Book: Детки и Драконы



Инна Георгиева


Детки и Драконы


(Ведьма для царевича-2)


ИСТОРИЯ ВТОРАЯ

ВЕДЬМА ДЛЯ ЦАРЕВИЧА-2 ИЛИ ДЕТКИ И ДРАКОНЫ

У вас украли ребенка? Вот так запросто - пробрались в замок, обошли все ловушки и охранные заклятия, забрали единственную дочь и пригрозили выдать ее замуж? Вы в шоке от подобной наглости и могущества похитителя? Вы думаете, хуже быть просто не может? Не спешите обольщаться! Жизнь любит преподносить сюрпризы…

В комнате было тихо и очень светло. Полная луна серебристым блином замерла над самым балконом, и создавалось ощущение, что она наблюдает и охраняет спящую девушку. Теплый летний ветер бесшумно играл с невесомыми прозрачными занавесками. Покой и умиротворение царили вокруг.Он сидел на перилах, склонив голову, и рассматривал лицо спящей. Девушка была совсем молодой - не старше двадцати лет. Темные волосы разметались по подушке, лицо спокойное, с нежным детским румянцем. Черты правильные, глаза чуть раскосые, но не настолько, чтобы это было слишком заметно. Длинные ресницы едва трепещут, алые губки приоткрыты…"Гость" замер на парапете, не смея оторвать глаз от юной волшебницы. Чем больше он на нее смотрел, тем меньше ему нравилось то, что он должен сделать. На мгновение в голову вторглась благородная мысль отступить, но он быстро одернул себя, не давая ей шанса окрепнуть и пинками погнать его отсюда прочь. Выбора не было. Он знал это наверняка. Чтобы решиться украсть единственную дочь двух могущественных чародеев, нужно быть либо полным идиотом, либо иметь для этого очень вескую причину. Он идиотом не был.Не раздумывая больше, похититель чуть заметной тенью скользнул в комнату, подошел к кровати и бросил немного сонной пыли на безмятежное личико. Девушка фыркнула, глубоко вдохнула и расслабилась. Он на мгновение замер, а потом быстрым движением забросил ее себе на плечо и выпорхнул в ночь. На подушку упала короткая записка.Замок словно взорвался изнутри. Закричали люди, загрохотали двери, но для него это уже не имело значения. Он не обратил внимания на заклятия поиска, с легким шипением пронесшиеся совсем рядом. Расправив крылья, он улетал все выше и выше, пока не превратился в едва заметную темную точку. Оглянувшись назад и удостоверившись в том, что девушка мирно спит, мужчина взял курс на северо-запад. Там, за чертой каменной гряды было нечто, важнее чего на свете нет. И то, на что он выменяет это юное прелестное создание.

1

Я сидела в большом зале, теребя в руках клочок бумаги. Кто-то не шибко умный решил, что это объяснит нам все необходимое. Змий рычал, метаясь по комнате, и пинками отбрасывая попадающуюся на пути мебель. Останавливать мужа я не собиралась и лишь с некоторой отрешенностью наблюдала, как превращается в руины гостиная. Слуги разбежались кто куда, пытаясь схорониться от шныряющих под потолком молний. Те уже основательно подкоптили балки и обуглили люстру.Но ни я, ни Змий на это внимания не обращали. Сегодня вообще мало что могло отвлечь нас от невеселых мыслей. Мы потеряли дочь. Вот так, среди ночи кто-то пробрался в неприступный замок двух волшебников и свистнул ребенка. Я до сих пор не могу в это поверить. Почему не сработал защитный купол? Где делись охранки? Куда улетели поисковые заклятия? И почему, черт подери, в нашей семье всегда кого-то похищают?!Хотя здесь я, конечно, переборщила с обвинениями. Воровали только меня. Зато целых два раза. Один и тот же, не слишком сообразительный колдун, от которого мы в результате так и не избавились. Пошли на поводу у призрака, лишили памяти и отправили бродить по миру улыбчивым идиотом. Если узнаю, что это опять он чудит, найду и… отдам Змию на перевоспитание! А потом вызову с того света дух Варвары и развею его повторно.- Вейла? - голос мужа оторвал меня от приятных размышлений на тему мести. - Иногда ты меня пугаешь…- У меня дочь украли! - мой голос прозвучал так грозно, что даже я вздрогнула.- Да, у меня тоже, - Змий опустился на подлокотник моего кресла. - Не волнуйся, мы ее найдем, - потом аккуратно вернул выпадающую прядь мне за ухо и ласково так добавил: - а похитителя на кол посадим.Я оскалилась мужу в ответ и прижалась щекой к его ладони. Конечно, мы ее найдем! Разве не я - властительница стихий, сильнейшая из чародеек земли? Разве не Змий - боевой маг-универсал, с которым даже я побоялась бы в поединке сойтись?! Да места, откуда мы не смогли бы забрать свою дочь, попросту не существует! Ну, а если оно все же отыщется, мы всегда можем обратиться за помощью. Например, к Кощею, у которого своя дочурка подрастает, и который тоже не жаждет выдать ее замуж подобным образом. Да он просто из солидарности в наш маленький отряд своих чар подбросит… Или у моей сестры Луаллин - императрицы Поднебесья, повелительницы воды… но этот вариант лучше приберечь на крайний случай. Потому что за "недогляд" любимой племянницы сестра с нас точно стружку снимет…Ну, а самое главное - мы знали свою Киду. Она была милым и добрым ребенком только когда спала. В остальное время Кида была веселой, очень жизнерадостной ведьмочкой. Владеющая силой стихий по моей линии и универсальными чарами по линии отца, она являла собою разновидность катастрофы среднего масштаба.- Ну-ка, дай еще раз посмотреть, - Змий заглянул мне через плечо в скомканную записку. "Я выбрал Вашу дочь себе в жены. Возрадуйтесь!" - Кому могло прийти в голову такое написать?- Елисею, - не подумав, пожала плечами я, но Змий отреагировал мгновенно:- Сейчас проверим!- Да ты что! - я схватила мужа за руку. - Он-то здесь причем?!- Так ты же сказала…Я улыбнулась:- Дорогой, еще двадцать лет назад мы пришли к выводу, что царевич абсолютно безвреден. Поверь, за это время ничего не изменилось.- А ты откуда знаешь? - подозрительно выгнул бровь мой черноглазый ревнивец. Я хихикнула и пару раз стрельнула в него глазками. Змий вздохнул, воздевая руку к потолку:- И о чем ты только думаешь в такой момент? - мы переглянулись и одновременно расхохотались. Да… одни проблемы с этими детьми - и двадцати лет не прошло, а нервы уже ни к черту.- Кида, подай нам знак, - тихо прошептал Змий, когда смех улегся. Как по команде, с потолка рухнула люстра.- Ее стиль, - философски вздохнула я. Муж чуть с кресла не свалился, а я с усмешкой покачала головой. Нет, дочка наша точно в порядке. Иначе я бы почувствовала. Она в безопасности, она жива и здорова. И очень скоро она вