила.

А то, что он не согласен — его проблемы. Терпеть его занудство больше положенного не в моих силах. Есть я конечно ещё не хочу, но повод хороший. К тому же, судя по его вчерашнему заявлению, он ест всего раз в сутки, и я могу надеяться, что не увижу его за обедом и ужином.

Кстати, а увижу ли я за обедом Юмирая?

Если до этой секунды я думала о чем-то ином, но никак не о ястребе, то сейчас задумалась о том, как же быть дальше. Естественно, мне будет немного неловко после произошедшего утром — логичный период знакомства, сближения и ухаживания как-то прошел мимо и вместо него на нас рухнула неконтролируемая (с его стороны точно), я бы даже сказала первобытная страсть.

Ну, вот ни за что не поверю, что у него нет любовницы! Ну, или не было. Мучить себя воздержанием просто глупо и уж точно не в правилах «порядочного» лорда. Если он знает, что это может привести к срыву в самый неожиданный момент, то точно должен подстраховаться.

И вообще, почему произошел срыв? Почему именно рядом со мной? Синтия упоминала как минимум трех птенцов, которых лорд воспитал до меня. Только ли я стала свидетельницей его раздвоения личности? И если он так опасен, то как могла Мать допустить такого ненормального к подобному ответственному делу? Кстати, он ещё говорил, что он выполняет её особые поручения! Точно помню, что он это говорил!

Черт, вообще ерунда полная.

Интересно, если я спрошу его об этом в лоб — ответит?

С головой уйдя в свои мысли, я неторопливо брела по парку, выйдя на улицу сразу, как покинула гостиную с филином. После трех часов занудства необходимо было как минимум проветриться, чтобы в голове не задержалось лишнего.

Так, а это что?

Резко остановившись от короткого выкрика, насторожено осмотрелась и почти сразу поняла, что это доносится со стороны тренажерного комплекса. Ух, ты! Неужели там сейчас кто-то тренируется? Бли-и-ин!

На лицо сама собой наползла предвкушающая улыбка и я, превратившись в одно большое ухо, подняла подол повыше и начала красться в нужном направлении, старательно прижимаясь к кустам.

Ох!

На последних метрах я вообще едва ли не ползла, потому что кусты уже не могли скрыть моё присутствие и приходилось припадать к земле, чтобы не выдать своё присутствие раньше времени. Я слишком хорошо помню, как он разозлился утром и прекрасно помню, что он запретил мне присутствовать на тренировках. Но я ведь не присутствую, верно? Я просто наблюдаю издалека.

Не знаю, что это за стиль, но очень похоже на капоэйра — мужчины, находящиеся на одной из площадок, посыпанных песком, выполняли немыслимые акробатические трюки, попутно нанося удары, как ногами, так и руками. В основном, кстати, ногами, причем из практически любого положения, но преимущественно снизу. Они прыгали, кувыркались, делали стойки на руках, но успевали и бить, причем невероятно точно, быстро и сильно.

Господи… я со своим любительским кикбоксингом точно стану трупом уже через три секунды.

Обидно.

Да уж, теперь понятно, почему Юмирай был так настойчив в своих словах — для местных профессионалов я действительно всего лишь девушка, главным оружием которой является её пол. Не люблю признавать своё бессилие, но будет глупо утверждать, что я смогу стать им равной и продержаться хотя бы минуту против того же гвардейца. Естественно они лучшие из лучших и тот же Димитро по сравнению с ними обычный ботаник, но тем не менее полноценный вампир, знающий о своем теле всё.

Что ж, зато теперь я знаю, на что стоит сделать упор и обратить внимание — теперь мне надо изучить не только основы магии, танцев и этикета, но и физиологию, как вампиров, так и демонов, чтобы уметь постоять за себя в максимально сжатые сроки. Один единственный удар, чтобы стать победителем и выжить. Мне больше не надо.

Вздрогнув от выкрика, обозначившего окончание боя, не удержалась от глупой улыбки — на площадку вышел сосредоточенный Юмирай, по случаю жаркого полудня снявший футболку. Господи, какой же он всё-таки аппетитный! Так бы и съела!

Притихнув ещё больше, так что даже дышала через раз, я во все глаза смотрела на то, как два почти равных по силе вампира вытрясают друг из друга душу. Против ястреба вышел сам капитан и теперь я четко видела, что Юмирай действительно профессионал — его стиль боя слегка отличался от стиля Далерая, причем в сторону более резких ударов ногами и многочисленных ударов руками. Он намного меньше двигался, не прыгал и не кувыркался, как капитан, но при этом бил очень точно и уклонялся очень грамотно. И не сказать, что он стоял истуканом, но если Далерая можно было сравнить с неуловимой струёй воздуха, то лорда — с тугим жгутом воды. Он был таким…

Таким невероятным и потрясающим! Всё, я покорена!

Не удержав эмоции в себе, протяжно вздохнула и тут же поняла, что сделала это зря — чуткий вампирский слух гвардейцев обнаружил моё присутствие и на вздыхающие кусты обернулись абсолютно все — как занимающиеся на турниках мужчины, так и те двое, что буквально секунду назад были увлечены боем.

Бли-и-ин!

И грешно, и смешно. И страшно и как ни странно — весело. Чуть сдав назад и встав на ноги, сквозь листву я прекрасно видела, как ко мне отправился тот, кто сейчас снова будет меня ругать. И удивительно, но чем ближе он подходил, тем шире и глупее была моя улыбка и тем раздраженнее было его лицо и темнее глаза. К моменту, когда между нами остался последний куст я уже не могла сдерживать нервный смех, который вызывали мысли о предстоящем наказании, а он сжимал кулаки и глаза метали самые настоящие молнии.

— Виктория? — последний шаг и между нами всего сантиметров сорок. В его голосе тонны раздражения, а мой взгляд направлен на его обнаженную грудь.

Господи, какой соблазн!

— Да?

— Что ты здесь делаешь?

— Гуляю…

— В парке площадью пять гектаров ты не нашла иного места для прогулки?

— Точно.

Блин, уберите это блаженное выражение с моего лица!

— Издеваешься?

— Неа… — пальцы против моей воли дернулись, чтобы потрогать совершенство, стоящее напротив, но разум победил и вместо того, чтобы лечь на мужскую грудь, буквально заворожившую меня своим мерным дыханием, они прикоснулись к моей собственной щеке.

Почему-то горячей, хотя сами пальцы были прохладными.

— Вика, почему ты… — тут он глубоко и почему-то судорожно вздохнул, а затем совсем не по джентельменски выругался. Я даже в глаза ему посмотрела. Ого! — Вика, шэт побери, ну почему ты так себя ведешь?!

— Как?

Мне наверное должно было быть стыдно, но вместо этого я улыбнулась. Широко и глупо. Он был великолепен! Чуть влажные от пота волосы, сурово сдвинутые брови, почти черные глаза, недовольно поджатые губы и умопомрачительный запах. Запах мужского тела, который сводил с ума и уводил мысли в направлении его комнаты. Туда, где я была сегодня утром. Где мы оба были сегодня утром.

Господи…

Я больна!

— Глупо, — губы поджались ещё недовольнее и одновременно с этим ещё сильнее потемнели глаза.

— Почему?

— Что ты знаешь о демонах?

— М-м-м… что их на планете десять процентов населения, — ответив и просияв, сама прекрасно понимала, что спрашивает он абсолютно об ином.

Наверняка он намекал на ту информацию, которой со мной поделился Майнир, но облегчать его задачу я не обиралась. Я верила ему. Да, именно верила. Он не эгоист и не самодур. Он именно порядочный и этой порядочности в нём иногда даже слишком много. И прежде чем заявить на меня своё демоническое «хочу и точка», он обязательно объяснит мне все подводные камни.

Откуда я это знала? Я не знала, я чуяла.

Хотя если я продолжу так же глупо улыбаться, то он сочтет меня окончательной идиоткой.

Черт, но я просто не могу иначе!

Это гормоны и это сильнее меня.

— Верно… — тихо прозвучало подтверждение и вместе с этим словом его глаза почернели окончательно, став огромными черными провалами. — Но я снова не успел сказать тебе кое-что важное.

— Что?

— Мой отец — демон.

— М-м-м… — кивнув, чуть приподняла бровь, прося продолжать.

— Я полукровка.

— О… — вторая бровь присоединилась к первой и я наклонила голову на бок.

— Полукровки бывают несколько несдержанны в своих желаниях…

Да ладно?!

С трудом удержав неуместное хихиканье внутри, я снова кивнула.

— И если ты продолжишь на меня так смотреть и улыбаться, то я решу, что ты не прочь стать моей женщиной.

Эм… ну, как бы я не прочь.

Не решившись ответить вслух, потому что слишком уж многозначительным был его взгляд, я неожиданно для себя самой покраснела и потупилась. Господи, мне двадцать четыре года! Я почему веду себя, как восемнадцатилетняя гимназистка, первый раз увидевшая полуобнаженного мужчину?

— Но так как я не имею права заводить отношения с подопечными, то выход только один — прежде чем это произойдет, ты станешь моей супругой.

Вот тут меня едва не парализовало. Как ведро ледяной воды на меня вылили!

— Прости, что?

— Ты. Станешь. Моей. — После слова «моей» Юмирай неожиданно широко и несколько кровожадно усмехнулся, но добавил. — Супругой.

И видимо моё ошеломленное выражение лица было слишком говорящим, потому что он чуть подался вперед и произнес:

— Я предупредил тебя, совушка. Теперь решение за тобой. Учти, на полумеры я не согласен.

— Что значит полумеры? — кое-как взяв себя руки после столь категоричного заявления, махом стершего улыбку с моего лица, я несколько насуплено уточнила: — Почему сразу супруга? А если я не хочу? А если я хочу только тебя, а никак не мужа?

Если я думала, что слегка ошарашу его своим слишком прямым заявлением, то не угадала — я его разозлила.

— Потому что этого хочу я. Мне не нужна упрямая и непослушная любовница. Мне не нужна девчонка, которая хочет поиграть и удовлетворить своё любопытство и похоть. Мне нужна адекватная, здравомыслящая женщина, которая понимает, что делает и во что ввязывается.

Обидно. Очень обидно. Особенно таким тоном, да при таком взгляде.

Значит похоть, да? Упрямая и непослушная, да?

Но при этом он почему-то забывает, что на крыше набросился на меня первым. Забывает, что это он, а не я, отнес меня в свою спальню и продолжил начатое на крыше. Забывает, что начав и показав, насколько это волшебно, при этом оставил меня без закономерного завершения.

И теперь выставляет меня виноватой? Эгоист!

— Значит, секса у нас с тобой без свадьбы не будет, да? — не собираясь оставлять обиду без ответа, я криво усмехнулась. — Что ж, жаль. Но раз уж ты настолько категоричен, то пожалуй я откажусь. Знаешь, выходить замуж за первого встречного как-то не в моих правилах.

Задумавшись, добавлять ли фразу «найду кого-нибудь посговорчивее», в итоге поняла, что это будет откровенным самоубийством и не стала. Обида обидой, но делать из Юмирая врага — последнее, что я сделаю в своей жизни.

Вместо этого я широко и белозубо улыбнулась, пожелала лорду отличного дня и, развернувшись на пятках, отправилась в дом. Нервы, натянутые как струны, готовы были лопнуть от напряжения. Требовалось их успокоить… Срочно!

Чем? Чем-чем… к сожалению, всего лишь обедом.

А ещё у меня появилась цель. Низменная, как он выразился «похотливая», но тем не менее цель — я изучу всю местную нормативную базу, все законы и традиции обеих рас и так или иначе, но уложу его в постель без свадьбы! А вот потом уже подумаю, нужен ли мне такой деспотичный муж, который не руки моей просит, а перед фактом ставит.

Мы, драконо-совы, птицы гордые! Мы сами кого угодно перед фактом поставим!

Постепенно успокаиваясь и чем дальше, тем больше задумываясь об истинной подоплеке его такого резкого заявления, я начала понимать, что не всё так просто, как мне показалось сперва. Мне кажется, или он надеялся именно на этот, отрицательный ответ? Хм… Как бы проверить свои догадки?

Глава 12

Задумчиво рассматривая напряженную спину удаляющейся в направлении дома девушки, Юмирай поздравлял себя с первой победой. Он сделал это! Так или иначе, но он заставил её думать о последствиях, причем её выводы были верными на все сто процентов и именно этого ответа он от неё и ждал. Можно было поддаться, но это было бы не интересно. Демоны любят подчинять и доминировать, но только над теми, кто может противопоставить им хоть что-то, а не послушно растечься у их ног на всё готовой лужицей. Вика таковой не была, совсем нет, но в её янтарных сияющих глазах отчетливо читалось откровенное, ничем не прикрытое желание.

Которого ему оказалось мало. На текущий момент её влекло лишь тело, а никак не он сам.

Это… с одной стороны ему это было на руку, но вот с другой стороны это раздражало — а вдруг кто-то другой понравится ей больше, чем он? Да тот же капитан. Что он сможет сделать, когда Вика поймет, что его тяжелый и властный характер не просто звук, а реальность? Что лишь тотальный контроль над эмоциями помогает ему не сорваться и не заставить поступать так, как хочет он? Если к тому моменту она будет всего лишь любовницей, то ничто и никто не удержит её от побега в случае размолвки.

А вот если супругой…

Разводов в их мире не существует. И он уничтожит любого, кто посмеет взглянуть в её сторону, когда она станет его. Не просто его, не на одну ночь, не на те несколько месяцев, что остались до полуночного слёта, а навсегда, до конца жизни.

А она станет. Теперь уже точно станет.

Умная, но непослушная совушка наверняка решила поступить по своему и так или иначе попытается схитрить и соблазнить объект своих эротичных фантазий без приобретения обязательств. Уж в этом-то он уверен наверняка — её мечтательная улыбка, а затем яркая обида сказали намного больше слов.

Что ж, он поддастся. Обязательно поддастся. Но не сразу.

Демоны любят сам процесс охоты не меньше, чем его финал.

Женская фигурка скрылась в дверях особняка, и лишь после этого ястреб многозначительно усмехнулся и неторопливо отправился в дом. Да, финал этой охоты на совушку будет фееричным!

Первым делом я попросила Лилу, служанку ответственную за первый этаж, накрыть обед, а сама отправилась наверх — в свою комнату. Расположенное в холле зеркало отразило, что я не настолько спокойна, как мне казалось — нервно сияющие янтарные глаза, мятая юбка и сбившийся на бок шейный платок, а также неопределенная гримаса на лице. Ужас, в общем. Нет, стоит слегка успокоиться, прежде чем вернуться вниз, потому что вряд ли мне позволят обедать одной.

Если всё так, как я думаю, то он не отступится. Если он озвучил свои желания вслух, то это может значить лишь одно — он решил воплотить их в жизнь. И его слова — это просто предупреждение, чтобы я знала, что меня ждет. И что? Будем играть в кошки-мышки?

Задумчиво умываясь ледяной водой, прикидывала свои шансы. Нет, слишком мало данных. Где бы взять незаинтересованного демона и узнать у него правду? О самих демонах, о полукровках, о правах и обязанностях их жен и любовниц… Ну вот не верю, что те, кто окружает меня сейчас, без прикрас и утайки ответят на нужные мне вопросы.

Книги? Вряд ли в книгах есть необходимая мне правда.

Слуги? Хм… Слуги конечно знают многое, но вряд ли из первых рук, а слухи и домыслы мне не нужны.

Папуля? Его бы ещё найти… и попутно почки отбить. Ногами.

Мысли непроизвольно переключились на ледяного дракона, замешанного в моём создании, и я недовольно вздохнула — стоило начать думать об этом чокнутом экспериментаторе, как сразу портилось настроение, и просыпалась жажда убийства. Понимаю, глупо, но эмоции бурлили.

С одной стороны я должна быть ему благодарной — если бы не он и его ампула, я бы умерла, потому что завершить процесс инициации невозможно без контроля вампира. Я бы просто умерла от интоксикации, потому что завершающим штрихом должен быть глоток крови того самого вампира. Его мне заменила именно ампула. И эта же ампула содержала в себе магическую составляющую, которая прижилась во мне и стала моей сутью.

В общем, спасибо, папа.

С другой стороны если бы не он — ампулы бы не было вовсе, как и той злополучной поездки в лес. Четверых умерших людей и мутанта меня.

В итоге — при случае обязательно скажу «спасибо». Хуком справа. В печень.

Так, надо будет уточнить у местных, где у драконов печень!

Повеселев от последней мысли, закончила умываться и, подняв голову, подмигнула своему отражению. Отражение многозначительно улыбнулось в ответ, и настроение окончательно стало добродушным. Так, значит учеба и контроль над желаниями — вот те два пункта, которым мне необходимо следовать, пока я не стану уверена, что мне ничего не грозит, как со стороны окружающего мира, так и со стороны загадочного в своих желаниях Юмирая.

Почему загадочного?

Да потому. Потому что меня очень удивляет его желание жениться. Вот так, с ходу. Понятно, что я вроде как весьма удачная партия, потому что высший вампир с тотемом и магичка. Непонятно иное — зная мой упрямый и непослушный характер, который он озвучил без прикрас, он тем не менее всё равно этого хочет. И меня хочет.

М-м-м…

Стоп, не туда мысли!

Об этом мне сейчас вообще лучше не думать, если не хочу встретить утро глубоко замужней!

Хотя мысль забавная…

Хмыкнув себе под нос, аккуратно перевязала платок, расправила и немного сбрызнула водой юбку, сняла с нее найденный листик и, покрутив в руке, кивнула своим мыслям. Нет, замуж рано — сначала информация. Потом соблазнение. Затем перевоспитание. После пара скандалов с выяснением отношений. Предпоследним штрихом будет безоговорочное признание моих желаний.

А уж последним аккордом, так уж и быть — свадьба.

Мечтательно прикрыв глаза, удовлетворенно мурлыкнула. План был идеальным.

Интересно, как на него будет реагировать Юми?

Наверняка будет сопротивляться и пытаться начать с конца.

Ха!

Черт побери, давно я так не радовалась жизни!

В итоге, пробыв в комнате ещё минут десять, вниз я спускалась довольная собой и благожелательная к миру в целом. Цель определена, средства для её достижения в наличии (то есть я сама), и остается дело за малым — начать реализовывать план и надеяться, что никто из посторонних в него не вмешается. Хм…

А кто может мне помешать?

Замедлившись на лестнице, попыталась прикинуть список. Список оказался мутным. Для начала живущий по соседству филин. Да, этот индивид может мне помешать из одной лишь вредности. Вторым пунктом шла как ни странно Мать — её планов касательно меня я до сих пор не знала. Третьим пунктом я не сбрасывала со счетов клан Шинайо, члены которого могли попробовать мне отомстить. Престиж Её Величества конечно очень велик, но местные вампиры настолько непредсказуемы, что с них станется взорвать весь особняк вместе со мной, а потом заявить, что случайно. Четвертым пунктом шел папуля… Да, его я тоже включила в список. Уверена, ему будет интересно, удался ли эксперимент и рано или поздно, но он узнает, что им стала именно я. Пятый и прочие пункты я пока оставила незаполненными, но всё равно не отбрасывала — общеизвестный фактор «западло» любил вмешиваться даже в самые безупречные планы, что уж тут говорить о моих набросках.

Что ж, не будем забывать обо всём этом, но и откладывать тоже не будем. Пожалуй, приступим прямо сейчас.

Я зашла в столовую и окинув взглядом накрытый обеденный стол, с удивлением отметила, что он накрыт на троих. Не поняла… Майнир тоже решил к нам присоединиться? Вот уж чего не хочу!

— Лилу, почему на троих?

— У нас гость, леди Виктория. Лорд Юмирай распорядился накрыть и на него. Они сейчас в кабинете, подойдут через пару минут.

О? Что это за гости такие незапланированные?

Достаточно нейтрально кивнув, хотя во мне смешалось раздражение с любопытством, я не решилась отправиться в кабинет, чтобы попытаться подслушать — вряд ли это сработает второй раз. К тому же они сейчас подойдут сюда сами.

Лучше пожалуй, быстренько перекушу, чтобы не подавиться под посторонними взглядами.

Устроившись за своим местом, я успела наложить на тарелку с ближайших блюд, как со стороны коридора послышались голоса, а через несколько секунд в столовую вошли двое — успевший умыться и переодеться Юмирай и пока ещё незнакомый, но довольно молодой и очень симпатичный блондин. Не альбинос, но очень близко — невероятно белые, коротко стриженые волосы, белые брови, белые ресницы, белоснежная кожа, но при этом ярко-синие глаза. Мужчина отличался довольно высоким ростом, под два метра, крепким телосложением, уверенной, чуть пружинящей походкой, что намекало на его бойцовские качества и широкой, белозубой улыбкой.

Именно она предназначалась мне, стоило ему зайти в комнату.

— Леди Виктория? — низкий голос с едва уловимой хрипотцой приятно удивил, но улыбаться в ответ я не торопилась.

Если филин мне не понравился с той секунды, что я услышала его голос, стоя за дверями и подслушивая, то этот… этот мужчина не сказать, что не понравился, но насторожил с первой секунды своего появления.

Кивнув, я не отводила глаз с его лица и спустя три долгих секунды до меня наконец дошло.

Он не вампир!

Он… он…

Медленно отложив вилку, чтобы не соблазниться и не воспользоваться ею, как оружием, я чуть наклонила голову набок, раздумывая, смогу ли пробить ему печень без кастета и иронично подтвердила:

— Верно.

— Вика, без убийства, — стоящий рядом с драконом Юмирай понял мои намерения быстрее незнакомца, но настораживаться или бояться не торопился. Наоборот — усмехнулся и сел на место между нами. — Дракона очень нелегко убить.

— Но никто не мешает попробовать… — ответив тихо и с улыбкой, сама всё это время смотрела в озадаченные синие глаза. Блондин откровенно не понимал моей злости. — А вы представиться не хотите?

— Виктория, это лорд Калахем, ледяной дракон клана Сапфира. Твой… кхм…

— Да, папочка. Я в курсе. А что же лорд Калахем забыл здесь, так далеко от драконьих гор? Неужели заблудился? Знаете, я знаю прекрасный маршрут! Он конечно не в драконьи горы, но тем не менее… тоже интересный.

Всё ещё улыбаясь, но чувствуя, что улыбка с минуты на минуту превратится в оскал, я не отводила глаз, один взглядом отдавая ему всю свою боль, которую мне пришлось пережить по его вине. Гибель знакомых, своё сумасшествие в первую ночь, долгие часы отстаивания своей личности в ночь обретения тотема — я не собиралась оставлять себе ни капли боли. Родная кровь, её зов, который я услышала на третью секунду его нахождения в столовой, позволяла мне это сделать.

— Виктория… — зрачки дракона расширились до такой степени, что заполнили собою всю радужку, а сам он пошатнулся и схватился за спинку стула.

— Да, папа? — вилка, которую я все-таки взяла, с неприятным хрустом переломилась и на стол упали две половинки. — Что-то не так?

— Не так… — по виску блондина скатилась капля пота, выдавшая истинное положение дел — сейчас его раздирала та же боль, которую не так давно испытала я. Не такая сильная, но в то же время более концентрированная.

Как я отправила ему этот посыл, было довольно сложно объяснить, это было скорее на уровне эмоций, чем действий, но я не жалела. Может так до него дойдет, что священна любая жизнь, а не только драконья. Что абсолютно любое существо может страдать, а затем отдать свою боль создателю. Тому, кто даже не представлял, на что обрекает «подопытный материал», вручая ампулу в руки убийцы.

— Вика, хватит.

Вздрогнув, когда мои ледяные пальцы накрыла горячая ладонь Юмирая, я перевела на него невидящий взгляд и лишь тогда сморгнула.

Сколько времени прошло? Судя по бледности дракона не меньше десяти минут. Что ж, пожалуй, с него хватит. Мужики вообще существа хлипкие…

Медленно вытянув пальцы из-под ладони ястреба, я прикрыла неожиданно заслезившиеся глаза и кивнула, прошептав:

— Да, на сегодня хватит.

В трех метрах от меня на стул рухнул ледяной дракон, которому отказали ноги, а я лишь тонко улыбнулась. Сейчас голос крови шептал, что папочка находится на грани нервного срыва. Бедняжка… Не ожидал, что дочка будет так «рада»? А чего ожидал? Что я распахну дочерние объятия и буду безмерно рада его приезду? Наивный.

В тишине и напряжении прошла минута… другая…

Я успокаивала кровь, набатом бьющую в ушах, Калахем пытался успокоить нервы, а Юмирай просто не мешал. Да уж, обед удался!

Спустя минут десять, а может и все пятнадцать, я вспомнила, что голодна и скептически глянула на пришедшую в негодность вилку. Нда.

— Держи.

— А сам?

— Я уже поел, — криво усмехнувшись, Юмирай буквально вручил мне столовый прибор, а затем налил в бокал вина и иронично отсалютовал нам обоим. — За воссоединение семьи. Вика, не злись. Признай, ты хотела с ним познакомиться. — Отпив и неожиданно подмигнув, мужчина улыбнулся ещё шире. — Зато теперь мне есть, у кого просить твоей руки. Кстати Калахем не против.

— Ч… — едва не подавившись кусочком мяса, я нервно отбросила вилку в сторону и она, бренча, покатилась по столу. — Забудь!

— Что именно?

— Всё!

— С какой стати?

Глухо рыкнув, потому что не смогла так с ходу подобрать внятных и цензурных слов, я перевела взгляд с веселящегося вампира на задумчивого дракона и процедила:

— Так, уважаемые. Запомнили — если кто-то рискнет решать что-то за моей спиной, то жить этот кто-то будет недолго и несчастливо. А если у кого-то возникнет желание намекнуть мне на местные законы и правила, то этот кто-то будет не только послан, но и сопровожден в места не столь отдаленные. Надеюсь, я доступно выражаюсь?

— Не очень.

— Хорошо! Объясняю более доступно! — раздражение накатило вновь, но в руках я себя пока держала. — Когда и за кого выйти замуж, я решу сама, и никто не имеет права ни запретить мне это сделать, ни указывать, с кем именно надо сочетаться браком! Если ты… — мой палец угрожающе уткнулся в до сих пор бледного дракона, — …рискнешь заявить на меня права и попытаешься подчинить зову крови, то это будет последнее, что ты сделаешь в своей трагически оборвавшейся жизни! Ну, а ты… — переведя тяжелый взгляд на иронично приподнявшего бровь Юмирая, я криво усмехнулась, — …продолжая решать мою судьбу за моей спиной, рискуешь тем, что я отвечу тебе «взаимностью», и буду реализовывать свои планы за твоей спиной, соответственно не ставя в известность тебя. Теперь понятнее?

Отчетливо видя, как мои слова разозлили лорда, я не собиралась брать их назад. Я права и он обязан это понять. Он сам сказал, что я личность, а с личностью должны считаться.

— Да, Вика, всё предельно понятно, — всё-таки кивнув, хотя и несколько нервно, мужчина недовольно качнул головой и тихо добавил. — И всё равно, мне кажется, что тебе стоит начать вязать. Говорят, вязание успокаивает… ты слишком напряжена.

А то как будто повода нет!

— Я подумаю. — снова прикрыв глаза, пожалела, что не пью. Да, выпивка бы сняла немного напряжения… К сожалению, я на дух не переносила алкоголь и могла от силы выпить пятьдесят грамм вина, а потом меня просто тошнило.

Что ж, будем снимать незапланированный стресс едой. Куда там улетела пока ещё целая вилка?

— Кстати, лорд Калахем, откуда вы узнали, что я здесь?

— Эм… — несколько нервно кашлянув, дракон почему-то посмотрел не на меня, на Юмирая, что сразу насторожило. — Виктория, я бы хотел обсудить это с тобой наедине. Но ты сейчас так раздражена, что я не уверен… — замявшись, мужчина выглядел настолько несчастным, что моя интуиция моментально забила тревогу. — Скажите, а вы правда хотите пожениться?

— П… простите? — вилка повторила судьбу предшественницы и в комнате наступила гнетущая тишина.

— Вика, разве ты оставила свои планы в отношении меня? — один лишь Юмирай чувствовал себя как дома — сидел, сложив руки на груди, и ухмылялся.

— В моих планах не было свадьбы! — я не выдержала его издевательского тона и рявкнула так, что на висевшей над нами люстре всколыхнулись и тихо тренькнули висюльки.

— У драконов тоже не обязательно жениться, — тихо пробормотал дракон после очередного гнетущего молчания. — Достаточно того, что двое, стремящиеся создать пару, просто скажут об этом друг другу…

— Папочка, заткнись, а?

Каюсь, я начала хамить. Это было так же неприятно, как если бы за столом вытащили чье-то грязное белье, и начали им размахивать во все стороны. Я по ухмыляющемуся лицу Юмирая вижу, что ему одного моего «да» будет достаточно, чтобы он посчитал наши отношения узаконенными! Ему вообще плевать на официальные законы! Он вообще демон!

Тихо, Вика, тихо… что-то ты действительно разошлась. Не к добру. Кстати, а с чего мы вообще начали разговор?

— Простите, вспылила. — несколько раз глубоко вздохнув, я ненатурально улыбнулась Калахему и коротко кивнула. — Так что там об информации, которую вы хотели мне сообщить наедине? Не стесняйтесь, вы можете изложить её при лорде Юмирае: в настоящий момент он — мой опекун, и у меня нет от него секретов.

— Хорошо, если ты настаиваешь… — снова откровенно занервничав, дракон шумно выдохнул и наконец собрался с силами. — Этот эксперимент задумывался мной довольно давно. Проблема была не столько в исполнителе, сколько в недостающей части крови. Понимаешь… в общем, наверное, я не буду вдаваться в подробности, но буквально несколько месяцев назад в мои руки попал тот самый недостающий элемент — кровь и суть высшего вампира. Женщины. Ранее эксперимент срывался именно по этой причине — в составе не хватало именно женского начала. В общем, образец был создан. Кроме всего прочего в него пришлось добавить сути и крови двух лордов — лорда клана и лорда рода, на этом настоял Димитро, который был моим ассистентом. Эти две составляющие не меньше первых важны в инициации, потому что именно они отвечают за превращение человека в вампира.

Что-то он долго рассказывает. Не к добру.

Хмуро кивнув, потому что уже знала это сама, вторым кивком предложила продолжить.

— А теперь к сути твоего вопроса. О том, кто в результате эксперимента стал птенцом, мне сообщила Её Величество, потому что именно она была женщиной, давшей свою кровь.

На этот раз тишина была вообще мёртвой.

Я не могла поверить в его слова, но шокированная не меньше меня интуиция робко пискнула, что он не лжет. Моя мать сама Её Величество?! Ужас…

— Юмирай, ты знал? — с трудом повернув голову в сторону бледного ястреба я и без его ответа поняла, что нет. Мда… Ну и что тут сказать? — А Её Величество что думает по этому поводу?

— Она несколько шокирована тем, что эксперимент удался… — дракон нервно улыбнулся и отвел взгляд. — Вика, понимаешь… у дракона и вампира не бывает детей в силу слишком большого различия генетического материала. Несколько лет назад мы с Амидайлой очень серьезно думали на эту тему и даже пробовали иные варианты…

— Стоп-стоп. — Как бы ни была я шокирована, но его слова навели на довольно странные мысли. — Вы простите в каких отношениях с Её Величеством?

— Ну-у-у…

Сегодня я впервые увидела, как краснеет абсолютный блондин.

Нервно сглотнув, я не желала верить в происходящее. Для меня это было дико. Меня сделали только потому, что эти двое хотели ребенка и не могли его родить естественным путем??! Я, ставшая случайной участницей эксперимента, теперь едва ли не принцесса?!

— Простите, что-то мне не очень хорошо…

Встав из-за стола, при этом с грохотом опрокинув стул, я на деревянных ногах вышла из комнаты, оставив в ней одного подавленного дракона и ещё одного хмурого вампира. Сейчас мне было не до них.

Сейчас меня, как ни странно, волновала своя собственная нервная система, которая с трудом справлялась со свалившейся на неё информацией. Господи, и черт меня дернул поехать в этот лес?!

Глава 13

Как я добралась до своей комнаты — не помню. Помню только, что выставила удивленную Яниту, протирающую подоконник, вон и запретила приходить раньше завтрашнего утра.

Мне необходимо было побыть одной. Одной…

Нет, в голове не укладывается. Её Величество Амидайла, пускай косвенно, но моя мать. Дракон Калахем, опять же косвенно, мой отец. Господи, как же так?

Я никогда не знала своих родителей и если честно, то не очень хотела — годам к десяти я поняла, что просто не хочу знать женщину, которая смогла отказаться от новорожденной меня прямо в роддоме и после никогда даже не искала.

А тут сразу двое. Да каких!

Чувств было очень много, причем в основном негативных — раздражение, боль, досада, возмущение, протест, даже злоба. Была ещё непонятно как затесавшаяся надежда, но она была настолько маленькой, что быстро пропала. На что мне надеяться? На любовь родителей? Таких?

Глупо. Они прекрасно знали, что их дитя будет уже взрослой, сформировавшейся личностью. Невозможно переделать его под себя. Невозможно заставить полюбить или хотя бы зауважать только потому, что они так хотят.

И черт побери, зачем им взрослый ребенок? Да это просто глупо!

Хм…

И тут я подумала о том, что когда-нибудь тоже стану матерью. У меня будет сын или дочка. Ребенок, в котором будут гены… Их гены.

Че-е-ерт! Неужели они хотят именно этого?!

Ужасная по своей сути догадка молнией пронзила мозг и буквально заставила подскочить на кровати. Неужели это правда? Неужели они хотят сделать из меня всего лишь звено в цепочке событий? Ту, что сможет родить им ребенка.

Ну, не-е-ет, голубчики! Вы ошиблись с кандидаткой!

С трудом погасив полыхающую ледяным огнем левую руку, я прикрыла глаза и зло скрипнула зубами. План. Мне нужен новый план!

И кастет.

После того, как бледная Вика, извинившись, вышла, в абсолютной тишине мужчины просидели не меньше получаса. Дракон, от души плеснув в бокал вина, грустно вздыхал и периодически тер ноюще виски, Юмирай, впав в некоторый ступор, вообще не мог мыслить внятно. Вика — принцесса. Кровная дочь Калахема и Амидайлы.

Это было шоком.

Нет, он знал об отношениях дракона и Матери, потому что не раз выполнял поручения Её Величества, касающиеся дракона, но ему даже голову придти не могло, что отцом Виктории является именно этот голубой дракон.

А ещё в его голове никак не могло уложиться — зачем? Зачем Калахем это сделал? Даже если они хотели ребенка, то делать его из взрослого человека как минимум глупо! Это явно подтвердила реакция Виктории — дракона она ненавидела. Неизвестно, как теперь она отнесется к Ёе Величеству, но вряд ли теплее.

И, шэт побери, как могла Её Величество пойти на подобный шаг? Сама нарушить свои же законы!

Скосив глаза на дракона, выливающего в бокал последние капли вина, вампир понял, что тут всё слишком мутно, чтобы не было ни одного подводного камня.

— Лорд Калахем, у меня к вам несколько вопросов касательно вновь вскрывшихся обстоятельств.

— Калахем. Просто Калахем. — нервно хмыкнув и махом опрокинув в себя остатки вина, блондин криво усмехнулся. — С тебя вино, с меня рассказ. И не здесь. Кстати, местным можно доверять?

— Слуги преданы Её Величеству.

— А маг?

— Маг?

— Нас уже почти час подслушивает маг.

— Я разберусь с магом… — решение пришло сразу и оно было максимально кровожадным. — Калахем, проходи в кабинет, слуги принесут вина туда. Я подойду минут через пятнадцать-двадцать. Думаю, этого времени мне хватит, чтобы побеседовать с господином магом на предмет его лояльности к Её Величеству…

В любом случае бить кого-то больше двадцати минут — рука устанет.

В своей комнате я пробыла до позднего вечера. Я физически не хотела ни вставать, ни куда-то идти, ни что-то делать. Я думала, думала и ещё раз думала. Сидела на кровати, обняв колени и закрыв глаза, и думала.

Кто я для местных с учетом вновь открывшихся сведений? Уж точно не полноценная принцесса и наследница. Я не знаю местных законов, но вряд ли Мать решиться признать наше родство официально — было бы иначе, я не находилась бы здесь. А ведь Её Величество уже видела меня, в одну из первых ночей она была в моей комнате и наверняка уже что-то решила.

Если бы она хотела видеть меня своей дочерью, то не стала бы скрывать информацию ни от меня, ни от Юмирая. Тем более от Юмирая, ведь тогда он был бы обязан делать из меня не просто протеже Её Величества, а принцессу.

Но этого не произошло.

И что это значит?

Черт!

Бежать? Куда? Глупо. Без денег, без знаний, без элементарных представлений о мире. Снова становиться изгоем и отщепенцем? Снова, как и десять лет назад, пытаться выжить среди волков и доказать им, что тоже с зубами?

Мир иной, а жизнь всё та же…

Горько усмехнувшись, прикусила палец и снова подумала о ястребе и его заявлении. Калахем разрешил ему на мне жениться. Странно. Неужели ему настолько безразлично, кто будет моим мужем? Если я промежуточное звено, то не должны ли они подобрать мне самого подходящего мужчину, чтобы ребенок родился безупречным? Или не в этом дело и моя мысль не больше, чем бред?

Господи, ну почему всё так сложно?!

Сумерки прокрались в комнату, а я всё не могла решить элементарное — кто я теперь для окружающих, каковы планы Матери и что мне делать, чтобы никто не покушался на мою свободу и независимость.

И почему я не умею читать мысли? Жаль, просто безумно жаль.

Интересно, а если попытаться надавить на папочку — он признается?

Представив, как я загоняю двухметрового блондина в угол и, потрясая перед его носом скалкой, веду допрос о его планах касательно меня, скептично фыркнула. Вряд ли это будет возможно — драконы не те существа, которые позволят загнать себя в угол. Он скорее сам оторвет мне голову, а затем препарирует останки, чем позволит угрожать и требовать. Мы кровные родственники, это факт, но в отличие от меня он полноценный дракон, когда как я всего лишь результат эксперимента.

Ночь окончательно опустилась на особняк и тут желудок решил взбунтоваться, заявив, что я бессовестная и нерадивая хозяйка — мало того, что не пообедала, успев съесть всего пару кусочков мяса, так ещё и посмела ужин пропустить. В общем, безответственная и неблагодарная.

Ладно-ладно, пошли на охоту… Интересно, как в этом мире выглядят холодильники?

Прежде чем выйти из комнаты, я мельком глянула в зеркало и отметила, что выгляжу вполне прилично. Единственное, что выражение лица не слишком ласковое, да волосы немного растрепались, но это ерунда — вряд ли я много кого встречу в ночном особняке.

Мысли переключились на этих самых «много кого» и я задумалась о том, остался ли Калахем в доме на ночь или уехал. Зачем он вообще приезжал? Просто посмотреть или с иными целями? И почему я не спросила? Черт! Вот буду теперь мучиться от неизвестности!

Недовольно поджав губы на своё упущение, поморщилась и вздохнула. Как бы ни хотелось, но я не всесильна и всё предусмотреть просто невозможно, да ещё и с учетом шквала тех эмоций, что мне пришлось пережить при его появлении. Что ж, буду надеяться, что он остался на ночь и завтра утром мы с ним увидимся снова. Уж завтра я точно смогу удержать внутри злость и побеседовать с ним на предмет его дальнейших планов. Если просто хотел увидеть результат и убедиться, что эксперимент удался — хорошо. Если же нет, то уже на повышенных тонах и с применением магии объясню, что подопытная против насилия над личностью и в силах дать отпор.

Эх, и откуда во мне столько кровожадности?

Поторапливаемая голодом, и попутно размышляя о превратностях судьбы, я успешно дошла до абсолютно пустой кухни и ведомая интуицией и обонянием, без особых проблем обнаружила как холодильник, так и буфет, где разжилась весьма аппетитными на вид булочками, котлетами и куском сыра. Остальное было в виде полуфабрикатов и я просто поленилась готовить. Наверняка имеется ещё и подпол, где хранятся окорока и прочие изыски, но искать мне его было лень.

Тарелка, вилка, нож… о, чай.

В два счета накрыв себе ужин на том самом столике у окна, я с удовольствием отдалась во власть своих низменных инстинктов — а именно во власть чревоугодия. И плевать, что без сервировки и холодное, зато безумно вкусное.

Ко времени, когда я съела всё, что взяла в холодильнике и передо мной оставалась лишь последняя булочка и горячая кружка чая, налитая уже третий раз, в коридоре послышался странный шум.

Кажется, кто-то упал.

М-м-м?

Ого!

Обострившийся слух уловил сложносоставную нелитературную конструкцию, а память опознала голос — это был дракон. Господи, он что там делает?

— Калахем, ты пьян…

Юмирай???

— Н… нет!

Черт, они ещё и сюда идут?!

Не сказать, что я запаниковала, но напряглась однозначно. Прятаться? Вот ещё! Вот только и желания видеть пьяных мужчин не было. Что ж, буду надеяться, что обойдется.

Тем временем собутыльники дошли до кухни и из их разрозненных фраз, перемежающихся крепкими словечками, стало ясно — у них кончилась как выпивка, так и закуска и они решили раздобыть её самостоятельно.

Добытчики чертовы!

Скептично рассматривая абсолютно невменяемого Калахема и на его фоне практически трезвого Юмирая, появившихся в дверях кухни и целенаправленно идущих к дальней двери, за которой по их мнению находился винный погреб, не удержалась и язвительно улыбнулась.

Да-а-а… и всё-таки мужики хлипкие существа.

Меня они, кстати, не замечали. То ли потому что я так и не зажгла освещение, то ли потому, что я сидела в стороне от их маршрута, а может и потому, что сейчас у них была более интересная цель.

Наконец дойдя до двери и скрывшись за ней, дракон споткнулся на первой же ступеньке и судя по грохоту, закончил свой путь уже на полу погреба, причем быстрее запланированного. Хм, интересно, убился, нет?

Черт, судя по мату — нет.

Скептично хмыкнув, отпила чая. Помогать я не планировала. Ещё чего?! Связываться с пьяным драконом? Я не самоубийца. К тому же Юмирай говорил, что дракона очень сложно убить. Наверняка даже не сломал себе ничего. А даже если и сломал, то поделом. Меньше пить будет.

Отпив ещё глоток, прислушалась ещё внимательнее — странное шебуршание не позволяло с точностью определить, чем они там занимаются, а логика и фантазия буксовали. Нет, понятно, что они наверняка ищут бутылку, а может бочонок и закуску, но шорохи были странными.

А затем они прекратились вовсе.

О?

Черт, уже любопытно!

Допив и доев свой ужин, сначала прибрала за собой и вымыла посуду, разложила всё по местам, чтобы не оставлять следов, и уже после, всё это время прислушиваясь к настораживающей тишине, подошла к приоткрытой двери погреба. Немного постояла на входе, пытаясь на слух определить, что происходит внизу и происходит ли что-то, но так ничего и не услышала.

Странно.

Рука нашарила на стене выключатель, потому что в помещении было абсолютно темно и стоило пальцу нажать на рычажок, как стало понятно, почему я ничего не слышала — дракон спал прямо на полу, обняв окорок, а Юмирай сидел неподалеку и медитировал на бутылку, которая была у него в руке. Уж как он её нашел и открыл в полнейшей темноте, для меня осталось загадкой, но это было именно так.

Кстати, стоило зажечься свету, как дракон недовольно всхрапнул, но так и не проснулся, а меня окинул задумчивым взглядом тот, кто был не так пьян, как мне показалось вначале. Он был вообще трезв.

Черт, глупо как-то получается… И сказать-то нечего. Что ж, раз все целы, то я пожалуй пойду.

— Свет оставить или выключить?

— Оставь, надо будет этого пьяницу наверх отнести, — переведя взгляд на спящего, вампир невесело усмехнулся и снова посмотрел на меня, при этом отставив практически нетронутую бутыль с вином. — Надеюсь, ты сюда не за выпивкой шла?

— Нет, я не пью. Я ужинала.

— Ясно. Поужинала?

— Да.

Неловкое молчание затягивалось и я, кивнув, сделала шаг назад, чтобы уйти, но тут Юмирай встал и шагнул ко мне.

— Вика, подожди. На пару слов…

— Да? — насторожено замерев в дверях, я смотрела, как он твердой походкой абсолютно трезвого поднимается по лестнице ко мне и, поднявшись, встает напротив. Близко. Слишком близко.

А его глаза снова черные. Полностью.

Так… кажется он не настолько трезв, как мне казалось.

— Юмирай? Что ты хотел?

— Извиниться…

— За что? — искренне удивившись, потому что на него точно зла не держала (по крайней мере сейчас), что-либо ещё я сделать не успела — он шагнул ещё ближе, умудрившись прижать меня к стене всем телом, а затем поцеловал.

В его поцелуе не было той безудержной и неконтролируемой страсти, как утром, наоборот — он был настолько нежным и даже скорее целомудренным и робким, что я просто напросто растерялась. И если в первую секунду просто замерла, во вторую хотела возмутиться и ударить, то в третью передумала и ответила. Такого Юмирая я ещё не знала, но очень хотела узнать.

Его губы нежнейшими, невесомыми бабочками порхали по моему лицу, словно исследовали и никак не могли определиться, где им лучше — щека, висок, лоб, веки, нос… это было настолько удивительно и невероятно, что рождало в моей душе лишь нежность, а никак не протест.

Его руки в этот момент обнимали меня за талию, но не давили, а едва уловимо поглаживали, словно боясь неловким движением причинить боль.

А затем наши губы встретились. Сначала лишь коснувшись, затем уже увереннее, а после, словно вспомнив, что уже знакомы, они распахнулись навстречу друг другу, и целомудрие было позабыто.

Страсть. Древняя, как сама жизнь, неукротимая, как цунами, первобытная и ничем не сдерживаемая. Господи, это было умопомрачительно…

— М-м-м… — с губ сорвался непроизвольный стон, когда его руки поднялись выше, прижимая к себе всё крепче и рождая в груди неконтролируемый пожар желания. — Юми-и-и… — ещё один стон, но уже более требовательный, потому что он смеет отстраниться и замереть, окидывая раскрасневшуюся меня обжигающим взглядом. — Иди ко мне… — шепот на грани слышимости, но я знаю, что его чуткий слух улавливает даже сбившийся стук моего сердца. — Юмирай?

Затуманенным страстью разумом я понимаю, что что-то не так, но лишь тогда, когда его глаза из черных становятся всего лишь темно-зелеными, а губы из просто улыбающихся становятся откровенно саркастичными.

— Юми?

— Да?

— Ты… — сморгнув, удивленно уточнила, не в силах поверить в напрашивающийся вывод. — А дальше?

— А дальше только после свадьбы, — если бы не произнесенные вслух слова, я бы ни за что не поверила — его руки до сих пор поглаживали моё тело, наводя дрожь, скапливающуюся внизу живота, а потемневший от явного желания взгляд с удовольствием скользил по моему возмущенному лицу. — Да, извини. За это.

— Юмирай, это нечестно.

— Да, возможно…

— Это подло.

— Почему?

— Потому что так нельзя, — я сдерживалась, как могла. Теперь я точно знала — он пьян, причем не меньше дракона. Именно поэтому он решил поиграть в игру — возбуди и проучи. Я чуяла это. — Ты понимаешь, насколько это вредно для организма? Ты ведь хочешь продолжения не меньше меня. Зачем останавливаться на полпути? — я положила ладонь ему на грудь и скользящим движением отправила её в путешествие к шее. Добралась до желаемого участка обнаженной кожи, чуть царапнула ноготками и с удовлетворением заметила, как резко расширились его зрачки. — Чего ты боишься? Мы ведь нравимся друг другу… Зачем ты мучаешь меня и себя?

— Зачем… — мужчина резко подался вперед и снова прижал меня к стене, опаляя жаром своего возбужденного тела. — Хороший вопрос, милая. Понимаешь, я не хочу быть промежуточным звеном. Не хочу быть для тебя одним из многих. Мне этого мало. Мало…

— И что же ты хочешь? — наши губы почти встретились, но вот именно — почти. Стоило мне податься вперед — как он тут же слегка отпрянул назад и хрипло рассмеялся. — Скажи мне — чего ты хочешь?

— Тебя. Всю. Навсегда. Этого мне хватит. — договорив, ястреб снова замер, при этом так пристально глядя мне в глаза, словно смотрел не на меня, а прямиком в душу. — Согласна стать моей навсегда?

— Я… — судорожно придумывая уклончивый ответ, понимала, что не могу сказать ни «да», ни «нет». Эти слова будут катастрофой, причем что одно, что другое. — Юмирай…

А затем он усмехнулся. Многозначительно. Одной рукой оперся на стену, вторую убрал за спину и кивнул в сторону двери, молчаливо предлагая мне уйти.

— Ты не прав. — обида нахлынула лавиной и на глаза навернулись непрошеные слезы. Вновь растревоженные гормоны требовали хоть какого-либо выхода и нашли их в единственно доступном — в слезах. — Ты! Подлый! Наглый! Эгоистичный!

— Тш-ш-ш… — мои кулаки, бьющие по его груди, утонули в его ладонях, спина была снова прижата к стене, а в замутненные наворачивающимися слезами глаза заглянули осуждающие черные. — Неверный вывод. Замужество — не подлость. А наглость и эгоистичность — это как раз желание воспользоваться и самоутвердиться. Я этого не хочу. Я не хочу, чтобы о тебе говорили и думали плохо, а это обязательно случится, когда слухи о нашей связи дойдут до остальных. Так что успокойся и не обвиняй меня в том, что я хочу всё сделать правильно.

Красиво говорит. Аж заслушалась.

— Знаешь, засунь свою порядочность… — без особого труда выдернув свои руки из его захвата, шмыгнула и зло поджала губы. — Твои методы ухаживания отвратительны. А оставлять женщину неудовлетворенной и при этом заявлять, что подобное можно исправить лишь замужеством — гадко и низко. Так что нет, Юмирай, я тебя не прощаю. Такому эгоистичному поведению прощения нет!

От переизбытка чувств даже топнув ногой, рыкнула и ушла, остро жалея, что не могу хлопнуть дверью или что-нибудь разбить — эмоции бурлили так, что казалось ещё немного и пар из ушей повалит. Сна не было ни в одном глазу. Да, точно! Пойду убью тренировочную грушу!

Как она прекрасна в своём гневе. Великолепна. Умопомрачительна. Пусть спустит пар, девочка, ей полезно. Пусть даже что-нибудь сломает, ему не жалко. Неторопливо идя по яркому, ароматному следу раздражения, который шлейфом тянулся за Викторией, Юмирай не собирался пускать дело на самотёк. Она очень умна и не станет делать глупости, но проконтролировать всё равно стоило. Парк… что она хочет в парке?

К его безмерному удивлению Калахем оказался слишком слаб к алкоголю и спустя всего три бутылки крепленого красного вина, он был настолько пьян, что ястреб был даже рад — за эти несколько часов, что он слушал излияния дракона, он услышал столько, что хватило бы на десяток психоаналитиков. К вечеру Калахем даже умудрился уснуть, причем прямо в кресле, но буквально час назад проснулся снова и, выпив остатки из четвертой бутылки, изъявил желание отправиться на поиски выпивки самостоятельно. К счастью, навернулся на первой же ступеньке, ударился об угол стеллажа с припасами, да там и успокоился, обняв упавший окорок, как самое ценное в жизни.

Транспортировать пьяницу наверх Юмирай не торопился, опасаясь, что он снова проснется и решит устроить дебош или что похуже — успокаивать невменяемого ледяного дракона ястреб не умел и учиться не планировал.

А затем зажегся свет и на верхней площадке обнаружилась та, кто стала его душевной болью за неполную неделю пребывания в особняке. Виктория. Вика.

Он не был сильно пьян, но стоило её увидеть, как разум отказал и в голове осталось одно единственное желание — прикоснуться. Как минимум прикоснуться…

Тело действовало, но разум жил своей жизнью. План. У него был план. Он не имеет права ни на шаг отходить от плана, потому что иначе цель не будет достигнута. Дракон плакался, что девочка слишком жестока и теперь он не знает, как ему быть дальше. Он даже признался, что не верил в удачное завершение эксперимента с первого раза, потому что образец был слишком сырым и требовались многочисленные испытания на подопытных, которых ему обещал достать Димитро. А ещё он сетовал на то, что не знает, что делать с таким взрослым ребенком. Кретин…

Затем, вспомнив о желании Юмирая, Калахем похлопал ястреба по плечу и заявил, что верит в лорда — только такому профессионалу он без раздумий доверит дочь и её будущее.

Как он тогда его не ударил — сам не понимает. Если бы у него была дочь, он бы никогда не доверил её полукровке. А этот дракон был по настоящему рад, что теперь ему не надо заботиться о девочке, решившей воспринять его родство в штыки, и есть на кого переложить проблему адаптации чересчур самостоятельной и самодостаточной иномирянки в их обществе.

Что ж, он тоже может ошибиться, но по крайней мере он точно знает, что сделает всё, чтобы она была счастлива. Это будет нелегко, скорее наоборот — очень сложно, потому что она привыкла со всем справляться сама и получать то, что хочет, но он тоже не зря прожил все эти годы — он знает, как достичь желаемого.

Так, ну и что мы забыли в парке?

Глава 14

До тренировочной площадки я долетела минуты за три — раздражение уже не бурлило, оно невыносимо жгло и требовало выхода, так что стоило мне лишь зайти в темный зал, как тело само ринулось в атаку, вспоминая не только то, чему его учили с самого детства, но и то, что было доступно благодаря вмешательству дракона. Древние, тайные знания рептилоидной расы, оттачиваемые тысячелетиями и совершенствуемые с каждым новым поколением эгоистичных и самолюбивых воинов.

Удар, ещё удар. Темнота не была помехой, тусклого света местных спутников было более, чем достаточно, чтобы видеть нужные мне очертания спортивного снаряда. Первый… не выдержал, разлетелся. Второй продержался чуть дольше, но не выдержала цепь и со звонким хлопком разорвалась, а сам снаряд упал к моим ногам. Остался последний, третий. Его я уже не уничтожала, спустив самые яркие, яростные эмоции на первых двух. Его я просто методично избивала, не жалея костяшек и жалея лишь о том, что в юбке не могу наносить удары ногами. Ничего-ничего… мне и этого немало. Боль из-за содранной кожи лишь раззадоривала и приносила удовлетворение, показывая мне, что я жива и не такая, как они. Не бездушная, не ледяная, не эгоистичная!

А в какой-то момент я поняла, что злость ушла. Последний удар получился уже не таким сильным, как предыдущий и это стало сигналом к завершению. Всё…

Всё.

Усталость накатила волной и я села там же, где только что стояла. Даже не села, а скорее рухнула. Как же мне всё осточертело. Этот чертов мир, эти чертовы иные правила, эти чертовы вампиры, которые не вампиры… Почему он так поступает? Почему не поддаться и не уступить? Разве я много прошу? Зачем быть таким порядочным, когда это никому не надо?!

Плечи понуро опустились, а следующий вздох вышел со всхлипом.

Почему, черт возьми, мне не понравился тот же Майнир?! Вот уж кто был бы рад подобной ни к чему не обязывающей интрижке! Представила и тут же передернулась от отвращения, а в следующую секунду взвизгнула от неожиданности — мои плечи обняли чьи-то горячие сильные пальцы, но на ухо прошептал до боли знакомый голос:

— Не кричи, это я.

Хотела возмутиться на неслыханную наглость — он что, следил и всё видел?! Но вместо этого лишь снова всхлипнула и судорожно обняла себя руками — я выплеснула абсолютно все эмоции и теперь в душе была одна пустота. Ничего не хотелось — ни возмущаться, ни ругаться, ни даже ударить того, что сел сзади и, прижав меня к своей груди, крепко обнял руками, устроив подбородок на моем плече.

Но промолчать я не смогла и глухо буркнула:

— Следил?

— Следил. А ты мастер. Сама или учили?

— Учили.

— Хорошие были учителя… но мне есть чему тебя поучить. У тебя неправильный апперкот — ты слишком раскрываешься.

— Знаю… — буркнув снова, поёжилась, словно зарываясь в его руки и он сделал так, как я и хотела — обнял ещё крепче. — И всё равно я тебя не извиняю.

— Что ж, это печально, — прямо в ухо прозвучал ироничный хмык, а затем неожиданное для меня признание: — Я хочу тебя, не буду лгать. Ты удивительная. Уникальная. Ты яркая, дикая, целеустремленная. Но я хочу тебя навсегда, пойми. Сейчас, пока я не знаю тебя всю, я ещё смогу отпустить, если ты захочешь уйти, но этого не случится, если между нами произойдет нечто большее, чем поцелуи. Ты думаешь, что стать любовниками это прекрасная идея, но ты ошибаешься. Это было бы возможно, если бы я был нормальным вампиром. Это было бы возможно даже в том случае, если бы я был полноценным демоном. Но я полукровка. У нас не так, как у остальных. У нас всё иначе. Мы выродки обеих рас, ущербные, ненормальные, дефектные. Я смог обрести подобие душевного равновесия лишь благодаря помощи Её Величества, заменившей мне мать, и жесточайшему самоконтролю. Но рядом с тобой он отказывает. Вика, пойми… всё сложно.

— А рассказать сразу нельзя было, да? — буркнув очередной раз, хотя от близости и жара его тела, а так же столь личных признаний хотелось уже урчать и мурлыкать от затопившего душу непонятно откуда взявшегося счастья, я чуть повернула голову. — Почему я всё самое важное узнаю после того, как происходит что-то непоправимое?

— Разве непоправимое?

— Ты меня понял.

— Понял, — губы словно случайно мазнули по щеке, а затем туда же раздался тяжелый вздох. — Признаю, я не справляюсь. Я пытаюсь примерить на тебя реалии нашего мира, но каждый раз убеждаюсь, что ты совершенно иная. Попытайся и ты меня понять — девушки нашего мира никогда не позволили бы себе залезть утром на крышу, чтобы подсматривать за тренировками гвардейцев. Они никогда не позволили бы себя поцеловать, а затем отнести в мужскую спальню. Они не перечат, они не язвят, они не требуют близости, отрицая саму мысль о её законности и они не уничтожают спортивный инвентарь.

— Ну и что теперь? — обидевшись почему-то на самые последние слова, недовольно передернула плечами, но он лишь подождал, пока я закончу ворочаться и уверенно продолжил.

— Теперь давай успокоимся. Калахем не имеет в отношении тебя планов, так что тут ты в безопасности — он напился и признался, что рад моему к тебе интересу — он элементарно не знает, что с тобой делать дальше. Её Величество, оказывается, вообще не знала, для чего ему была нужна её кровь и теперь в не меньшем шоке, чем дракон. Кстати она заставила его уничтожить все образцы и записи по этому эксперименту и заявила, что если у них и будет общий ребенок, то рожденный ею лично, а не искусственно созданный. Так что как-то так. Пускай ты и их кровная дочь, но ты никогда не станешь наследницей, а так и останешься протеже. Ну и к чему я это рассказывал…

Да, к чему? Не спорю — с души такой груз упал, словно в нем было как минимум несколько тонн! Но к чему он вел, я так пока и не поняла.

— Давай попробуем найти компромисс? Я постараюсь не давить и не принуждать, обучать так, как обязан, учитывать твои желания и не напоминать о своей «порядочности» чаще, чем нужно, — иронично хмыкнув на последних словах, так что и я улыбнулась, он провел носом по моей щеке: — Но и ты в свою очередь не будешь такой дикой и неконтролируемой. Узнай мир, в котором тебе так или иначе придется жить, его правила, его принципы, населяющих его существ и их темные стороны, попытайся приспособиться, потому что в любом случае ты не сможешь выстоять одна против всех. Я знаю, ты сильная, но в то же время и умная. Будь гибче и ты получишь то, к чему стремишься. Договорились?

— А как насчет моих желаний близости?

— Только честно — почему ты так её желаешь? Только ли из-за стресса и потребности в ком-то рядом или из-за того, что меня любишь? — моё продолжительное молчание он понял правильно и, многозначительно хмыкнув, кивнул: — Так вот, я не хочу быть кем-то. Я хочу быть для тебя всем. Я хочу узнать тебя всю, а не только то, что доступно с первого взгляда. Хочешь ли ты того же или тебе хватит лишь тела?

— Ну, ты загнул! Ты что, психиатр? — пытаясь скрыть смущение, потому что он говорил слишком умно и правильно, чуть пихнула его локтем. — И всё равно с учетом твоих таких правильных умозаключений ты слишком эгоистично действуешь! Ты сам меня сейчас поцеловал! Кто просил?

— Это всё вино… — в затылок с грустью вздохнули, а затем снова потерлись носом. — Контроль, Вика. Контроль рядом с тобой невозможен.

— Так может ну его? — мечтательно прикрыв глаза и чувствуя, как от его дыхания по телу снова пробежала горячая волна, глубоко вдохнула и протяжно выдохнула.

Я прекрасно поняла всё, что он мне сказал. Красиво, правильно. Из его слов выходило, что я ему уже настолько дорога, что он хочет не только жениться, но и защитить от мира и его невзгод. Он уже любил? Вряд ли. Скорее нуждался.

Нуждалась ли я?

Нет, не так сильно.

— Нет, Вика. Без контроля рядом с тобой нельзя.

— Ну и как быть?

— М-м-м… не хочу вслух произносить это слово, — буквально затылком чувствуя, как он улыбается, усмехнулась тоже. — Давай начнем сначала? С правильного начала. Допустим, со свидания завтра утром? Здесь. Я научу тебя правильно бить, потому что твои удары никуда не годятся. От них даже Майнир увернется.

— Что-о-о?! Это мои удары никуда не годятся? — возмущенно вспыхнув, уже тише уточнила. — А ты откуда знаешь, что он увернется? Ты же не знаешь, как он дерется.

— Знаю. Сегодня узнал.

— Вы что, подрались? — искренне опешив, даже развернулась в его руках и попыталась понять по глазам — лжет или нет. К сожалению, света в помещении было слишком мало, да и обе луны прятались за облаками, так что я ничего не поняла. — Зачем вы подрались?

— Он имел неосторожность запустить в столовую прослушку, за что и поплатился.

— Но ты его… — не то, чтобы мне было жалко филина, но я уточнила: — Сильно?

— Нет, не очень. Профилактически. Кстати, удар он абсолютно не держит. Так как насчет утреннего свидания? Только ты, я и этот зал.

— М-м-м, заманчиво. А ты уверен, что меня стоит учить такому?

— Почему нет? Если тебе интересно, я научу тебя даже и не такому.

О? Заинтриговал. Это чему же?

— Кстати, чтобы нам выспаться, то наверное уже пора отправиться по кроватям…

Задумавшись на пару мгновений, соглашаться или нет, вдруг четко осознала, что сейчас он пошел на серьезные уступки. Ради меня? О…

— Да, ты прав.

До особняка мы шли молча, но переплетя пальцы. Это не я, это он — помогая встать с пола в зале, он так и не отпустил мою руку, а я не стала забирать. Это было неожиданно и приятно. Так, как его легкие поцелуи на кухне. Оказывается, он умел быть и таким: легким, романтичным, ненавязчивым.

У дверей моей спальни он галантно поцеловал мою ладошку и, с улыбкой пожелав спокойной ночи, отправился дальше. А я, глупо улыбнувшись в ответ, вдруг четко поняла — такой Юмирай намного быстрее добьется моего положительного ответа. Против ли я? Хм, пока не знаю, думаю, первое свидание покажет.

Так подставиться… шэтов дракон, сдавший его с потрохами!

Сидя в кресле и остервенело создавая пульсар за пульсаром и тут же уничтожая, Майнир скрипел зубами, но старался делать это как можно аккуратнее — разбитые губы и сломанная в трех местах челюсть (не считая семи ребер и отбитых почек) заживали до отвращения плохо. Этот грязный выродок… этот мерзкий ублюдок! Смесок! Он знал, куда и как бить, с высокомерной и презрительной усмешкой объясняя филину прописные истины — никакой прослушки в особняке, принадлежавшем Её Величеству. Да, он не мог дать сдачи! Да, это шэтово отродье не брала магия, потому что у полукровок был практически абсолютный иммунитет к классической магии, а сам Майнир никогда не увлекался боевыми искусствами и рукопашным боем. Зачем? Это удел черни! Тех, кто не может позволить себе магическую защиту!

Но зря этот ущербный ястреб думает, что он, Майнир оставит его выходку без ответа. О, не-е-ет! Теперь в его руках такие сведения, которых он ждал годами! Незаконный драконий эксперимент, в котором замешана сама Мать!

Демоны давно хотели получить в свои руки столь интересные сведения, порочащие честь Королевы, возомнившей себя властительницей над жизнями и умами настоящих мужчин. И он им их вручит! Вместе с этой дрянью! О, да!

Часом позже.

С удивлением прокручивая между пальцами крохотный розовый камушек, снятый с лапки почтового голубя и содержащий в себе лишь одно единственное предложение «В особняке Матери новая птичка с интересной начинкой», демон-посредник думал недолго. Именно этот информатор был ему знаком довольно давно и всегда его сведения, так или иначе, были полезны Империи и в итоге координатор никогда не скупился на оплату. Подумав и прикинув, что сведения он начнет собирать уже с самого утра, а вот оплату можно отправить уже сейчас, Ит" Буш отдал распоряжение о денежном переводе.

Спустя всего несколько минут в спальню, закрепленную за Майниром Ватако филином клана Ишкумо, влетел почтовый голубь с розовым камушком, содержащим короткий, но такой замечательный ответ: "принято и оплачено". Но магу было не до голубя — с того самого момента, как из его рук час назад взлетел вестник, его мучили непрекращающиеся судороги, с каждым разом становящиеся все болезненнее и длительнее. Последняя вообще продолжалась уже минут семь и мужчина понимал, что это конец, но никак не мог с этом смириться. Его грандиозные планы! Его великолепные замыслы!!!

Секундой позже взгляд предателя короны помутнел и застекленел, а сам Майнир сломанной куклой застыл на полу, не пережив возмездия клятвы рода. На его беду она была намного более древней и изощренней, чем думалось глупому магу — она карала далеко не за каждый проступок. Но уж если это происходило, то снисхождения в ней не было.

В ту же секунду в управлении по расследованию убийств зажегся сигнальный маяк, оповещающий о смерти высшей птицы. Тот же маяк указал и место смерти — особняк Её Величества. И если это удивило основной состав группы, то лишь майор Икуро недовольно сморщил нос — он-то прекрасно знал, кто сейчас живет и проходит адаптацию в особняке. Настораживал лишь один вопрос — кого она убила на этот раз и за что?

Утро встретило меня задорным щебетом птиц и сладким предвкушением чего-то невероятного и удивительного. В груди поселился крохотный мягкий комочек, намекающий на то, что если всё пойдет правильно, то он может вырасти в нечто большее. Господи, как же давно я не испытывала подобных чувств…

Торопливо умываясь и заплетаясь, сама думала о том, как же это смогло произойти. Сколько я его знаю? Неделю, меньше? А ведь на самом деле я вообще его не знаю! Такой чопорный английский джентльмен внешне и настолько дерзкий и безбашенный пират внутри. Как в нем уживаются эти двое? И, черт побери, как же мне хочется изучить его всего!

Поймав себя на мысли, что улыбаюсь, причем снова глупо и как пятнадцатилетняя девчонка, которую впервые в жизни пригласил погулять одноклассник, как ни пыталась, не смогла стать серьезнее. Да, мне нравилось это воздушное ощущение легкой влюбленности! Нравилось! И пускай, это попытаются осудить окружающие, но пока я сама не узнаю его ближе и не пойму, что с этой влюбленностью делать дальше, углубить или отказаться, я буду улыбаться по поводу и без!

Потому что это — вол-шеб-но!

Задумавшись всего на минуту, что надеть, поняла, что выбора как такового у меня нет — для тренировок мог подойти лишь спортивный костюм. Вчера Юмирай ничего не уточнил по этому поводу, но надеюсь, он не вспылит, если я появлюсь перед ним в не совсем подобающем для юной леди виде.

В три секунды одевшись, потуже затянула шнурки на кедах, застегнула молнию под горлышко и мурлыкая себе под нос, открыла дверь нараспашку и…

— Ой! — я успела сделать всего шаг, как поняла, что в коридоре слишком много посторонних. — Доброе утро…

Настороженно рассматривая двоих смутно знакомых хмурых мужчин в темно-серой униформе, я не сразу поняла, откуда их знаю, но в следующее мгновение до меня дошло — это были те, кто привел меня в этот мир.

— Что произошло? — голос сорвался на последнем звуке, но испугаться я не успела — дальше по коридору открылась дверь и из неё вышли трое: майор Икуро, лорд Юмирай и довольно помятый, откровенно похмельный Калахем.

Меня мужчины увидели сразу и если дракон нервно приподнял бровь, Икуро приветственно кивнул, то Юмирай едва заметно поморщился и поторопился ко мне.

— Что происходит?

— Вика, прости, тренировки отменяются. Майнир умер.

— Как умер? — сглотнув, во все глаза рассматривала хмурого лорда. — Ты что… ты его так сильно избил, что…

— Нет, Вика! — всего парой движений загнав меня обратно в комнату и плотно закрыв за собой дверь, вампир неожиданно крепко меня обнял и продолжил уже на ухо. — Ты в кого такая кровожадная, совушка? Поверь, вчера днем я его конечно хорошо отходил, но от отбитых почек и сломанных ребер маги не умирают. Тут всё намного сложнее…

Вздохнув мне в макушку, мужчина сдавлено продолжил:

— Майнир оказался предателем короны. В течение жизни любой высший вампир приносит клятву служения несколько раз — в четырнадцать клятву рода, в восемнадцать клятву клану, а в двадцать один клятву Её Величеству. Каждая из них налагает обязательства на неразглашение определенных сведений, касающихся внутренней и конфиденциальной информации. Сегодня ночью Майнир отправил вестника со сведениями, оказавшимися государственной тайной, за что и поплатился — пока мы с тобой были в тренажерном зале, он умер от остановки сердца.

— Господи… — информация оказалась настолько шокирующей, что я не могла подобрать слов. — Как же так…

— Следователи уже изъяли кое-какие улики, которые указывают на его четкую связь с демонами. Не переживай, майор профессионал и точно докопается до истины.

— Майор? Икуро?

— Да, их группа, как и ещё несколько подобных, занимаются убийствами и расследованиями. Поверь, ещё ни одно не осталось нераскрытым. Но прости, сегодня я не смогу уделить тебе время — необходимо помочь расследованию. Не знаю, уместно ли будет предположить, но может проведешь утро с Калахемом? Думаю, вам есть о чем пообщаться.

Как бы ни была я подавлена свалившейся на мою голову информацией, но его предположение было довольно нелепым.

— Юмирай, это… боюсь, ты не прав, — отстранившись, чтобы увидеть его лицо, я отрицательно качнула головой. — О чем мне с ним говорить? Это эгоистичное существо, даже не знающее, зачем ему удавшийся эксперимент. Нет, я не хочу.

— Вика, или его общество или в своей комнате до вечера. И это не моя прихоть, — недовольно поджав губы, когда я зло шикнула, моментально заведясь, он неожиданно положил палец мне на лоб. — Умная девочка, думай головой, а не драконьими свободолюбивыми гормонами и инстинктами. В особняке произошло убийство… скажем так, самоубийство предателя. Он успел передать сведения. Пока мы не знаем, какие, но логично предположить, что именно о тебе. А теперь делай выводы.

— Не хочу. Я девочка, мне вредно думать, — глухо пробормотав, отметила, как дрогнули уголки его губ, в попытке сохранить серьезность. — Хорошо, я всё поняла. Я попытаюсь пообщаться с Калахемом, ты прав. Мне будет интересно и познавательно узнать его ближе.

— Умница.

И как бы это ни звучало по-детски, но мне было приятно.

— Переоденься только, — палец со лба был убран и мне, а заодно и моему спортивному костюму подарили ироничный взгляд. — Боюсь, в этом ты чересчур эксцентрично выглядишь.

— Да, обязательно.

— И не дуйся, как только мы разберемся со всеми неясными моментами, мы с тобой обязательно отправимся в зал. Обещаю.

— Договорились.

Со вздохом проследив, как он уходит и за ним закрывается дверь, не удержалась и обижено поджала губы. Я все понимаю, обстоятельства… Но, черт побери, когда они уже закончатся?!

Несколько минут я просто стояла и гипнотизировала дверь, унимая в груди неуместное и по сути бессмысленное раздражение. Он не виноват в том, что Майнир оказался предателем и умер за свой проступок. Кстати, интересно: что и кому он передал и как именно умер? Что за клятва такая, что убивает сама по себе?

О, вот и тема для беседы с папулей нашлась!

Прищурившись и кровожадно улыбнувшись, я быстро переоделась в платье, которое мне нравилось намного больше местных блузок, попутно отметила, что почти все синяки сошли и остался лишь один маленький, желтенький в районе ключицы. Надеюсь, он никого не шокирует? Не хочу снова надевать блузку.

Так… последний критичный взгляд в зеркало и величественный кивок своему отражению — да, всё прекрасно.

А теперь на поиски жертвы!

Настроение снова стало добродушным и, напевая себе под нос незамысловатую песенку из старого-престарого мультика о докторе Айболите, а именно 'Арию Бармалея' о том, какой он кровожадный и беспощадный, сама думала о том, завтракал ли дракон. Если да, то придется сначала перекусить, а если нет, то совмещу приятное с полезным.

К сожалению, к тому моменту, когда я нашла Калахема, стало ясно — дракон не завтракал и не собирается — зеленоватый рептилоид полулежал в кресле гостиной и периодически прикладывался к бокалу с вином. Алкаш…

— Доброе утро, папочка, — не удержав язвительности, в ответ получила слегка испуганный взгляд не мужчины, а подростка. — Как твои дела? Не бойся, я не буду повторять вчерашнее. Поговорим?

— О чём? — напряженно уточнив, мужчина попытался сесть более прилично, но я отмахнулась и присела в кресле напротив.

— Обо всём. Кстати, как считаешь, мне всё-таки называть тебя отцом или по имени?

— Ну-у-у… — судя по тому, как он смущенно потупился и нахмурился, мыслительный процесс давался довольно тяжело. — Я не знаю. Давай лучше по имени. Боюсь, отцом в общем смысле этого слова я не смогу тебе стать…

О? А он не глуп. Хоть это признает и то слава богу.

— Хорошо, договорились, — отметив, как он снова страдальчески поморщился, уточнила: — Я не громко разговариваю, нет?

— Нет-нет, всё нормально… Извини, я кажется вчера немного перепил. Вообще-то я довольно крепок в выпивке, но это все нервы…

— Что ж, извиняться за свой вчерашний поступок не буду, потому что вины за собой не чувствую. — Решив сразу обозначить свою позицию, растянула губы в улыбке, но при этом в глазах она не отразилась и дракон это четко видел. — Ты поступил достаточно безответственно и эгоистично, чтобы я имела полное право на тебя злиться — решив за меня и моих знакомых, ты поломал жизни не только нам — у ребят остались родители, родственники и друзья, коллеги и просто знакомые, которые будут по ним скорбеть. Запомни это и никогда не забывай — эксперименты с жизнью не просто так находятся под запретом — не ты создал жизнь и не тебе её обрывать.

— Виктория… — поморщившись снова, дракон страдальчески закатил глаза. — Пожалуйста, не надо. Мне Амидайла несколько дней нервы трепала, а теперь ещё и ты…

— Мало трепала. Хотя ты прав, не стоит зря сотрясать воздух.

А уж с учетом того, что сейчас он больше всего хочет унять похмелье и мои слова элементарно не задержатся в его голове больше чем на пять минут, то это бессмысленно. Что ж, перейдем к более насущным вещам.

— Калахем, Юмирай обмолвился, что ты не хочешь заявлять на меня никаких прав. Это правда?

— Да. Это просто не имеет смысла. Единственное, что я бы хотел тебя протестировать, чтобы узнать уровень твоих способностей, а также количество и качество прижившихся генов… — притихнув, когда в комнате отчетливо раздался раздраженный скрип моих зубов, мужчина осторожно уточнил: — Ты против?

— Против. Тестировать себя я не позволю, я не подопытная. На вопросы отвечу, но не более. Ты здесь надолго?

— Только сегодня, увы. Уже вечером у меня важная встреча, а назавтра запланировано кое-что экспериментально… е.

Только на последнем звуке сообразив, что говорит немного не то, что можно говорить при мне, то есть ещё одном эксперименте, блондин смущенно кхекнул и натянуто улыбнулся.

— Ясно. Что ж, тогда у нас с тобой не так много времени, всего лишь до вечера. И пожалуй начнем с моментов, которые интересуют именно меня. Для начала расскажи мне, что ты знаешь о смерти Майнира? Что с ним произошло и почему? Юмирай занят со следователями и сказал, что ты можешь просветить меня по этому вопросу.

Ну, он немного не так сказал, но почему бы и не воспользоваться моментом?

Глава 15

Допрашивала я дракона с удовольствием. Никогда не замечала в себе такой тяги к садизму, но сегодня просто не могла себе в этом отказать. Я задавала вопрос за вопросом. Уточняла. Переспрашивала. Интересовалась даже тем, от чего рептилоид краснел и смущался. Без стеснения лезла в дебри строения тела, физиологических особенностей и душевных отклонений всех рас, проживающих в этом мире. Запретила себе думать о еде, потому что понимала — выйду из гостиной и папулечка сбежит на встречу, забыв о похмелье.

Зато я узнала столько всего общепознавательного, причем из первых (и почти ни в чем не заинтересованных) рук, что могла лишь радоваться, что мне выпал такой уникальный случай — пообщаться с драконом, который в силу известных причин чувствовал себя передо мной виноватым и не мог отказать в ответах.

Узнала, что Майнир действительно умер из-за разглашения сведений, являющихся конфиденциальными, третьим лицам, причем эти самые третьи лица — демоны и уже проводится расследование, какие именно демоны и какие именно сведения. Смерть от нарушения клятвы распознается сразу — только она вызывает длительные судороги, от получаса до двух часов, а затем обширное кровоизлияние в мозг и одновременно остановку сердца. К сожалению, допросить мертвеца, как допрашивали нас с лордом клана, невозможно, но у следователей имеются и иные методы, с помощью которых они так или иначе докопаются до истины. Кроме того дракон предположил, что филин мог передать сведения именно обо мне и моих косвенных родителях, так как ничего иного, такого же тайного, в особняке в последнее время не происходило и ведь именно в тот вечер маг смог подслушать наш разговор в столовой.

— Ну и что это даст демонам?

— Компромат на Её Величество. Подобные эксперименты запрещены ею официально и если станет известно, что в тебе именно её кровь, то будет довольно громкий скандал. Естественно, не такой грандиозный, как мог думать маг, но тем не менее не очень приятный. Мне же кажется, что тебе следует намного больше бояться не огласки тайны своего происхождения, а того, что тебя захотят похитить и исследовать.

— Да ладно? Зачем это демонам? Они же не бывают искусственно созданными.

— Ну… как бы тебе сказать… зато они бывают рожденными от женщин-вампиров. А ты очень перспективна в этом плане, ведь твои дети будут не только вампирами и демонами, но ещё и в какой-то мере драконами. Хм, кстати интересная мысль…

— Папочка, а ещё я неплохо бью коленом по почкам…

Проникнувшись, дракон натянуто улыбнулся и постарался перевести тему, но я себе в этом месте галочку поставила, а заодно и тему о полукровках поддержала.

— Скажи, что ты думаешь о лорде Юмирае? Кстати, вы давно знакомы?

— Да, уже лет семь, а может и больше. Он, кстати, весьма удачный экземпляр смешения двух рас…

А затем я узнала, что лет до шестнадцати Юмираай был совершенно неуправляемым, но когда за него взялась сама Амидайла, а это случилось после того, как от него отреклась собственная мать и заставила лорда клана, своего отца, изгнать ястреба из клана, то он довольно быстро встал на путь исправления. Он закончил военную академию, патрулировал дальние границы, где иногда случались прорывы нестабильного пространства и из плавающих порталов в местных лесах выпадали зубастые и когтистые зверюшки, подлежащие отлову и уничтожению.

На границе лорд провел семь лет, после чего снова вернулся ко двору и после прохождения определенной стажировки, стал поверенным Её Величества в делах довольно личного характера. Ну и наконец три года назад, когда с поста опекуна и учителя изъятых у иных кланов птенцов ушел предыдущий лорд, Мать назначила на это место именно Юмирая, доверив ему ни много, ни мало, а становление и воспитание молодого поколения.

— Но ведь он полукровка!

— И что? Не понял, ты что, расистка?

— Ничуть. Но ведь именно полукровки эмоционально нестабильны. Как можно доверить такому мужчине детей?

— Кто сказал тебе эту чушь?

— Майнир, — не собираясь скрывать, сама с интересом ждала продолжения. Неужели маг солгал?

— А-а-а, понятно, — презрительно скривил губы дракон и отрицательно качнул головой. — Нет, он был не прав. Нестабильна лишь молодежь и то, в случае, если хромает их воспитание и те полукровки, кто нашли свою пару. Тогда да, разум отказывает и на первый план выходят те древние гены, что у чистокровных демонов и вампиров похоронены за лоском цивилизованности.

— Погоди, не совсем поняла… — приостановив дракона, уже открывшего рот, чтобы продолжить вещать о Икс и Игрек хромосомах, уточнила: — Что значит "нашли пару"?

— Понимаешь… всё довольно просто. Изначально, что демоны, что вампиры, что драконы этого мира жили в гармонии с природой и своим внутренним миром — они чуяли мир и мир отвечал им взаимностью… — мечтательно прикрыв глаза, словно наяву вспоминая эти самые счастливые времена, дракон неторопливо отпил вина и со вздохом продолжил: — У каждого мужчины была пара, женщина, предначертанная ему миром. Он узнавал её с первого взгляда, как и она его. Всего один вздох, всего одно касание, всего лишь одно слово и они уже знали, что им не надо никого иного. Но время шло, развивалась магия, наука, даже техника и первозданный мир ушел на второй план, а у кого-то и на последний. Теперь женщины предпочитают выбирать богатых и властьимущих мужчин, а мужчины молодых и привлекательных женщин…

Ещё минут десять погрустив о нынешних нравах, дракон наконец резюмировал:

— И к чему я это собственно вел — в полукровках как раз активен именно этот ген — ген узнавания оптимальной пары. Стоит мужчине узнать в собеседнице "свою" женщину, как с него слетает тот самый внешний лоск, навязанный обществом. Он может даже не понимать этого сам, но он будет любыми силами и методами стремиться стать для этой женщины единственным. Парой.

Скосив вновь слегка хмельной взгляд на скептично хмыкнувшую меня, Калахем неопределенно пожал плечами.

— Прости, немного сумбурно объясняюсь, но ты меня немного утомила. Ты кстати не хотела бы прогуляться там… поесть? У тебя никаких других дел нет на сегодня?

— Нет, иных дел нет. Но раз я тебя утомила, то пожалуй ты прав, мне необходимо перекусить, — снисходительно улыбнувшись, когда блондин откровенно повеселел от моих слов, встала и зная, что скорее всего его больше не увижу, распрощалась: — Было очень познавательно с тобой пообщаться. И мой совет — завязывай с алкоголем, он зло.

— Женщины тоже зло… — криво усмехнувшись, мужчина иронично отсалютовал мне бокалом и самодовольно добавил: — И всё-таки, что бы ты ни думала и как бы ты ни злилась, я горд удавшимся экспериментом. Удачи, Виктория, уверен, у вас с ястребом всё получится. Он правильный мужик, и реакция на тебя у него тоже правильная. Именно такая, какая и должна быть у нормального мужика. Не рычи, иди ешь уже.

Презрительно фыркнув на его последние слова, я поторопилась покинуть разошедшегося дракона и действительно отправилась в столовую, потому что последние минут тридцать желудок снова на меня обижался и выводил руладу за руладой. Да и о кое-каких словах Калахема надо было поразмыслить. Интересно, он мне солгал или всё-таки сказал правду о полукровках?

Актуально, между прочим!

Поразмышлять было о чём, так что поблагодарив Лилу, в два счета накрывшую мне обед и предупредившую, что лорд и следователи совещаются в кабинете и там же и отобедали, я задумчиво и неторопливо приступила к трапезе. Итак, Майнир. Эта падаль оказалась ещё тухлее, чем я думала и теперь наша маленькая семейная тайна больше не тайна. Да, некомильфо получилось. Интересно, неужели Её Величество настолько не боится за свою репутацию, что оставила в меня в живых? А ведь могла просто приказать уничтожить. Почему нет? Нет человека — нет проблемы. А судя по мне, я очень большая проблема. Убила троих вампиров — раз, угроза её репутации — два. Наверняка есть и три и даже четыре, а может и пять.

Но тем не менее, я живу и потихоньку познаю мир. Почему ей это выгодно? Никогда не поверю в материнский инстинкт. Так, значит, одна из первостепенных задач — выяснить, чем я так ценна для Её Величества.

Продолжим…

Зажмурившись от удовольствия, потому что обед был выше всяческих похвал, переключилась на демонов. Наверняка дракон не одинок в своих выводах и местная охрана уже предупреждена и на страже моей неприкосновенности. Но надолго ли? Месяц, другой — без проблем. А потом? Тогда, когда я обучусь всему необходимому. Тогда, когда стану окончательно самостоятельной. Кто будет охранять меня тогда?

Кстати, а надо ли? Я ведь не безмолвная овечка, которой можно приказать и она послушно родит десяток-другой вампиро-драконо-демонят. Я просто к чертям собачьим разнесу этот мир в щепки, если они попытаются со мной это провернуть.

Черт, как-то всё это сомнительно. Есть же определенные законы и меры по предотвращению подобного произвола. Да те же судьи-следователи и группы, подобные группе Икуро! Придут, сделают всем провинившимся ата-та, а выжившие будут жить долго и счастливо.

К счастью, я не упустила случая и узнала у Калахема, что в местном убойном отделе существует несколько магических артефактов, позволяющих отследить смерть высшего вампира, причем с точностью до секунды и метра. Именно так они нашли меня на Земле и в замке клана Шинайо.

Ладно, пока не буду о демонах, только аппетит отбивают.

Буду о Юми!

О-о-о…

Тут на лицо снова наползла блаженная улыбка, а глаза сами собой мечтательно прикрылись. Ну, какая женщина не хочет услышать о своей уникальности и неповторимости? Подумать только! Если Калахем не солгал, то я та, от кого ястреб теряет над собой контроль и всего лишь в мгновение из лорда превращается в дикаря. Единственная! Это ли не самое искреннее признание? Да, не всё так просто и Юмирай прав — я не имею права играть его чувствами и желаниями, пока не пойму всей глубины ответственности за свои слова и поступки.

Но, черт побери, моё самолюбие буквально раздулось до небес, узнав истинную подоплеку его срывов! Я! Единственная и неповторимая!

Ох, и как бы дел не натворить сгоряча, а?

Томно улыбаясь и с удовольствием попивая невероятно ароматный местный чай, в котором ощущались нотки лесных ягод, я взяла в руки привлекательное пирожное, так и манящее своим глазированным бочком и успела откусить от него лишь крохотный кусочек, как справа от меня пространство превратилось в огромную сверкающую ярко-синюю воронку, оттуда высунулась жуткая на вид огромная чешуйчатая рука и дернув меня за ворот, без особых проблем потащила в эту воронку.

Впав в ступор от наглости вора, единственное, что я успела сделать, прежде чем меня похитили окончательно, так это возмущенно завопить:

— Юми-и-и! Ай!

А это меня ударили по голове и я потеряла сознание. Сволочи! Приду в себя — убью всех.

Уже через минуту в столовой было не протолкнуться от мужчин, примчавшихся на возмущенный девичий вопль, но было поздно. Виктории в комнате не было — лишь разбившаяся фарфоровая кружка и разлившийся по полу чай указывали на состоявшийся факт похищения.

Хотя нет, была ещё изморозь. Легкая, чуть пахнущая озоном и захватившая участок пола в том месте, где открылся и закрылся портал. Изморозь быстро таяла, унося с собой надежду на быстрое расследование дела, но хмуро переглянувшимся Икуро и Юмираю было ясно — даже если бы она и осталась, им бы это не помогло.

Когда в дело вступает ледяной дракон, а так же его ледяное любопытство, можно лишь надеяться, что его жертва будет мучиться не слишком долго.

Однако, как ни странно, но оба вампира думали иначе — Юмирай прикидывал, сколько совушке понадобится часов, чтобы довести незадачливого похитителя до белого каления и заставить вернуть её обратно, а Икуро так и вовсе прикидывал время, за которое Виктория убьет вора.

— Калахем! — крикнув дракона, удивленно заглянувшего на шум, майор подозвал его жестом и указал на мокрый пол. — Не подскажешь имя смертника?

— О? — озадачившись ещё, больше, но в два счета введенный в курс дела, мужчина опустился на колени, затем приник к полу ещё ниже и, втянув ноздрями едва уловимый, но такой знакомый запах, обескуражено выдал: — Ма?

В себя я пришла рывком, причем судя по ощущениям тела часа через два-три после того, как меня не самым вежливым способом заставили замолчать. Тело было неприятно онемевшим и почему-то замерзшим, словно я несколько часов лежала на морозе. Ассоциации были не самыми радужными, поэтому глаза я открывала с некоторой опаской.

И не прогадала.

Я лежала в довольно большой светлой комнате, обставленной незнакомой, но довольно современной аппаратурой и больше всего похожей на лабораторию, причем поверхность подо мной напоминала прозекторский стол, а склонившаяся надо мной немолодая женщина лет сорока очень сильно смахивала на доктора. То ли голубым строгим халатом, то ли маской, скрывающей нижнюю половину лица, то ли латексными перчатками на руках, то ли маниакальным блеском в синих глазах…

— А может, не надо? — вопрос получился жалобным, а голос прозвучал сипло.

— Не бойся, больно не будет, — довольно дружелюбно ответила женщина и подмигнула. — Засыпай обратно, детка, я ещё не закончила.

— Нет… — если тело было ледяным, то в груди снова разгорелся пожар злости. — Вы закончили.

Вспыхнув и вся превратившись в голубой огненный сгусток, нисколько не испугала этим незнакомую драконицу. Наоборот, она восхищенно выдохнула и, не боясь обжечься, положила руку мне на грудь.

— Какая красота! А он не поскупился! Детка, да ты просто звезда! Самая что ни на есть сверхновая!

Разочарование от невозможности оказать достойное сопротивление стало таким горьким, что огонь пропал так же стремительно, как и появился. Хмуро рассматривая счастливую незнакомку, но так и не имея возможности встать со стола, потому что тело не слушалось, я уточнила:

— Вы, простите, кто?

— Зови меня ба. Я мать Калахема.

— О… — моё удивление было ярким и искренним. — Но зачем…

— Как зачем? Интересно же!

Интересно? Ей просто "интересно"?! Раздражение вновь атаковало душу и наверняка отразилось в глазах, потому что "ба" иронично хмыкнула.

— Не злись, детка. Уж поверь, я действовала максимально гуманно. Попадись ты клану Топаза и они бы уже вскрывали твой позвоночник и допрашивали спинной мозг, — пальцы ловко прошлись по моему плечу, шее, щеке и остановились на виске. Кожу тут же неприятно закололо, причем чем дальше, тем сильнее и болезненнее, так что я даже зашипела. — Потерпи, я активирую нужные хромосомы. Вы со своим тотемом поступили очень благоразумно, что заархивировали почти всё, но не учли одного — тебе необходимо завершить трансмутацию. Сейчас ты ни вампир, ни дракон, так нельзя.

— Да ну? — прошипев, потому что от боли уже навернулись слезы на глаза, стиснула зубы от новой вспышки боли, колоколом отозвавшейся в затылке. — Хватит!

— Терпи, — прикрикнув, драконица положила на висок уже всю ладонь, а затем присоединила к ней и вторую руку, обняв мою голову и заглянув глубоко в глаза. — Дыши глубже, будет легче. И терпи. Хочешь жить — терпи.

В корне неверное утверждение. Хочешь жить — бей.

Боль уже не колола иголочками, она выгрызала в моей голове туннели, которые заполняла собой кипящая голубая лава и перестраивала меня в очередное "нечто", но теперь уже по желанию "ба". Дрянь! Кто ей позволил решать, кем мне быть?!

Злоба. Яркая, искренняя, но при этом четко контролируемая поднялась из глубины души и позволила сжать правую руку в кулак. Маловато для полноценного противостояния чистокровному дракону, но для начала и это будет неплохо — кулак покрылся коркой пламенеющего льда, взметнулся вверх и что есть сил ударил эксцентричную прародительницу в солнечное сплетение.

— Тихо! — лишь на пару сантиметров отпрянув, женщина раздраженно и низко зарычала. — Глупая девчонка! Я помогаю тебе!

— Я… не нуждаюсь… — слёзы боли текли непроизвольно и, стекая по щекам, превращались в лед, как и кровь, потекшая из носа. — В такой помощи!

Вторая рука обрела подвижность и став безобразной рептилоидной лапой с блекло-голубой чешуёй и острейшими когтями, ринулась на помощь первой.

— Хватит, Вика! — отскочив и с трудом, но увернувшись от когтей, драконица послала в меня ответный магический импульс, пришедшийся четко в лоб. — Неблагодарное создание! Я с ней по-хорошему, а она родную ба когтями!

— По-хорошему?! Это — "по-хорошему"??! — импульс впитался в лоб и меня скрючило от боли, так что продолжить я не смогла.

— Да, Виктория. Это — по-хорошему, — шумно выдохнув и подойдя ближе, женщина скупыми движениями зафиксировала мои руки в специальные крепления, а затем немного подумав, словно решая для себя очень важный вопрос, тихо пробормотала: — Так, значит активация произошла через левую руку… да, пожалуй с неё и продолжим.

А затем наступил ад. Голубой, полыхающий безумным ледяным огнем ад.

В следующий раз я в себя пришла на полу. Тело было таким уставшим, словно я бежала несколько суток без еды и отдыха. Ныла каждая клеточка — руки, ноги, туловище, даже ногти!

А больше всего болели лопатки и копчик.

Холодный пол приносил некоторое облегчение, но всё равно было неуютно — я лежала на животе, но сил повернуться на бок или на спину не было. А ещё где-то рядом была она… Ба.

Мысль дошла до уставшего от боли мозга и я неосознанно глухо рыкнула.

— Так… а неплохо получилось. Калахем, оцени. Не совсем то, что я хотела, но намного лучше, чем было до этого. Как думаешь?

Издалека донеслись такие знакомые и одновременно незнакомые слова, но сил сложить из них внятную мысль не было.

— Ты… ты что сделала?!

— Как что? Девочку. Знаешь, всегда хотела дочку, — чьи-то наглые пальцы потрогали мой лоб. А затем скользнули по носу, так что я раздраженно фыркнула. — Красивая девочка получилась… своенравная немного, но мне так даже больше нравится. Главное умная и жизнелюбивая, а это уже половина дела.

— Но… — голос блондина был несколько потерянным, так что я даже смогла удивиться, хотя по большому счету мне было всё равно. Больше всего я хотела спать. Нормально спать! — Мам, как у тебя получилось? Она же не рожденный дракон.

— И что? — женщина высокомерно фыркнула, но снова потрогала мой лоб, а затем ещё и погладила. — Сынок, если бы лучше учил генетику, а не бегал по девкам, то знал, бы намного больше и побочных последствий в твоих экспериментах было бы намного меньше. К тому же она не дракон, а всего лишь драконий оборотень. Вот, обрати внимание на её ушки…

Пальцы пробежались по лбу куда-то в район затылка и потрогали уши.

— Да, интересное оперение… совиное?

— Да, именно. Пришлось попотеть, но я смогла убрать почти всё лишнее, одни лишь уши и кончик хвоста остались неформатными. Но это ерунда, так даже лучше. Симпатичнее, я бы сказала. Эксклюзивнее, — тихо рассмеявшись, когда я недовольно дернула плечом, драконица убрала пальцы с уха и снова погладила меня по голове. — Приходит в себя уже… Да, сильная девочка, перспективная. Так, ладно, идём, пусть поспит, ей сейчас надо отдохнуть.

Судя по едва слышным шагам, драконы ушли, а я наконец смогла открыть глаза и осмотреть огромную темную пещеру мутным, но уже почти вменяемым взглядом. Ощущения были, как после глубокого наркоза, но их последние слова уже в полном объеме дошли до мозга. Эксклюзивная, да?

Что ж, гарантирую, разруха у вас будет эксклюзивной!

Сейчас только немножко отдохну…

Глава 16

Уж не знаю, сколько я отдыхала, но к тому моменту, как тело окончательно пришло в себя, я снова успела пообщаться со своим тотемом-совой и к моменту пробуждения знала главное — ба сделала из меня оборотня.

Эта стукнутая на всю голову женщина (если не сказать что покрепче), своим вмешательством усилила несколько драконьих генов, отвечающих за возможность смены физического тела магическим путем и теперь я могла становиться драконом внешне. Естественно, внутренне полноценным драконом я стать не смогла, потому что сама драконья суть слишком отлична от остальных разумных и истинным драконом можно лишь родиться, причем от родителей-драконов. Но судя по счастливому лицу ба, которая подходила сейчас ко мне безо всякой опаски, ей хватило и этого.

— Вика? Как ощущения? — протянув руку к моей морде, эта глупая дама попыталась меня погладить, на что я ответила единственно приемлемым для меня способом — чуть отстранилась, а потом рывком подалась вперед и попыталась откусить наглую конечность. — Но-но, Виктория! Родную ба!

— Гр-р-р…

В каком месте родную? Недовольно и оценивающе прищурившись, я выдохнула из ноздрей морозный пар.

К сожалению, как вернуть себе человеческое тело, я пока не знала — это мы с совушкой обсудить не успели.

— Ну-ну, девочка, не злись. Поверь, ты очень красива. Невероятно красива! — снова протянув руку и все-таки погладив мою белоснежную, с едва заметным голубым переливом чешую, женщина мечтательно улыбнулась. — А если немножко подумаешь головой, то станешь и невероятно счастлива. Ну, согласна?

Что за бред?

Недовольно дернув хвостом, я не торопилась нападать, прекрасно понимая, что она положит меня на лопатки в два счета — во время активации наследия Калахема ба умудрилась влить в меня эликсир собственного изготовлении, содержащий энное количество и её генов, так что теперь она тоже в какой-то мере была мне родственницей. Именно благодаря кровной связи я чуяла величину её возможностей, да и вообще её саму. Чертова сумасшедшая тетка!

И всё равно я против! Вообще против всего против!

— Вика? — в синих глазах застыл лед, а голос посуровел. Вот теперь передо мной стоял истинный дракон. Ледяной и беспощадный.

Пф! А вот и не страшно!

Прищурившись, чуть приподнялась на все четыре лапы и глухо рыкнула, показывая, что не боюсь и готова дать отпор. Сейчас я была размерами со слона, причем ещё и с длинным толстым хвостом и огромными крыльями, но при этом оставалась достаточно гибка, проворна и изящна. Вран, на котором мне довелось полетать в первый день пребывания в этом мире, был меньше меня раза в полтора-два.

Кроме того моя чешуя была мельче, крепче и на голове был небольшой гребень с пятью шипами, похожий на корону. От настоящего дракона внешне я отличалась лишь оперенными ушками, располагающимися за гребнем и кончиком хвоста, на котором тоже росли голубые совиные перья.

— Вика, не дури. — На лице блондинки появилось плохо скрываемое раздражение, а затем она тоже прищурилась, кивнула и… стала ярко-голубым драконом.

Черт, а она больше!

Зато я моложе и энергичнее.

А теперь можно и подраться!

К исполнению плана я приступила с удовольствием — прорычала боевой клич и с энтузиазмом набросилась на чертову экспериментаторшу. Я била всем — лапами, хвостом, крыльями, даже головой таранила, причем без особого вреда для этой самой головы — лобовые кости у драконов были такой крепости, что ими можно было дробить камни. Что кстати у нас обеих периодически получалось. Ба, на удивление, оказалась довольно крепкой и умелой в драке дамой — к моменту, когда мы под ноль разрушили пещеру, в которой до нашего боя находилось довольно много разнокалиберных камней и сталактитов со сталагмитами, она лишь слегка запыхалась и припадала на левую заднюю лапу, которую я очень удачно подсекла хвостом. Я же, в отличие от неё, была ранена чуть больше (перелом правой передней лапы и рваная рана на левом бедре), но ничуть об этом не жалела. Я видела, что мой демарш произвел на неё впечатление, как и мои боевые навыки и теперь она ещё лишний раз подумает, прежде чем заявит что-нибудь наподобие: "я тебя сейчас осчастливлю".

Фигу!

"Ну всё, Вика, хватит. Уговорила"

Ба отскочила к дальней стене и её фигура поплыла. Через несколько секунд она снова была женщиной, причем довольно растрепанной и помятой: идеальная прическа из затейливой косы сбита набок, подол голубого платья порван, а на лбу наливающаяся шишка.

Идеально!

— Виктория, достаточно, — подняв руку вверх, когда я припала к полу и начала к ней медленно подкрадываться, драконица снова нахмурилась. — Достаточно, я сказала! Я признаю твои боевые умения и желание быть самостоятельной в принятии решений, но если ты сейчас продолжишь, то я применю магию.

Хм… нет, в магии я ей точно проиграю.

Раздраженно фыркнув, я замерла, а затем легла. Ну и? Что теперь?

— Оборачивайся, надо осмотреть твои раны. Заодно поговорим и кое-что обсудим. И прекрати фыркать, ты девушка, а не мужик! — непонятно отчего вспылив снова, ба бесстрашно подошла ближе и протянула ко мне руку. — Тихо, я помогу обернуться первый раз. Прислушивайся к себе и запоминай, больше повторять не буду.

Да ладно? Обиделась что ли? Ну подумаешь… Кстати, синяк во лбу классно смотрится! Прям как звезда. Фиолетовая такая…

Оборот в человека был довольно болезненным и мутным — я плохо что поняла, но в принципе на текущий момент меня это мало заботило. Намного больше беспокоило то, что у меня была сломана правая рука, почти до кости порвана мышца на левом бедре и ко всему прочему я была абсолютно голой. Черт!

И тут она взяла меня на руки. Вот просто подошла, взяла и понесла на выход, виднеющийся вдали. Ну… я понимаю, драконы сильные, но для меня это было несколько странно — в своей человеческой ипостаси ба была примерно моей комплекции и со мной на руках выглядела несколько нелепо.

— Не крутись, мне неудобно. А лучше вообще замри и не мешай, — недовольно пробормотала моя немного родственница и спустя метров сто и длинный туннель, мы вошли в жилую часть пещер. Ещё спустя несколько коридоров мы оказались в той самой лаборатории, где я пришла в себя впервые, но на этот раз на стол меня класть не стали — всего лишь на кушетку. — Лежать, не дергаться, будет щипать.

— Че-е-ерт! — насчет орать разговора не было, так что стараясь не дергаться, когда она начала зашивать рану на живую и без анестезии, причем магией, заструившейся непосредственно из пальцев, я кричала от души. И кажется даже несколько раз сматерилась, за что получила весомый подзатыльник. — Эй!

— Ты девушка, а не мужик!

— Я вообще мутант!

— И что? Это не повод, — недовольно поджав губы и наконец выдав мне взятый из дальнего шкафа плед, в который я с удовольствием завернулась, ба наставила на меня указательный палец. — Запомни, Виктория, в тебе течет моя благородная кровь и я, как старшая рода, не позволю тебе выражаться подобным образом.

— Да ладно? — слегка опешив, потому что уж чего-чего, а подобной наглости я от неё не ожидала, ойкнула, когда она взяла опухшую руку и начала заращивать перелом, причем опять магически. — И что ещё мне нельзя?

Вообще-то я спрашивала в шутку. Ну, по крайней мере точно не всерьез. Однако в ответ услышала торжественное обещание просветить обо всем меня касающемся буквально скоро.

— Ба, прости конечно, но можно с самого начала? Ты вообще кто? Ну, кроме того, что мама Калахема и моя ба?

Так уж и быть, сделаю вид, что приняла правила этой чокнутой. В любом случае, прежде чем рвать когти, надо будет выяснить, откуда собственно их рвать и в каком направлении. Заодно прикинуть, что бы такого ещё сломать так, чтобы у неё не возникло желания меня возвращать.

— Конечно можно, — женщина моментально подобрела и даже улыбнулась, не прекращая лечение. — Мы с тобой немного не с того начали, так что ты права — давай заново и с самого начала. Позволь представиться, Дейкхиайра Иррияра Маррхиям Р" шейссо, ледяной дракон, глава рода Р" шейссо и старший советник Сапфирового клана. Можешь звать меня "ба" и "Марри". Кстати, чтобы не возникало недоразумений, учти — я воспитала троих сыновей и знаю толк в трепке. Ты конечно девочка крепкая и способная, но будешь упрямиться и вредничать, я мигом найду на тебя управу. От тебя мне многого не надо — всего лишь достойное поведение и послушание.

— А… — не сказать, что я потеряла дар речи, но ощущения были схожими. — А я вам зачем?

— Как зачем? Ты моя внучка, Виктория! — всплеснув руками, словно я спросила откровенную чушь, драконица закончила исцеление руки и, наложив тугую повязку как на руку, так и на ногу, неожиданно крепко прижала меня к груди и счастливо вздохнула в макушку. — Всегда дочку хотела. Вот не поверишь, как назло, даже у сыновей одни мальчишки!

Бли-и-ин!

Неужели в свои двадцать четыре года я, наконец, обзавелась мамочкой? А не поздновато ли? Надеюсь, она мне пустышку не вздумает предложить?

Кисло улыбнувшись, когда Марри отстранилась и с энтузиазмом взглянула в мои скептичные глаза, не удержалась и тяжело вздохнула. Боюсь, пока она хотя бы с недельку не поиграет в дочки-матери, мне можно даже и не думать о самостоятельности и побеге.

— Что такое? Что грустим?

— Есть хочу…

— О, точно! Идем, покажу тебе твои комнаты, а заодно одену и покормлю. — Снова подхватив меня на руки, сияющая бабуля практически бегом отправилась на выход из лаборатории, при этом чуть не сметя с пути какого-то незнакомого мужчину. — О, Кенни, привет, малыш. Вот, держи. — Меня переложили из рук в руки и похвастались. — Правда, красавица? Знакомься, Виктория, твоя племянница.

Малыш? Племянница?

Скептично покосившись наверх, на удивленного не меньше меня беловолосого бугая с ярко-синими глазами и едва заметной горбинкой на носу, отметила его явное сходство с ба и Калахемом и поняла, что это вроде как её сын и его брат.

И мой дядя.

Абзац!

Обменявшись многозначительными взглядами с "малышом", мы оба предпочли промолчать. Я — потому что не видела смысла разговаривать с незнакомым, а он — видимо потому, что предпочел сначала выяснить у ба, кто я на самом деле такая.

— Ма, а поподробнее? — Идя следом за торопливой Марри, показывающей путь, мужчина недовольно хмурился. — Где ты её взяла и что с ней сделала?

— Это проект Калахема, я его лишь немного доработала. Девочка очень перспективная, представляешь, она может превращаться в дракона. Здорово, правда? А ещё ей доступно немного нашей родовой магии.

— О? — снова глянув на меня, но уже более цепко, мужчина уточнил: — Откуда она вообще взялась?

— Я же говорю — проект твоего младшего братца. Помнишь, он разрабатывал эликсир на основе крови своей несравненной Ами?

— Конечно.

— Вот результат, у тебя на руках.

— О-о-о… — на этот раз мужчина замолчал на более длительный срок, но к тому моменту, как мы наконец подошли к очередным резным белоснежным дверям, пройдя через многочисленные коридоры и лестницы, он спросил ещё: — Не пойму, тебе-то она зачем?

— Кенни! — вспылив казалось бы на ровном месте, женщина резко развернулась и ткнула в нас пальцем. — Ко всему прочему в девочке теперь и часть меня! И пока кто-нибудь из вас не постарается и наконец не родит мне внучку, я буду воспитывать её как члена семьи!

Оп-па…

Так, ничего не знаю, а ну быстро родили ей всё, что она желает! Я ещё жить хочу!

Пока я унимала нарастающую панику, Марри первой вошла в покои и, пробежавшись по комнатам и что-то намагичив (нам не было видно), наконец разрешила войти. Ну, что сказать — шикарно. Не так, как в особняке Её Величества, но тоже очень и очень впечатляло. Пространства было в разы больше: стены, пол и потолок являли собой чуть ли не произведение искусства — издалека было плохо видно, но мне показалось, что это была резьба или роспись по белоснежному камню, чуть отливающему голубым серебром. Из мебели в комнате имелся огромный кожаный диван сливочного цвета, камин, два кресла и ковер с длинным ворсом в центре. И это, я так понимаю, была гостиная.

— Кенни, неси девочку в спальню, — открыв следующие двустворчатые резные двери, ба махнула рукой и мужчина послушно отправился дальше.

В спальне, оказавшейся тоже не самых маленьких размеров (она бы без проблем вместила меня-дракона) по центру стояла одна единственная гигантская кровать со множеством подушечек и больше ничего не было. Хм… а где шкаф, зеркало и прочее?

— Всё, клади. Благодарю, — в два счета отправив сына прочь, драконица улыбнулась уже мне. — Ну-с, а теперь продолжим. Там (взмах на ещё одну дверь слева) — ванная и гардеробная, а там (пальчик ткнул в дверь справа) — выход на скальные карнизы. Наш замок находится высоко в горах и попасть в него можно либо своим ходом, то есть прилетев, либо придти порталом. Это гостевые покои, но теперь они твои. Оборачиваться можешь сколько угодно и кстати рекомендую делать это в первое время почаще, чтобы привыкнуть к своему новому образу. Единственное, что не раньше вечера, подожди, пока затянутся раны. Так, что ещё… ах, да! Еда и одежда. Лежи, я сейчас.

Убежав, женщина отсутствовала всего минут десять, не больше, а вернувшись, вывалила на кровать рядом со мной довольно много различных вещей от трусиков до платьев. Причем среди белого и голубого проглядывали и такие яркие цвета, как красный, зеленый и фиолетовый.

— Не кривись, всё новое. На неделе была в торговых рядах, кое-что себе прикупила, но даже не разбирала. Будет твоё. Фигуры у нас почти одинаковые, так что тебе должно подойти. Подбери себе на первое время, позже получше рассмотришь, я за едой.

Ба упорхнула снова, а я, несколько подавленная её энергичность и энтузиазмом, задумалась о будущем. Почему-то очень захотелось к Юми… с ним было уютнее и в качестве учителя-опекуна он мне нравился намного больше. Эта же дама меня откровенно пугала. Судя по моему первому о ней впечатлению, она действительно собиралась делать из меня подобие полноценной внучки, причем не считаясь ни с моим мнением, ни с мнением окружающих.

А что будет, когда я вдруг не оправдаю её ожиданий? Прибьет, чтобы не расстраиваться или вообще переделает заново?

Подхватив ближайшую ко мне вещь голубого цвета, повертела её в воздухе и тяжело вздохнула. Заманчиво, конечно, поверить в сказку и хоть какое-то время побыть в центре внимания этакой бесценной куколкой-внучкой, но интуиция меня ещё никогда не подводила. А сейчас она противно хныкала и канючила срочно организовать побег, потому что эта синеглазая маньячка не успокоится на кормлении и одевании.

Так, успокоилась! Успокоилась, я сказала!

Глубоко вдохнув, шумно выдохнула и более или менее взяла себя в руки. Ничего-ничего… у вампиров выжила и среди драконов выживу!

— Виктория? Почему ещё не одета? — ба вернулась неожиданно, причем в её руках находился разнос с многочисленными тарелками, издающими умопомрачительные запахи. — А ну-ка, быстренько! Давай-давай, не разлеживайся!

Прикрикивая и попутно устраивая разнос прямо на кровати, ба была неумолима, так что пришлось послушаться. Однако прежде чем одеться, я посетила ванную комнату и торопливо ополоснулась, смыв с себя не только кровь, но и всю пыль, грязь и пот. Из одежды я захватила с собой трусики и голубую тунику до колена, оказавшуюся мне впору, так что и с этим проблем не возникло. Уф, вот теперь можно и поесть.

— Ба, ты бы не могла смотреть на меня не так кровожадно… Аппетит отбивает. — Не удержавшись от комментария на её сияющее лицо, я немного недовольно поморщилась. — Давай я сначала спокойно поем, а потом мы приступим ко всему, что ты хочешь. По порядку. Кстати, а расскажи мне о семье. Она у нас большая?

Семья оказалась не очень большой, но для меня и этого было много — уже озвученные трое сыновей, то есть папа-Калахем и два дяди: Кейнерианну (Кенни) и Карринихей (Керри). Папочка был самым младшим, причем единственным последователем ба в её увлечении экспериментами. Кенни и Керри предпочли заниматься торговлей и политикой соответственно, причем Керри был старшим и ба мимоходом заметила, что скорее всего именно он станет главой рода после того, как сама ба решит уйти на покой. Кроме того оба моих дядюшки уже были женаты, причем на очень милых "девочках", как окрестила их Марри, но к сожалению сами девочек ещё ни одной не родили — у Кенни был сын, а у Керри аж двое, причем близнецы.

— Знаешь, я уже и так намекала и эдак, что могу помочь в планировании пола, но они как бараны! Уперлись и всё! "Не-е-ет, мама, мы са-а-ами…" тьфу! — недовольно фыркнув, ба с обожанием посмотрела на меня и счастливо вздохнула. — Зато Калахем превзошел их всех! Насколько оболтус, но у него-таки получилось меня порадовать.

— Ба… — к счастью я уже поела, так что даже не подавилась, а отпив напитка, очень похожего на какао, уточнила: — Извини, может это не очень приятный вопрос, но где отец твоих детей?

— Понятия не имею, — нисколько не обидевшись, женщина беспечно пожала плечами. — Я его видела пару раз и только. И да, предупреждая твой следующий вопрос, отвечу — замужем я никогда не была и не планирую. Детей родила сама, оплодотворение было искусственным. А теперь не будем о былом, а начнем о предстоящем. О наших с тобой занятиях! Расскажи мне, что из родовой магии тебе доступно?

— Так сразу и не отвечу…

Не скажу, что я была шокирована её признанием о личности дракона-деда, потому что подспудно ожидала от неё нечто подобного, но информация тем не менее насторожила ещё больше. Неужели феминистка? Или ещё что похуже? Или какая-нибудь неразделенная любовь и от этого пожизненная душевная травма? Интересно, а её родители кем были? Надеюсь не такими же сумасшедшими учеными?

— Может продиагностируем?

— Нет! — моя отрицательная реакция была настолько бурной, что кажется ба обиделась.

— Виктория, это не больно, — женщина недовольно поджала губы и во взгляде промелькнуло нечто, очень похожее на осуждение. — Я активировала всё необходимое и больше не буду вмешиваться в твой геном, он идеален настолько, насколько это вообще возможно в твоём случае. Ты так и осталась вампиром, потому что таковы условия инициации, но кроме того обрела возможность смены ипостаси, причем в существо, внешне ничем не отличимого от истинного дракона. Кроме всего прочего я усилила твои магические каналы и теперь ничто не мешает тебе пользоваться нашей родовой магией. Единственное, что тебе далеко не всё доступно, опять же в силу происхождения, да и внутренний источник не такой большой, как у нас и при истощении тебе будет необходима внешняя подпитка либо от природного магического источника, либо с помощью той же крови.

Внимательно слушая откровения своего создателя, кивала на её слова. Да, это мы с совушкой успели обсудить. Марри действительно не слишком много успела со мной сделать — в основном это была именно активация генов, отвечающих за оборот и усиление магических каналов.

— Кроме того теперь мы с тобой кровные родственницы, причем минуя моего сына и это я сделала не только ради усиления магических каналов, но и для подстраховки, — многозначительно улыбнувшись, женщина чуть прикрыла глаза. — Теперь никто не посмеет тронуть тебя пальцем, потому что за это их ждет лишь одно — смерть. Поверь, девочка, я ни одной падали не позволю к тебе прикоснуться!

На последних словах женщина сорвалась на яростное шипение, так что я даже вздрогнула.

Так-так… больное прошлое? Наверняка. У кого бы узнать подробности, чтобы не влипнуть в лишние неприятности?

— Ма? Можно? — после вежливого стука в дверь, в комнату заглянул немного нервный Калахем, но стоило ему увидеть меня, как на его лице проступило явное облегчение. — Виктория!

О, я знаю, кто будет моим тайным стукачом на эту сумасшедшую семейку!

— Дорогой, в чем дело? — обернувшись и смерив сына недоумевающим взглядом, ба с интересом приподняла брови.

— Нет-нет, всё хорошо. Переживал за Вику. У вас всё в порядке? Как вы?

— Да, у нас все прекрасно, — снова подобрев, Марри обернулась ко мне. — Вот, рассказываю внучке о семье и том, что ей никто не страшен, потому что она не только твоя дочь, но и моя внучка.

— Да, ма… о том, что Вика моя дочь… — мужчина подошел ближе, но выглядел немного неуверенным и даже несколько смущенным. — Ами немного нервничает… звонила, ругалась…

— И что? — моментально восприняв новость в штыки и заледенев как взглядом, так и тоном, ба неприязненно скривила губы.

— Ма, только не начинай снова! — нервно сжав пальцы в кулаки, в этот момент Калахем выглядел откровенно злым, что меня искренне удивило.

А не всё так гладко в местной семейке!

— А я разве начинала? — иронично хмыкнув, драконица первая сдала назад и уже более миролюбиво уточнила. — И что твоей несравненной надо?

— Она интересуется судьбой и самочувствием Виктории.

— И в чем проблема? Передай, что у нас все хорошо, — ба широко улыбнулась мне, так что пришлось кивнуть.

— Она хочет убедиться в этом лично, — хмуро осмотрев меня с ног до головы, словно выискивал нечто, что может противоречить словам главы рода, мужчина добавил: — И предупреждая твой отказ, сообщу — она уже здесь, в моих покоях.

Пока я лихорадочно соображала, чем для меня лично обернется приезд Её Величества, ба презрительно фыркнула, затем тоже осмотрела меня с ног до головы, немного поморщилась на до сих пор перевязанную руку (туника была без рукавов), а затем кивнула и милостиво разрешила:

— Хорошо, я не против. Но учти, время у неё — час. Затем у нас с Викторией запланированы уроки и шопинг. И да, предупреждая твоё возмущение, отвечу категоричным отказом — девочка будет жить здесь. У Амидайлы под рукой королевство, пусть берет любого и воспитывает, а у меня одна единственная внучка и я никому её не отдам. Кроме того, её необходимо обучить магии, а вампиры этого сделать не смогут. Всё, через час приведешь Викторию в мои покои.

Довольно небрежно махнув рукой, хотя сама была явно напряжена, женщина поторопилась уйти, оставив нас одних.

— Калахем… — нахмурившись, потому что ответ подобного поведения буквально плавал на поверхности, я не стала тянуть и спросила напрямик: — Что с твоей мамой? Почему она в меня так вцепилась?

— Это… — мужчина недовольно дернул плечом, но спустя пару минут молчания тихо ответил: — У меня была младшая сестра. Она погибла ещё подростком больше ста лет назад и ма считает себя виноватой в её гибели. Постарайся быть лояльнее… Ма хорошая, просто немного… одинокая.

Черт!

Кисло улыбнувшись на не слишком приятное известие о том, что я стала всего лишь заменой погибшей дочери, одновременно немного успокоилась. Теперь поведение Марри было более понятным и логичным. Что ж, пока я в относительной безопасности и с болезненными экспериментами покончено, как меня в этом уверяет ба, то так и быть, подыграю. К тому же она права — здесь я наконец имею все шансы на полноценное обучение не только магии, но и всему остальному, что необходимо знать для жизни в этом мире.

Главное уточнить пунктик о выборе будущего мужа, а так же рождении детей. В этом деле я целиком и полностью солидарна с дядюшками — сама справлюсь.

— Вика, время.

— Да, идем.

Глава 17

— Юмирай, если ты не прекратишь мельтешить, то я отправлю тебя домой, — не меньше него нервничающая Амидайла простучала ноготками по подлокотнику.

— Прошу прощения.

Замерев у дальней стены гостиной, куда их проводил хмурый дракон, ястреб, не спавший толком третьи сутки, с трудом сдерживал в целом бесполезный порыв кинуться на поиски Виктории лично. Когда на следующий день Калахем вернулся в особняк и сообщил, что Вика в полном порядке, но пока не может вернуться назад в связи с некоторой заинтересованностью в ней его собственной матери, Юмирай смог надавить и выяснил, что произошло на самом деле. Как он не убил дракона, остается загадкой, но в себя он пришел лишь после того, как их разняли гвардейцы во главе с капитаном Далераем, причем ястреб уверенно лидировал в избиении и удушении гонца с дурными вестями.

Пока капитан приводил в себя обморочного дракона, сам лорд отправился к Её Величеству и, поставив её в известность о случившемся, в свою очередь выслушал довольно много неожиданных слов в адрес некоторых рептилоидных. Кстати, в этом он был целиком и полностью солидарен с Её Величеством.

Ещё сутки ушли на то, что Амидайла уже лично выясняла отношения с Калахемом и вот сегодня им наконец разрешили увидеться с Викторией.

Однако ожидание затягивалось…

— Проходи.

Как ни прислушивался ястреб к посторонним звукам, но видимо недостаточно — дверь открылась неожиданно и так же неожиданно произошло появление в комнате Виктории. Бледной, с влажными, не расчесанными волосами, настороженным взглядом и почему-то перевязанной рукой. При этом одета она была крайне неприлично. Это что за полупрозрачная ночнушка?! И она ходит в этом по замку?!

Шли мы довольно долго, причем когда я спросила, Калахем подтвердил — замок очень большой и вырублен прямо в скале, поэтому окон тут очень мало, лестниц много, коридоры длинные и запутанные, а женские и мужские покои располагаются на довольно большом расстоянии друг от друга.

— Проходи, — пропустив меня вперед, когда мы наконец подошли к его комнатам, мужчина подтолкнул меня в спину, когда я немного замялась в дверях, почему-то застеснявшись, увидев в гостиной не только королеву, но и Юмирая.

Черт, я сейчас на беженку похожа! А он весь такой… идеальный.

— Здравствуйте, — предпочтя перевести взгляд на молодую женщину, от силы лет двадцати пяти, при нашем появлении вставшую с кресла и стремительно приблизившуюся, я нейтрально, но несколько насторожено улыбнулась.

— Виктория… — замерев в паре шагов от нас, Её Величество — шикарная брюнетка с модельной внешностью и невероятным цветом глаз (фиалковым) — неожиданно подалась вперед и крепко меня обняла. — Вика… девочка моя…

Приобняв её в ответ, потому что так требовала ситуация, сама я ощущала лишь неловкость и ничего более.

— Как ты? Всё хорошо? Она тебя… — чуть отстранившись, но при этом так и обнимая меня за плечи, Амидайла пристально и требовательно всматривалась в мои смущенные глаза. — Вика, давай начистоту. Марри тебя не обижает?

— О, нет, что вы.

Ситуация — глупее не придумаешь. Неужели она и правда думает, что я буду жаловаться маме-вампиру на бабушку-дракона? А ничего, что у них слегка неравнозначные весовые категории?

— Точно?

— Да, конечно.

— А это что? — палец разоблачительно указал на перевязанную руку.

— А это мы выясняли уровень моей самостоятельности и права голоса.

— О? — судя по ироничному блеску в глазах, Амидайла оценила мой ответ по достоинству. — И как успехи?

— В мою пользу.

— Рада. Очень рада, — немного расслабившись, королева искренне улыбнулась, но затем тяжело вздохнула и начала неторопливо и тщательно подбирать слова. — Вика, понимаешь… я конечно могу тебя забрать, но боюсь это будет недальновидно с моей стороны. Ты наверное уже знаешь, что драконы стоят на ступеньку выше в силе и магическом развитии, так что тут всё довольно сложно, как политически, так и психологически… Да и Марри слегка… ну… эксцентрична…

— Да, она уже просветила меня о своих желаниях, — прервав Её величество, потому что видела, как ей тяжело дается попытка обоснования своей беспомощности в нашем вопросе, добавила: — И мы с ней уже почти обо всём договорились. Остались ещё некоторые нерешенные моменты, но я уверена, что и по ним мы с ней найдем компромисс. У меня к вам лишь одна просьба… точнее даже вопрос.

Замявшись, потому что не смогла в лоб спросить о том, кто я для неё и зачем ей нужна, смущенно прикусила губу. Вроде и простой вопрос, но в то же время и такой личный.

— Да, Вика? Что такое?

— Я… — собравшись с мыслями и глубоко вдохнув, решительно продолжила: — Кто я для вас? И зачем я вам? Разве вам не проще забыть обо мне и без сомнений окончательно отдать драконам? Репутация и всё такое… Зачем вы пришли?

— Вика… — обескуражено выдохнув, брюнетка была откровенно шокирована вопросом. — О, великое мирозданье, да как ты только могла подумать, что я брошу своего ребенка и не буду переживать о его судьбе?! Да, ты мне дочь не по рождению, а всего лишь по общей крови, но ты всё равно моя! Моя, понимаешь? — выкрикнув последние слова и не найдя в моих глазах согласия, она удивленно уточнила: — Не понимаешь?

— Нет.

— Но… — тут она явно растерялась и попыталась найти поддержку у рядом стоящего Калахема. — Милый, я… она точно ничего с ней не делала?

— Ничего такого, — быстро открестившись, дракон попытался оправдать моё безразличие, причем довольно удачно по моему мнению. — Ами, Вика иномирянка, может у них иные понимания родственных связей? К тому же вы совсем не знаете друг друга… Уверен, когда вы познакомитесь ближе, вы обязательно найдете понимание.

— Да, наверное… — снова посмотрев на меня, Амидайла явно смущенно улыбнулась и пожав плечами погладила мои руки пальцами, а затем наконец отпустила. — Я наверное в твоих глазах выгляжу глупо, да? Извини, просто мне немного неловко. Всё так сумбурно происходит… Что ж, раз вы с Марри нашли взаимопонимание, то я наверное пойду, чтобы не выглядеть ещё более нелепо. Но если что-то пойдет не так и она будет тебя обижать, говори Калахему, хорошо? И будет желание и возможность — не забывай и меня, заглядывай. Я тут тоже бываю иногда, так что мы с тобой обязательно увидимся на днях, когда всё успокоится и ты освоишься. Договорились?

Наверное она действительно чувствовала себя достаточно неловко, да и сама ситуация была довольно мутной, потому что ещё раз уточнив, что у меня всё хорошо и к драконам претензий нет, она торопливо распрощалась и подхватив под руку Калахема, вышла прочь.

Скептично посмотрев на закрывшуюся за королевой дверь, фыркнула и качнула головой. Да уж. Вот зачем была эта встреча? Только затем, чтобы убедиться, что меня ещё не препарировали и всё? Амидайла ведь действительно никто для Марри и попытайся вампирша потребовать хоть что-то, драконица бы просто пару раз на неё дыхнула и всё. Причем и сама королева это прекрасно понимает. Да уж, непостижимы замыслы твои, господи.

И тут я вспомнила, что в комнате осталась не одна…

Черт, и снова одна неловкость. Искоса глянув на ястреба, неосознанно поморщилась — мужчина стоял довольно далеко от меня, прикрыв глаза, но я чувствовала — он очень раздражен. Несложно догадаться почему. Но разве я в этом виновата?

— Юми… — вздохнув, расправила плечи и подошла вплотную, но что сказать дальше, просто не знала.

Впрочем, он и не ждал от меня слов — горько улыбнулся и чуть наклонил голову набок.

А глаза у него были черными.

— Но мы ведь сможем встречаться? Не сейчас, чуть позже, когда ба наиграется…

— Ты так думаешь?

— А ты не хочешь?

— Я? Я не хочу оставлять тебя здесь. Даже на секунду. Но встречаться я не хочу.

Не поняла. Как это?

— Не хочешь?

— Нет, — Юмирай наклонился ко мне, почти коснулся носом носа и прошептал прямо в губы: — Не хочу встречаться. Хочу встречать. Каждое утро в одной постели. Хотя можно и не утро…

Да уж…

И рада бы сказать то же, но боюсь, если ба будет против, а она точно будет против, то вряд ли в противостоянии полукровки и дракона в живых останется полукровка.

— Когда состоится ваш полуночный слет? — найдя казалось бы оптимальное решение, я твердо посмотрела в его глаза, увидев в них явное разочарование.

Неужели думал, что я здесь и сейчас скажу "да"? Нет, Юми, я не настолько безголовая. И если Марри решит устранить помеху нашим с ней родственным узам в твоем лице (а она может, я уверена), то воскресить тебя я уже не смогу.

— Чуть меньше, чем через три месяца.

Да, мне хватит.

— Тогда до встречи на балу, милый, — пока он не пришел в себя, я поднялась на цыпочки и крепко поцеловала его в губы, успев выскользнуть до того, как он меня обнял. — К моменту нашей встречи я буду знать всё, что положено знать юной леди моего статуса. И если ты не передумаешь, то мы с тобой обсудим утренние встречи более подробно. И детально. И не только обсудим. А ещё ты мне задолжал поход в тренажерный зал… ой!

Не успев увернуться повторно, я оказалась зажата в его руках, причем так сильно, что возможности вырваться не было.

Он ничего не говорил, просто молчал. Говорили его глаза, в которых была невероятная мука.

— А давай совершим безумство…

— Юмирай, ты не понимаешь! Я хочу, очень хочу! Но это драконы. Пойми! Дра-ко-ны! — начав кричать, потому что откровенно испугалась его настроя, не сулящего ничего хорошего, стукнула кулачком по груди, но судя по плотно сжатым губам, для него это был не аргумент. — Ты хочешь умереть? Я — нет!

— Нет, я не хочу умереть. Я хочу жить долго и счастливо. Но не один.

— Я тоже хочу. Очень хочу. — Черт, я сейчас заплачу. Ну, почему он не понимает, что надо просто подождать? Немного! Всего несколько месяцев! — Но сейчас ещё рано…

— Виктория?! — дверь гостиной распахнулась так неожиданно, что я вздрогнула, а драконица раздраженно продолжила: — Девочка моя, я не поняла, это кто?!

Песец подкрался незаметно. В нашем случае дракон и не подкрался, а распахнул дверь и уверенно вошел.

Черт, и ответить-то внятного нечего! Ну вот кто это? Опекун? Уже нет. Любовник? Ещё нет. Знакомый? Ну, вполне… Только как объяснить, почему он сейчас спрятал меня за спину, словно ба хочет прибить не его, а меня?

— Ба, знакомься, это лорд Юмирай. Ястреб клана…

Забыла. Черт, забыла!

— Да уж вижу, — пренебрежительно фыркнув, драконица стремительно подошла ближе, а потом удивленно присвистнула.

Да так умело и многозначительно, что я встала на цыпочки, чтобы видеть, что происходит. Но так ничего и не поняла — Марри просто стояла напротив вампира и с недоверием рассматривала его лицо. И что такого интересного она могла увидеть?

— Виктория, детка, выйди, будь любезна. Мне с лордом Юмираем необходимо перекинуться парой слов, — одарив меня косым и крайне любезным взглядом, женщина глухо рыкнула: — Сейчас же!

Я аж подпрыгнула.

— Да, Вика, оставь нас. Нам с леди нужно кое-что обсудить, — неожиданно поддержав хозяйку замка, Юмирай в этот момент даже не повернул ко мне головы, всё это время неотрывно рассматривая драконицу.

Черт! Мне же тоже интересно!

Обижено поджав губы, когда ба снова посмотрела на меня так, словно я тут лишняя, недовольно фыркнула и торопливо вышла. Была мысль подслушать, но интуиция шепнула, что не стоит — если меня застукают за этим делом, то просто выговором я не отделаюсь. Да не очень-то и хотелось!

Хотя обидно. Что такого она могла увидеть?

Неторопливо бредя по коридору, я прокручивала эпизод за эпизодом, воссоздавая по памяти образ вампира и наконец до меня дошло. Глаза! Че-е-ерт! С трудом подавив в себе желание хлопнуть себя по лбу, а затем вернуться и проконтролировать, чтобы она его всё-таки не прибила, я буквально заставила себя идти дальше и не оборачиваться. Она точно увидела его черные глаза! И она точно знает, что они обозначают! Господи, только бы она его не убила!

От нервных размышлений и метаний, неожиданно разболелась нога, так что в свою комнату я входила уже отчетливо прихрамывая и единственным моим желанием было — завалиться на кровать. Что я и сделала.

А затем на меня накинулись мысли одна страшнее другой. Вариантов была тьма тьмущая, причем начиная с убийства неугодного возможного зятя, заканчивая генетическими экспериментами с этим самым зятем. Чтоб значит соответствовал необходимому минимуму. Господи, только не это!

— Значит, лорд Юмирай… — многозначительно протянула леди Сапфирового клана, при этом высокомерно приподняв бровь. — Ястреб, если не ошибаюсь…

— Лорд Юмирай Васийно ястреб клана Карухо, — сухо представившись полным именем, мужчина добавил, хотя и так было очевидно: — Полукровка.

— Вижу-вижу… — старательно рассматривая необычайно сильную ауру стоящего напротив мужчины, драконица что-то мысленно прикинула и поинтересовалась, не скрывая иронии: — Когда произошла активация?

— За несколько дней до похищения, — ответ был краток, но большего и не требовалось.

— Я против.

— Ваше право.

— О? Какой смелый мальчик… — искренне удивившись тону, в котором не было ни страха, ни сомнения, Марри неторопливо обошла застывшего мужчину кругом, при этом всё присматриваясь к ауре. — Ты ей не пара, птичка.

— Не вам решать, — повернув голову и встретившись взглядом с той, что могла его в секунду уничтожить, мужчина не собирался отступать. В любом случае жизнь без неё будет бессмысленна. Зачем? Очередной десяток лет в сером мире? Глупо. Он узнал, какой яркой может быть жизнь рядом с ней и на меньшее он не согласен. — Виктория абсолютно взрослая высшая птица и только она вправе решать, с кем ей быть.

— Что ж, значит я предоставлю ей право выбора, — окончательно рассмотрев ауру и в целом приятно удивившись, в частности женщина не собиралась менять свои планы. — Когда там ваш слет? Через три месяца? Отлично. Если в ту ночь она выберет тебя, так и быть, против не буду. Но если нет… Не обессудь. А теперь свободен, вампирчик, у меня дела.

— Я хочу попрощаться с девушкой.

— Хоти, — пренебрежительно фыркнув и без особого труда выдержав полный ярости и нескрываемой ненависти взгляд, женщина одним щелчком пальцев создала портал в парк королевского особняка. — Не задерживай, у нас с Викторией ещё шопинг. И да… Даже не пытайся увидеться с ней до полуночного слета. Я ведь могу и передумать…

За вампиром схлопнулся портал, а лицо драконицы из стервозного стало невероятно грустным и даже несколько обиженным. Она только что обрела внучку! Она не отдаст её первому встречному полукровке, пускай тот даже столь необычайно силен и перспективен! И плевать, что влюблен! Ей на всё плевать!

Всё-всё, успокоилась…

Вдохнув и выдохнув несколько раз, Марри смогла взять себя в руки. Ещё утром она распланировала будущее девочки на годы вперед и не в её правилах отказываться от четкого следования плану. Да!

А слет… Ну, подумаешь, слет. Тут главное правильный подход к делу. Ведь Виктория может влюбиться в кого-нибудь другого и раньше слета. В кого-нибудь менее сильного и перспективного, и намного более внушаемого. Например, в кого-нибудь из драконов клана Изумруда…

Так, надо будет на днях сходить к ним в гости и полюбопытствовать, кто из мальчиков ещё не женат.

А сейчас необходимо немного расслабиться и побаловать себя и свою крошку. И самым лучшим средством во все времена был шопинг!

К тому моменту, когда ко мне в комнату вошла невероятно благодушная ба, я успела накрутить себя до такой степени, что готова была порвать всех и каждого. И в первую очередь ту, что подошла к моей кровати и как ни в чем ни бывало, поинтересовалась:

— Милая, а не сходить ли нам по магазинам?

— Сходить, — послушно кивнула я, хотя в этот момент хотела вытрясти из неё душу.

Немыслимо. С одной стороны — она вся такая обычная, стройная блондинка, которую раз, другой правильно ударить и всё, пиши некролог. С другой стороны — передо мной чуть ли не тысячелетнее мудрейшее и могущественнейшее существо, целиком состоящее из магии, для которой я не ровня, а так… игрушка.

И сейчас она будет в меня играть.

Противно.

— Вика, в чем дело? — видимо моё лицо отразило кое-какие мысли, потому что Марри присела рядом.

— О чём вы с ним говорили? Где он сейчас?

— Ты о вампирчике? Неужели дорог? — иронично хмыкнув, когда я недовольно нахмурилась, ба вдруг снисходительно потрепала меня по руке. — Да не рычи, ничего я ему не сделала. Мальчик решил, что имеет на тебя права, так я ему указала его место и отправила обратно.

О? Вот так просто? И никто никому и ничего при этом не сломал? Ой, что-то не верится…

— И он просто ушел? Ничего не сказав?

— Ну, почему просто… У этих чокнутых полукровок всё очень непросто. Ты ведь знаешь, что значат их черные глаза? Да-да, вижу, знаешь. В общем, мы с ним договорились — он не мешает тебе жить и получать от жизни удовольствие, а я так и быть, разрешу вам увидеться на их вампирском балу. Если он тебе всё ещё будет интересен, то так и быть, разрешу встречаться. А если нет, то и нечего ему тебе жизнь портить. А теперь прекрати кукситься, одевай что-нибудь поприличнее и пойдем немного развеемся, — мечтательно прикрыв глаза, ба мурлыкнула: — Знаю я один прекрасный магазинчик с безделушками… да, сегодня мы точно его посетим. А ещё в сауну сходим. У демонов прекрасные сауны! Всё, не разлеживайся, а то передумаю!

И как бы ни было мне противно, но на текущий момент я могла лишь следовать уже принятому решению — разрешить собой играть. Неприятно, но всё лучше, чем лежать на прозекторском столе. А с другой стороны, передо мной огромные перспективы! Одно покровительство главы рода чего стоит! Власть, богатство, магия!

Ещё бы так тошно не было…

Послушно выбрав по совету ба приличное синее платье с рукавами до локтя и в пол, я переоделась, потерпела, пока она меня заплетала, причем сделав из волос практически то же, что было и у нее — косу в стиле "дракончик", надела принесенные ею балетки и накинув на плечи серебристый палантин опять же послушно взяла её за руку, когда она категоричным тоном посоветовала это сделать, предварительно создав синюю воронку-портал.

— Позволь представить — столица Империи демонов, город Фифсалия, жемчужина среди остальных городов и прекраснейшая торговая площадка. Здесь собраны диковинки со всех уголков не только страны, но и мира. Ткани, специи, драгоценности и прочие изыски!

Восторженно рекламируя мне действительно красивый город с жарким и сочным восточным колоритом, который мы рассматривали с крыши двухэтажного здания, где вышли из портала, попутно Марри обмолвилась, что этот дом принадлежит ей и она периодически им пользуется, когда нет желания возвращаться в замок, расположенный в Северных горах.

— Кстати, чтобы не возникло недоразумений, постарайся не отставать. Я конечно без труда тебя найду по зову крови, но лучше не рискуй — местные порой такие горячие… — многозначительно хмыкнув и попутно откровенно намекнув, чтобы даже не думала сбежать, ба отправилась по лестнице, примыкающей прямо к крыше, вниз. — Не удивляйся, соседи знают, кто я и давно уже не обращают внимания на некоторые странности, происходящие в моем доме. Идем, дорогая, мир соблазнов ждет нас!

И мы пошли.

Уже поздно ночью, уставшая как физически, так и морально, я потихоньку перебирала в памяти эпизоды нашей прогулки, затянувшейся на много часов. Сначала мы, как и планировала ба, посетили торговые ряды с ювелирными украшениями. Там меня всю обсмотрели, забросали комплиментами, несколько раз предложили руку-сердце и прочий ливер, а заодно одарили (это уже ба) несколькими изящными, но при этом безумно дорогими "безделушками", как ехидно выражалась драконица. Первым делом она приобрела для меня сапфировый гарнитур, состоящий из кольца, сережек, браслета и ожерелья. Затем ей показалось этого мало и она, истинно по-женски капризничая и препираясь с пожилым ювелиром, что из всего предложенного меня недостойно ничто, остановила свой выбор на диадеме, выглядевшей точь-в-точь, как моя драконья корона: пять изящных зубчиков на серебряном ободке, сплошь усеянных сапфирами и бриллиантами.

Я была бы и рада отказаться, но мне очень вежливо предложили заткну… помолчать и не мешать ба баловать свою малышку.

Затем, когда ба вдоволь наслушалась комплиментов от ювелира, что она невероятно прекрасна и вообще, годится мне не больше чем в старшие сестры, а никак не в бабушки, мы отправились в лавки, торгующие как готовыми платьями и прочей женской одеждой, так и принимающие заказы на изготовление.

Там мы провели еще как минимум четыре часа, пока меня измеряли, вертели, примеряли и проча и прочая… Оттуда я практически выползла, но при этом стала богаче на целый гардероб, из которого запомнила от силы пару вещей. Остальное ба выбрала без моего участия, лишь кивая или отрицательно мотая головой во время примерки.

А после мы отправились в сауну…

О, да-а-а! Вот в этом месте, я просто отдалась в руки профессионалок и предпочла выкинуть из головы все лишнее, потому что девочки-демоницы были великолепными массажистками, а также мастерами маникюрного-педикюрного и косметического дела.

Тело отдыхало, блаженствуя в неге, а мозг иногда ловил слова отдыхающей рядом ба о том, что уже завтра мы приступим к изучению моих возможностей, а так же попутно изучим окружающую среду и населяющих их аборигенов. В таких местах, когда она начинала достаточно небрежно, а иногда и брезгливо рассуждать об остальных расах и их особенностях, я предпочитала мило улыбаться и кивать, хотя хотелось поступить кардинально иначе.

Но кто я такая, чтобы спорить с самой ба?

Всего лишь её искусственная внучка, не более.

И вот теперь, когда она выполнила программу минимум по расслаблению и мы смогли вернуться в замок в горах, я безучастно лежала на спине в своей огромной кровати, невидящим взором смотрела в расписной потолок и почему-то думала о том, что в этой кровати чего-то не хватает.

Точнее кого-то.

И к сожалению, этого самого кого-то я не увижу ещё три месяца… Справлюсь ли?

Буду надеяться, что да.

А всё потому, что очень хочу вновь увидеть его абсолютно черные глаза. Глаза, в которых отражаюсь я.

Глава 18

Утро наступило неумолимо и так же неумолимо наступило время максимально собраться и приступить к своим непосредственным обязанностям, а именно учебе и прилежному поведению. Об этом у ба были свои, индивидуальные представления, которые к моему безмерному удивлению оказались довольно легки для моего восприятия. В этом отношении Юмирай был более строг и требователен.

Так ба разрешала мне носить то, что было удобно мне, но в пределах купленного, а это было уже неплохо: платья свободного кроя, в большинстве своем до колена, сарафанчики, кофточки, брючки. Кстати брючки бабуля тоже очень уважала, а всё потому, что предпочитала удобство красоте. Единственное, что у меня не было в гардеробе маек и шорт — это даже для эксцентричных и свободолюбивых драконов было чересчур.

К манерам ба была тоже не слишком требовательна и поучала меня поскольку постольку, не слишком зацикливаясь на реверансах. В одном она была непреклонна — никакой ругани и тем более матерщины, а одна лишь неизменная вежливость в общепринятом смысле и абсолютное послушание ей, как главе рода.

— Милая, ты можешь мысленно расчленить меня, как тебе вздумается, но внешне ты должна держать лицо даже тогда, когда это кажется невозможным, — периодически поговаривала Марри, когда раз за разом у меня не получалось самостоятельно выполнить оборот в дракона и обратно. — И не злись из-за ерунды, поверь, есть вещи намного более страшные и неприятные, чем самый обычный оборот. А теперь собралась!

Да собралась я…

В итоге обернуться туда и обратно без её помощи я смогла лишь к концу недели и то, только потому, что мне в этом помогла сова. Эта пушистая северная помощница прилетела ко мне на второй день и по молчаливому согласию ба осталась жить со мной, общаясь либо картинками, которые передавала непосредственно мне в голову, либо просто эмоционально поддерживая, когда у меня опускались руки.

А ещё была проблема с одеждой. Если ба могла оборачиваться прямо в ней, и она не рвалась и не портилась, то у меня это получалось через раз. В итоге я предпочитала ходить в легких туниках чуть прикрывающих попу, которых ба накупила с запасом — почему-то именно они сохранялись после двойного оборота максимально целыми.

— Виктория! Не спи!

Вздохнув, повернула голову к ба и попыталась взглядом выразить вопрос. В драконьем теле я не могла разговаривать и в итоге отрабатывала выразительность взгляда и мимики, потому что телепатию мы ещё не изучали.

— Сегодня мы с тобой будем летать. И кстати учти, если упадешь, то не убьешься, но при этом очень сильно переломаешься. Помогать в оздоровлении не буду, — стоя на одном из самых широких карнизов замка, ба наставила на меня указательный палец, а затем обвела окрестные горы рукой. — Сначала полетим на юг, вдоль хребта, а затем повернем на запад. Там очень удобный спуск вниз и неплохие солнечные долины. Давай, девочка не ленись, мы и так идем с опозданием. А теперь смотри внимательно и повторяй за мной.

Ба обернулась за секунду и, размяв крылья, в три огромных шага разбежалась и воспарила в небо.

Мда-а-а…

Страшно.

— Угрл?

Совушка, устроившаяся у меня на голове, потерлась носом о гребень, настраивая на позитив и придавая некоторую уверенность, которой мне катастрофически не хватало. Черт возьми, Марри ведь не шутила, когда сказала, что не будет лечить! После нашей первой драки, когда она залечила руку и бедро, ба заявила, что не собирается тратить на меня свои силы и если в следующий раз я травмируюсь, то буду лечить себя сама.

Чем не стимул научиться всему необходимому?

Ладно, собралась.

Искоса глянув на закладывающую крутой вираж недовольную бабулю, я расправила крылья, чтобы прочувствовать каждый сантиметр своих новых конечностей, затем повела хвостом, потянулась… разбежалась и взмахнула крыльями.

О, господи! У меня получилось! Уи-и-и!!!

Это же так просто!

Взмах, ещё взмах… всего за минуту я поднялась намного выше кряжа и, отдавшись во власть ветра, продолжила расслаблено планировать. Невероятное ощущение свободы! Пьянящее чувство величия и всемогущества! Просто фантастика!

С интересом рассматривая снежные шапки гор, где жила уже неделю, я всё никак не могла насладиться волшебством полета. И даже ба, периодически рассержено пролетающая мимо и пытающаяся намекнуть, что пора отправиться по обговоренному ранее маршруту, не мешала заполнившей меня эйфории. Куда торопиться? Впереди вся жизнь!

И вообще, это мой первый полет и я хочу запомнить его на всю оставшуюся жизнь! Я хочу запомнить эту свободу, эту силу, это могущество! Это единение с воздушной стихией! И не без ехидства радуясь, что не понимаю раздраженных рычаний ба и вообще "слегка туга на ухо", я всё планировала и планировала, целиком и полностью положившись на генетическую память — она намного лучше человеческого разума знала, как летают драконы.

А затем…

В меня что-то врезалось.

В первое мгновение я просто испугалась, потому что мой плавный полет оборвался в секунду, сменившись хаотичным падением и лихорадочными попытками восстановить этакое воздушное равновесие, чтобы снова встать на крыло. А до острых скал было всё ближе и ближе…

Черт-черт-че-е-ерт!!!

А затем меня тряхнуло и почему-то подбросило вверх. Желудок моментально взбунтовался, ориентиры перемешались и… всё закончилось.

Круглыми от пережитого страха глазами я пыталась осмотреться и понять, почему больше не падаю, а вместо этого застыла в воздухе, буквально в двадцати метрах от заснеженного пика, но внятного объяснения данному феномену найти не могла. Кровь гулко стучала в висках, сердце билось как сумасшедшее…

И тут я увидела ба.

Она была ещё далеко, но очень быстро приближалась, причем я явно видела, что она зла. Но не на меня. Странно, но не долетев до меня метров сто, Марри что-то грозно проревела и взяла курс ниже и левее. Скосив глаза туда же (всё это время я неподвижно висела в воздухе, сжавшись в перепуганный компактный эмбрион), я опешила снова — на одном из довольно узких карнизов метрах в двухстах от меня стоял незнакомый и чересчур легко одетый мужчина (он стоял на снегу босиком в одной футболке и легких брюках) и от него ко мне тянулся едва заметный магический луч.

Господи, так это он меня спас?

А можно до конца, а? А то что-то жутковато…

Через несколько секунд ба окончательно долетела до моего русоволосого спасителя, обернулась в человека прямо в воздухе, метрах в пяти над карнизом, затем перехватила управление спасательным лучом на себя и начала аккуратно опускать меня на снег, попутно яростно выговаривая что-то недовольно поджавшему губы мужчине. Что именно, я не слышала, но по тону и грозному виду ба понять было несложно — она в гневе.

А вот и она, твердая поверхность… спасибо, боже!

Распластавшись на снегу, я впервые с момента удара смогла нормально вдохнуть — до этого я кажется даже дышала через раз, а может и вовсе не дышала. Лапы нервно подрагивали, хвост судорожно вибрировал, откровеннее всех конечностей выдавая мой невроз, а когти вцепились в снег, словно пытаясь врасти в такую ненадежную, но к счастью твердую поверхность.

— Виктория? Вика, девочка моя! — до меня дошла ба и первым делом обняла за морду и погладила по носу. — Испугалась? Ничего-ничего… не бойся, всё закончилось. Глупая, ну я же сказала! Поднимаемся и вниз. Вниз!

Немного пристыжено фыркнув, я потупилась и тяжело вздохнула. С одной стороны, виновата — да, не отрицаю. Но с другой стороны! Кто? Кто меня сбил??? Я ведь не воробушек! Меня издалека видно! Неужели нельзя было просто обогнуть?

— Леди Маррхиям… — неожиданно со стороны пика донесся слегка виноватый мужской голос, и я тут же заинтересованно подняла голову, чтобы рассмотреть незнакомца. О, красавчик! — Надеюсь, ваша воспитанница не пострадала?

— Пострадала! — моментально взъярилась ба на незнакомого дракона, при этом продолжая поглаживать мой нос. — У девочки душевная травма! Ты посмотри, как она в снег вцепилась! Ты посмотри, как у неё хвост дрожит!

Сдавлено кашлянув, мужчина всем своим видом выражал раскаяние, причем действительно переключив все своё внимание на мой хвост. И почему-то он его очень сильно удивил. Что там?

Махнув хвостом, но при этом наблюдая за драконом, нервно хмыкнула — его взгляд, как прикованный, метнулся следом за конечностью. Ах, ну да… Я же в этом плане нестандарт. Мутант с оперенным кончиком хвоста. Забавно кстати было за ним наблюдать — словно загипнотизированный. Но хорош, очень хорош. Высокий, плечистый, длинные русые волосы заплетены в косу, сейчас перекинутую через плечо, на мордашку чуть смазливее, чем мне нравится, но в пределах разумного, и глаза… Невероятно изумрудные глаза!

В общем, наверняка отбоя от озабоченных дамочек нет, когда оказывается в их среде.

— Леди Маррхиям, я приношу свои глубочайшие извинения… — с трудом оторвав взгляд от голубых перышек, дракон учтиво и даже несколько подобострастно склонил голову.

Ого! Неужели ба настолько выше его по статусу?

— Свободен. И чтобы над нашим кряжем я тебя больше не видела! — фыркнув через плечо, женщина всем своим видом выражала презрение, что меня несколько покоробило. Вот в этом вся ба. Как хочет, так и ведет себя, причем зачастую ставя себя выше окружающих и наплевав на их чувство собственного достоинства. Хотя она могла себе это позволить… — Виктория, милая, оборачивайся, сегодня мы больше никуда не полетим. Домой пойдем порталом.

Угу, оборачивайся! Да я сейчас всё, что могу — это за снег держаться!

— Милая? Отцепись от наста, он холодный, — мне достался строгий и одновременно укоризненный взгляд, так что пришлось экстренно брать себя в руки и, стиснув зубы, пытаться вспомнить, как же всё-таки вернуть себе человеческое тело. — Умница. А теперь домой и быстро. Да ты вся ледяная! А ну сразу в ванну!

Схватив меня за руку, стоило мне лишь обернуться, ба в мгновение ока создала синий портал и даже не потрудившись распрощаться с незнакомцем, у которого почему-то остекленел взгляд, поторопилась в нем скрыться.

Бедный мужик. Наверное давно не видел воспитанниц в столь непотребном виде — сегодня утром я надела туничку, которая даже в спокойном состоянии попу едва прикрывала, а уж когда я обернулась, она и вовсе задралась едва ли не до талии. Я её конечно моментально одернула вниз, но моё кружевное голубое бельё точно не осталось им незамеченным.

Глупо хихикая, когда ба ушла, предварительно затолкав меня в горячую ванну и пообещав, что вернется через час и мы наконец начнем заниматься магией из раздела целительской, потому что это наиболее актуально, я всё прикидывала, из какого клана и семьи он может быть и что собственно делал в районе нашего замка.

За эту неделю ба успела прочитать мне краткий исторический курс и объяснить примерную политическую расстановку сил среди драконов. Теперь я знала, что всего имеется семь драконьих кланов, называющихся наименованиями драгоценных камней: алмаз, изумруд, топаз, сапфир, рубин, агат и аметист. Правителя у драконов не было, но был Старший Совет, состоящий из глав кланов, который и решал все вопросы, касающиеся расы драконов в целом. Наименование клана не было пустым звуком — так или иначе камень являлся определенным покровителем клана и члены клана предпочитали носить украшения именно с этим камнем, определенным образом усиливая его магические свойства. Прозрачный алмаз придавал своему владельцу храбрости и мужественности, твердости, зеленый изумруд — мудрость и хладнокровие, желтый топаз — интуиция и целительские способности, синий сапфир — ясность ума и властность (это про ба, сто процентов!), красный рубин — энергичность и страстность, черный агат — здоровье и спокойствие, фиолетовый аметист — душевный покой и внутренняя гармония.

Далеко не все драконы внутренне соответствовали своему камню-покровителю, совсем нет. В основном принадлежность к клану проявлялась в цвете глаз, волос и чешуе, не более. Абсолютно во всех кланах были как политики, так и торговцы; как мечтатели, так и деятели; как художники и поэты, так и воины, и исследователи, вкупе с путешественниками.

В одном клане могло быть от десяти до тридцати семей, таких как наша (ба, её сыновья, невестки, внуки и немного неполноценная я) и конечно каждая семья имела большее или меньшее влияние как непосредственно в клане, так и в драконьем обществе в целом. Кстати проживали драконы по всей планете, в большинстве своем в горах, куда не было доступа остальным расам и как таковой обособленной страны с четкими границами у них не было.

Да и кто в своем уме может запретить дракону поселиться в той или иной горе? Только самоубийца, который после своих слов проживет четко до того момента, пока эти самые слова не услышит дракон.

Как самодовольно хвасталась ба, наша семья Р" шейссо была одной из самых влиятельных не только в клане, но и в мире, а всё благодаря ей и её генетическим (и не только) исследованиям. К ней обращались абсолютно все нуждающиеся в деликатной помощи как драконы, так и демоны, вампиры, гномы и даже люди, причем заявки были столь разнообразными, что прочитав список, я долго фыркала. В нём были такие пункты, как крем от морщин и тут же рядышком артефакт для связи на большом расстоянии, средство для потенции и амулет для регенерации, противозачаточные и наоборот, для моментальной беременности. В общем, я впечатлилась.

Об остальных кланах ба рассказывала неохотно, и из её рассказов я для себя уяснила одно — ба никого не любила и не доверяла. Пользовалась теми, кого считала слабее, сотрудничала с теми, кого считала равными, но ещё ни разу я не услышала от неё ни слова восхищения или похвалы в отношении кого-то, кто не относился к нашему клану сапфира.

Странно?

Ничуть.

Она и к остальным семьям нашего клана относилась довольно прохладно, так что её сегодняшнее поведение было не слишком удивительным — дракон, сбивший меня в полете (как и зачем???), нарушил её планы. А этого ба не любила.

Что ж, буду надеяться, что его душевная травма не будет слишком большой. Вряд ли я увижу его снова, чтобы узнать это лично, так что остается лишь мысленно пожелать ему удачи и моральной стойкости.

— Вика? Ты ещё в ванной? Сколько можно?!

В мои вальяжные мысли ворвался раздраженный голос вернувшейся в мою спальню ба, так что я вздохнула и поторопилась завершить водные процедуры. Шестьдесят минут покоя прошли как один миг и дальше меня снова ждала учеба, учеба и только лишь учеба. Гр-р-р!

— Виктория!

— Да иду я, иду…

Великое Мирозданье, вот так воспитанница!

Шерриангерр уже давно сменил ипостась и покинул чужую территорию, но образ полуголой девчонки всё никак не выходил из головы. Да, Шайдирро нервничал не зря. Братишка ещё три дня назад зашел к нему на стопочку коньяка, чтобы поделиться с ним последними новостями и довольно заманчивым, но от этого ещё более странным предложением, поступившем ему от леди Маррхиям. Данная леди предлагала Шайдирро ни много, ни мало, а заглянуть как-нибудь на днях в гости, чтобы познакомиться с её внучкой и воспитанницей Викторией.

Подробности братишка не знал, но за пару дней опросив своих близких и дальних знакомых, Шерриангерр узнал, что подобные предложения поступили как минимум десятерым, а может и ещё кому, но дальше он уже выяснять не стал.

И тут у мужчины возник закономерный вопрос — откуда у стервы Марри внучка, если ещё месяц назад у нее были одни внуки и те, ещё шпана?

А вчера ему удалось мельком увидеться с Калахемом, и наконец загадка обрела ответ — девчонка не рожденный дракон, а удачный результат случайного эксперимента самого Калахема, причем принудительно изъятый и доработанный Марри.

Впору было озадачиться и действительно начать нервничать — периодически из-под руки этой эксцентричной стервы выходили такие шедевры, что впору было кусать локти от зависти и если уж сама Ледяная Леди так вцепилась в эту девчонку, то это означало лишь одно — результат эксперимента был действительно ценным и определенно дорог ей самой.

Что ж, сегодня он лично её увидел. Столкновение оказалось для него неожиданным — вынырнув из точечного портала намного выше основных воздушных линий, Шерриангерр элементарно не успел свернуть и всё-таки задел крылом девчонку, что оказалось для неё фатальным — ледяную драконочку закрутило в штопор и она потеряла ориентиры. К счастью, он сам сориентировался намного быстрее и успел её подхватить, так что это не окончилось катастрофой.

И теперь…

Теперь ему тоже захотелось посетить с визитом замок рода Р" шейссо, чтобы уже более детально рассмотреть симпатичную крошку, носящую голубые кружевные трусики.

Интересно, а почему леди Маррхиям не прислала приглашения на кружечку какао и ему? Вообще-то его статус намного выше, чем у того же Шайдирро или Имкрурро. В чем подвох?

Целительская магия оказалась штукой невероятно увлекательной, но при этом довольно-таки сложной. Для того, чтобы грамотно исцелить даже самый простейший порез, требовалось знать столько всевозможной информации о строении тела, мышцы, составе крови и прочем, что к вечеру я желала одного — тихонько лечь в уголочке и так же тихонько помереть.

— Виктория!

— Да? — переведя на ба абсолютно пустой взгляд, я блаженно улыбнулась, но судя по хмурому лицу Марри, это было не очень умно с моей стороны.

А может просто улыбка была дебильной.

По крайней мере весь последний час я думала о себе именно так. После всех умных слов Марри о плазме, тромбоцитах, эритроцитах, лейкоцитах, количественного содержания гемоглобина, гематокритном соотношении, процентном содержании в плазме всевозможных веществ и определенной магической составляющей, особенно актуальной для драконьей расы, я элементарно отупела до уровня овоща.

Никогда не была глупой, но именно сейчас я хотела стать блондинкой, потому что именно блондинок такими вещами озадачивать не принято.

— В чем дело, Вика?

— Я немного не поняла про значимость содержания в крови белков. Зачем мне это знать, если я просто сшиваю края раны чистой магией?

— Виктория? — ба глянула на меня, как на еретичку, заявившую, что Земля круглая. — Да это же основы основ! Их просто необходимо знать!

— А-а-а… — покивав, словно только сейчас поняла значимость её трехчасовой лекции, я улыбнулась снова. — А может небольшой перерыв? Хочу уложить полученные знания в голове и немного подумать. И поесть бы не мешало…

— Вика, ещё не время ужина.

— Ну, хотя бы полдника…

Ненавижу просить, но если мы сейчас продолжим, то моя бедная голова взорвется от тонн ненужной для меня информации.

— Ладно, — неприязненно дернувшись, словно я обижала её своим недобросовестным отношением к предмету, ба махнула рукой в сторону дверей (мы занимались в её гостиной), — Иди, увидимся завтра утром, за завтраком. Кстати, предупреждаю — после завтрака снова будем учиться летать, а заодно тренировать боковое зрение — у тебя отвратительная реакция на опасность.

— Хорошо.

Подскочив с кресла и торопливо выйдя в коридор, по самому коридору я уже чуть ли не бежала.

Свобода. Сво-бо-да-а-а!

У меня десять часов свободы!!!

Глава 19

Ох, это сладкое слово свобода!

И такое зыбкое.

Казалось бы огромный замок, делай, что хочешь, иди, куда желаешь, но в то же время кроме своей комнаты нет ни одного места для уединения, а за пределы замка ни ногой. Ну и зачем такая свобода?

За эту неделю я перезнакомилась со всей своей родней и могла уверенно сказать — им до меня нет никакого дела. Оба моих дяди, впрочем как и их жены, считали меня не более чем блажью и игрушкой ба, причем в общем и целом были правы. Ко мне они относились без особого пренебрежения, но и без интереса, предпочитая просто не замечать. Я просто была. Не мешала и ладно. С мальчишками, которым было примерно лет по десять, если переводить на человеческий возраст, я намного быстрее нашла общий язык — дети ещё не понимали, почему я для взрослых существо второго сорта и им было просто интересно пообщаться со "взрослой девчонкой", как они меня окрестили. Мне с ними тоже было интересно, но только до того момента, как они начинали баловаться родовой магией — в такие моменты я предпочитала побыстрее уходить, чтобы меня ненароком не пришибло, потому что игры у них были довольно специфичными. То дальние пещеры льдом зальют и, обернувшись в драконов, начинают носиться наперегонки, то в снежки ледяными глыбами играют, то в "лабораторию". Последнее было опаснее всего, потому что по их мнению среди них именно я выглядела самой больной и нуждающейся в исследовании.

Зато я научилась очень быстро бегать и прятаться. А ещё накладывать на двери своей комнаты запирающее наглухо заклинание. В общем экстренно обучалась всему, что помогало выжить в драконьей среде.

— Ви!

Бли-и-ин…

— Имерли? — узнав по звонкому голосу одного из близнецов, я предпочла благожелательно улыбнуться. Обычно это помогало. — Что такое?

— А мы тебя искали! — из-за плеча брата выглянул младший Иванли, родившийся на три минуты позже. — Ты где была?

— На занятиях у ба. А что случилось?

— Вчера ты обещала научить нас кидать ножи!

Да ладно? Хоть убей не помню!

Скептично приподняв бровь, когда вынырнувший из-за угла Джайрли протянул мне сразу два метательных ножа, которые он жестом фокусника вынул из-за спины, я наконец вспомнила вчерашний эпизод. Вообще-то я просто упомянула, что умею обращаться с ножами, но вот договора об обучении не было, это я помню точно.

Манипуляторы маленькие!

— Ну как? Идем?

Пару секунд потратив на то, чтобы рассмотреть оружие, я была приятно удивлена качеством как стали, так и обработки металла. А почему бы и нет?

— А куда?

— Класс! — хлопнув друг дружку по рукам, близнецы улыбнулись один шире другого. — Я же говорил, она согласится! Идем, в дальних пещерах есть подходящее местечко!

И мы пошли.

В дальних пещерах, которые располагались в глубине гор, мы действительно нашли очень удобное для метания ножей место — мальчишки не без труда, но смогли намагичить, а затем и закрепить на одной из самых ровных стен несколько деревянных мишеней, и в итоге мы несколько часов баловались, игрались и просто бесились, попутно успев поиграть в прятки, догоняшки и салочки.

Господи, как же они напоминают мне моё детство! Лет до десяти я тоже большую часть времени проводила с мальчишками и делала то же, что и они — лазала по крышам гаражей, играла в ножички, подворовывала, каталась на трамвайных подножках, и всё, ради того, чтобы быть не хуже их.

Всё изменилось, когда мы стали подрастать…

— Черт! — вспомнив не самый приятный эпизод из детства, когда мы подрались с бандой из другого района и троих из нас пришлось зашивать и гипсовать (тогда мне первый раз сломали руку), я вместо десятки попала всего лишь в семерку и мальчишки тут же заулюлюкали. — Ладно-ладно… признаю, я не профи. Кстати, Джайрли, отличные ножи. Где взял?

— Ну… — юный Мастер Ножей (теперь он просил называть себя именно так) почему-то интенсивно покраснел.

— Ну?

— У па взял. Но у него таких куча! У него целая стена таких и даже круче!

О-о-о… кажется, я погорячилась, когда решила, что вечер удался.

Драконы к своему имуществу относятся настолько трепетно, как не каждая модница к своим замшевым ботиночкам за штуку баксов. Чую, если нас поймают — трёпка ждет всех.

— А он в курсе?

— А зачем? Сейчас вернемся и я обратно положу Он даже не заметит, гарантирую!

Угрюмо хмыкнув и прикинув, что по времени уже поздний вечер, я скомандовала завершение игр и мальчишки неохотно, но послушались.

А ближе к верхним пещерам мы наткнулись на крайне недовольную Дарриану, мать Джайрли.

— Виктория? Где вы были?! Почему в таком виде?! Я уже час ищу мальчика!

Лгунья. Невозможно искать ребенка час, потому что родительская драконья чуйка может найти своё дитя в секунды. Зуб даю, просто поленилась вниз спускаться и вышла навстречу, когда мы уже начали подниматься. А что с видом?

Постаравшись незаметно осмотреть как себя (я была в футболке и брюках, что было весьма прилично для местных), так и мальчишек, лишь криво усмехнулась. Ну, подумаешь, немного испачкались, пока носились по пещерам. Так не в говне же. Пятнадцать минут под душем и как новенькие.

— Мы просто играли, ничего особенного, — вместо того, чтобы показать высокомерной дамочке жест из пальцев (все равно ведь не поймет, бедняжка), я широко улыбнулась и подмигнула мальчишкам. — Ребят, до завтра. Здорово побесились, как-нибудь повторим.

— Йес!

Не став прощаться и с драконицей, потому что и она на меня не обращала никакого внимания, начав выговаривать сыну о его внешнем виде и прочем поведении, я отправилась дальше. По маршруту, с которого меня сбили дети, а именно на кухню.

В вотчину очень милой и вообще самой лучшей женщины в этом замке — кухарки Гвендли.

— Приве-е-ет! — дойдя до кухни, я первым делом блаженно закрыла глаза и повела носом. — А есть чем меня покормить? Есть хочу, умираю!

— Прям-таки умираешь? — судя по тому, что на плите ничего не кипело и не шкворчало, а сама Гвендли протирала со стола и раскладывала чистую посуду по местам, время ужина уже давным-давно прошло. — А где раньше была?

— Да-а-а… — я беспечно отмахнулась и блаженно плюхнулась на стул у стены. — Мальчишки задержали. Опять на нижних ярусах бесились. Гве-е-ен, покорми!

— Руки! — возмущенно подбоченившись, молодая гномка, с которой я познакомилась во второй день своего здесь пребывания, обличительно указала на мои не самые чистые руки. — Ты где валялась? В выгребной яме?! А ну мыть! Тебе ещё дизентерию для полного счастья подхватить не хватало! Вот старшая леди будет над тобой смеяться!

— Не бурчи… — подмигнув, но послушавшись, я вымыла руки, попутно ополоснув и лицо, а затем снова уселась за стол, где уже стояли тарелки с самыми вкусными кусочками. — Гвен, я тебя обожаю! Ну, рассказывай, как день прошел? Есть что интересного?

— А то! — радуясь не меньше меня, что наконец есть с кем посплетничать, потому что в замке кроме драконьей семейки проживала лишь она и ещё три служанки, женщина устроилась напротив. — Кстати и от тебя я бы не отказалась услышать кое-что…

— О? Ты о чем? — к моему безмерному удивлению, именно с гномами мне нравилось общаться больше всего — открытые, дружелюбные, домовитые и обаятельные, они моментально располагали к себе и вечерние посиделки с Гвен стали моей отдушиной в трудовых буднях игрушки.

— О вашем дневном полете. Ну, кто там тебя сбил? Госпожа Маррхиям весь ужин возмущалась, какие нынче мужланы безответственные пошли. Ты кстати сама как? Испугалась?

— Ага. Ужас! Знаешь, врут, когда говорят, что перед смертью вся жизнь перед глазами проносится. Я только и успела, что перепугаться до полусмерти! Если бы он меня магией не подхватил, я бы точно в лепешку расшиблась. Бр-р-р! — передернувшись всем телом и тут же положив в рот кусок мяса побольше, расслабленно выдохнула, прожевала и добавила: — А я не знаю, кто он. Ба его отчитала и мы домой ушли.

— А как выглядит-то?

— Высокий, крупный, лет тридцати, волосы русые, длинные, заплетены в косу. Глаза изумрудные. Смазливый. — подумав еще, добавила: — Босиком был. В футболке и брюках. Вежливый…

— Хм, странно. Нет, не припомню такого. Но думаю клан изумруда, только они тут неподалеку гнездуются, да и глаза зеленые, — неопределенно пожав плечами, симпатичная гномка неожиданно прищурилась и буквально вся расплылась в загадочной и крайне предвкушающей улыбке. — И думаю, совсем скоро у тебя будет возможность познакомиться с ним поближе.

— Да ладно? — прищурившись в ответ, я настойчиво ткнула в ее направлении вилкой. — Колись!

— Гости у нас завтра будут. Госпожа распорядилась на вечер ужин изысканный подать.

— И что за гости?

— Женихи!

— П… прости, кто? — от неожиданности подавившись листиком салата, а закашлялась аж до слез и с трудом откашлявшись и запив, лишь спустя минут пять просипела: — С чего ты это взяла?

— А как же? Ну вот сама посуди, с какой иной целью госпожа Маррхиям будет приглашать в гости неженатых мужчин из ближайших к нам гнезд? Уж не для себя точно! — смешливо фыркнув, Гвен многозначительно покивала. — Для тебя старается, твоя ба, точно тебе говорю.

— А кто завтра будет? — задумчиво покрутив в руке вилку и почему-то остро жалея, что отдала ножи Джайрли, я старалась не злиться, хотя получалось плохо. Дрянь! Да что она о себе возомнила?! Ещё и мужика мне лично хочет подобрать?!

— Кузены из семьи Фаррхай, кстати именно клана изумруд. — очередной раз многозначительно улыбнувшись, гномка умело поиграла бровями. — Вот не побоюсь признаться — я тебе завидую! Среди изумрудных самые аппетитные мужики! Так бы и тискала сама!

— Окей, договорились. Уступлю. Тебе всех?

Стараясь отнестись к ситуации с юмором, хотя больше всего хотелось ворваться в покои Марри и наорать на неё, чтобы не смела вмешиваться в мою личную жизнь, я криво усмехнулась и в итоге мы с Гвен проболтали глубоко за полночь. Она расписывала мне преимущества драконов в целом и мужчин в частности, а я обещала, что обязательно пощупаю каждого, чтобы после отчитаться ей. На том и распрощались.

Бред… Нет, всё-таки ба откровенно перегибает палку.

Бредя к себе по пустым полутемным коридорам, я неторопливо размышляла о том, зачем она это делает. Зачем? В любом случае я неполноценный дракон. Я не смогу родить ребенка от дракона. Я всегда останусь в их глазах недоделком. Мутантом. Вампиршей-магом со второй драконьей ипостасью. Подделкой.

Какой полноценный дракон в здравом уме согласится на её предложение, при этом в полной мере осознавая мою ущербность? Они ведь остальных людей и нелюдей не считают за ровню. Максимум, что меня ждет — роль любовницы и четко до того момента, как ему не наскучит.

Черт побери, что она задумала на самом деле?

Утро прошло ровно и ба вела себя как обычно — ворчала, морщила нос, прикрикивала и порыкивала. С пространственным ориентированием на мой взгляд я справлялась очень хорошо — это вчера я целиком и полностью отдалась эйфории и абсолютно наплевала на то, что могу быть в небе не одна, а сегодня дело обстояло абсолютно иначе. Сегодня я была собрана, внимательна и предельно осторожна, максимально концентрируясь на безукоризненном выполнении приказов драконицы.

К обеду ба немного подобрела и даже несколько раз удовлетворенно кивнула, что с её стороны было самой яркой похвалой.

— Хорошо, Виктория, на сегодня пожалуй закончим, — приземлившись в нижней долине, сплошь заросшей сочной изумрудной травой и яркими луговыми цветами, первая и тут же обернувшись, ба махнула рукой, чтобы я тоже оборачивалась. — А теперь пожалуй прогуляемся по торговым рядам, да зайдем к паши Вайльду в сауны. Давненько мы там не были.

Давненько? От силы неделя прошла.

— Ты так любишь сауны?

— Конечно! — блаженно улыбнувшись, но при этом не забывая тянуть меня за руку, что уже начинало раздражать (она вечно норовила взять меня за руку по поводу и без), ба создала портал и мы всего за пару шагов преодолели несколько тысяч километров. Как и в прошлый раз мы вышли на крыше её дома в Фифсалии и зашли в дом, чтобы переодеться (я снова была в короткой тунике и Марри решила, что это будет слишком вульгарно и провокационно для этого города) в длинные летящие платья нежно лазурного цвета.

Кстати эти самые платья тоже были не слишком уж целомудренными — вроде и закрыто всё, но чересчур облегающий верх и полупрозрачный шифоновый низ наводили на определенные размышления даже меня. Нет, бельё не просвечивало, но очертания ног были видны, особенно если смотреть на свет.

А ба та ещё тётка! Сколько бы она ни говорила, что все мужики эгоисты и самовлюбленные козлы, но мне-то было видно, как она самодовольно щурится, когда её раз за разом закидывали комплиментами местные торговцы и прочие неравнодушные к её красоте мужчины.

И всё-таки у ба какие-то комплексы на этой почве. Интересно, если бы она нашла себе любовника (допустим!), она бы прекратила носиться со мной, как с единственной драгоценностью?

Кстати, почему бы и нет?

Послушно следуя за энергичной родительницей и выполняя всё, что она требовала (Примерь это, милая! Здорово! А теперь давай вон то!) сама я думала о возможности сплавить ба в надежные мужские руки. Вообще, если подходить непредвзято и сделать скидку на стервозный и эгоистичный характер, то она была очень красива и по-женски очаровательна. Она не упускала возможности посетить косметолога или визажиста, причем предпочитая пользоваться услугами профессионалок-демониц, она любила красивые одежды и комплименты, драгоценности и отдых сам по себе. Но при всем при этом была глубоко одинока внутри.

Почему?

Неужели все дело в умершей дочери? Хотя нет, это началось раньше — она ведь и замужем-то не была. Черт, где взять психолога для ба, чтобы он вытащил из её подсознания все имеющиеся страхи и комплексы и самое главное — избавил её от них?

— Вика!

— Да?

— Хватит пялиться на мужика, он тебе не подходит, слишком наглый.

Удивленно встрепенувшись, я перевела недоуменный взгляд на ба, а затем обратно и удивилась ещё сильнее — оказывается, последние несколько минут я так сильно ушла в себя, что не замечала, что творится вокруг. В целом всё было как всегда — мы закончили покупать очередное "что-то" и ба расплачивалась с хозяином лавки, попутно млея от его красочных комплиментов, а я в это время просто смотрела перед собой, не обращая внимания, что смотрю на мужчину.

Точнее мужчина думал, что я смотрю на него.

А ничего, видный. Чем-то похож на Юми — лет тридцати, высокий, плечистый, загорелый, черноволосый, но волосы намного длиннее и распущены по плечам, одет в темные брюки, серую рубашку и кожаный жилет с интересной шнуровкой, а за спиной видна рукоять меча. Наёмник? Может быть… А выражение лица удивленно-задумчивое и в темно-карих глазах откровенный хищный блеск.

— Виктория! — голос ба стал злее, так что я предпочла не обострять ситуацию и, игриво подмигнув незнакомцу, поторопилась за отправившейся дальше драконицей. — Прекрати вести себя, как развратница! У этих мужланов вообще только одно на уме!

Да ладно? Между прочим, по одиноким вечерам я тоже периодически задумываюсь об "этом одном"! И не надо мне вешать лапшу, что ей самой иногда не хочется. У меня, между прочим, даже кандидат уже был! Эх…

Она. Это точно она. Удовлетворенно прищурившись, чтобы Ледяная Стерва не распознала его мыслей по одному единственному удовлетворенному блеску глаз, вольный охотник выждал время и лишь спустя несколько минут отправился по их следу. Заказ поступил несколько дней назад и он уже два дня следил за домом леди Маррхиям и сегодня ему повезло — она снова появилась. Ему всегда было несколько смешно следить за подобными дамочками, выработавшими в себе некоторый ритуал, которому следовали безукоризненно — не реже раза в десять дней драконица посещала местные торговые ряды и сауну паши Вайльда. Самую дорогую и престижную, кстати.

Вот и сегодня она первым делом отправилась по лавкам, а теперь судя по маршруту в сауну.

К счастью, заказ поступил не на ледяную драконицу (упаси мирозданье!), а на её игрушку. В заявке было сказано четко — собрать максимум информации о новообращенной вампирше Виктории, которая по некоторым данным имела некоторое отношение к конфиденциальной информации о Её Величестве Амидайле и по возможности допросить.

И теперь он и ещё двое его коллег по крупицам собирали всю возможную информацию о девушке. На текущий момент было известно довольно мало, что самого Тагриана категорически не устраивало — в девчонке отчетливо ощущалась драконья магия и она находилась под покровительством леди из сапфирового клана. Отчего? Почему? Как это произошло? При чем тут королева?

На эти вопросы ответа не было.

Неторопливо заходя в сауну уважаемого паши, где десять минут назад скрылись женщины, Тагриан уже знал, как поступит дальше — план был обговорен и оплачен заранее. Вывести дракона из строя на пару часов совсем не сложно, если знать как. А больше ему и не надо.

Сегодня в сауне нас с ба ждало приятное известие — у паши Вайльда, хозяина заведения, на днях родился внук и по этому поводу довольный донельзя демон решил шикануть и уточнив, что мы никуда сильно не торопимся, лично проводил нас в недавно отремонтированные вип-апартаменты, заявив, что сегодня для его обожаемой клиентки и её спутницы всё за его счет.

— Прелестнейшая, сегодня мои девочки сделают вам всё, что вы пожелаете! В прошлый ваш визит не успел предложить, но позвольте порекомендовать кальян на фруктовом сиропе. Диковинку лишь недавно завезли из иного мира, но мои клиенты уже оценили его по достоинству. — расписывая ба прелести курения кальяна и процедуры, которые его девочки с удовольствием нам проведут, демон расстилался перед ба ковриком.

Стараясь не слишком откровенно кривиться на его лебезящее поведение, я стояла немного в сторонке, не мешая ба получать очередную порцию обожания. И пускай демону на вид уже к шестидесяти, а по факту лет сто пятьдесят точно, это не мешало Марри сиять и лучиться от многочисленных комплиментов.

— Хорошо, мы попробуем всё, что вы предложите, — когда комплименты пошли по третьему кругу, ба одним единственный жестом остановила сладкоречивый поток и в два счета выпроводила мужчину вон. — Виктория, не хмурься — морщинки будут. Лучше расслабься и получай удовольствие.

Да-да, как всегда.

Улыбка вышла не очень достоверной, но ба это волновало мало — она уже раздевалась и, нисколько не стесняясь своего обнаженного тела (а стесняться там было нечему), проходила дальше.

Что ж, раз приказано отдыхать и получать удовольствие, то пожалуй приступим — массажистки тут действительно выше всяческих похвал!

Первый час прошел незаметно — мы парились, поправляли маникюр, млели в нежных, но при этом невероятно сильных ручках демониц и периодически блаженно вздыхали. Это я. Ба же раз в пять-десять минут вспоминала, что она моя наставница и пыталась внушить мне незатейливую мысль — мир создан для нас и нашего удовольствия.

Да-да, слышу-слышу. К сожалению, мир думает иначе. Интересно, ба вообще помнит, что я дракон не до конца или ей на это наплевать?

— М-м-м, а недурно… — затянувшись кальянным дымом, ба вальяжно откинулась на подушки, лишь слегка прикрыв свои обнаженные прелести мягчайшим полотенцем. — Попробуй.

— Нет, не хочу, — отмахнувшись, потому что на дух не переносила сигареты ещё лет с четырнадцати, когда серьезно траванулась, обкурившись анаши, я недовольно поморщилась, когда ба попыталась надавить на меня взглядом. — Марри, наслаждайся сама, я лучше поплаваю. Кстати, почему у нас дома нет сауны, раз ты так её любишь? Я бы от бассейна не отказалась…

— А зачем? Милая, я умею считать деньги. Сауна подобного уровня, — ба обвела помещение рукой, — требует очень больших вложений и это будет откровенным расточительством, строить её только для себя. К тому же намного приятнее придти к кому-то, где тебя обслужат по первому требованию и по высшему разряду, чем переживать, где тебе взять массажистку в час ночи. Так что нет, дома это делать нерационально. А вот насчет бассейна могу порекомендовать реку с водопадом, она протекает недалеко от нашего замка. Место довольно живописное, мальчишки когда были детьми, часто там пропадали.

Лицо женщины неуловимо изменилось и стало более человечным — судя по всему, воспоминания прошлых лет в какой-то мере всё-таки приносили ей радость.

— Ясно, спасибо за совет. А мне можно будет туда одной?

— Конечно, мы сегодня пролетали над этой долиной, ты должна была заметить, — став ещё добродушнее, чем очень сильно меня удивила, ба вдруг хихикнула. — Помню, было мне лет семьдесят, я там сутками пропадала. Эх, было времечко!

Да ладно?

С интересом ожидая продолжения откровений, к сожалению не дождалась — ба затянулась ещё раз и откровенно "поплыла", окончательно развалившись на подушках и мечтательно уставившись в мозаичный потолок. Ого! Вот так кальянчик! Что там кроме фруктового сиропа в смесь напихано? Да и ладно, пусть отдохнет. Главное у меня теперь есть разрешение на допуск в долины, а это уже немало.

А пока, пожалуй, изучу этот великолепный бассейн поподробнее — что там на его дне цветными камушками выложено?

Глава 20

Изучение дна затянулось на полноценные десять минут — я несколько раз выныривала за воздухом, а потом снова ныряла обратно, потому что это было невероятно завораживающе — дно бассейна оказалось выложено натуральными полудрагоценными камнями и моя слегка драконья душенька не могла налюбоваться на красочное великолепие.

— Виктория, может хватит? Что там такого интересного?

Дернувшись, когда при очередном всплытии услышала вопрос, заданный незнакомым мужским голосом, судорожно обернулась и изумленно распахнула глаза. Рядом со спящей ба сидел демон. Тот самый демон из торговых рядов!

— Вы кто?

— Тагриан, — мужчина многозначительно усмехнулся и косо посмотрел в сторону выхода.

Туда же глянула и я и тут же зло стиснула зубы — у входа стоял ещё один демон. Они самоубийцы? Ба очнется — она тут камня на камне не оставит!

— И что дальше?

— Выходи, разговор есть.

Ага. Вот прям сейчас, разбежалась! А ничего, что я слегка голая?

Начиная злиться всё больше, сама лихорадочно соображала, что могу противопоставить сразу двум демонам. Оружия нет, магию нападения мы ещё не изучали, хотя-я-я…

Что там ба не так давно говорила? Мир создан, чтобы ублажать нас? Отлично!

План сформировался за секунду и я шагнула вперед. Туда, где дно бассейна было мельче, ближе к бортику становясь всего сантиметров двадцать высотой. Шаг, ещё шаг… Сейчас я была королевой. Истинным драконом. Той, которая уложит этих мужланов на лопатки, даже не прикоснувшись к ним пальцем!

К моменту, когда я достигла бортика, улыбка демона из предвкушающей превратилась в нервный и шокированный оскал, а глаза стали идеально круглыми блюдцами. Что такое, дяденька? Думали, я поскромничаю и поведу себя, как девочка?

Не на ту нарвались!

Капельки воды медленно стекали по обнаженной коже, выводя затейливые рисунки, а следом за капельками струились голубые ниточки силы, превращая моё самое обычное женское тело в истинное произведение искусства. Волосы высыхали с неимоверной быстротой и к моменту, когда пальчики ноги коснулись пола, они идеальной волной легли на плечи. Локоны упали на грудь и спину, а самые кончики волос засияли ледяной магией.

Шаг и под ногой расцветает узор из изморози, а температура в помещении падает на градус. Ещё шаг и второй морозный цветок распускает свои белоснежные лепестки под моей ногой, а в комнате становится ощутимо прохладно.

И лишь к тому моменту, как я подошла к демону почти вплотную и бесконечно доброжелательным взглядом предложила ему обозначить свой вопрос, он рывком встал и шагнул ко мне, зачем-то протянув руку, и не куда-нибудь, а к груди.

Глупый-глупый дядя. Неужели думал, что это представление я устроила для того, чтобы ты меня лапал?

Ты ошибаешься.

С ла-а-асковой улыбкой протянув руку в ответ, положила ладонь ему на шею и, подавшись вперед, словно желая поцеловать, ещё успела увидеть его расширившиеся от предвкушения глаза и приоткрытые губы, готовые встретить мои, а в следующий момент он уже корчился в судороге у моих ног, не выдержав мощнейшего удара тока, отправленного из ладони прямо в сонную артерию.

Интересно, выживет, нет?

Желательно конечно, чтобы да. Думаю, ба будет интересно его допросить.

Так, один готов, где второй?

Довольно лениво повернув голову к дверям, я улыбнулась ещё шире — мужчина в полной мере осознал моё коварство и был невероятно зол, но тем не менее приближаться не спешил. Да и меч всё так же оставался в ножнах за спиной, лишь руки нервно сжимались и разжимались в кулаки.

— Ты тоже хочешь со мной поговорить? — упиваясь своей призрачной властью над плечистым воином, я обернулась окончательно и игриво повела плечом, звонко рассмеявшись, когда мужчина повелся на этот соблазнительный жест и скользнул взглядом ниже лица. — А может, ты хочешь со мной не только поговорить? М?

В воздухе откровенно пахло настороженностью. Не страхом, нет, а именно настороженностью. Какой смелый дяденька!

Решив немного покрасоваться, я понизила температуру в комнате ещё на несколько градусов и по коже моментально пробежали мурашки, предупреждая меня о том, что я всё-таки больше вампир, чем дракон и предпочитаю тепло, а не мороз.

Ничего страшного, в любом случае это ненадолго, потерплю.

— Хотел бы… — ответив низким хриплым голосом, когда его взгляд замер на замерзших и оттого вставших торчком сосках, мужчина сглотнул, но нашел в себе силы снова посмотреть мне в глаза. — Разойдемся миром, леди?

— Обязательно… — облизнув губы и шагнув к мужчине, я смотрела ему четко в глаза, отмечая, как его зрачки становятся все больше, а в комнате пахнет уже не настороженностью, а льдом и легкой паникой. — Не надо меня бояться, я хорошая. Просто в помешали нам с ба отдыхать, а ба этого не любит… И думаю, ей будет очень интересно поговорить с вами, когда она придет в себя. Она ведь придет в себя, верно?

Закончив вопросом, я подошла почти вплотную, а он всё стоял истуканом. Умный дяденька. Всё верно. Что он сделает ещё? Я ведь не нападаю, не угрожаю, не разбрасываюсь пульсарами. Я просто подошла и спросила. Он ведь не будет бить обнаженную девушку, которая только и делает, что говорит?

— Верно, — сглотнув, мужчина с опаской покосился на мои руки.

О? Да он просто элементарно боится ко мне прикоснуться и только! Как здорово!

— А когда?

— Скоро…

— Да, скоро.

Я успела лишь обернуться через плечо, когда третий демон, которого я просмотрела, посмел ударить меня по голове и я потеряла сознание.

Черт! Нет, я определенно поглупела рядом с ба. Надо было бить, а уже потом спрашивать!

С опаской переложив неправильную вампиршу с пола на диван и чуть ли не с головой накрыв её огромным полотенцем, во избежание ненужного соблазна, демоны раздраженно переглянулись, а затем синхронно выругались. Ну и что делать дальше?

— О-о-о… — раз пятый простонал серьезно травмированный Тагриан, причем больше психологически, чем физически.

Эта девчонка обезвредила его одной ладошкой! Ладошкой!!! Он почти сразу пришел в себя и теперь у него болели все без исключения мышцы и внутренности, но больше всего болело самолюбие. Мерзавка!

— Время.

— Знаю. Берем только кровь, — приняв единственное возможное решение, вольный охотник не удержался и снова косо глянул на Викторию. Даже без сознания она снисходительно улыбалась и казалось потешалась над ними. — У обеих.

— Но может проще изъять объект целиком?

— Если они связаны кровным родством, то это будет последнее, что ты сделаешь в своей жизни! — рявкнув так, что подчиненный даже отшатнулся, Тагриан со стоном потер виски, прострельнувшие болью. — В ней слишком много драконьей магии, и это неспроста. Берем кровь и уходим. Быстро!

Мужчины подчинились без слова возражения или упрека, признавая за ним негласное старшинство, а затем уже почти дошли до выхода, но сам Тагриан все сидел на диване и задумчиво рассматривал Викторию. А больше всего белоснежное плечико и изящный изгиб ключицы, выглядывающий из-под чуть сползшего вниз полотенца.

— Командир?

— Идите, я догоню.

Молча переглянувшись, исполнители мысленно подумали очень многое, но вслух не прозвучало ни звука. Ну да, объект очень необычен и соблазнителен. Они бы и сами…

— Идите!

— О-о-о…

Я пришла в себя уже минут тридцать назад, причем по внутренним ощущениям прошло едва ли минут пятнадцать после подлого удара сзади, а ба лишь сейчас подала первые признаки жизни, простонав и приоткрыв глаза.

— Я убью эту пада-а-аль…

Простонав ещё раз, Марри глянула в мою сторону, удостоверилась, что я никуда не сбежала и снова закрыла глаза, положив пальцы на виски и начав их массировать.

— Вика, что было?

— Ничего. Ты курила, а потом уснула. Что было в смеси?

Зачем говорить ба о том, как она лопухнулась, доверившись хозяину сауны и позабыв о том, что каждый имеет свою цену? В любом случае эти странные демоны ничего нам не сделали, а просто ушли. Кстати, очень настораживает. Но сколько я ни думала, так и не поняла, зачем они собственно приходили и почему собственно ушли.

Сама я очнулась на диванчике рядом с ба, причем целомудренно накрытая полотенцем. Лишь ноющая шишка на затылке напоминала о том, что мне ничего не приснилось.

— Вика, я чую ложь. Что произошло, пока я "спала"? — недовольно рыкнув, ба снова открыла глаза и мне достался крайне раздраженный взгляд. — Учти, я всё равно выясню, но лучше, если ты расскажешь мне сама.

— Обещай, что сауна и хозяин останутся целы и живы? Всё-таки обслуга у них на уровне… — иронично фыркнув, потому что знала — просто так ба не станет меня ни бить, ни угрожать, ни каким-либо иным способом принуждать и допрашивать, я решила снова слегка расширить границы дозволенного.

— Обещаю. Я не истеричка, — презрительно фыркнув, словно это было само собой разумеющееся, женщина осторожно села, не прекращая массировать виски. — Рассказывай.

— Ты уснула, я плавала в бассейне. Минут через десять в помещении появились демоны. Помнишь того мужчину, которого ты назвала недостойным меня? В торговых рядах.

— Смутно…

— Был он и ещё двое.

А может и больше. Нет, как так я могла лопухнуться и не проконтролировать??? Точно скоро истинной блондинкой стану! Как же всё-таки расхолаживает осознание могущества. Хороша, слов нет… одни междометия и маты на себя дуру.

— Что хотели? — посуровев ещё больше, сейчас ба больше всего походила на следователя на допросе.

— Поговорить. Они знали, как меня зовут. Кстати он тоже представился.

— Имя?

— Тагриан.

— Хм… Что-то знакомое… — задумчиво протянув, ба снова поморщилась. Видимо головная боль так просто отступать не хотела, даже несмотря на фантастический драконий иммунитет ко всему возможному и невозможному. — Нет, не помню. Шэт! О чём говорили?

— Не успели. Я смогла его обезвредить, но меня саму ударили. Очнулась чуть раньше тебя. И если честно, то уже голову сломала думать, что же им было надо…

— Демоны… Значит, демоны. Ударили, да? Что ж… Милая, собирайся, идем домой. А с паши Вайльдом я пообщаюсь чуть позже, когда остыну. Обещаю, мужчинка останется жив. В основном…

Улыбнувшись так, что я неосознанно сглотнула и поторопилась за одеждой, ба снова прикрыла глаза, не прекращая тонко, но очень кровожадно улыбаться.

В целом она была права — если бы демоны не оказались такими "миролюбивыми", то мы обе могли бы не пережить данного посещения сауны. А покушение на жизнь и здоровье дракона… Как впрочем и на его игрушку. У-у-у. Мир вашему праху, паши. Хоть вы мне не очень и нравились, но сауна и девочки у вас выше всяческих похвал. Интересно, ба будет искать Тигриана, чтобы допросить лично? Думаю, да. Вот бы поучаствовать в допросе! Или хотя бы узнать его результаты.

Меня же любопытство уже почти час грызет не переставая!

Торопливо натягивая трусики, сама размышляла обо всём сразу и одновременно осуждала себя за многое: не узнала темы разговора — раз; позволила тщеславию и гордыне затмить разум — два; не разобралась в точном количества противника — три…

А это что, черт побери???

Руки уже взяли платье, как взгляд зацепился на крохотное пятнышко на груди, причем на соске. Это… Ах, он подонок! Засос! Точно засос!!!

Ну всё, Тигра… ты попал. И кем бы ты ни был, куда бы ты ни спрятался… Этого я тебе не спущу!

Интерес и любопытство сменились откровенной злобой, так что платье я надевала уже будучи взвинченной донельзя. Неугомонная фантазия подкидывала предположение за предположением, нашептывая, что одним засосом дело не обошлось, и зря я так хорошо о них подумала.

А ведь их там было трое. Трое!

Хм… Чуть сбавив обороты, вдруг задумалась о том, почему я уверенна, что засос поставил именно Тагриан. А ведь я действительно была в этом уверена. Интуиция? Вряд ли. Скорее неведомая драконья чуйка. Да, определенно. Я чуяла на себе именно его прикосновения, именно его запах, остатки именно его ауры. Казалось бы бред, но это было правдой. Теперь я точно знала, что ко мне прикасался только он и это был один единственный поцелуй.

В наказание.

Да ладно?

Злоба перешла в задумчивость, но это не мешало мне кивнуть на слова ба о том, что нам пора и послушно шагнуть в направлении созданного ею портала.

— Милая, иди пока, передохни, а я немного задержусь…

— Убивать будешь?

— Виктория! — искренне возмутившись, ба несколько жеманно приложила пальчики к груди. — Драконы никогда не убивают! — а потом чуть поджала губы и добавила. — Без причины. А этот демон слишком много на себя взял. Всё, не хочу обсуждать. Кстати, сегодня вечером у нас гости, так что никаких игр с мальчишками на нижних ярусах — ты должна выглядеть достойно. Да, Вика, я знаю об этом, не кривись. Я не против, но знай меру.

— Хорошо. А что за гости?

— Гости. Просто гости… — ба ушла глубоко в свои мысли, так что мне достался лишь неопределенный взмах рукой. — Не вечно же тебе в замке сидеть и с мальчишками в прятки играть. Буду знакомить с соседями. Всё, иди.

— Расскажешь потом о результатах?

— Зачем?

— Интересно.

— Посмотрим… — снова неопределенно отмахнувшись, ба судя по всему составляла план допроса, потому что лицо её было крайне сосредоточенным. — Вика, иди уже, не задерживай меня.

И как бы ни было мне интересно, но пришлось согласиться и уйти. Что ж, буду надеяться, что ба расскажет о результатах, какими бы он ни оказались.

А дома передо мной встал весьма актуальный для любой девушки вопрос — что надеть? Сегодняшние покупки ба отправила в замок ещё до того, как мы пошли в сауну, так что первым делом я разобрала многочисленные пакеты, которые ощутимой горкой ожидали меня на моей кровати. Так… Ого! Да, сегодня ба не поскупилась на шикарные платья. Предусмотрительная какая. А ведь я как и в прошлый раз не смотрела, что она берет, лишь безразлично кивала.

Кстати вкус у Марри был очень схож с моим, так что в этом к ней у меня не было ни одной претензии. Так…

В итоге покупки я разбирала не меньше часа, тщательно продумывая и прикидывая, что сама хочу получить от вечера и знакомства с соседями. Выглядеть я должна достойно, это даже не обсуждается, но тут важен и иной момент — что лично мне надо от этого знакомства? Предстать перед ними в образе пай-девочки, послушной внучки или всё-таки показать всем, что я имею собственное мнение и ущербное, но всё же право голоса?

Пожалуй, стоит выбрать нечто среднее. Вряд ли ба поверит, если я вдруг притихну, скорее насторожится. И вряд ли одобрит, если я отправлю всех лесом — тогда точно взбучки не избежать. Да и наверняка сама будет взвинчена после разбирательств с паши, так что лучшим вариантом будет вести себя мило и непринужденно.

А самое главное делать вид, что меня совсем не задевает её вновь самолично принятое решение о том, с кем мне знакомиться. Интересно, а сами гости что думают по поводу приглашения? Посмеют ли они выразить своё высокомерное "фи", когда поймут, что я всего лишь генномодифицированный вампир?

К сожалению, конкретное время прихода гостей ба не обозначила, так что пришлось идти на кухню и узнавать подробности там. Словоохотливая Гвендли с радостью поделилась со мной известием, что гостей будет больше, чем двое, скорее четверо или даже пятеро и случится это аж через три часа, так что лучше мне пойти куда подальше и не мешать ей готовить.

Да без проблем!

Куда подальше… а куда? Дел у меня — надеть платье и заплестись, а это от силы пятнадцать минут, ба ещё у демонов, с мальчишками лучше действительно пока не пересекаться — утащат играть и снова забудем о времени…

Черт, вот так проблема!

Чем занять себя в замке, если занять себя нечем? Пожалуй, прогуляться. В долину!

Нет, можно было конечно отправиться в библиотеку, но там я была на днях и сколько ни смотрела — ни единой приличной книги так и не нашла. Одна узкоспециализированная литература по любимому бабулиному профилю, а именно по генетике, биологии, химии и прочих умных вещах. Нет, сегодня у меня умничать настроения нет.

Так что в долину, без вариантов.

Забежав к себе и переодевшись в тунику, я не стала задерживаться в комнате дольше необходимого и поторопилась выйти на свой личный карниз, куда можно было попасть прямиком из спальни, пройдя по узкому коридору метров десять длиной.

Здравствуй, небо, вот и я!

Уи-и-и! С задорным визгом сиганув прямиком в ущелье, я моментально поймала восходящий поток и тут же взмыла в небо. И всё-таки какой бы ни была эгоистичной ба, учить она умела. Всего несколько дней тщательного инструктажа, тренировок под бдительным родительским оком, пинок по генетической памяти и вуаля — я полноценный летающий объект! Да за одну возможность познать небо, я почти готова ей простить всё остальное!

Да, почти…

Тугие струи ветра били в морду и я щурилась от удовольствия. Скоро, совсем скоро ба наиграется, поймет, что я уже не маленькая и далеко не драконочка и тогда она меня отпустит… На волю! На окончательную волю!

Это ли не счастье?

Пируэт, ещё пируэт… драконье тело было великолепно сбалансировано и подчинялось мне идеально. Это как паркур, только в небе! Облако, другое облако…

Я наверное полноценный час потратила на то, чтобы преодолеть расстояние, которое по прямой занимало от силы минут семь. Ерунда! Не факт прибытия важен, а то, как это прибытие было осуществлено!

Ещё издалека приметив ленту реки, водопад и небольшое озерцо, я моментально решилась на очередное безумство — с неба в воду.

Уи-и-и!

Волшебно!

Рыбкой нырнув в необычайно теплую после высоты воду, я несколько минут провела под водой, обнаружив теплые подводные источники, вместе с рекой подпитывающие озеро и лишь после этого вынырнула, отфырчалась и обернулась ближе к мелководью.

Красота-а-а…

Моментально вымокшая тончайшая туника не мешала блаженствовать, лежа на спине, и сквозь полуприкрытые веки рассматривать пушистые облака. Вот мимо меня проплыла лодочка, вот пирожок, вот чья-то озорная улыбка, а следом за ней огромный парусник… солнышко пригревало, ласковый ветерок игриво ласкал самый кончик носа… а вот и снова забавные облака… и дракон какой-то… зеленый.

Глава 21

Паники не было. Скорее настороженность и раздражение. Зеленые драконы это клан изумруда. Изумрудные драконы сегодня придут к нам в гости. Да и тот, смазливенький, тоже был из клана изумруда.


Выводы?


Однозначно не просто совпадение.


Что делать с учетом того, что я опять практически голая?


Господи, как они мне все надоели!


Раздраженно прошипев себе под нос, когда незнакомый дракон заложил надо мной крутой вираж, а затем повторил мой маневр — с неба в воду, поняла, что отдых закончен и пора делать ноги, если не хочу создать очередную пикантную ситуацию. Ба за это точно по головке не погладит.


К сожалению, из воды в небо взлететь не получится, а посему… к берегу Викуся, к берегу.


— Да твою за ногу! — взвизгнув, когда дракон вынырнул прямо передо мной, причем до сих пор в драконьем обличии и я лишь с трудом в него не врезалась, успев затормозить руками о его морду, на этом не остановилась. — Придурок! Ты что творишь, рептилоидное?!


— П… прошу простить… — мужчина обернулся в долю секунды, причем откровенно шокированный. — Я вроде брал левее…


— Вроде?! — зло брызнув в него водой, я прошипела: — К ба тебе надо на инструктаж! У неё нет никаких 'вроде'!


— Да ладно, не заводись… — изумрудный быстро взял себя в руки и в них же попытался взять и меня. — Виктория, если я не ошибаюсь?


— Не ошибаешься, — без особого труда увернувшись, я продолжила свой путь к берегу, мысленно скрипя зубами.


А дракоша-то знакомый. Тот самый, который не умеет летать, не сбивая при этом в небе девушек. Судя по продолжению, он и плавать нормально не умеет.


— Виктория, подожди! — пристроившись рядом, мужчина судя по игривому тону попытался меня 'склеить'. — Могу я рассчитывать на прощение?


— Без проблем. Выполнишь мою крохотную просьбочку и прощен, — плыла я не слишком торопливо, потому что уже поняла — выходить из воды в тунике — самоубийство. Так что единственный выход — обернуться на мелководье, а на берег ступить уже драконом.


— Договорились. Что за просьба?


— Избавь меня от своего общества и больше не навязывайся, — иронично фыркнув, когда дракон недовольно поджал губы на довольно невежливый посыл, я наконец встала ногами на песок и тут же обернулась.


И лишь после этого окончательно вышла из воды, с удовольствием отряхнувшись, как самая обычная собака, при этом окатив мужчину миллиардами брызг.


А теперь адью, смазливенький! Искренне надеюсь, что ба тебя в гости не приглашала!


Пара шагов прочь, взмах крыльями и вот я уже в небе. Интересно, это озеро общественное или всё-таки частная территория? Надо будет уточнить у ба. А то летают тут всякие… кретины топографические!

Великое мирозданье! Да как она посмела?!


Лишь прищурившись, когда своенравная пигалица, показавшая свой настоящий характер, окатила его тонной брызг, хмуро проследил направление её полета. Вот так значит, да? Что ж, можешь и не прощать, детка. Он и без твоего прощения прожить сможет.


Но вот поставить на место… Да, поставить тебя определенно надо.


Это ж надо было осмелиться! Послать! Его! Истинного дракона! И кто? Какая-то недоделка?


Неторопливо выйдя из воды, мужчина вновь сменил ипостась и лениво потянулся. У него в запасе ещё час, ему торопиться некуда. К счастью, тетушка не стала противиться, когда он мельком обмолвился, что тоже не прочь навестить соседку, разославшую приглашение всем близлежащим гнездам. Почему нет? Он давно знаком с её младшим сыном, раньше бывало и погуливали вместе, пока он не помешался на своей 'несравненной'.


Что ж, пора подновить знакомство. Пора.

Задумчиво рассматривая гербовую бумагу, на которой размашистым императорским почерком была выведена фраза: 'Подателю сей бумаги оказывать полное содействие', драконица недовольно поджимала губы. С паши женщина разобралась в два счета — всего лишь пришла в его кабинет, ла-а-асково улыбнулась и демона схватил удар.


Умело реанимировав и улыбнувшись второй раз, Марри лишь спросила:


— Ты самоубийца?


И демон тут же выложил перед ней эту бумагу, которую ещё несколько дней назад принес ему императорский наёмник, работающий на внешнюю разведку.


Вот, значит, как…


Что ж, давно она в гостях у Императора не была. Давно. Пора навестить мальчика и напомнить, у кого он покупает кое-что для личного пользования.


— Паши, я не буду вас убивать… — улыбнувшись третий раз, отчего у пожилого мужчины едва не остановилось сердце, ледяная леди снисходительно добавила: — Всё-таки я обещала внучке, что оставлю вас в живых. Но за своё глупое деяние вы всё равно ответите. Нам очень нравятся ваши сауны… Да, думаю с ценой решено. Через час прибудет мой сын, он оформит документы дарения. И не советую впредь совершать столь необдуманные поступки в отношении как меня, так и драконьей расы в целом, я ведь не всегда буду такой доброй…


Маррри улыбнулась последний раз и, создав точечный портал непосредственно в императорский дворец, отправилась дальше, выяснять, кто же всё-таки тот идиот, что вздумал совершить сие деяние.


А именно тронуть дракона.

В замок я успела вовремя — прилетела, сполоснулась, высушила волосы и даже оделась в голубое с серебряной вышивкой платье, как в моей комнате появилась слегка раздраженна ба.


— Виктория, милая… готова? Молодец. Будь любезна, опиши мне тех демонов, которые были в сауне, — подозвав меня к себе взмахом руки, женщина была необычайно серьезна.


— Тебе подробно?


— Да. Да, Вика, не кривись, — правильно расценив мои недовольно поджатые губы, ба положила ладонь на висок и я послушно закрыла глаза, вызволяя из памяти лица демонов.


Прямое чтение с сознания — этому ба посвятила урок, произошедший несколько дней назад. Всё бы ничего — невероятно удобно, но ощущения после этого чтения довольно гадостные — словно кто-то в мозгах копался. Хотя в принципе так оно и было.


— Да, спасибо, — убрав руку, ба с едва уловимой улыбкой кивнула, а затем оценила мой выбор на вечер. — Неплохо, тебе очень идут цвета клана. Заплетайся и надень украшения на свой вкус.


О? Ба мне доверяет? С чего бы?


— Что ты выяснила?


— Демонята заигрались, — очередная улыбка, но уже не ласковая, а намного более кровожадная в момент преобразила Марри и из милой блондинки она превратилась в стервозную фурию. — Оказывается, Императору доложили, что ты незаконный эксперимент Амидайлы и они решили найти этому доказательства, чтобы сыграть в очередную политическую игру. Кстати, сауна теперь принадлежит нашей семье, паши был настолько любезен, что подарил её нам в качестве компенсации за моральный ущерб.


— А доказательства? Они их нашли? — застыв на полпути к гардеробной, потому что знала, от кого именно они получили эти сведения, я пыталась найти на лице драконицы ответ, но видела лишь язвительность и самодовольство.


— Нашли. Но я убедила Императора, что эти знания ему лишние. В первую очередь ты моя внучка, а драконы и их родственники не попадают под юрисдикцию ни демонов, ни вампиров. Так что этими знаниями они могут только подтереться.


Под конец своей речи ба явно вспылила и я поняла, что это далеко не всё.


— Ты злишься? На кого?


— Не на тебя, милая, не бойся. — улыбка стала менее кровожадной и женщина прикрыла глаза. — Просто кое-кто из демонят ещё не получил своё. К сожалению, я не нашла их во дворце, но думаю, это займет пару дней, не больше. Запомни, девочка — никто не смеет трогать дракона безнаказанно!


Мда-а-а… Кажется совсем скоро в этом мире произойдет естественная убыль на три единицы из числа демонов. И почему мне их не жаль? Ну, вот нисколько!


— Так, это лирика. Заплетайся и надевай украшения, жду тебя в общей гостиной через пятнадцать минут.


Разительно преобразившаяся Марри была само радушие и доброжелательность, так что я послушно кивнула и взялась за расческу, очередной раз похвалив себя за верно выбранную линию поведения. Пускай ба хоть миллион раз уверяет, что я ей внучка и бесценное сокровище, но вздумай я выйти в открытое противостояние, и меня не минует её драконий гнев.


Вот уж без чего я могу обойтись!


Нет-нет, недаром у меня в тотемах сова — мы будем гибче, мы будем коварнее. Мы сначала выучимся и поимеем свою выгоду, а уже после подведем её к мысли, что игрушка устарела и пора завести новую. Например, любовника!


Интересно, сегодня у нас в гостях будет только молодежь или будут и драконы постарше? Не остановившись только на прическе и украшениях, я слегка подвела глаза и губы, благо на косметику ба не скупилась, причем большинство имеющегося было её собственного производства, и в итоге из своих комнат я выходила в абсолютной уверенности, что не опозорю своим внешним видом ни честь семьи, ни честь клана.


А то, что я не дракон, а вампир, так и что? У всех девушек свои изюминки. Вот в ба этого изюма на целый пирог. Интересно всё-таки, почему она без мужчины? Неужели на всей планете нет такого, кто бы привлек её внимание? Как бы мне ненавязчиво допросить папулю…


— Добрый вечер, — уже подходя к гостиной, я слышала незнакомые голоса, так что заранее натянула дежурную улыбку и поздоровалась уже в дверях.


И в них же и застыла.


Гад… в смысле чешуйчатый гад. Изумрудный. Значит, решил заранее разведать обстановку, да?


Постаравшись как можно быстрее перевести взгляд с 'топографического кретина' на остальных гостей, я взяла себя в руки и прошла в саму комнату. А ба не постеснялась и пригласила аж шестерых драконов… Что ж, экстренно вспоминаем манеры и ничего не значащие, но такие необходимые фразы о погоде и природе.


В следующие пятнадцать минут я познакомилась с милым семейством Рририз, а именно супругами Эйдарли и Норргрдом, их двумя сыновьями Акирро и Айсирро, другом семьи Грашши и его кузеном Шерри.


Вообще их звали намного длиннее, но даже выслушав краткие имена, я забыла их практически сразу, стоило представиться последнему приглашенному. Господи, это садизм в чистом виде! Мало того, что на внешность они все похожи до безумия, так ещё и имена не запомнишь и не выговоришь! Хотя Шерри я запомнила. Только он многозначительно улыбнулся и, поцеловав кончики моих пальцев, задержал их в своей руке. Ну-ну… Всё равно с Юмираем тебе не сравниться, смазливенький. Да и предыдущие твои попытки познакомиться поближе отчетливо пахнут наигранностью и задетым самолюбием. Так что нет, Шерри, на твою улыбку я не поведусь, потому что вижу — она лишь на губах, а никак не в глазах и душе.


— Леди Виктория, вам невероятно идут эти цвета, — получив место за столом напротив, когда мы прошли в столовую на ужин, Шерри разливался соловьем, нисколько не смущаясь почему-то недовольных взглядов ба, сидящей во главе стола.


Судя по её поджатым губам, она не планировала столь явный интерес ко мне со стороны именно этого дракона. Заба-а-авно… Почему нет?


Из того, что я успела узнать — именно Шерри в этой компании был самым перспективным и высокопоставленным женихом. Неужели именно поэтому? Или у него с репутацией не очень?


— Спасибо, вы невероятно любезны, — польщено прикрыв глаза, мысленно я предпочитала думать о том времени, когда наконец смогу пообщаться с Калахемом.


Я не видела его три дня и, судя по тенденции, сегодня он опять сбежит сразу после ужина, причем я даже знаю к кому. Амидайла и Марри предпочитали избегать общества друг друга, так что и Калахему приходилось встречаться с мамулей не на своей, а на её территории. В целом я его не осуждала, но это создавало определенные трудности для моего с ним общения и выяснения кое-каких вопросов личного характера.


— Вы не пьете? — намекнув на мой нетронутый бокал с вином, Шерри всё никак не хотел отстать.


— Нет, не люблю алкоголь.


— Совсем?


— Да. Знаете, предпочитаю обычную воду. Без посторонних примесей, — ответив с подколкой, по его недовольно сверкнувшим глазам поняла, что шпилька дошла по назначению.


— Отчего же? Может вам просто попадалось что-то некачественное?


— Может быть… — не собираясь углублять тему, я беспечно пожала плечами и предпочла занять рот едой, чтобы иметь повод не отвечать на вопросы и не поддерживать беседу.


Однако маневр не удался.


— Виктория, расскажите о себе. Вы ведь не рожденный вампир, верно? Как так произошло, что вам удалось стать не просто вампиром, но и почти драконом? Это удивительно и действительно невероятно.


— Знаете, это… — отпив и мысленно послав его лесом, причем прямиком по буреломам, вслух я ответила иное: — Случайность. Можно назвать это счастливым случаем. Чудом. Леди Маррхиям удивительная женщина и только благодаря ей и её помощи я смогла стать той, кем являюсь сейчас. Вы верите в чудеса?


Глядя в недовольные моим ответом изумрудные глаза, я позволила себе ироничную улыбку. Глупый дракончик. Неужели ты думал, что тебе достаточно улыбнуться и я тут же выложу тебе всю свою подноготную? Ой, как же ты ошибаешься!


— М-м-м… чудо? Нет, Виктория. Я предпочитаю реальность и факты.


— А чем вы занимаетесь?


— Я наёмник.


— О?


Странно. Дракон-наёмник? Что-то подозрительно…

- Что вас удивляет? — во взгляде дракона промелькнула странная для меня снисходительность, словно это был общеизвестный факт, и моё удивление являлось откровенной глупостью.


— Наёмник. Вы наёмник, я правильно поняла?


— Верно, — Шерри усмехнулся и отпил вина, при этом не отрывая от меня взгляда.


Он это специально? Неужели он хочет, чтобы я продолжила расспросы? Странно… Что ж, подыграю. Пока не пойму, в чем тут соль, но точно ничего страшного не должно быть.


— А кто пользуется вашими услугами и что конкретно вы делаете? Прошу простить за столь неуместный интерес, но я думала, что драконы не занимаются наёмничеством, ведь это так… — сморщив нос, потому что не могла подобрать приличное слово, в итоге неопределенно пожала плечами.


— Недостойно дракона? — устав ждать, мужчина озвучил слово, которое крутилось у меня на языке. — Зря вы так думаете. Тут смотря с какой стороны зайти. Наёмничество ведь тоже бывает разное, да и клиенты у меня отнюдь не люди… — глаза дракона загадочно блеснули, а на губах вновь поселилась многозначительная усмешка. — Для примера — я переправляю особо ценные грузы из точки А мира Аюшта в точку Б мира Земля и лично вручаю её адресату. Можно доверить дело и порталу, но в них нередко случаются сбои, если посылка не слишком проста и в ней имеется магическая составляющая. А уж если она слишком ценна, то отправитель предпочитает перестраховаться и доплатить, но быть уверенным, что она придет по назначению. Вот иной пример — сопровождение особо именитой персоны в качестве телохранителя, либо просто компаньона. Ещё пример — поиск вещи, либо существа. С учетом того, что я дракон, у меня практически неограниченные возможности для реализации всех этих примеров. Естественно плата за это немалая, но и результат стопроцентный. Не удивляйтесь, Виктория я не уникум — нас таких не один десяток, у нас даже имеется своя гильдия, причем в её составе абсолютно все расы нашего мира.


— Как интересно! — с энтузиазмом поблагодарив разговорившегося дракона, потому что информация была действительно любопытной, искоса глянула на сидевшего слева от меня Акирро и полюбопытствовала уже у него, чтобы не выглядеть в их глазах совсем уж зарвавшееся выскочкой, общающейся лишь с одним гостем. — Скажите, а чем занимаетесь вы?


— Матушка рекомендует нам с братом пойти по стопам отца и заняться ювелирным делом — у нашей семьи несколько ювелирных магазинов по всему миру. В них продаются самые уникальные украшения, созданные руками лучших мастеров всех рас… — парень, выглядевший от силы лет на двадцать, с воодушевлением начал рассказывать мне о камнях, способах огранки, ювелирных сплавах и прочих невероятно захватывающих его самого подробностях.


Если честно, то слушать я устала уже на пятой минуте непрекращающегося расхваливания себя, своей семьи и своих магазинов. Мда… А я-то наивная думала, что мальчик просто вежливо ответит на вопрос и снова уткнется в тарелку. Оказывается нет — он просто ждал, пока я у наго спрошу хоть что-то.


Спросила на свою голову!


— А ещё у нашей семьи несколько карьеров в самоцветами и рудными жилами. Хотите, мы с вами как-нибудь посетим эти невероятно живописные места? Я вам покажу, где и как добывают, а затем как именно обрабатывают найденные камни и как правильно оценить их ценность, даже не огранив? Я умею.


Верю. А куда мы так торопимся, собственно? Если я ничего не путаю — это уже попахивает приглашением на свидание. Вот у чего не хочу, тем более с этим ювелирным занудой, который по своему развитию на уровне пятнадцатилетнего ботаника!


— Акирро, невероятно интересно! Но пока я не знаю, как у меня со свободным временем… — лихорадочно соображая, как бы отказаться, но при этом сделать это как можно мягче и не ранив его самолюбие, я смущенно улыбнулась. — Давайте обсудим эту возможность с вами немного позже, хорошо? Сначала мне необходимо уточнить у ба своё расписание занятий.


Господи, когда этот чертов ужин уже закончится?!

Увы-увы, чертов ужин только начался и, судя по благожелательной улыбке Марри, которую она мне подарила, как только увидела, что я общаюсь и с Акирро, именно этого она и добивалась. Так и захотелось почему-то вспылить, треснуть кулаком по столу, а затем просто встать и уйти.


Усмехнувшись на свой бунтарский и недальновидный порыв, я погасила его до лучших времен и перевела взгляд на Грашши, который сидел рядом с Шерри и напротив Акирро. Этот мужчина, кстати, был ко мне абсолютно равнодушен и если братья с удовольствием отвечали на вопросы, но не торопились их задавать сами, Шерри всё стрелял глазками и многозначительно улыбался, то Грашши, которому на вид было лет двадцать пять, предпочитал поддерживать беседу со 'взрослыми', то есть со старшим поколением семейства Рририз и моей родней, присутствовавшей на ужине в полном составе, не считая мальчишек.


Что ж, хоть одного можно отнести к адекватным мужчинам, в полной мере осознающим, что я для истинного дракона не ровня. Ещё бы и остальные тоже плюнули на меня…


Я бы порадовалась честно!


— Виктория, а чем вы увлекаетесь? — уловив паузу в монологе Акирро, Шерри перехватил инициативу. — И чем вы занимались до того, как счастливый случай свел вас с леди Маррхиям? Наверное, были какой-нибудь художницей? У вас очень красивые, тонкие пальцы…


— Нет, Шерри, я очень посредственно рисую, — не удержав ироничного смешка, с некоторым удивлением глянула на свои пальцы и пожала плечами — пальцы, как пальцы. Маникюр, да, безупречен. А вот пальцы… я и покрасивее видела. — А увлекаюсь я довольно многим, но боюсь не совсем тем, чем можно увлекаться леди.


— О? Заинтриговали, — с излишним энтузиазмом уцепившись за несколько недальновидно оброненные мною слова, дракон даже немного подался вперед. — Утолите мое любопытство, Виктория, не томите.


Тьфу, ты!


Нет, он точно не от мира сего. Или чего-то добивается? Нет, надо выяснить у ба, чем он ей не нравится. Мне он тоже доверия не внушает. И зачем она его пригласила?


— Люблю метательные ножи и блеск качественной стали. Гоночные автомобили и скорость… — прикрыв глаза и из-под полуопущенных ресниц наблюдая за удивленным лицом дракона, добавила: — А ещё я люблю паркур. Вам знакомо это слово?


— Да, вполне… Удивлен. Нет, правда удивлен. Так кем же вы были в прошлой жизни?


— Женщиной, Шерри, просто женщиной.


Мы не обсуждали с ба этот вопрос, да и вообще она не интересовалась моей прошлой жизнью, но думаю, она не обрадуется, если я озвучу свою не слишком высокопоставленную профессию. Не хочу глупых сплетен и лишних язвительных замечаний.


— Я жила, радовалась жизни, получала от неё истинное удовольствие, когда в одну знаменательную ночь не произошло 'чудо' и я стала тем, кем стала.


Слукавила, конечно, не чудо это было… Хотя может и чудо, я ведь выжила. Да, определенно чудо.


— И знаете, я не думаю, что есть смысл вспоминать моё прошлое, потому что оно было давно и сейчас несколько неактуально. Скажите, а где вы живете?


Да! Между прочим! А то уже два раза в районе нашего замка 'мимо пролетал'.


К счастью мне удалось свернуть тему в более безопасное русло, чем моё прошлое и мои увлечения и следующие два часа, мне удавалось увиливать от личных вопросов, и в свою очередь выведывать всё, что интересовало меня.


Так я узнала, что здесь неподалеку, всего в ста километрах замок его семьи и при необходимости он там останавливается. Своего гнезда у Шерри нет, потому что нет необходимости, а жить он предпочитает в доме в столице демонов, поближе к центру развлечений. То же самое относилось и к остальным молодым драконам — ни один из них не имел собственного замка, но у каждого был дом на территории земель демонов или вампиров.


И как я поняла из контекста, гнездо положено только главе семьи, а все остальные младшие члены семьи живут вместе с ним, либо добиваются права на замок, но только после создания своей семьи и рождения хотя бы одного ребенка.


Но рано или поздно все ужины заканчиваются, вот и этот невероятно долгий и нужный вечер завершился и я отправилась провожать гостей.


— Виктория, знакомство с вами оказалось незабываемо. Этот вечер надолго останется в моей памяти… И тешу себя надеждой, что вскоре у вас появится возможность нанести моей семье ответный визит.


Мои пальцы вновь были немилосердно обцелованы и дольше необходимого задержаны в мужской ладони. Все остальные распрощались со мной раньше и лишь Шерри, наверняка заранее просчитавший этот ход, задержался дольше остальных.


Кстати, на центральной взлетной площадке кроме нас уже никого не было — ба милостиво разрешила проводить мне гостей самостоятельно, при всех похвалив свою 'умницу', так что наша семья даже не потрудилась выйти на улицу, а гости уже встали на крыло.


И лишь изумрудный наёмник всё чего-то ждал, таинственно улыбаясь и загадочно поблескивая глазами. И если это намек на то, что он весь такой влюбленный, то могу с уверенностью заявить 'Не верю!'.


— Я поинтересуюсь у ба, — не без труда вытянув пальцы из довольно жесткого захвата, я натянуто улыбнулась. — До свидания, Шерри.


— До новой встречи, куколка… — мужчина подался вперед, явно намереваясь урвать поцелуй, но я оказалась проворнее — отшатнулась, а затем вовсе сбежала, не собираясь ни конфликтовать, ни в любом ином виде выяснять отношения.


Нет-нет, чур меня! Сначала узнаю всю его подноготную у ба и если он ей тоже не люб, то пусть уже она разбирается с необычайно пылким и никому не нужным поклонником!


А я девочка маленькая, меня каждый обидеть может…


Саркастично фыркнув своим мыслям, я окончательно скрылась за парадными дверями замка и не увидела, каким раздраженным взглядом проводил меня кое-кто настойчивый и упрямый.


А как иначе назвать мужчину, решившего добиться девушки только потому, что она посмела ему отказать?

Глава 22

— Приветствую.


— Доброго…


В вечерней таверне, где обычно собирались наёмники, служивые, торговцы и прочие представители схожих профессий, было немноголюдно. Основной поток нахлынет чуть позже, когда окончательно стемнеет и мужчины соберутся за столом за кружечкой эля, бокалом вина или стопочкой коньяка. И сейчас никто не мешал двоим сослуживцам пожать друг другу руки и присесть за самый удобный столик, расположенный вдали от остальных.


— Что случилось? Не ожидал твоего письма, — зная, что брат по оружию не любит долгих разговоров вокруг да около, ястреб благодарно кивнул разносчице на поставленную перед ним кружку с элем и снова всё своё внимание перевел на ягуара.


— Сам не ожидал… — также кивнув разносчице, демон недовольно поджал губы, но и с ответом затягивать не стал. — Ты был куратором Виктории? Не отпирайся, мы знаем всё. Сверху пришла бумага выяснить её подноготную и мы выяснили. Правда это слишком дорого обошлось казне… Так как? Это ведь ты курировал её первую неделю?


— Верно… — моментально похолодев взглядом, мужчина прищурился. — Что с ней?


— С ней? О, с ней всё отлично! — хохотнув, но несколько горько, демон неосознанно потер шею, где до сих пор никак не мог пройти синяк в форме звезды, образовавшейся от контакта с девичьей ладошкой и её электрической магией. — У меня другая проблема. Брат, я кажется влюбился. Помогай.

Спустя два часа, там же.


— И всё-таки ты как был бешеным, так и остался… — ежесекундно морщась и прикладывая к разбитому лицу замороженный кусок мяса, Тагриан почти не злился на Юмирая.


Да, почти… Но больше всего в демоне было не злости, а как ни странно — сочувствия ястребу. Бедолага… так влипнуть с активацией и привязкой! И к кому? К девчонке с сумасшедшей Ледяной Стервой в родственницах! Нет, ястреб точно самоубийца…


— Не буду спорить, — подбитый глаз и порванный камзол, а так же несколько сломанных ребер не красили лорда, но ему на это было плевать. Если понадобится — он повторит каждому, что Вика его и только его. И пока она сама лично не скажет ему обратное на полуночном слете — он уничтожит любого, кто посмеет к ней прикоснуться. — Но ты меня понял, да?


— Да понял я… — отпив эля, и скосив глаза на остатки стола и стульев, за которые они уже расплатились с хозяином таверны и которые прибирали недовольные буйными клиентами служанки, демон с грустью вздохнул и вроде как невзначай поинтересовался. — Ну, а мне что прикажешь делать?


— Маррхиям очаруй.


— В отличие от тебя я не самоубийца, — демона откровенно перекосило и явно передернуло. — Император лично посоветовал мне скрыться где подальше, потому что стерва нас уже ищет. Я не трус, но против ярости дракона я выступать не намерен. А может у Виктории сестра есть, а? Близнец…


— Вика сирота, — недовольно поморщившись на то, что ему приходится рассказывать о своей девушке возможному сопернику, Юмирай тоже отпил и со смешком добавил: — Была.


— Жаль… И то, и другое жаль. И даже не знаю, что больше. Что ж, спасибо за то, что не убил, — вздохнув снова и отстраненно порадовавшись, что не успел рассказать брату по крови о том, как именно он 'пошутил' напоследок, Тагриан отсалютовал вампиру кружкой. — Сам-то как действовать будешь? Неужели сумеешь выждать сроки?


— Я-то? Я-то сумею, — грустно усмехнувшись, лорд снова отпил, а затем загадочно блеснул глазами и усмешка из грустной стала многозначительной и несколько мечтательной. — А вот она…

К моему огромному сожалению, Калахем снова ушел порталом, и в папочкиных покоях меня ждала лишь тишина и запустение. Черт! Ладно, отправлюсь к ба, с ней мне тоже есть о чём поболтать перед сном.


— Марри? Можно войти?


— Да, милая, конечно.


Обнаружив ба в кресле, где она расслаблено листала книгу об обожаемой ею генетике и тут же делала пометки на полях, я первым делом устроилась в кресле напротив. Судя по выбору книги, бабуля была не в духе и вся её расслабленность была напускной. Интересно, что её так напрягло?


— Ба?


— М? — лениво подняв голову, женщина посмотрела на меня так, словно я отрывала её от важнейшего из дел.


— Ты до сих пор злишься на то, что не нашла демонов?


— Пф!


— А на что тогда?


— Я не злюсь.


— Злишься.


— Нет.


— Злишься-злишься…


— Нет! Гр-р-р! — книга полетела в стену и всё спокойствие с женщины слетело, как пересушенная луковая шелуха. — Да, я злюсь! Да! Довольна?


— Неа. А на что ты злишься? — с искренним любопытством подперев подбородок кулачком, я пытливо уточнила: — Не на меня же, верно? Что опять случилось?


— Нет, не на тебя, — недовольно буркнув, ба встала и первым делом подняла книгу, вернув её на полку к своим товаркам.


В спальне у ба располагалась чуть ли не библиотека из узкоспециализированной литературы, которую она любила полистать перед сном.


— Не расскажешь?


— Нет.


— Хм… А почему?


— Нипочему.


О? Что-то новенькое. Обычно она любила перемыть косточки тем, кто раздражал её так или иначе. А так или иначе её раздражали практически все — от Гвен, неправильно прожарившей отбивные, до драконьего совета, принявшего очередной 'неправильный законопроект'.


— Ба-а-а…


— Вика, отстань.


Очередной ответ вышел каким-то тусклым, а в голосе я различила явные горькие нотки.


— Ба-а-а?


Вот тут я испугалась, честно. Неужели случилось что-то такое, с чем ба не может справиться?! Да тут впору кричать караул!


— Хорошо. Тебе честно?


Насторожено кивнув, я подтвердила своё желание услышать ответ.


— Прекрасно. Тогда слушай: сегодня я испытывала один эликсир собственного изготовления. На себе испытывала. За ужином.


— И-и-и… — подтолкнув к продолжению, когда ба замолчала, недовольно дернув плечом, повторила: — И-и-и?


— Этот эликсир усиливает магические способности. А именно возможность чтения мыслей. Да, Вика — весь сегодняшний ужин я слышала мысли каждого. И это, скажу я тебе, был самый отвратительный ужин в моей жизни!


— Этот эликсир усиливает магические способности. А именно возможность чтения мыслей. Да, Вика — весь сегодняшний ужин я слышала мысли каждого. И это, скажу я тебе, был самый отвратительный ужин в моей жизни!


О, господи! И мои?!


— И твои.


— Э… и сейчас?


— Нет, у тебя эмоции на лице зашкаливают. И нет, Вика, уж на кого, а на тебя я не злюсь — я уже давно знаю, как ты ко мне относишься, — неожиданно тепло улыбнувшись, драконица ещё неожиданнее подмигнула. — Я очень ценю то, как ты думаешь обо мне, милая. И мне безумно приятно, что тебе важно мое мнение даже в мелочах.


Блин, как-то это… неловко. Я ведь не в том контексте так думала! Черт! Хотя… Может она и права. Она забавная. И я ведь знаю, насколько она одинока на самом деле. И похоже сегодня она поняла, что не всё так хорошо и гладко, как ей казалось.


— Ну… — не зная, как реагировать на её похвалу, я смущенно пожала плечами. — Ты ведь и правда делаешь для меня всё. И балуешь и учишь всему необходимому…


— Всё-всё, оставили, — жеманно отмахнувшись, а на самом деле польщено прикрыв глаза, ба позволила себе всего секунду на хорошее настроение, а затем снова посерьезнела и поджала губы. — Вика, ты взрослая девочка и, наверное, ещё в начале ужина поняла, что я организовала его не просто так. Да, я очень хотела познакомить тебя с соседями, но кроме всего прочего хотела показать тебе наших мужчин. И знаешь, этот обед показал… — Марри шумно выдохнула через нос и поморщилась, — он показал, что на самом деле я ошибалась. Знаешь, наши мужчины нисколько не лучше остальных, а в чем-то даже и хуже. Ты ведь заметила, как к тебе откровенно лип Шерри? А Грашши? Он весь вечер воротил нос. Одни мальчишки услужливо отрабатывали наказ матери и то, только потому, что она им приказала. Шэт! Знаешь, никогда не чувствовала себя так унизительно! У одного мысли только о том, как бы затащить тебя в постель, а затем поглумиться и бросить; у другого — о том, что ты букашка и грязи под его ногтями не стоишь; а у последних — о том, что любовница из тебя будет так себе, а на стороне они всегда нагуляться успеют, лишь бы я тебе приданного побольше отсыпала. Тьфу! Могла бы — каждого удавила бы лично!


Да-а-а… Что ж, теперь понятно, почему она так злится. Значит в постель меня, да? А затем бросить, да? Ой, наивный! Теперь ба точно его лично кастрирует, если он и дальше попытается ко мне клинья подбивать! Зная-то подоплеку истинных желаний! Что ж, одна проблема устранена. Хотя думаю и вторая тоже. Это я об остальных претендентах.


А вот третья…


— Ба, а можно нескромный вопрос?

- М? — одним махом высказав всё, что кипело внутри, драконица выглядела несколько потерянной и опустошенной. Она снова плюхнулась в кресло и совсем не царственно закинула ноги на подлокотник, небрежно болтая ими в воздухе. — Давай уже, давно знаю, что их у тебя миллион. Устроим вечер откровений. Что тебя грызет?


— Многое. Скажи, почему ты одна? Ты ведь очень красива. Неужели за сотни прожитых лет не нашлось ни одного дракона, сумевшего тебя очаровать?


— Дракона? — горько усмехнувшись, ба отрицательно качнула головой и тихо договорила. — Дракона — нет. А вот человек был… Но людской век короток, Вика. Слишком короток. Мне было всего ничего и вместе мы прожили всего несколько лет, когда он умер. Несчастный случай. Шэтов несчастный случай… И всё. Навсегда.


Судорожно вздохнув, ба вымучено улыбнулась, а я словно завороженная смотрела, как по идеальной розовой коже стекает одна единственная слезинка. Господи! Неужели так можно любить? И всего лишь человека?!


— Не удивляйся, детка… Люди самые невероятные существа. Наверное именно потому, что их век короток, они самозабвенно отдаются тому, чему хотят. Работе, долгу, семье, любви… Они как мотыльки — летят на огонь, не думая о том, как он для них смертелен. И мужчины-драконы в этом отношении для меня самое худшее, что могла создать Вселенная в принципе. Они эгоистичны, самолюбивы, холодны, высокомерны. Как впрочем и мы, женщины-драконы.


Тускло хмыкнув, драконица резко провела ладонью по лицу, стирая предательский след своей слабости.


— Так что вот в чём моя тайна, милая — я презираю мужчин-драконов и не хочу отношений с мужчинами иной расы, потому что срок их жизни не соизмерим с нашим. А потерять своего любимого ещё раз я не хочу. Я просто этого не переживу.


— Но… — лихорадочно пытаясь подобрать достойные слова утешения, чтобы не обидеть её своим сочувствием, я неуверенно предположила: — Но ведь в иных мирах существуют иные расы долгожителей? И ты! Ты ведь такой выдающийся ученый. Почему не изобрести эликсир долголетия? Ведь даже я — я сейчас проживу столько, сколько не прожила бы, оставшись человеком.


— Вика, нет. Ты понимаешь, что это опасно? Ты уникум! Был всего один процент на успех и, слава мирозданью, он достался именно тебе! Ты представляешь, что будет, если я, не приведи бездна, влюблюсь, а мой любимый умрет от моего же эликсира?!


На драконицу было жутко смотреть — горящие душевной мукой глаза, перекошенный в гримасе рот, пальцы, сжимающие подлокотники и больше всего напоминающие когти-крючья…


— Да, прости, — моментально сдав назад, я нервно улыбнулась, понимая, что на сегодня личных вопросов достаточно. Бедная…


Нет, всё-таки быть умной очень плохо. Начинаешь задумываться о будущем и прочей ерунде… Вот не думала бы и наверняка бы уже любила кого-нибудь наподобие Грашши! Тьфу-тьфу, что-то я не о том кандидате подумала! Хм… И всё-таки мне кажется, это комплекс. А с комплексами необходимо бороться!


— Ба, извини, я не хотела портить тебе настроение. Я пожалуй, пойду. Спокойной ночи.


— Спокойной ночи, милая… — махнув рукой, при этом даже не посмотрев на меня, Марри витала в своих, одной ей ведомых воспоминаниях. — Не убегай никуда с утра, продолжим изучать целительскую магию. И не вздыхай, после обеда будешь абсолютно свободна, у меня дела. Давай, детка, беги, отдыхай…


Абсолютно свободна? Совсем-совсем абсолютно?

К сожалению, как показал новый день, свобода была строго ограничена пределами замка. Даже в долину мне ба запретила соваться одной, потому что слышала обрывки мыслей Шерри и они были связаны с возможностью очередной 'случайной' встречи.


— Вика, если ты не мазохистка, то ближайшую неделю из дома ни ногой. Обещаю, как только я найду демонят и они получат по заслугам, мы с тобой будем путешествовать каждый день и я покажу тебе не только эту долину, но и остальные живописные места нашей планеты. Я пока не уверена, сможешь ли ты создавать порталы, но думаю их мы тоже изучим, знания никогда не лишни. А теперь будь умничкой, сделай личико поприятнее, возьми вот эту книжечку и чтобы к моему возвращению были прочитаны главы о магических каналах и их подпитке.


Гр-р-р!


Ещё бы эта книжечка была написана доступным для поваров языком! Между прочим, я от силы процентов пятьдесят из написанного понимаю!


— А ты…


— А я по делам. Искать демонят и вытрясать из них дурь.


Ну вот, как всегда! Всё самое интересное без меня. Эх…


Повздыхав минут десять после того, как драконица пропала в портале, я послушно взяла книгу и отправилась к себе, грызть гранит, а в моем случае целлюлозу науки. Стимула бы мне… килограмм так сто. Интересно, сколько весит Юми?


Ещё минут тридцать я потратила на мечты о недоступном ястребе, ещё минут двадцать просто безразлично листала учебник, но к счастью сумела взять себя в руки и сосредоточиться на таких казалось бы простых словах, как 'потоки', 'каналы', 'ключевые узлы', 'мана', которые почему-то были связаны между собой совсем непонятным смыслом.


Так, генная память! Где ты там притихла? А ну, помогай!


В таком ключе прошла вся следующая неделя и даже больше. С утра у нас была теория и немного практики по целительству, после обеда ба вручала мне очередной учебник по генетике-алхимии-порталам, а сама уходила искать наёмников (они как сквозь воду пропали и ба невероятно злилась), к вечеру приходила раздраженная и гоняла меня по прочитанному материалу, злилась ещё больше и обещала лично поковыряться в моих мозгах, которые отказывались работать в полную силу.


На десятый день я не выдержала первая.


— Ба! Признай, ученого из меня не выйдет! Ну, зачем мне знать, сколько хромосом у стрекозы?! Максимум, кем я стану — это женой и матерью! Я не хочу изобретать, у меня не инженерные мозги! И даже не биохимические! Я люблю бегать, драться, метать ножи и готовить! Всё!!!


— Не кричи на меня, — раздраженно процедила драконица и я резко заткнулась. — Хорошо, ты права. Ученого и исследователя из тебя не выйдет. Но что насчет зельеварения? Ты, как повар, просто обязана испытывать тягу к экспериментам в этой сфере.


— Вот тут ты права — тяга есть. Но тяга, а не вынужденная обязанность. Ты элементарно не даешь мне свободы для творчества! Я каждый раз обязана… Ты слышишь? Обязана! А если я не хочу варить крем от морщин? Я хочу сварить сгущенку, со вкусом вишни, одна капля которой расслабит лучше алкоголя! — выкрикнув первое, что пришло на ум, только после того, как прозвучали слова, подумала что сказала откровенный бред.


А вот ба, судя по удивленно приподнятой брови, мой ответ заинтересовал.


— А просто алкоголь тебя уже не устраивает?


— Я не пью.


— Вообще?


— Да.


— А почему, позволь полюбопытствовать?


— В детстве отравилась.


— О… у тебя было странное детство.


Да уж. Очень странное. Особенно для местных.


— Что ж, хорошо. Ты меня конечно удивила, но резон в твоих словах есть и если ты действительно хочешь экспериментировать, то дерзай, я только за. Я ведь хотела всего-навсего, чтобы ты набила руку и поняла принцип. Но раз уж ты настолько уверена в своих силах… Я не против.


— А гулять? Я в этих четырех стенах скоро прокисну.


— Гулять? М-м-м… — недовольно почесав носик, драконица неуверенно протянула: — По магазинам, а затем в сауну?


— Нет, что-то не тянет.


— Да, меня тоже последняя наша прогулка вечно на ум приходит, — поджав губы, Марри раздраженно добавила: — И эти мерзавцы всё никак находиться не хотят… Ну, а куда тогда?


— Ты обещала экскурсию по горам. А ещё можно к вампирам слетать… — добавила я вроде как невзначай, а сама всё ждала, что она на это ответит.


Она, к сожалению, а может и к счастью, моего тонкого намека не поняла и недовольно отмахнулась рукой.


— Нет, у вампиров скучно. Давай лучше в Западные горы, там очень красивые пейзажи и мало драконов. Надеюсь, никто не помешает. Решено, переодевайся и полетим.

Переоделась я в два счета и уже через пять минут нетерпеливо ёрзала у центрального выхода, потому что сама Марри задерживалась.

Там-то меня и нашли мальчишки, которые, сверкая глазенками, взяли меня в кольцо.

— Я тоже очень рада вас видеть, — разулыбавшись, потому что невозможно было сохранять серьезность, глядя на их загадочные мордашки, обняла всех по очереди, попутно радуясь, что сегодня надела тунику подлине и поприличнее. Они мне конечно в каком-то месте родня, но всё-таки мальчишки. — А мы гулять летим!

— А мы? — синхронно скуксившись, дети являли собой самое печальное, что было в мире. — Ты с нами совсем не играешь!

— Все претензии к ба! Я десять дней за учебниками кисла!

— А возьмите нас с собой!

К счастью мне не пришлось придумывать отговорки, потому что явилась ба и ей хватило одного единственного строгого взгляда, чтобы юное поколение притихло, а затем и вовсе рассосалось по коридорам.

— Так, Виктория, чтобы не возникало недоразумений — даже не вздумай идти у детей на поводу — никаких прогулок без матерей. Если вздумают настаивать, сразу говори — я запретила и никаких исключений. До ста лет за ребенка отвечают родители и только они имеют право разрешать им полеты за пределы замка. А мальчишкам ещё шестидесяти нет.

— Ясно. Спасибо за предупреждение, — послушно покивав, хотя сама уже была целиком и полностью в предстоящей прогулке, я наконец получила команду оборачиваться, которую с радостью выполнила.

— Виктория, слушай меня внимательно. Мы с тобой уже несколько раз пользовались мыслеречью, будем пользоваться ею и сегодня. Путь будет дальним, так что будь аккуратна и внимательна — мы не раз пролетим над чужими гнездами, и может возникнуть опасность столкновения. Не балуйся в воздухе и смотри по сторонам. Покувыркаться сможешь, когда прилетим. Устанешь — дай знать. Уяснила?

"Да".

К сожалению, если ба умела в полном объеме пользоваться этой самой мыслеречью, то у меня получались лишь короткие слова — от длинных фраз начинала болеть голова.

— Умница. А теперь четко на запад!

Глава 23

И всё-таки я не уставала удивляться самой возможности полета. Казалось бы, это невозможно, ведь я такая тяжелая, а крылья не слишком большие, чтобы выдержать мой вес, но тем не менее я летела. И не просто летела, а упивалась самим полетом!

Фантастика! Свобода! Безумное удовольствие, которое невозможно выразить словами и можно лишь пищать от восторга!

Что я периодически и делала под ироничные фырканья ба, раздающиеся у меня прямо в голове. Она-то летела четко к цели, лишь иногда закладывая виражи, чтобы подождать меня. Кстати к исходу второго часа полета я действительно начала немного уставать — раньше мы никогда не летали так долго, так что маякнув бабуле, что было бы неплохо приземлить во-о-он в той симпатичной долине с высокой и сочной изумрудной травой, пушистыми незнакомыми кустиками и небольшим озерцом, я пошла на посадку, при этом не забывая осматриваться, принюхиваться и вообще, бдить по всем фронтам.

И кстати не зря — уже почти приземлившись, я с удивлением отметила, что долина жилая — в дальней от точки моего приземления скале виднелся довольно крупный дом, частично встроенный в эту самую скалу. Ого?!

Интересно, кто тут может жить?

Ба ещё заходила на посадку, а я уже неторопливо рысила в сторону дома, намереваясь утолить своё любопытство. В округе довольно странно, но при этом неуловимо знакомо пахло и уровень любопытства рос с каждым пройденным метром.

— Вика, стой!

Ба приземлилась мне чуть ли не на голову и, моментально обернувшись, скомандовала отбой моим планам.

"Почему?"

— Демоны!

О? Точно! Демоны! А почему стой? Ну и что, что демоны? Мы же не воевать идем, а так… в гости. А то, что без приглашения, так это и вовсе ерунда — драконам не нужно приглашение.

— Виктория?! — возмущенно хлопнув меня по передней лапе, потому что слушаться я не торопилась, ба вдруг замерла, хищно принюхалась, а затем медленно обернулась в сторону дома. — Та-а-ак… милая, а мы удачно приземлились!

Да? Что такое?

Старательно принюхавшись сама и радуясь, что драконье обоняние невероятно чувствительно, среди незнакомых запахов я различила одну единственную нужную нотку.

Тагриан! Либо он здесь, либо он совсем недавно был здесь!

Гр-р-р!!!

— Вика, не смей!

Наплевав на бабулины вопли, я молнией неслась к дому. Если она хочет устроить ему трёпку за отравление и усыпление, то у меня к нему свои счёты! И я пер-р-рвая!!!

Десять метров, пять, метр и…

Бум-с-с-с…

Звук удара моего лба о невидимую преграду был невероятно звонким, а уж сверкающие звезды, которые затанцевали у меня перед глазами, и вовсе можно было потрогать. Голова-а-а…

— У-у-у! — обижено рявкнув, я помотала пострадавшей головушкой, разбрасывая эти самые звезды прочь и искоса глянула на неторопливо приближающуюся Марри. — У!

— А я говорила — не торопись.

Неправда! Не говорила!

— Ну-ну, не плачь. Сильно больно?

— Бу-у-у…

— В следующий раз слушайся умную ба.

Черт, лучше бы пожалела!

Слезливо шмыгнув, но так и не дождавшись утешения, я тяжко вздохнула и сделал пару шагов назад. Почему я не почуяла преграду? И что она вообще из себя представляет? Кстати, я до сих пор её не чую!

Прищуриваясь и принюхиваясь, я старалась делать это как можно тише, чтобы не мешать ба, которая тоже изучала невидимую преграду, не позволяющую нам подойти к дому.

— Как интересно… — удивленно и заинтересованно похмыкав, женщина прошла вдоль преграды метров двадцать, но она все не кончалась, в итоге сливаясь со скалой, но в том месте, где дом уже метров пять как закончился. — Очень интересно. Милая отойди ещё подальше и учись.

Ба вернулась ко мне, снова обернулась в драконицу и, сконцентрировавшись, послала в невидимую преграду огромный пульсар ледяного пламени, который сформировался в её драконьих лапах. Пульсар растекся по преграде и стёк на землю, уничтожив траву и сантиметров десять земли вглубь. А преграда даже не замерцала, не говоря уже о чем-то большем.

"С-с-с!"

Сморщив нос, когда в моей голове раздалось угрожающее и крайне раздраженное шипение, я сделала ещё несколько шагов назад. Судя по тому, как прищурила глаза ледяная леди, сейчас будет ещё один залп.

На этот раз Марри концентрировалась дольше и сгусток был в разы больше и мощнее, причем состоял он не только из ледяного пламени, но содержал в себе ещё и такие любимые мною молнии. И…

Ба-бах!!!

Жуткий грохот, дым, смрад, и…

И котлован перед преградой глубиной метр, а сама преграда, судя по яростному рыку драконицы — стоит. Черт, почему я её не вижу?!

А затем ба закричала. Громко, пронзительно, с переходом в ультразвук, да так, что я плюхнулась на землю и попыталась спрятать чувствительные уши под лапы, но получалось плохо — визг ввинчивался в мозг и этот самый бедный мозг начинал вибрировать, медленно, но верно превращаясь в желе. Ба-а-а!! Хва-а-ати-и-ит!!

— Достаточно! — дверь дома распахнулась неожиданно и так же неожиданно на её пороге появился незнакомый и крайне раздраженный демон на вид лет сорока. — Женщина, прекратите!

Женщина? Это самоубийца назвал главу семьи "женщиной"?

Как бы ни было мне плохо, но я не удержалась и захихикала, при этом спрятав морду под лапами. Я-то нисколько не сомневалась, что ба сейчас покажет ему, в какой позе раки зимуют, но к моему безмерному удивлению, драконица медленно захлопнула пасть и делать что-либо ещё не торопилась. Вместо этого она внимательно рассматривала незнакомца.

А рассматривать особо было нечего: стандартный демон. Высокий, очень загорелый, темноволосый, кареглазый. На висках легкая седина, длинные волосы собраны в низкий хвост. Одет в плотные черные брюки, рубашку цвета хаки, поверх которой был жилет со множеством карманов и фартук.

Фартук меня кстати очень заинтересовал — от него ощутимо пахло машинным маслом, да и многочисленные жирные пятна намекали на то, что мужчине не чужда работа с техникой и механизмами.

Но это всё ерунда! Мы долго тут стоять будем? Где Тагриан?! Дайте мне его, а сами можете продолжать играть в гляделки.

— Гр-р-р?!

"Вика, нет"

"Почему?"

— Добрый день… — ба вновь обернулась и, высокомерно вздернув подбородок, смерила напрягшегося мужчину очередным оценивающим взглядом. — Мы не знакомы… С кем имею честь общаться?

— Хаймерш ака" Сурри, леди. — Ответ был довольно сух, но судя по расширившимся глазам ба, это имя было ей знакомо.

— Хаймерш-механик? — и столько искреннего недоверия было в её голосе, что я озадаченно нахмурилась.

— Верно, — демон нахмурился следом за мной и его взгляд стал ещё недовольнее. — Леди, если вы закончили истерику, то может отправитесь дальше своим путем? У меня эксперимент и нет времени на пустые разговоры.

Ой, дура-а-ак…

— Истерику? — взгляд драконицы заледенел, а поджатые губы превратились в ниточку. — Мужчина, вам ли не знать, что драконы не истерят?

— А женщины? — снисходительно усмехнувшись, причем судя по всему ощущая себя в абсолютнейшей безопасности (а как иначе?), демон подпер плечом косяк и сложил руки на груди. — Дамочки, вы себя со стороны видели вообще? Одна головой бьется, вторая пульсарами кидается, а затем вопит, как рота баньши. И всё ради чего? А подумать о том, что это частная собственность и я могу быть против подобного вторжения, вам цвет волос или пол не позволяет?

Ну, всё! Я его сейчас сама на лоскутки порву!

О том, что его слова возмутили не только меня, по виду ба догадаться было невозможно. Если до этого она стояла и презрительно прожигала его взглядом, то сейчас лишь больше прищурилась. Мне кажется или она что-то задумала?

— О, прошу простить, кажется, я действительно слегка забылась и поддалась эмоциям… — если бы голосом можно было замораживать, демон бы уже был одним огромным куском льда. — Но утолите моё любопытство, я чую в округе запах императорского наёмника по имени Тагриан… он здесь?

— Нет, внука здесь нет.

Внука? Он ему внук? Хм-м-м…

— Что ж, очень жаль, — недовольно дернув плечиком, драконица махнула мне рукой, показывая, что мы уходим.

Уходим?! Вот просто так берем и уходим???

Моя драконья морда была настолько обиженной и обескураженной, что ба протянула ладонь и с сочувствием погладила мой нос.

— Да, милая. Уходим. Как ты сама слышала, нужного нам объекта здесь нет и задерживать господина Хаймерша с нашей стороны будет вопиющей бестактностью. Кстати… — обернувшись через плечо, ба холодно улыбнулась мужчине и словно невзначай обронила: — Если ваш внук снова появится, передайте ему наш горячий и пламенный привет и пожелание скорейшей встречи. Со своей стороны обещаю приложить к этому максимум усилий.

— От кого?

— От леди Маррхиям и её внучки.

— Маррхиям? Марри-генетик? Так вы та самая Марри??!

Мужчина всё повторял и повторял, но ба это уже не волновало — она, поджав губы, шла прочь от того, кто всего за пять минут оскорбил её несчетное количество раз. И я её прекрасно понимала! Если бы он начал так оскорблять меня, с учетом того, что я была бы главой семьи и всеми уважаемой леди, то я бы вообще с ним не стала разговаривать.

А теперь нате! Узнал, что она не просто "женщина", а "та самая Марри" и тут же залебезил. У, гад!

"Вика, на крыло"

Иду-иду.

Не удержавшись, я высунула язык и с удовольствием продемонстрировала механику своё "фи". Затем развернулась и как самая обычная собака поддела когтями задней лапы землю и отбросила её назад, якобы закапывая. К сожалению, комья земли не долетели по назначению, а наткнулись на невидимую стену и упали, но мне это было уже не важно — я торопилась за обиженной и оскорбленной ба.

Черт, куда она так рванула?!

Торопясь догнать драконицу, минут через десять я поняла, что это бесполезно — в отличие от меня она не была такой уставшей, а может ещё и обида со злостью придали сил. И в итоге я плюнула и перестала торопиться. Заблудиться я не боялась — в драконьем организме имелся своеобразный компас, который запоминал абсолютно каждый пройденный метр, и я четко знала, куда именно мне лететь, чтобы добраться до дома.

А теперь вопрос… А нужно ли мне туда?

Замедлившись ещё больше, я старательно припоминала все последние наставления моей дражайшей родительницы и минут через семь сама же и себе констатировала — запрет на вылет из дома был лишь на неделю, которая закончилась несколько дней назад, а это значит…

Юми-и-и! Я лечу в гости, надеюсь, ты не против!

Окончательно принятое решение придало сил и я, с радостным визгом кувыркнувшись в воздухе, повернула на юг. Туда, где располагался нужный мне вампирский город с особняком Её Величества.

Есть!

Уже практически не веря, что девчонка в ближайшее время останется одна, Шерриангерр удовлетворенно растянул губы в ухмылке и, прикинув путь следования хорошенькой, но вредной драконочки, свернул поисковый маяк. Судя по всему, Виктория отправилась в земли вампиров. К мамочке королеве? Всё возможно.

Что ж, он без труда успеет перехватить выскочку километрах в ста до ближайших вампирских городов.

Если поторопится.

Накинув, но не став застегивать рубашку на все пуговицы, дракон выскочил из своей спальни на личный карниз и через секунду уже мчался прямиком на юг. Туда, где его ждала запланированная и тщательно продуманная встреча с будущей любовницей.

Ему много не надо: на недельку, другую…

И всё-таки надо учиться строить порталы. Полет это конечно хорошо, но не тогда, когда длится уже пятый час. Эх…

Второе дыхание всё никак не открывалось, спина уже ощутимо болела, как и лопатки, а до города было ещё не меньше часа полета. Мимо, но довольно далеко пролетело несколько драконов, но к счастью им до меня не было никакого дела. Пару раз я видела вранов с наездниками. Однако больше всего я переживала о том, что ба будет против моего маленького побега к вампирам на пару-тройку часиков, в любой момент выйдет из портала на ближайшей скале и отправит меня домой. К счастью подобного не наблюдалось и я надеялась, что ещё как минимум пару часов ба будет занята.

Я уже начала мечтать о том, как приземлюсь на крышу особняка и, обернувшись, дождусь ястреба именно там, а потом может и ещё кое-что случится, как интуиция, поставленная на автопилот, завопила "Опасность!".

Где? Кто?

Твою кочерыжку!!!

Я успела увернуться лишь в последний момент, резко взмыв ввысь, но всё равно кончик моего хвоста мазнул по чьему-то крылу.

Сориентировалась я довольно быстро и, найдя взглядом придурка, забывшего о безопасности и теперь закладывающего крутой вираж, раздраженно зашипела. Шерри! Ах, ты мудак!

Но как бы ни была я зла на изумрудного дракона, я прекрасно понимала — если он решил поиграть, то я ему в небе не соперница. Ни по размерам, ни по опыту. И единственный выход — рвануть к Юми, стать девочкой и путь уже он, мой герой и защитник, начистит морду этому рептилоидному подонку!

Да, идеально!

Стоило решению оформиться, как открылось пресловутое второе дыхание, и я что есть сил рванула к городу, до которого оставалось не так уж и много — всего каких-то километров двести-триста.

Машем-машем-машем крыльями… летим-летим-летим!!! Периодически слушая за спиной угрожающее рычание, а пару раз даже доносящиеся до меня мысленные вопли остановиться, я не стеснялась его так даже мысленно посылать. Не уверена, слышал ли он все мои посылы, но судя по ненормальной настойчивости, всё-таки что-то до него донеслось. А вот и он, город!

Слегка растерявшись, потому что не знала, в какой именно части города располагался Королевский особняк, я излишне замешкалась и тем самым дала дракону ещё один шанс на бесчестную попытку сбить маленькую меня.

Сволочь!

— У-и-и-и! — рывком уйдя с траектории, и снова торопливо замахав крыльями, я постаралась настроиться на запах лорда и попытаться найти особняк наобум.

В любом случае мне нужен респектабельный район, а это направо. Вперед!

— Дракон!

Вечерние сумерки незаметно прокрались в город, но фонари ещё не зажглись и в сиреневом закатном небе два дракона, белоснежный с голубым отливом и изумрудный, моментально привлекли к себе внимание абсолютно всех горожан.

Детвора восхищенно пищала, любуясь самыми совершенными существами вселенной, девушки мечтательно прикрывали глаза, парни возбужденно обсуждали мощь древних рептилий, и лишь горожане постарше недовольно хмурились и шептали, что это не к добру.

Юмирай лишь позавчера вернулся из командировки по конфиденциальным делам Её Величества, вчера весь день потратил на составление отчета, так что сегодня он предпочел провести день на свежем воздухе, да в тренировках.

Естественно тренировался он не один — компанию ему составил капитан Далерай, тоже заскучавший без спаррингов с достойным противником, так что первым незваных гостей заметили гвардейцы, о чем тут же поспешили доложить самым быстрым способом — воплем.

— Милорд! Драконы в небе!

Все бравые воины, охраняющие поместье, так или иначе, были в курсе основных сведений и то, что ледяную драконочку сейчас явно преследовал изумрудный дракон, вызвало всеобщее негодование.

И не только негодование.

— Убью, мразь… — напряженным взглядом отслеживая стремительное приближение голубой красавицы, в которую обернулась его малышка, Юмирай дождался, когда она подлетит максимально близко и что есть сил крикнул: — Виктория, я здесь! Лети к тренажерам!!!

— Виктория, я здесь! Лети…

Последние слова унес ветер, но мне хватило и первых звуков, чтобы сориентироваться окончательно и со счастливым визгом пойти на посадку. На последнем десятке метров нервы не выдержали и мысленно крикнув "Лови!", я обернулась прямо в воздухе и с радостным воплем рухнула прямиком в предусмотрительно распахнутые объятия.

— Яуч!

Мысль оказалась не самой умной, потому что чудовищная инерция, хоть и была мною магически погашена, но, как показало приземление, всё-таки не до конца — вампир завалился на спину, сдавленно охнув.

— Прости…

— Ничего страшного…

Мужчина, одетый лишь в брюки и сейчас лежащий подо мной, выглядел самым счастливым человеком… ой, вампиром на свете, так что я не удержалась и начала глупо улыбаться.

— Господи, как же я по тебе скучала!

— Я тоже. Безумно.

Подавшись вперед и поцеловав меня в нос, Юмирай резко посерьезнел и уже через секунду поднимал нас обоих на ноги, попутно шепотом ругнувшись на мою задравшуюся сверх меры тунику.

— Извини…

Вместо ответа одарив меня таким жарким взглядом, что я покраснела и действительно устыдилась, мужчина рывком задвинул меня к себе за спину. Рядом с ним встал капитан, протянул мне чью-то рубашку (судя по личному запаху — ястреба) и одним выразительным взглядом четко в глаза порекомендовал мне прикрыть чуть больше, чем прикрывала порвавшаяся на боку туника.

Всё это заняло от силы секунд пять, но дракону как раз хватило этого времени на то, чтобы обернуться в тридцати метрах от нас и вальяжной походкой самовлюбленного мачо направиться к нашей группе.

Умом я понимала, что вампиры против дракона не выстоят даже вдесятером, потому что дракон — это чистая магия, а вампиры — всего лишь грубая физическая сила, но эмоции… Эмоции требовали порвать этого рептилоидного подонка на крохотные кусочки!

— Воу… кого я вижу! — наёмник остановился всего в пяти метрах от нас троих и, косо глянув на остальную стремительно приближающуюся стражу, лишь презрительно усмехнулся. — Сам бешеный Юм! Не ожидал…

Они что, знакомы?

— Аналогично, — сжав руку в кулак и тут же её разжав, ястреб ответил в том же тоне, то есть презрительно. — Чем обязан? Насколько я помню, тебе запрещено появляться в наших городах.

— Да так… девочку одну непослушную и капризную догонял, заигрался. Викуся, сладенькая, выходи, — глянув четко на меня, при этом откровенно игнорируя всех остальных, дракон собственнически поманил меня пальцем и похабно усмехнулся. — Пойдем домой, не будем мешать доблестным воинам Её Величества нести службу. Видишь, как их расстроило твоё появление.

Мразь. Ненавижу выродка!

— Юми, а ты можешь его убить? — нервно шепнув, потому что саму меня уже трясло от гнева, в случае отказа я была готова сама выйти вперед и начистить ему морду. Если до его последних слов я не была уверена в том, что хочу его крови, то после "Викуси" и "сладенькой" решение оформилось окончательно. Без права на обжалование.

— Без проблем, — поверну голову ко мне, мужчина всего на миг прикоснулся губами к моим губам, но этого мгновения мне хватило, чтобы увидеть в его глазах четкую уверенность в произнесенных словах. Он был абсолютно уверен в том, что ему это под силу. А затем он сказал то, отчего я снова сочно покраснела: — Милая, застегни пуговки до конца, а то свадьба будет сегодня. И не уходи далеко, я сейчас вернусь.

Глава 24

Вика!

Если первые два часа Маррхиям была уверена, что Виктория хоть и отстала, но все равно летит домой, то когда вынырнула из своих далеко не веселых мыслей, оказалось, что девочка ещё слишком далеко от дома. Да настолько, что…

Насторожено прислушавшись к своему внутреннему компасу, оповещающему, где находится каждый из её детей и внуков, уже приближающаяся к родовому замку драконица недовольно поджала губы. Плутовка!

В первые мгновения женщина настолько разозлилась, что захотела во что бы то ни стало вернуть взбрыкнувшую внучку, но порыв схлынул так же неожиданно, как и появился.

Кого она обманывает?

Права Виктория… слишком права. Заигралась, зациклилась, поставила своё "я" на пьедестал и теперь требует от всех безоговорочного поклонения и уважения, наплевав на истинные желания своих близких. Старая, глупая маразматичка.

К горлу подступил ком и драконица лишь чудовищным усилием воли удержалась от того, чтобы зарыдать прямо в небе. Нет! Никто и никогда не увидит её слёз!

А всё этот! Механик, чтоб ему пусто было! Она тридцать лет мечтала с ним познакомиться! Великий ученый! Отшельник, о котором не было известно ничего, кроме мировой славы его изобретений! Она прочитала все его труды и научные изыскания! Она, как могла, наводила о нём справки и хотела хотя бы просто постоять рядом при сборке его чудо-машин, а он… а он оказался старым, вредным и хамливым пердуном! Да ещё и ко всему прочему демоном!

О, Великое Мирозданье, за что ты так жестоко?!

Приземлившись на личном карнизе и ворвавшись в свои покои, драконица ещё почти час не могла успокоиться, нервно расхаживая по комнатам от стены к стене, от стеллажа к стеллажу, от двери к двери.

А затем эмоции переполнили, и она рухнула на колени, прямо на пол и просто разрыдалась, превратившись из величественной ледяной леди в самую обычную одинокую и не очень молодую женщину.

Никому… Она элементарно не нужна ни-ко-му.

"Ба-а-а!!!"

Вика?

Далекий, но такой испуганный вопль Виктории гонгом прозвучал в голове и слёзы высохли сами собой. Виктория?

Виктория!

Я боялась. Я искренне боялась того, что дракон окажется не просто подонком, а коварным и бесчестным подонком. Я нисколько не переживала за физическое превосходство ястреба — я видела силу и мастерство Юмирая и знала, что вампир, который на особом счету у самой Матери, не может быть обычным и слабым.

Но он не маг.

В отличие от дракона.

Сейчас мужчины, обменявшись парой стремительных ударов, чуть разошлись и закружили. Я видела, как самодовольно улыбнулся Шерри, наверняка рассчитывающий одержать быструю победу и очередной раз доказать, что вампиры дракону не ровня. Но так же я видела и уверенный взгляд Юмирая и его четкие, до миллиметра выверенные движения.

Я знала, что он уверен не на пустом месте, я это чуяла.

Покружив пару минут, мужчины наконец что-то решили для себя и начался бой. Молниеносные удары сменялись бросками и прыжками. Блоки сменялись контратаками, руки сменялись ногами. Подсечки, хуки, апперкоты, кроссы… Я могла от силы отследить одну десятую и в итоге нервно кусала губы и мяла край рубашки, которую всё-таки сумела застегнуть до конца.

— Виктория, может, вы пройдете в дом… — капитан попытался потянуть меня за локоть, но тут же одернул руку, когда я угрожающе зарычала. — Тихо-тихо!

Я отвлеклась всего на секунду, но именно в этот момент Юмирай нанес один из тех ударов, которые становятся решающими — прямой удар ногой в грудину и дракон отлетел на несколько метров назад, согнулся пополам, а затем упал. И лишь когда обе мужские фигуры замерли, стало понятно, что за эти стремительные минуты они успели существенно изувечить друг друга. У Юмирая была рассечена левая бровь и кровь залила пол-лица, правая рука висела плетью, на груди расплывался чудовищный синяк и на правую ногу он не опирался, предпочитая стоять на левой. А дракон… дракон сплюнул на землю кровь, попытался подняться на ноги, но не сумев встать даже на колени, снова упал.

И, казалось бы, я просто обязана радоваться, но интуиция шептала, что это ещё не всё. Почему не всё?! Всё!

— Юми… — попытавшись податься вперед, чтобы поддержать ястреба, я увидела перед собой лишь недовольное лицо капитана Далерая, заступившего мне путь. — Дорогу!

— Нет, леди Виктория. Стойте. Это не женское дело.

— Не вам решать! — моментально вспылив и уже собравшись прорваться к ястребу силой, через плечо вампира я успела заметить, как дракон сумел встать на одно колено и, создав огромный магический пульсар, запустить его в лорда.

Господи… нет…

Время замедлилось, а затем практически остановилось. Миг — дракон падает на землю без сил, но на его губах не боль, а злорадство. Миг — ястреб удивленно вскидывает голову, а в следующее мгновение в его глазах отражается пульсар и единственное, что он успевает сделать, так это раздраженно поморщиться, прежде чем пульсар долетает до него и мир вокруг нас превращается в один огромный взрыв чудовищной силы. Миг — и нас с капитаном сносит в ближайшие кусты ударной волной.

Страшно. Больно. Темно…

"Ба-а-а!!!"

Наверное, я всё-таки потеряла сознание от страшного удара о землю, потому что в себя пришла уже тогда, когда капитан брал меня на руки, стараясь сделать это как можно более аккуратно, а вечер окончательно превратился в ночь. Господи! Юми!!!

— Отпустите…

— Леди Виктория?

— Отпустите! — если первое слово прозвучало хрипло, то второе было истеричным и требовательным. — Отпустите, я уничтожу это тварь!!!

— Нет, леди, — проявив никому не нужное упрямство, вампир держал меня слишком крепко, а я была слишком обессиленной как длительным полетом, так и тем, что произошло только что. — Моя первейшая и основная обязанность — позаботиться о вашей безопасности.

— Пусти! Пусти-и-и!!! — истерика подкралась незаметно, но была такой яркой, что я нашла в себе силы и вырвалась из цепких мужских рук.

Я успела пробежать лишь несколько метров, когда на разгромленной поляне стало светло как днем — это ярчайший голубой пульсар осветил окрестности и Марри, вышедшую из портала.

— Ба… — шаг и ноги подкосились, а из глаз рекой полились опустошающие душу слёзы. — Ба-а-а…

— Виктория! — в три стремительных шага подлетев ко мне, драконица не дала мне упасть, обняв так крепко, что стало больно. — Милая, что… Тихо-тихо, не плачь… Кто посмел? Кто?!

— Шерри… он… — ком в груди всё рос, не позволяя сказать ни слова, так что я прокричала мысленно: "Он убил Юми-и-и!!!".

Прокричала и разрыдалась. Нельзя… Как же так… Я… Я же…

Я ведь даже не казала ему ничего!!!

— Шерри? — на секунду руки сжались ещё крепче, а затем ба передала меня подошедшему вампиру и всего за несколько коротких требовательных вопросов узнала у капитана суть произошедшего. — Ах, Шерри… Милая, закрой глазки, ба сейчас сделает кое-кому больно.

— Нет… — передернувшись всем телом, я снова попыталась вырваться, но добилась лишь того, что захват капитана стал окончательно каменным. — Я сама… убью… сама!!!

— Виктория, нет, — сурово поджав губы, драконица была сама невозмутимость — в глазах лед, а на лице абсолютная уверенность в своих словах. — Только дракон имеет право убить дракона. И только после того, как его судьбу решит Совет. Но вот покалечить до полусмерти… покалечить я имею право. Если не боишься и не противно — смотри.

Не боюсь.

Позволив капитану меня держать, я не отрывала взгляда от ба, отправившейся к дракону, который в этот момент пытался встать и обернуться. Но то ли ему не хватало сил, то ли концентрации, но у него не получалось сделать ни то, ни другое.

А затем она начала его калечить. Невысокая, худощавая блондинка с циничной усмешкой на губах ломала дракону кость за костью, выворачивала суставы и отмораживала сломанное. Сначала он крепился. Затем он начал стонать. Под конец он выл и умолял ба прекратить.

— Конечно, не вопрос, — сломав последнюю крупную кость и посмотрев мужчине в глаза, драконица наклонилась и прошипела тому прямо в лицо: — Я предупреждала? Предупреждала. Дважды я не предупреждаю.

Белоснежные пальчики надавили на сонную артерию, мужчина отключился и только тогда я смогла судорожно выдохнуть. Экзекуция длилась от силы минут десять, но это было действительно жуткое зрелище — даже гвардейцы предпочли не смотреть, а заняться транспортировкой обожженного тела лорда.

На него я смотреть не могла, потому что знала — посмотрю и всё, не удержусь от нового витка истерики. Я не хотела запоминать его таким — избитым и покалеченным. Я хотела запомнить его живым. Обаятельным и галантным, совсем капельку диким и таким родным. Моим…

А затем кто-то простонал и глухо выругался.

Что?

Закаменев, я не могла поверить своим ушам и прочим чувствам.

Стон повторился, а я, как завороженная перевела взгляд на носилки, на которые гвардейцы перекладывали Юмирая. Он… он…

— На лорда Юмирая не действует большинство видов магии. А та, что действует, в большинства своем не смертельна. Это особенности подавляющего числа полукровок. — Мне на ухо наконец были произнесены слова, объясняющие происходящее, но каменные руки капитана так и не разжались, запрещая мне приблизиться и убедиться лично. — Виктория, вам сейчас лучше не подходить — лорд чересчур истощен и представляет для вас опасность. Обещаю, он восстановится в кратчайшие сроки, и уже завтра вы сможете его увидеть.

— Завтра? — из горла вырвались лишь кашляющие хрипы, так что пришлось прокашляться и повторить: — Завтра?

— Завтра, — уверенно ответил вампир.

— Завтра? — к нам подошла драконица, а затем мне достался долгий и пронзительный взгляд.

Сердце пропустило стук.

Нет, ба. Пожалуйста!

— Хорошо, завтра. — Увидев в моих умоляющих глазах одно ей ведомое, женщина неожиданно тепло улыбнулась. — Я приду за тобой завтра вечером, милая. Постарайся больше никуда не влипать.

— Постараюсь… — не веря в то, что только что прозвучало, я уже одними губами прошептала родительнице в спину: — Спасибо…

Но судя по её кивку, она это услышала.

Не став задерживаться на территории особняка дольше необходимого, глава рода Р" шейссо подхватила бессознательного изумрудного дракона за ворот и не обращая внимания на то, что это не самый гуманный способ транспортировки переломанного мужчины, поволокла его за собой во вновь созданный портал.

И всё-таки драконы чересчур жестоки. Я бы просто убила.

— Леди Виктория, идемте в дом, — из размышлений меня вырвал тихий голос капитана и я, нервно кивнув, послушно отправилась следом за остальными. — Я распоряжусь, Янита поможет вам с ванной и прочим.

— Спасибо. Скажите… — вместо того, чтобы смотреть под ноги, я все не отрывала взгляда от носилок, которые унесли далеко вперед. — Я могу помочь в восстановлении?

— Нет, леди. Юмирай — вампир, и лучшим восстанавливающим для него является кровь и эликсиры на крови. Пара-тройка бутыльков, полноценный сон и завтра он будет ещё краше, чем был, — сам же усмехнувшись на свои утешительные слова, мужчина добавил: — Вам тоже не мешало бы хорошенько выспаться. Выглядите уставшей. Вы, кстати, ужинали?

— Нет.

И даже не обедала.

— Ясно, тогда ужин и сон — мои вам рекомендации.

Я бы предпочла ещё килограмм сто успокоительного… но чего нет, того нет. Точнее есть, но они немного не в форме. Господи, о чем я думаю?! Он только что чуть не умер, а у меня все мысли только о том, что мне плевать на ужин и сон, лишь бы меня пустили к нему!

— Спасибо. Вы очень любезны.

Интересно, а после того, как он выпьет эликсиры и больше не будет мне опасен, я смогу его увидеть?

Послушно переставляя ноги, за весь путь до особняка я успела поблагодарить капитана ещё несколько раз, чем кажется начала его нервировать. Он даже рискнул предложить мне выпить, причем всего и сразу — от крови и вина, до чая и кофе с убойной дозой успокоительного.

— Нет, спасибо… — немного нервно улыбнувшись, когда его откровенно перекосило от очередного "спасибо", я попыталась взять себя в руки, но получалось не очень. — Скажите, а кто будет лечить лорда? Вы? Или лекарь?

— Нет, Виктория, не я. Лорда уже осматривают и лечат другие. Каждый гвардеец Её Величества обязан знать как азы первой помощи, так и разбираться более сложных вещах. Не переживайте, уверен, его уже осмотрели и сделали всё необходимое. И пожалуйста… — немного надавив тоном, что я даже слегка удивилась, капитан сурово поджал губы: — Я знаю, что не вправе вам приказывать, но убедительно прошу — постарайтесь взять себя в руки. Я не умею успокаивать плачущих женщин и боюсь, если попытаюсь сделать это своими силами, то назавтра уже сам впаду в немилость лорда.

— Эм… — слова вампира дошли до моего сознания не сразу, но даже когда дошли, то их смысл стал мне понятен лишь спустя пару минут серьезных раздумий. — О…

К тому времени капитан наконец довел меня до комнаты и, лично усадив на кровать, обронил, что сейчас ко мне подойдет Янита и поможет мне поужинать и всё остальное.

— Да, спа… сибо, — договаривала я уже в закрытую дверь. Мда. Ладно, черт с ним. Кажется, я действительно расклеилась.

Немудрено…

Спрятав лицо в ладонях, я несколько секунд просидела без движения, а потом резко выдохнула и, растерев ледяным пальцами такой же ледяной лоб, окончательно взяла себя в руки. Всё хорошо, Вика. Всё просто отлично! Шерри обезврежен, Юмирай в надежных руках, я сама в полном порядке и впереди у меня целые сутки на безумства, которые я обязательно совершу! Потому что только полчаса назад я наконец осознала, что в любую секунду может стать поздно. Поздно. Просто потому, что больше не с кем будет совершать эти самые безумства.

Вот уж нет!

Не позволю! Никому не позволю отнять у меня эту возможность! Даже тому, кто слишком воспитан и чересчур порядочен!

Но сначала я дождусь, когда все уснут…

Глаза мечтательно закрылись, блаженная улыбка сама собой наползла на лицо и не сползла с него даже тогда, когда мою комнату после короткого вежливого стука вошла Янита с огромным разносом, сплошь заставленным тарелками с горячей и ароматной едой.

— Леди Виктория!

— А? — устало открыв глаза, я улыбнулась ещё шире, но кажется этим слегка напугала девушку. — Привет… Не обращай внимания, я так устала. Сначала летела полдня, затем убегала, потом шок этот чудовищный… оставляй всё, заберешь завтра.

— Но вам необходимо помочь… — неуверенно пролепетав, Янита тем не менее поставила разнос на тумбочку и там же и замерла.

— Нет, не надо. Я в порядке. Просто устала. Отдыхай, увидимся завтра. Мне нужно побыть одной, успокоиться.

— Как скажете, — присев и пожелав мне спокойной ночи, девушка выглядела искренне озабоченной, но не стала настаивать и послушно ушла.

Вот и слава богу!

И всё-таки еда и ванна творят чудеса — потратив на ужин и купание часа два, а может и все три, я пришла в себя настолько, что задумалась о резонности своих планов. С одной стороны мне до безумия хотелось оказаться рядом и было плевать на последствия и препятствия, но с другой стороны совесть и сочувствие намекали, что сейчас он не в самой лучшей форме и вообще может не захотеть меня видеть. Мало кто из мужчин любит, когда женщины видят их слабость. Хотя-я-я…

Если я буду осторожна и предельно аккуратна, то может и не всё так страшно? Далерай же сказал, что уже завтра к утру Юми восстановится.

Черт, нет! Не могу больше ждать!

Казалось бы успокоенные обильным ужином и горячей ванной нервы вновь заявили о том, что я девочка и мне положено нервничать и изводить себя неизвестностью, а значит я просто обязана пойти и убедиться во всем лично.

Но сначала надо одеться.

А во что?

Спрыгнув с кровати и отправившись инспектировать шкаф, я была приятно удивлена, когда обнаружила в нём несколько абсолютно новых платьев, по своему крою очень схожих с тем, которое я носила здесь в первые дни — голубые, бирюзовые, бежевые туники в пол с красивыми кожаными ремешками. А если не надевать белье и ремень, то можно подумать, что это ночнушка. Точно! Кстати, ночнушки в шкафу я не нашла.

Идеальное решение!

Остановив свой выбор на голубом цвете, я, лучась от удовольствия, разделась догола и облачилась в платье. Легкий шелк приятно лег на кожу, а мысли о том, что под ним нет ничего кроме меня самой, приятно будоражили сознание. Туфли я не стала надевать принципиально и, прикинув, что по времени уже ближе к часу, а может и двум ночи, я погасила ночник, осторожно выглянула в коридор и ещё минут десять потратила на то, чтобы убедиться в отсутствии посторонних на своём пути. Чуткий слух доложил, что на втором этаже нет никого кроме меня и спящего довольно крепким сном лорда, так что стараясь не улыбаться слишком уж кровожадно, я отправилась вглубь по коридору. Четко в апартаменты одного очень благородного и крайне привлекательного во всех смыслах мужчины.

Юми-и-и, кто не спрятался — я не виновата!

Ему снился сон…

В его руках находилось самое ценное, что в принципе могло существовать и при этом это что-то, а точнее кто-то сама обвила его руками и прижалась так крепко, что он ощущал жар её тела даже сквозь шелк ночнушки.

А ещё она шептала… Мурлыкая и водя губами по краю уха, она шептала, что он самый лучший и самый потрясающий. Невероятно благородный и просто великолепный. Сильный, смелый, чудесный, восхитительный, шикарный и умопомрачительный… Острые зубки прикусили мочку уха и по спящему мужскому телу прошла волна возбуждения и сладкого предвкушения чего-то большего.

Тонкие пальчики пробежали по перевязанной бинтами груди, на пару мгновений задержались на коже живота, погладили каждый "кубик" пресса, обвели крохотную ложбинку пупка и замерли чуть ниже.

— Так бы и съела…

Горячее женское дыхание пощекотало шею, а Юмираю стало так хорошо, как не было никогда в жизни. И даже боль в ребрах, которые уже почти срослись, ноющая вывихнутая нога и многочисленные ожоги отошли на второй план и показались несущественной мелочью.

Пальчики тем временем вновь продолжили путешествие по его телу, вызывая возбужденных и алчущих продолжения мурашей. Они бродили по коже следом за ноготками по бедрам, животу, груди, плечам и предплечьям, но никак не могли дойти до самого главного.

И в какой-то момент он понял — сами они не дойдут, необходимо им помочь!

Сначала было немного страшновато, так что я просто легла рядом — мужчина выглядел настолько бледным и осунувшимся, что я едва не передумала. Но нет! Черт возьми, завтра у меня уже не будет такой возможности!

И я решилась.

Сначала положила руку ему на грудь, но при этом стараясь не задевать бинтов, затем прижалась чуть крепче, забравшись под одеяло, потому что в комнате было довольно прохладно, а под конец не удержалась и, закрыв глаза, начала нашептывать ему на ухо невообразимые глупости.

Было смешно, немного нелепо и одновременно так правильно, что под конец я осмелела настолько, что следом за словами отправились и руки — левая обняла его за шею, а правая пустилась в путешествие по самому дорогому и желанному мужчине. Я говорила то, что думала. То, что успела понять в те жуткие минуты, когда думала, что он погиб. О том, как он мне дорог, о том, что лучше него я никого не знала и не встречала, о том, что здесь и сейчас — это самое потрясающее, что может происходить в принципе.

— М-м-м… — всё ещё спящий мужчина потянулся за пальцами и, развернувшись поудобнее, заключил меня в капкан своих рук, устроившись на боку и прижав меня к себе невероятно близко. — Да-а-а…

— Спи-спи… — уже обе руки обвили его шею и, не удержавшись от соблазна, я прошептала ему прямо в губы: — Люби-и-имый…

И аккуратно поцеловала, чтобы не разбудить и продолжить получать своё такое запретное, но безумно желанное удовольствие.

— Повтори…

Глава 25

— Повтори…


Застыв, я срывающимся голосом прошептала:


— Ты не спишь?


— Сплю. — Мужчина открыл глаза, а затем блаженно улыбнулся. — И это самый прекрасный сон за всю мою жизнь…


Ну и как на него обижаться? Ответная улыбка сама собой легла на губы. Всего несколько слов, а я уже ощущаю себя самой желанной и самой необходимой. Любимой? Пока не знаю…


— Так на чем ты закончила? Продолжай, я слушаю, — мужская ладонь скользнула по спине вниз и уверенно расположилась на талии, капельку сжав.


— Как ты?


— Сносно. Но ты говорила об ином… — тёмно-зеленые глаза смотрели пристально и требовательно, а на меня накатила неуместная робость. — Повтори.


— М-м-м… — неуверенно поёрзав в его руках и осознав, что это уже не объятия, а почти захват и из них мне никуда не деться, вдруг успокоилась. А хочу ли я деться? Нет. И если ему это так важно, то я повторю. И столько раз, сколько он захочет. — Любимый. Дорогой. Обожаемый. Самый лучший и ненаглядный.


С каждым моим словом его глаза темнели и в конце концов чернота окончательно затопила радужку и белок. Это было потрясающе!


— Ты понимаешь… — его голос был хриплым, но это ещё больше убедило меня в том, что я поступаю правильно. — Понимаешь, что со мной делаешь?


— В полной мере, — мурлыкнув и прикрыв глаза, я зарылась пальчиками в короткие волосы на его затылке и прошептала прямо в губы: — Я тебя люблю. И нуждаюсь в тебе. Я не представляю своей жизни без тебя. И не отпущу. Никогда. Ни за что. И только попробуй заикнуться о своей порядочности…


Он не стал. Вместо слов протеста и возражений он иронично хмыкнул и поцеловал. Да так, что из моей головы вылетело всё плохое, что там ещё оставалось. Все тайные страхи, все последние сомнения, тревоги и печали. Им там не осталось места, потому что всю мою суть захватила умопомрачительная нежность, твердая уверенность в правильности выбора и искренняя любовь. Да-да, та самая любовь, о которой не принято говорить вслух, которую невозможно потрогать и увидеть, но которая всё-таки существует. Теперь я это знала точно.


— Ну всё, милая, теперь ты моя навсегда!


— Не-е-ет, милый! Это ты мой! Навечно!

Ночь прошла так быстро, словно это была не ночь, а мгновение. Мы больше не разговаривали, да и не было в этом необходимости. Вместо нас говорили наши руки и губы. Наши тела и наши души. Наше сбившееся дыхание и наши стоны…


Ладно-ладно, мои стоны.


И его страстные порыкивания, звучащие для моего самолюбия лучше любых комплиментов и признаний.


— М-м-м…


Рассвет наступал медленно, но неумолимо, а его руки всё не отпускали меня от себя ни на миллиметр.


— Устала?


— Нет… — не сумев удержать зевок, чуть смутилась под его снисходительным взглядом. — Не устала, просто спать хочу. Но не устала.


— Вижу-вижу…


Меня подтянули ещё ближе, собственнически пройдясь лаской по ягодицам и бедрам. Затем заглянули в глаза и тихо, но крайне серьезно припечатали:


— А теперь поговорим серьезно.


Бли-и-ин…


— А может потом?


— Когда потом?


— Ну… потом.


— Нет. Сейчас.


— А ты совсем не устал?


— Нет.


— Уверен?


— Виктория? — иронично приподняв бровь, мужчина недовольно поджал губы. — Что за упаднический настрой?


Настрой? Настроя нет. Особенно на серьезные разговоры.


— Что-то так спать захотелось…


— Трусиха.


Возможно…


— Хорошо, я слушаю.


— До полуночного слёта осталось около двух месяцев. За это время нам с тобой необходимо определиться с такими вещами, как место жительства и дата свадьбы. С остальным я разберусь сам.


— Эм…


Вот так просто? А как же многочасовые лекции обо всем остальном?


Слегка обескураженная тем, как у него всё просто оказалось, я несколько раз сморгнула. Потом задумалась. Затем недовольно нахмурилась…


— Что? — внимательно отслеживая каждую мою эмоцию, Юмирай не собирался молчать и оставлять хоть что-то недосказанным.


— Да так…


— Как? Виктория? Ну что за трусость? Говори всё, не укушу.


— Лучше б укусил… — со вздохом пробормотав, я уткнулась носом ему в шею и тут же её слегка прикусила, показывая, что я имею в виду. Затем лизнула и самодовольно усмехнулась, услышав его тихое грудное рычание. — Как насчет занятий? Я ведь до сих пор знаю от силы сотую долю необходимого. И ба… знаешь, я только вчера поняла, что действительно в ней нуждаюсь. И она во мне… она может показаться злой и эгоистичной, но она так одинока…


— Твои предложения?


— С тебя дом и свадьба, с меня примерная жена и идеальная леди. Встречаемся через два месяца, — сказав вроде в шутку, моментально поняла, что он не согласен — пальцы стали жестче, а взгляд недовольнее. — Нет?


— Нет.


— А как?


— Ты уже идеальна. И жить ты будешь со мной, начиная с этой секунды.


— А как же ба?


— Хочешь, чтобы и леди Маррхиям жила с нами? — черная бровь удивленно поползла вверх.


— Упаси боже!

- Тогда в чем дело? — вторая бровь присоединилась к первой.


И как ему объяснить, что я больше всего переживаю о том, что ба будет против? Вот только объяснять не пришлось — он понял это сам.


— Боишься её?


— Немного.


— Не бойся.


Легко сказать…


— Веришь мне?


— Верю, — я ответила не раздумывая, за что тут же была зацелована.


— Идеальное утро, — констатировал ястреб минут через сорок, когда смог восстановить дыхание.


— Согласна, — я могла лишь блаженно мурлыкать, урчать и улыбаться.


Оно конечно могло бы стать ещё идеальнее, если бы он тоже признался мне в любви, но так и быть… я подожду. Мне не к спеху — он и так уже мой.


Собственнические мысли убаюкали меня незаметно, и так же незаметно я уснула, уже не увидев и не услышав, как обнимающий меня мужчина счастливо улыбнулся и тихо прошептал:


— Любимая…


В итоге проспала я чуть ли не до вечера, чему искренне расстроилась. А как иначе? Ведь ба обещала забрать меня именно вечером и чем ближе подходило время, тем больше я нервничала, отказываясь мыслить здраво и логично. Понятно, что она не тиран и не самодур и если мы оба заявим ей о своих намерениях, то она вряд ли будет против, но трясучка всё равно не проходила.


— Вика, хватит.


Юмирай всё ещё немного хромал, но в остальном уже выглядел бодрячком и без труда сумел остановить моё нервное мельтешение по гостиной.


С удовольствием обняв его в ответ, я уткнулась носом в его грудь и глубоко вдохнула окружающий его запах уверенности и надежности.


Такими и обнаружила нас ба, вышедшая из портала спустя всего двадцать минут.


— Добрый вечер… — задумчиво протянула глава рода Р'шейссо и нам по очереди достался изучающий, пристальный взгляд, а затем и вопрос, заданный крайне недовольным тоном. — То есть вот так, да?


— Леди Маррхиям, — чуть сжав руку на моей талии, но даже и не подумав её убрать, Юмирай бесстрашно встретил взгляд ледяных синих глаз. — Возможно по вашему мнению я не самый лучший выбор, что могла сделать Виктория, но тем не менее она его сделала. И я прошу у вас её руки. Вы — уважаемая глава древнего рода Р'шейссо и опекун Виктории, и я очень надеюсь, что вы не откажете нам в присутствии на нашей с Викторией свадьбе.


— А ничего, что я ещё согласия на свадьбу не дала? — в первую секунду опешив, во вторую ба снова стала самой собой — язвительной и слегка высокомерной.


— Ба-а-а! — тут уже не выдержала я и возмущенно поджала губы.


— Что? Виктория, у нас был уговор — встреча на полуночном слете. Мало того, что ты его нарушила, так ещё и влипла в существенные неприятности с Шерриангерром. Кстати совет приговорил его к казни, радуйтесь. Так вот! — неожиданно уперев руки в боки, как самая обычная бабуля, драконица снова перевела взгляд на Юмирая. — Молодой человек, с вас подробное досье на себя самого, начиная с грудничкового возраста. Кроме того — точный адрес проживания, места работы и дальнейших планов и перспектив. А с тебя… — очередной пронзительный взгляд прошелся по моей фигуре и почему-то остановился на животе. — С тебя, моя дорогая, внучки! И никаких отговорок я не приемлю! Если через год не справитесь сами — буду помогать! Понятно?


— Эм…


Сказать, что я потеряла дар речи — это не сказать ничего. Я просто стояла столбом и глупо моргала, пытаясь уложить в сознании всё, что она только что сказала.


— Благодарю вас, леди Маррхиям, вы очень мудрая и великодушная женщина. Отчет будет у вас уже завтра утром, как и приглашение на свадьбу. — Чуть улыбнувшись, Юмирай при этом выглядел на все сто и под стать самой ба — такой же собранный, серьезный и невероятно уверенный в себе. — Могу я надеяться на вашу дальнейшую помощь Виктории в обучении? Кроме вас, я вряд ли кому-то смогу доверить своё сокровище.


— Это мы обсудим с вами более подробно, лорд Юмирай.


Я прекрасно видела, что слова ястреба пришлись по душе ба и не в последнюю очередь то, что он интересовался её мнением и просил её помощи, окончательно убедило Марри не препятствовать нам в свадьбе, да ещё и пообещать свою помощь в обучении.


— Не только, милая. Не только, — посмотрев мне четко в глаза, драконица многозначительно улыбнулась. — Хотела тебе похвастать тем, что убрала в своем последнем эликсире побочный эффект головной боли, но пожалуй не буду.


Что… Господи! Она что, сейчас читает все наши мысли???


Обескуражено выдохнув, я наверное была похожа на рыбу, вытащенную на берег — круглые глаза, открытый рот и абсолютный шок.


— Ну, должна же я была убедиться в том, что отдаю тебя в надежные руки, — иронично хмыкнув, драконица повела плечиком и во взгляде появилась нескрываемое веселье. — Виктория, закрой рот, ты же всё-таки леди. Жду тебя утром вместе с досье на твоего жениха — ты так и не дочитала учебник по порталостроению. А пока прошу простить, дела. Доброй ночи, дети, до завтра.

Марри ушла, а я так и не могла придти в себя. В душе бушевало столько различных эмоций, что выделить какую-то одну не представлялось возможным. И возмущение и благодарность, и гнев и признательность, и смех и слезы. Невообразимый коктейль!


— Ну, всё, заканчивай пыхтеть, — ястреб развернул меня к себе лицом и пытливо заглянул в глаза. — Что за эликсир?


— Эм…


— Не увиливай.


— На чтение мыслей окружающих.


— Заба-а-авно… — прищурившись, Юмирай видимо припоминал то, о чем думал при драконице, а затем усмехнулся. — А она умеет удивлять. Что ж, раз её разрешение у меня есть, то пожалуй стоит получить разрешение ещё у кое-кого.


— У кого?


— У невесты, например. Думаю, остальных родственников мы просто поставим перед фактом. Как думаешь?


— Эм…


Черт, я сегодня крайне немногословна!


Пока я думала, к чему он это ведет и зачем ему моё согласие, ведь мы вроде как и без него неплохо справляемся, как он отступил на шаг, встал на одно колено и взял обе мои руки в свои. Лукаво улыбнулся, подмигнул и проникновенно заговорил:


— Милая моя леди Виктория из древнейшего и уважаемого рода Р'шейссо, согласна ли ты стать моей супругой?


— Ну-у-у…


Что ни говори, а приятно!


— Ну?


— Ну-у-у… — Как я ни пыталась, но удержать серьезное выражение лица не могла и губы сами собой растягивались в глупой, но невероятно счастливой улыбке. — А подумать можно?


— Поздно. Поздно думать, сокровище моё, поздно. — Мужские пальцы нырнули в нагрудный кармашек и спустя всего секунду мне на пальчик было надето невероятной красоты серебряное колечко с сапфирами различных оттенков. — Говори 'да' или…


— Или? — с искренним интересом ожидая ответа, я его дождалась — меня совершенно не по-джентельменски закинули на плечо и куда-то понесли. — Юми?!


— М-м-м?


— Куда?


— Выбивать признание, — усмехнулся самый коварнейший из ястребов и уверенно зашагал по лестнице, ведущий на второй этаж.


— Да ладно?! — хохотнув, я устроила локти на его спине и поболтала ногами, а затем и помахала рукой дворецкому, которому мы попались на глаза. Бедняга… Судя по его круглым глазам и пустому взгляду — данный эпизод запомнится ему на всю оставшуюся жизнь. — То есть если я буду сопротивляться, то ты будешь упорствовать в достижении своей цели, да?


— Верно.


Отлично!


— Милый?


— Да?


Мы наконец зашли в его спальню и я наконец смогла сказать то, что крутилось на языке всю дорогу по коридору второго этажа.


— Я буду сегодня очень плохой девочкой!


— Договорились.


Меня бережно переместили с плеча на кровать, а затем окинули таким страстным и таким голодным взглядом, что в груди что-то счастливо ёкнуло. Господи, я уже готова сказать 'да', лишь бы он смотрела на меня так всегда!


Хотя нет, не готова. Сначала пусть удивит меня своими методами 'выбивания признания'…


Удивлял он меня, удивлял… Изобретательно и пылко удивлял, кстати. И ближе к утру всё-таки добился своего.

— Да!

— Повтори.

— Да!!! — выкрикнув на пике наслаждения, я рухнула на мужчину и растеклась по нему счастливой лужицей, даже не пытаясь скрыть своего безбрежного счастья.

— У-у-умничка… — мне подарили невероятно нежный и долгий поцелуй, а затем иронично хмыкнули в ушко. — А говорила, что будешь плохой девочкой…

— Я говорила, что буду ею "сегодня", а сейчас уже "завтра", — не удержав самодовольной улыбки, я ткнула пальчиком в окошко, за которым занимался рассвет. — Да-да, уже "завтра".

— А вы коварны, леди Виктория.

— Стараюсь, лорд Юмирай.

— Устала?

— Неа. — Конечности мелко дрожали, тело ощущалось счастливым кусочком безвольного желе, но его тон намекал на нечто большее, чем просто участие. — А что?

— Поговорим?

— Опять? — изобразив страдание, хихикнула, когда он шутливо шлепнул меня по ягодицам. — Хэй?! Произвол!

— Прошу простить… — попа была тут же заглажена, а её хозяйка поцелована. — Так как?

— А о чем? И вообще, что за привычка говорить по утрам?

— А когда ещё?

— М-м-м… — закусив губу, чтобы не рассмеяться, я о-о-очень серьезно кивнула. — Да, ты прав — сейчас самое время. Так о чем ты хотел поговорить?

— На повестке дня у нас с тобой следующие вопросы: дата свадьбы и список гостей, место жительства и твоё видение своего замужнего времяпрепровождения, а так же время занятий с леди Маррхиям. Твои предложения?

— Ого! И это ты хочешь обсудить прямо сейчас? — всерьез удивившись его глобальному подходу к нашему совместному будущему, в свою очередь я даже не начинала думать о его вчерашних словах.

— По возможности.

— М-м-м… Хорошо. Тогда для начала расскажи мне поподробнее о вашем полуночном слёте. Ты хочешь привязать дату свадьбы к нему, до или после?

— Я хотел бы прямо сейчас, но лучше будет после, — мужчина неуловимо напрягся, а когда я нахмурилась следом — недовольно пояснил: — Если мы с тобой заявим о своём желании именно после слёта, то ни у кого даже не возникнет сомнений, что это осознанный и истинный выбор. А вот если до, то обязательно пойдут слухи-сплетни-домыслы.

— Например? — удивившись подобному подходу к назначению даты, я с ещё большим интересом посмотрела на окончательно посмурневшего ястреба.

— Ты молода и красива — раз, ты магичка — два, ты протеже как дракона, так и Её Величества — три. И как вывод: ты самая перспективная невеста приближающегося полуночного слёта. Если хоть один из желающих найти свою половинку усомнится в нашем с тобой выборе, то у них возникнет соблазн. Знаешь, я могу убить любого, но боюсь, если начнется массовая резня, то Мать расстроится. И посему — самый оптимальный вариант — посетить этот шэтов слет и уже там доказать всем и каждому, что ты моя, а я твой.

— Господи, бред какой… А как мы это докажем?

— Ты увидишь. Обязательно увидишь всё сама. И почувствуешь, — нежно улыбнувшись и поцеловав меня в губы, Юмирай не стал затягивать поцелуй и, отстранившись, снова посерьезнел. — Так что оптимальной будет дата через день-другой после бала, дольше я уже не хочу тянуть сам.

— Хорошо, как скажешь. Мне вообще без разницы, когда состоится официальная церемония, потому что я и без неё никому тебя не отдам, — кровожадно царапнув мужскую грудь коготками, я шутливо рыкнула: — Милый, твоя будущая жена — дракон, привыкай. А драконы своё имущество никому не позволяют трогать!

— Имущество??? — громко возмутившись, моё стокилограммовое имущество было безжалостно зацеловано и в итоге убеждено, что это не унизительно, а наоборот — восхитительно и даже престижно принадлежать такой уникальной женщине, как я. — Хорошо, уговорила… продолжим. Кого приглашать будем?

К списку приглашенных гостей я подошла довольно небрежно и без азарта — самым достойным я считала лишь Юмирая, а все остальные мне на празднике были нужны поскольку постольку. В итоге я безропотно согласилась, что необходимо будет пригласить Марри, Калахема и Амидайлу, а уж примут ли они приглашения — это уже другой вопрос. Дальше последовала задумчивость уже со стороны жениха, который через пару минут молчания признался, что родни как таковой у него тоже особо нет, потому что клан матери отказался от него больше двадцати лет назад, и единственное, кого бы он хотел видеть, это естественно Амидайлу, заменившую ему мать и наставницу, и брата по оружию, с которым он несколько лет прослужил на границе.

Тагриана.

— П… прости?

Сначала я подумала, что ослышалась. Затем понадеялась, что в этом мире есть не один Тагриан. Но когда по губам вампира растянулась многозначительная усмешка, я поняла, что он как минимум в курсе кое-чего. И если это тот самый Тагриан, то наверное они общаются… а если общаются, то…

— Это тот самый демон, который отравил ба?

— Да.

— Хм… — помолчав ещё немного и прикинув, что если Юми так спокоен, то вряд ли Тигрик рассказал ему о своей "маленькой мести", я не удержалась и уточнила. — А он тебе рассказал, зачем они это сделали и что им было надо?

— Да, рассказал. Они были отправлены лично Императором по наводке Майнира. Пока вы были без сознания, у вас взяли кровь и по результатам биохимического анализа выяснили, что ты дитя дракона и Амидайлы. Так что теперь твоё происхождение уже не очень секретно — что знают демоны, то знает весь мир.

— Ага… — пробарабанив коготками по постели, я вроде как невзначай уточнила: — Юми-и-и… а тебе твой друг очень дорог?

— Да.

— Очень-очень?

— А что?

— Да так… просто я его немножко прибить хочу… для профилактики. Можно?

— Нет. Я его уже для профилактики прибил, так что нет — нельзя.

— О? — ответ меня удивил, так что я аж загорелась взглядом. — Расскажи!

— Да нечего в общем рассказывать… — мужчина недовольно поморщился, уже явно жалея, что затронул эту тему, но я была настойчива и смотрела требовательно. — Мы встречались на днях и он заявил, что был бы не прочь встретиться с тобой ещё, потому что ты понравилась ему как женщина. Просил помощи, потому что знал, что ты жила в особняке под моим присмотром. Ну и я вспылил… Слегка.

— Насмерть?

— Вика! Я же говорю — слегка.

— Жаль… — вздохнув раз, а затем другой, в итоге признала, что это оптимально — морда Тагриана уже набита, да не кем-нибудь, а моим мужчиной. — Ладно, уговорил, я на него зла больше не держу. Но вот ба… Ба может немного вспылить, если увидит его на свадьбе. Она вообще на них очень зла. Так что думай — либо он сам идет к ней с повинной и договаривается о компенсации её моральной травмы, либо на свадьбе произойдет очередная естественная убыль.

— Хорошо, я тщательно проработаю этот момент, — поблагодарив меня кивком, Юмирай вдруг замер и в утренней тишине отчетливо пробурчали своё негодующее "фи" два голодных желудка. — А теперь завтрак!

Глава 26

За завтраком мы успели обсудить лишь самый животрепещущий вопрос, а именно вопрос обучения. Юмирай авторитетно заявил, что Марри самый оптимальный для меня вариант, но лишь в том случае, если на ночь я буду возвращаться в особняк. На моё резонное возражение, что вряд ли ба окажется настолько любезна, что будет открывать мне порталы два раза в сутки, а своим ходом от драконьего замка до города несколько часов и каждый день летать — у меня крылья отвалятся, Юмирай лишь иронично приподнял бровь и заявил:

— Зато у тебя будет великолепный стимул научиться строить порталы самой.

— Эгоист!

— Это ещё почему?

— Порталостроению невозможно научиться за сутки!

— Тогда упрашивай леди Маррхиям об ускоренном курсе…

Последние слова Юмирай договаривал уже при ба, выходящей из портала.

— Доброе утро. Кто и о чем хочет меня упросить? — выглядевшая необычайно доброжелательной, драконица приняла приглашение вампира и устроилась за предусмотрительно накрытым на троих столом.

— Виктории необходимо научиться в магии очень многому и я убеждаю её не упрямиться и со всей ответственностью подойти к этому серьезному делу.

— Оу… — посмотрев на Юмирая так, словно с её губ уже была готова сорваться похвала (что было для меня шоком!), ба перевела ироничный взгляд на меня. — Милая, а мне всё больше нравится твой выбор!

Спелись.

Недовольно поджав губы, я посмотрела на безмятежного жениха, затем перевела взгляд на сияющую ба и кивнула самой себе. Точно спелись.

— Спасибо, я тоже им удовлетворена.

Сначала сухо сказала, а потом вникла в смысл последнего слова и поняла, что краснеть не разучилась. Господи! Я сейчас под стол провалюсь!

— Заметно…

К счастью никто из присутствующих не стал заострять внимание на этом инциденте и мы довольно спокойно дозавтракали, в процессе обсудив окончательный вариант возможности моего обучения. Марри сегодня была по моему мнению чересчур благожелательна и почти без возражений согласилась на все без исключения предложения ястреба. Во-первых, он настаивал на усиленном изучении всех без исключения целительских методик, во-вторых, порталостроению, в-третьих, он уточнил, что ба будет лишь моим учителем, но жить я буду с ним, на что ба без возражений (кто и где помер???) кивнула и в-четвертых, что удивило меня больше всего, он полюбопытствовал:

— Леди Маррхиям, подскажите, у Виктории имеется тяга к чему-нибудь кроме полетов? Я имею в виду увлечения и хобби, которые пересекаются с вашими собственными увлечениями.

— А к чему собственно ваш вопрос? — не став отвечать прямо, драконица заинтересованно приподняла бровь.

— К тому, что я был бы вам признателен, если бы вы проконтролировали безопасность её интересов. Виктория бывает несколько несдержанна… и боюсь, в своем незнании может нанести вред, причем как окружающим, так и себе.

А ничего, что я тут тоже сижу?

— Милая, не рычи и не дуйся. Я спрашиваю не у тебя, а именно у леди Маррхиям потому, что со стороны иногда намного виднее. Дай тебе волю, ты бы уже сбежала в поисках Тагриана… — иронично блеснув глазами, ястреб снова посерьезнел и обратился к Марри: — И кстати об одном демоне… До меня дошли некоторые слухи и сведения. Скажите, что вы планируете с ними сделать?

— До убийства дело не дойдет, обещаю. Вас ведь волнует именно это? И почему, собственно?

— Тагриан мой брат по оружию.

— Оу… — недовольно поджав губки, ба серьезно задумалась, а затем кивнула: — Да, обещаю, демон выживет. Но я была бы вам крайне признательная, если бы вы организовали нам встречу. Его рвение выполнить приказ Императора похвально, но не тогда, когда это задевает меня и мою семью. Согласитесь, если бы он действовал более разумно и не пытался навредить нам с Викторией даже косвенно, то я с удовольствием бы встретилась с ним в более приватной обстановке и ввела в курс дела. Сейчас же это дело чести.

— Хорошо, я свяжусь с Тагрианом и передам ему ваше желание встретиться.

— Чудно, — расплывшись в предвкушающей улыбке, драконица мечтательно прикрыла глаза.

Да-а-а… почти сочувствую тигрику.

— Виктория, допивай чай и пойдем. Времени у нас с тобой не так много, так что не будем тянуть. Да, кстати! — Марри иронично глянула на вампира и требовательно продолжила: — Досье? Вы подготовили?

— Конечно, — кивнув, чем серьезно меня удивил (когда успел только?), мужчина встал из-за стола и, выйдя из столовой, вернулся всего через несколько минут с довольно пухлой папкой. — Здесь всё, вас интересующее.

Ого! А что так много? Вот помню, на Майнира было всего пара листочков. Ай, уймись моё неуёмное любопытство! Не грызи, обещаю, я обязательно попытаюсь засунуть нос в эти документы!

— Превосходно, — допив чай и встав из-за стола, драконица приняла из рук лорда папку и, создав портал, махнула мне поторапливаться: — Догоняй, милая.

— Жду к вечеру, — успев перехватить меня у самого портала, Юмирай не стал скромничать и поцеловал так крепко, что у меня подкосились колени, а руки сами собой оказались на его плечах. — Нет-нет, сначала дело.

— Да-да… дело прежде всего, — шутливо прикусив правильного вредину за губу, я сразу же отстранилась и, не прекращая улыбаться, ушла, затылком чувствуя его потемневший от желания взгляд.

Почему я должна страдать одна? Ну, ладно, не страдать, но тоже далеко не плюшками баловаться.

А затем начались трудовые будни. Прекрасно понимая, что ба не вечно будет в добром расположении духа, я первым делом послушно выслушала все наставления, пожелания и график занятий, которые она уже мысленно прикинула, и внутренне согласилась. Внешне немножко постонала, но тем не менее, кивнула и окинула печальным взглядом все рекомендованные к изучению книги.

Книг оказалось две с половиной стопочки. Стопочки были ростом с меня.

Господи!

— Не кисни, милая, это самый минимум. Девочка ты умная, способная, так что для тебя это проблемой не станет. Кстати! — подняв вверх палец, ба шагнула ко мне и, проникновенно глядя в глаза, загадочно предложила: — Если боишься не справиться имеющимися силами, то я могу простимулировать твою генную память…

— Нет! — я отшатнулась, а ба заразительно и громко рассмеялась.

Смешно ей! А мне вот нисколько не смешно.

— Марри…

Терпеливо дожидаясь, пока драконица отсмеется, я задала первый из вопросов, которые меня сейчас интересовали намного больше, чем учеба:

— А можно мне полистать дело на жениха?

— Зачем?

— Интересно.

— А у него поинтересоваться ты не можешь?

— Могу. А вдруг не всё расскажет?

— Уверена, он расскажет тебе далеко не всё, — отрицательно покачав головой, ба пояснила: — Ты ведь тоже не всё свое прошлое любишь вспоминать, верно?

— Но…

— Милая, у каждого из нас есть такие скелеты в шкафах, которые не стоит доставать на свет никогда. Твой ястреб необычайно сдержан для полукровки, но это не значит, что он был таким всегда. Так что нет, тебе я эту папку не дам. К тому же у вас будет ещё одна тема для разговоров и проверка степени доверия. Страсть страстью, но совместная жизнь базируется на доверии и взаимоуважении. Так что бери учебники, детка и вперед, за учебу.

Ладно…

— А можно ещё один вопрос? — взяв несколько верхних книг, я не могла уйти просто так.

— Да?

— Почему Шерриангерра приговорили к смерти?

— О, тут всё довольно странно… Знаешь, сама не ожидала. — Поджав губы и погрустнев, что было для меня неожиданно, драконица глубоко вздохнула. — Я лично сдала его совету, рассказав, как было дело, но когда комиссия начала читать его воспоминания, то вскрылось ещё несколько довольно неприятных эпизодов из его прошлого. А копнув ещё глубже, стало ясно — Шерри оказался уже давно не так законопослушен, как все думали. Я не знаю подробностей, но вердикт комиссии был без права обжалования. Казнь и только казнь.

— О…

То есть мне ещё повезло, что я успела долететь до Юмирая, а затем пришла ба? Как страшно жить!

— А почему тогда ты такая веселая была с утра?

— А это, милая, уже следующий вопрос. И на него я тебе не отвечу, — ба снова многозначительно улыбнулась, а затем указала пальчиком мне на выход. — Вика, не заговаривай мне зубы. У тебя на всё про всё пять часов, затем проверю прочитанный материал. Будешь отлынивать — буду ругаться и наказывать. Моя внучка не имеет права выйти замуж за лорда, сама оставаясь глупой и необразованной девчонкой. Поняла меня?

Под конец строго прикрикнув, ба получила мои яркие заверения, что я всё понимаю и буду прилежной, отчего снова подобрела и положила на стопку в моих руках листок с вопросами, ответы на которые мне будет необходимо подготовить к вечеру.

Да-а-а… что ж, любовь любовью, а знания сами в голове не появятся. Она права.

Зато теперь я знаю, о чем у нас будет очередной "серьезный" разговор с женихом!

И всё бы ничего, сегодняшняя тема о переломах и их сращивании оказалась довольно легка для восприятия, но вот беда — уже через час я поняла, что если не покемарю хотя бы часика три-четыре, то стану похожа на зомби, а последняя глава была прочитана мной раза три, но её смысл так и не дошел до сознания и не нашел там ни единого отклика.

Всё, спать!

Хотя бы минут сто-двести!

Не став убирать учебник далеко, я как сидела на кровати, так и легла на неё в обнимку с этим самым учебником, чтобы хоть как-то впитать необходимую информацию — не читая, так хоть прикасаясь. Ничего-ничего… сегодня ночью мы с Юми обязательно ляжем спать пораньше и завтра я точно прочитаю и вызубрю всё необходимое. И уж точно никого не опозорю и в первую очередь себя!

К сожалению, избавившись от побочного эффекта в виде головной боли, Марри приобрела новый побочный эффект — чтение эмоций окружающих, причем даже тогда, когда действие эликсира уже заканчивалось. Это было забавным, но в основном рядом с внуками и Викторией, потому что именно их эмоции были всё ещё чисты и открыты окружающим.

Ох, Вика-Вика…

Решив проверить, как проходит обучение, Маррхиям зашла к девушке спустя полтора часа и обнаружила её спящей.

О?

Сперва удивившись, через пару секунд раздумий драконица сложила одно с другим и удивленное выражение лица сменилось понимающей усмешкой. Эх, молодость-молодость.

Стоя в дверях и всё рассматривая девушку, за такой короткий отрезок времени ставшей ей роднее, чем многие драконы, женщина вдруг четко осознала, что совсем скоро её малышка окончательно покинет гнездо и совьет своё.

Это было грустно, но с другой стороны Маррхиям чувствовала за Викторию искреннюю гордость. Такая хрупкая, но такая сильная, такая послушная, но такая непокорная. Такая смелая и достойная. Из этого птенца действительно выходил толк, причем это было видно уже сейчас. А что будет после? Спустя год, два, десяток лет?

На подоконнике тихо курлыкнула совушка, сторожащая покой своей подопечной, и Маррхиям с улыбкой ей кивнула и вышла прочь, не став будить Викторию и позволив ей выспаться.

Да, она по праву гордится тем, что эта девушка называет её "ба".

Сможет ли она сама не посрамить свою честь, как это уже вышло вчера днем?

Хм…

Синие глаза задумчиво прищурились, а затем по женским губам зазмеилась предвкушающая усмешка. Механика никогда не могла противостоять природной магии и она это докажет! Докажет, потому что это уже дело чести! Благо далеко за подопытным ходить не надо.

К счастью, двух с половиной часов сна мне оказалось достаточно, чтобы почувствовать себя не простейшим одноклеточным, а самой собой — глава была дочитана, после неё были прочитаны ещё три, вопросы по теме рассмотрены со всех сторон, ответы на них продуманы и к моменту, когда ко мне зашла ба, я уже точно знала, что мне необходима на только теория, но и практика, о чем и заявила:

— Марри, а на ком я буду практиковаться?

— А уже есть желание?

Ставшая ещё более загадочной, чем была с утра, драконица буквально сияла и лучилась.

— Есть. Я вообще предпочитаю практику, так я намного быстрее и качественнее усваиваю материал.

— Хм… — задумчиво пройдясь по комнате, ба довольно быстро приняла решение. — Хорошо, с практикой проблем не будет. Насколько я поняла, крови ты не боишься, верно?

— Да.

— Позволь полюбопытствовать, это из-за твоего таинственного прошлого или таковым был характер изначально?

— М-м-м… скорее и то, и другое, — несколько неуверенно пожав плечами, в конце концов я решила немного приоткрыть свой шкаф со скелетами. — Я сирота, росла в детском доме. Я всегда была упрямой. Старшие любили издеваться и гнобить малышню, пока воспитатели этого не видели, но мало кто трогал именно меня, потому что я всегда старалась дать сдачи. Это было лет до семи, а потом мальчишки из другой группы взяли надо мной покровительство и приняли в члены банды. Оказалось, что я просто понравилась одному из их старших. Его звали Макс… Знаешь, уже в семь-восемь лет мальчишки хотели хвастать друг перед другом своими достижениями и Макс решил, что его достижением буду именно я. Я не была красивой и послушной куколкой, скорее язвительным и злым волчонком, умеющим и знающим, когда показывать зубы. Многие из нас были именно такими, но в основном мальчишки, а не девчонки. Мы дрались с другими бандами, отстаивали свою независимость, свою территорию, на которой воровали и прочее… В мой шестнадцатый день рождения Макс признался в том, что любит меня, причем уже почти десять лет. А через полгода его убили.

Закусив губу, потому что старалась не вспоминать именно эти месяцы своей жизни, я мотнула головой и горько улыбнулась. Глубоко вдохнула, выдохнула… И продолжила:

— Это была другая банда и Макса убили только потому, что одному из них не понравилось, как он дерзко себя вел на переговорах об очередном разделе территории. На тот момент мне казалось, что жизнь кончена и продолжать жить самой нет смысла, но затем я поняла, что просто обязана сделать ещё кое-что, прежде чем уйду следом за ним. Да, я хотела умереть… Но прежде я поняла, что убью всех, кто причастен к смерти Макса. Знаешь, он научил меня многому: драться так, чтобы наносить максимально болезненные удары в минимальные сроки, причем как с ножом, так и без. Он любил шутить, что я его Принцесса Ножей. У меня очень хорошо получалось, да… И в течение следующего полугода я выследила и убила всех. Их было пятеро. Пятеро выродков, которых я не жалела ни секунды.

Улыбка превратилась в оскал, а перед глазами снова эпизод за эпизодом промелькнули кадры моей прошлой жизни…

— Вика… — обескураженный голос ба вернул меня в реальность и я улыбнулась уже естественнее.

— Но знаешь, в течение этого полугода, пока я их выслеживала и строила план мести, я успокоилась. Я поняла, что могу жить дальше и что совсем не хочу умирать. Я занималась единоборствами, много читала, тренировалась и в конце концов поняла, что жизнь продолжается. Это была не та любовь, которая бывает раз и навсегда, Макс скорее был моим старшим братом, защитником и покровителем. Первым мужчиной, которого я всегда буду любить и помнить, но тем не менее жить дальше. И после того, как был убит последний ублюдок, я начала новую жизнь. Вне банды. Я составила себе план — стать кем-то. Стать сильной, успешной, благополучной. Получалось не всё и не всегда, но я всегда знала, что Макс гордился бы мной. Он даже снился мне несколько раз… И всегда при этом улыбался и хвалил. Прости, я наверное немного разочаровала тебя, но теперь тебе будет яснее мой нынешний характер и мои увлечения. И крови я не боюсь, её в моей жизни было достаточно.

— Виктория! Даже не вздумай больше говорить о том, что ты меня разочаровала! — подавшись вперед, женщина обняла меня так крепко, что я едва удержала сдавленный писк. — Девочка моя, как же тебе было сложно… но ничего-ничего. Теперь у тебя есть я. И поверь, я больше никому не позволю причинить тебе вред. Обещаю.

Немного судорожными движениями погладив меня по спине, ба отстранилась и я увидела в уголках её глаз капельки непролитых слёз. Бедняга. Наверное, моё признание её слишком шокировало…

— Спасибо.

Крепко и искренне обняв драконицу в ответ, я выдержала паузу, а потом тихо уточнила:

— Так где, говоришь, у меня будет практика?

Как оказалось, практику бабуля решила мне обеспечить не где-нибудь, а в тех местах, которые пользовались в этом мире дурной славой — восточные границы континента, где находилась этакая нестабильная зона отчуждения. Именно там в незапамятные времена произошел некий магический катаклизм, повредивший пространство и именно там случались прорывы из иных миров, в основном заселенных когтистыми и зубастыми зверюшками, охочими до свежего мяса. На границе служили все, кто так или иначе желал отдать долг родине и выслужиться — и вампиры, и демоны, и даже люди с гномами. Даже драконы порой нет-нет, да и устраивались в карательные и поисковые отряды, патрулирующие территорию.

Территория, подлежащая патрулированию, была довольно обширной — всё восточное побережье континента, а это больше тысячи километров, причем в ширину до ста километров. И горы, и леса, и поля… и очень богатые месторождения различных рудных шахт, в равной мере принадлежавших обеим доминирующим расам. Именно эта причина была одной из самых значительных, почему на территории зоны отчуждения располагалось больше десятка шахтерских поселков и гарнизонов.

Вот как раз в один из самых крупных ба и решила отправиться — в поселке с забавным названием "Друзянка" располагался один из самых крупных лазаретов всего побережья, куда переправляли всех раненых и пострадавших от встречи с монстрами.

С любопытством осматриваясь и удивлением отмечая чистоту дорог, опрятность сельчан и монументальность каменных и деревянных в основном одноэтажных домов, я послушно шла за Марри, открывшей портал в центре сельской площади, причем четко на площадке, именно для этого и предназначенной. Как успела меня проинформировать ба, сама она наведывалась в Друзянку в среднем раз или два в году, пополняла запасы местных целителей эликсирами и зельями собственного изготовления и оттого была в поселке личностью довольно известной и уважаемой.

— Ну и конечно, если ребятам удается выловить что-нибудь интересное, я с удовольствием беру плату не золотом, а подопытными.

Не удивлена.

Иронично улыбнувшись, но промолчав, я постаралась посерьезнеть, когда мы дошли до местного лазарета, располагающегося в довольно большом двухэтажном здании, одним своим видом внушающим уважение. А уж когда мы зашли внутрь и отправились вглубь по коридору, то я в полной мере прониклась профессионализмом местных эскулапов и ответственностью уборщиц — коридоры, как и палаты, мимо которых мы проходили, сияли чистотой и приятно пахли. В операционной, куда я заглянула мельком, было всё, причем даже то, названия чему я не знала даже приблизительно. И везде абсолютно стерильно. Даже запаха крови я не чуяла, хотя принюхивалась, как могла. А ведь в палатах лежали пациенты, я видела.

Интересно, чем они дезинфицируют?

— Вика, идем, ещё успеешь насмотреться, — махнув рукой, драконица поманила меня дальше и, пару раз стукнув в предпоследнюю дверь по коридору, вошла после глухого приглашения.

Зашла и я.

Ого! Гном-лекарь? Что-то новое.

— Марри, душа моя! — уже немолодой и невысокий, но очень импозантный мужчина с густой окладистой бородой и необычайно добрыми глазами стремительно выскочил из-за рабочего стола и уже через секунду, сияя, целовал пальцы смутившейся драконице. — Как же я рад тебя видеть, сиятельная! Только не говори, что опять на минутку? Я просто не переживу! Совсем забыла старика, да? Опять вся в делах и экспериментах и нет ни минутки зайти в наше захолустье? Ай-яй!

И тут он заметил меня.

Замер, в две секунды осмотрел и оценил, ещё на секунду задержал взгляд на брюках, которые мне порекомендовала надеть ба, а затем посмотрел четко в глаза и добродушно улыбнулся.

— Добринд, друг мой, знакомься — моя внучка, Виктория.

— Приятно, очень приятно, — учтиво склонив голову, гном с интересом уточнил: — Та самая, что дочь Её Величества и твоего сына?

— Это уже и здесь известно? — чуть недовольно поджав губы, ба тем не менее кивнула. — А говоришь — захолустье.

— Ну так… захолустье захолустьем, но новости у нас всегда самые свежие. А на днях пополнение от демонов прибыло, их сам Тагриан привел, так что последние столичные новости у нас до сих пор по тавернам обсуждают.

И только ба загорелась взглядом и открыла рот, как гном расстроил её своими следующими словами:

— Правда ушел почти сразу… жаль, хороший боец, один из лучших. Так, но не будем о посторонних, душа моя! Рассказывай! Что привело мою ненаглядную в наше захолустье на этот раз?

Ой, а он не боится говорить с ба в таком тоне?

Несколько насторожено прислушиваясь и присматриваясь к главному целителю поселка, уже минут через десять его жизнерадостного трепа я поняла — это просто манера речи. Он и меня уже несколько раз назвал девицей-красавицей, а когда узнал наши истинные цели, то есть возможность предоставления юной магичке практики по целительству, то и вовсе просиял и заверил, что мы выбрали идеальный вариант и практикой он меня обеспечит по самое "небалуй".

— Добринд, ты моё спасение! — между делом одарив польщенного целителя несколькими пузырьками с концентрированными восстанавливающими эликсирами, ба без проблем договорилась о моём новом статусе "интерна", что меня как обрадовало, так и несколько насторожило — глаза гнома блестели настолько предвкушающе, как не блестели они у ба, когда она рассказывала о своих успехах в испытании очередного зелья.

И вот, Марри ушла, пообещав забрать меня через три часа, и я поступила в полное и безоговорочное ведение господина гнома, разрешившего мне называть себя ни много, ни мало, а просто "дядюшкой".

Кхм.

Необычно.

А может всё-таки "господин Добринд"?

— Нет-нет, Виктория! Даже не вздумай! Ну, какой я тебе господин? Меня все местные не иначе как "дядько" кличут и тут ты — господи-и-ин… — шутливо погрозив мне пальцем, гном снова добродушно улыбнулся. — А теперь примеряй халатик, девонька и пойдем на осмотр, как раз время подошло. Заодно введу тебя в курс дела — кто и с чем у нас тут лежит.

Я послушно отправилась к шкафу, стоящему в дальнем углу и под одобрительные кивки гнома подобрала себе там светло-голубой медицинский халат, доходящий до колена. Голубую косынку мне вручили уже в дверях и пока я её повязывала, "дядько", также накинувший голубой и идеально чистый халат, начал свой путь к палатам, приступив к рассказу о пациентах ещё загодя:

— Итак, на текущий момент у нас лежит всего пятеро — два демона, вампир и два человека. Начнем, пожалуй, с людей…

Глава 27

С интересом, но неизменно внимательно слушая грамотную речь целителя, я старательно запоминала всё, что он говорил. А говорил он много, подробно и с тем самым явным пониманием сути, которое возможно только тогда, когда любишь свою работу. А дядько Добринд свою работу обожал. Как и пациентов.

Стараясь даже не улыбаться, когда он назвал двухметрового амбала "мальчик мой" и "голубчик", а затем и вовсе "касатик", я с трудом удержала на лице бесстрастное выражение, когда гном откинул в сторону легкое одеяло, прикрывающее ноги мужчины.

— Оцени. Что можешь сказать?

— Большие зубки были у зверюшки…

Сглотнув, потому что моментально представила саму зверюшку, я не отводила взгляда, тщательно рассматривая ноги пациента. Это было бы жутко и невозможно для моего понимания, если бы я увидела это ещё с месяц назад. Но сейчас, благодаря стараниям Марри и её учебникам, где было довольно много наглядных примеров в цветных картинках, я знала, что может быть и так — как минимум в пяти местах на ногах отсутствовали внушительные куски мяса. На текущий момент недостающие фрагменты мышц были заменены зеленоватой субстанцией, состоящей из искусственного биоматериала. Именно он позволял избежать ампутации конечностей и со временем способствовал наращиванию собственных мышц и окончательной реабилитации.

— Совсем нет, — вместо гнома мне ответил пациент, не очень довольный моим вниманием. — Это грызяка, он размером с мелкую собаку. Но когда они нападают стаей, то спастись практически невозможно.

— Как интересно… — кивнув, что услышала, я немного наклонилась, чтобы внимательнее осмотреть места, где биоматериал соприкасался с телом. Вот так дела!

Не сказать, что дико смотрелось, но несколько фантастично — имплант был полупрозрачным и я отчетливо различила, как внутри него пульсировали крохотные жгутики и венки, уже проложившие себе путь из мышцы.

— Скажите, а сколько времени прошло после операции?

— Трое суток. Пришлось повозиться и несколько часов потратить на чистку от гноя и яда, но мы справились, — с достоинством покивав своим словам, целитель одновременно обрабатывал края антисептиком, а потом мазью, которая ускоряла процесс заживления и исключала возможность отторжения. — В основном я тут один всем заведую, но как только поступают тяжелые раненые, то сразу кличу свою бригаду. Чуть позже познакомишься…

Рассказывая мне о графике работ и определенной закономерности в прорывах пространства, гном обошел всех пациентов по очереди, останавливаясь у постели каждого не больше, чем на десять-пятнадцать минут, успевая за это время поинтересоваться о самочувствии, обработать и перевязать раны. Кстати все представители различных рас занимали отдельные палаты и по двое лежали люди и демоны, а вампир располагался один.

Оставив вампира напоследок, гном задержался в коридоре перед закрытой дверью палаты и одарил меня необычайно серьезным взглядом:

— А теперь девонька собралась — пациент крайне тяжелый и слегка двинувшийся. Постарайся ничему не удивляться и вопросов не задавать. И самое главное — не жалеть, он этого не любит.

О? Уже интересно.

Коротко кивнув, что всё поняла, я ожидала увидеть вообще нечто невообразимое, но вместо этого была даже несколько разочарована — в палате находился всего лишь прикованный к стене мужчина, у которого отсутствовала левая нога ниже колена и половина левой руки.

Кстати прикован он был довольно серьезно — в стене располагалось несколько штырей, соединенных между собой хитрым приспособлением из цепей и колец, а на мужчине кандалы были на запястье, локте, колене и лодыжке соответственно правой руки и ноги. В итоге получалось так, что вся его правая сторона была прикована к стене.

Хм, а стена выдерживает приступы его бешенства?

Скептично приподняв бровь, когда мужчина озверел и начал неприязненно скалиться практически моментально, стоило ему нас увидеть, я удержала возникшее множество вопросов внутри, как и просил гном, хотя они так и рвались с языка.

— Голубчик, ну? Как у нас дела?

— Гр-р-р…

— Ну-ну, милок, не рычи при девушке, — проворно вкалывая в обрубки несколько кубиков незнакомого мне лекарства, целитель рассказывал уже мне: — Итак, Виктория, знакомься — на диво везучий шельмец, выживший после встречи с туманным пожирателем. Данный экземпляр нечисти довольно быстр на расправу и ему достаточно всего нескольких минут, чтобы растворить тело жертвы. Туманник, как его сокращенно называют наши бравые бойцы, выглядит как жирное сизое облако до трех метров в диаметре, передвигается бесшумно, захватывает жгутами и парализует, затем обхватывает тело жертвы и растворяет в себе. Илизар у нас уже второй месяц и как сама видишь, уже почти как новенький, хотя когда поступил, у него не было ни руки, ни ноги, ни кожи, ни половины мышц. С психикой у него до сих пор не очень, но это уже не моя забота.

— А чья?

Не удержавшись от закономерного вопроса, сама смотрела в глаза притихшего вампира. Мне кажется или он не настолько псих, каким хочет выглядеть?

— Раньше Ольгуся двинутыми заведовала, но уже полгода как дите у неё малое, так она подальше отседова перебралась, в город к мужу. Вот, всё ждем кого-нибудь взамен, да всё никак никто не доедет. А что? Есть желание в мозгах покопаться? — добродушно усмехнувшись, Добринд иронично приподнял бровь, успевая не только общаться со мной, но и обрабатывать конечности мазью.

Кстати конечности выглядели странно… Точно! Это же новые. В смысле заново выросшие. Ого! То-то мне показалось, что его рука слишком тонкая — так она просто детская! А Нога? О-о-о…

— Дядько, убери отсюда эту маньячку… — сиплый мужской голос раздался абсолютно неожиданно, причем как для меня, так и для гнома, удивленно посмотревшего на вампира, решившего заговорить.

Это я что ли маньячка?!

И ни разу даже! Ну и что, что мой взгляд к его ноге прикипел? Так интересно же! В книгах ба я ещё не успела дойти до темы абсолютной регенерации и выращивании новых конечностей. Неужели и это здесь возможно?

— О? Заговорил? Отлично! Виктория, назначаю тебя главной сиделкой нашего голубчика! Так глядишь и остальные слова вспомнит, а не только матерные. О, кстати! — тут взгляд целителя потяжелел, да так, что даже я прониклась и порадовалась, что этот взгляд был обращен не ко мне, а к пациенту: — Будешь помощницу мою оскорблять, больше никаких обезболивающих не получишь. Понял?

Вместо ответа одарив сурового гнома яростным взглядом, вампир дернул плечом, что я поняла, как согласие. Отлично! Первый пациент у меня уже есть!

После завершения осмотра мы с гномом вернулись в ординаторскую, где повеселевший целитель напоил меня чаем с местной выпечкой, которую в наше отсутствие занесла его супруга Елинда.

— Добрый день, — добродушная темноволосая и кареглазая пышечка осмотрела меня так же внимательно, как и её супруг чуть раньше и так же, как и он осталась довольна увиденным. — И всё-таки что ни говори, а вкус у Калахема имеется. Такую дивчину себе в дочки заиметь!

Кхм.

Сдавлено кашлянув от довольно сомнительного комплимента, я решила не разуверять гномку, что в этом заслуги дракона как раз и нет. Вместо этого согласно кивнула и с удовольствием поддержала разговор об осмотренных пациентах, попутно узнав, что Елинда квалифицированный нейрохирург, а также мастер пластической хирургии.

— Пластика?

— А что тебя удивляет, милочка? Или думаешь, что мужикам охота после того, как они у нас побывали, во всю моську шрамами щеголять? Ещё ни одного не встречала, кому была бы безразлична своя внешность. Девчата хоть и охочи до военных, но не так, чтобы они совсем уж страхолюдными были. А тут у нас каких только не бывало. Сейчас-то все в основном с погрызенными руками-ногами лежат, но бывает и такое, что без носа и ушей к нам поступают. А то и вовсе оскальпированные частично. Да и на теле некоторые шрамы до того безобразными остаются, что и их сводить просят.

— Я смотрю, у вас тут весело…

— Елька, не пугай девчонку! — прикрикнув на супругу, но довольно добродушно, гном тут же подмигнул мне. — Не боись, в поселке безопасно. За всю жись мою, а мы тут уже вторую сотню лет живем, все три раза в самом поселке порталы открывались. Но лет сорок назад подарочек нам презентовали, так больше ни-ни, ни разу не было.

— Подарочек?

— Да, разработка одна затейливая. Лично от Механика. Когда один поселок чуть ли не под чистую всего за одну ночь твари иномирные вырезали, так махом начали думать, как не только снаружи, но и изнутри защитить. Думали-думали, так и придумали штуку одну затейливую. Принцип действия я и сам не знаю, но главное в другом — она действует и больше ни разу ни единого прорыва внутри ограды не было.

Внимательно слушая и кивая, сама я размышляла об одном единственном слове. Механик. Тот самый? Или в этом мире есть и иные личности, которых называют механиками, причем без имени? Хотя пока неактуально.

Так, а что там о моих новых обязанностях?

— Ну, ты тут сама решай. Что ты от практики хочешь получить? Просто любопытство заело, али в квалифицированные целители податься хочешь? Образование-то хоть какое имеется?

— Нет, именно медицинского образования нет. Есть желание понять принцип и быть в случае чего не обморочной свидетельницей, а активной и умелой помощницей. Леди Маррхиям вложила в меня достаточно знаний и возможностей, чтобы я смогла быть полезной, — ровно встретив испытующий женский взгляд, я не отвела его даже тогда, когда она иронично приподняла бровь и скептично хмыкнула. — Если вас утешит, то у меня кулинарное образование. Разделывать туши различного размера и сложения, отделять мышцы от сухожилий и костей я умею. Вида внутренностей и запаха крови не боюсь.

Хм… кажется, я их немного шокировала. Наверное не стоило говорить это, да ещё и таким равнодушным тоном.

— Девонька… — сдавлено кашлянув, гномка вдруг тихо, а затем всё громче засмеялась.

Через пару секунд к ней присоединился и муж и в итоге оба гнома хохотали так, что в окне чуть задребезжало стекло. Ну, что сказать — я рада, что всем весело.

— Что ж, отлично. Раз в тебе столько задора и любопытства, то думаю проблем не будет, — широко улыбнулась Елинда, когда отсмеялась, а затем подмигнула всё хмыкающему в густые усы мужу. — Вот Гаврила обрадуется, что теперь не один будет наших болезных по кусочкам собирать!

— А кто у нас Гаврила?

— Медбрат наш, на подхвате, когда требуется подсобить со сборкой. Золотые руки у парня! Сам к нам лет семь назад попал, когда на одном из рейдов не свезло, да так потом и остался. Он в поселке мясником числится — любую тушку так разделает, что смотреть любо дорого. Ну и нам никогда не отказывает, ежели просим. Ты смотри, может и тебе приглянется — парень ладный, видный…

— Нет, спасибо, но у меня уже есть жених, — не став скрывать, чтобы не выслушивать ещё возможные варианты моего устройства личной жизни, я предъявила паре кольцо, подаренное ястребом, и продолжила: — Вам наверное знаком лорд Юмирай…

— Юмка-то? Да неужто! — целители удивленно переглянулись, а затем синхронно уставились на меня и Добринд обескуражено выдохнул: — Брешешь!

— Почему?

— Дык… — затихнув, потому что пытался подобрать слова, гном наконец собрался с мыслями: — Девонька, а ты в курсе, что лорд твой полукровка и чутка бешеный?

— Да, в курсе, — не удержав кривой усмешки, я чуть прикрыла глаза, чтобы не выдать своё внутреннее веселье с головой. — Мы уже обсудили с ним этот момент и уверяю вас, для меня это не является преградой. Я ведь и сама не очень чистокровная… Так что прошу успокоиться и расслабиться — нас обоих всё целиком и полностью устраивает и в ближайшем будущем мы поженимся. А пока передайте мне, пожалуйста, во-о-он ту плюшечку, у вашей супруги они на диво хороши. На пивном тесте, если я не ошибаюсь, да?

В общем и целом знакомством с моими руководителями практики я осталась довольна. Ко всему прочему мы договорились, что ближайший месяц, который мне выделила Марри на изучение целительских основ, я и теории буду обучаться здесь, а не в замке ба. Единственное, что немного напрягало, так это неизвестность — пациенты поступали нерегулярно и для того, чтобы не упустить момента, когда они появятся, мне необходимо было неотлучно проживать в поселке. Как мне любезно поведала словоохотливая Елинда, на втором этаже располагались дополнительные палаты и комнаты отдыха для медицинского персонала, потому что случалось и такое, что поступало разом до десяти пациентов и приходилось экстренно вызывать бригады из соседних поселков.

Комнаты для отдыха это конечно хорошо, там я как раз буду постигать теорию, которой меня пообещал обеспечить Добринд, но как насчет того, что я бы предпочла проводить ночи рядом с кое-кем иным?

Именно этот вопрос я задала Марри, когда она пришла вечером.

— А в чем проблема? Приобрети двусторонний маяк, — на мой заинтересованный взгляд драконица пояснила уже более развернуто: — Штучка такая полумагическая-полумеханическая, наподобие ваших сотовых телефонов. Один нажимает кнопочку на своём маяке, а на втором маяке загорается лампочка, либо раздается звуковой сигнал. По нему и узнаешь, когда ты нужна в операционной.

— А как насчет создания портала?

— А в чём проблема?

— В его создании. Я до сих пор не умею, а звать каждый раз тебя тоже будет не самым удобным вариантом.

— Хм… — переведя взгляд на гнома, ба сдержано полюбопытствовала: — А ваши бригады как добираются?

— В основном на вранах, но бывает и магическими порталами. Но для этого у нас маг дежурный в каждом поселке имеется. Точно такой же дежурный маг и отряду каждому положен, чтобы значит раненых нам переправлять.

Мда. А мне где взять личного дежурного мага?

Всерьез озадачившись вопросом доставки себя любимой от места до места, я поинтересовалась:

— А может, имеется амулет и для создания портала?

— Имеется, отчего ж нет, — согласно кивнул целитель, но после немного недовольно пробормотал: — Но у нас его нет. Последний неделю как сломан, а новых ещё не поступило. Обратились было к Механику, да тот отбрехался — говорит занят и сможет нам помочь только через недели три-четыре, не раньше.

— А вы простите, о каком сейчас Механике? — не удержавшись, когда второй раз за день при мне произнесли должность без имени, в ответ услышала:

— Дык о Хаймерше, он у нас один такой на все руки мастер.

Ага…

Переглянувшись с ба, которая недовольно поджала губы, поняла, что тему развивать не стоит, хотя любопытство уже высунуло свой носик. Неужели в этом мире так плохо развита техника и механика, что больше не к кому обратиться?

— А больше никто не может?

— Могут, но не так качественно. Места у нас специфичные, требуются определенные доработки в стандартные магические амулеты, чтоб не сбоили. А в них только Механик силен.

— Милая, не бери в голову, я разберусь с этим вопросом в ближайшие дни. А пока буду приводить тебя утром и забирать вечером. Вы всё обговорили?

— Да.

— Прекрасно, идём.

Любезно распрощавшись с четой гномов, ба в два счета открыла портал в гостиную королевского особняка и, пообещав забрать меня завтра утром и заодно переправить в поселок всю свою учебную литературу, распрощалась и со мной.

— Спасибо!

Удостоившись сдержанной улыбки и прощального взмаха руки, я дождалась, пока погаснет окно портала и, выкинув из головы все лишние мысли об учебе, отправилась на поиски одного крайне загадочного и непостижимого ястреба, собираясь допросить его с таким пристрастием, которое ему и не снилось. А как иначе? Досье-то мне почитать не дали, да ещё и Добринд о нём так нелицеприятно отозвался. Я-то в курсе, что он слегка нестандартный, но мне интересно — отчего так о нём отзываются и остальные?

Будущего допрашиваемого я нашла в кабинете, где он сидел с очень серьезным видом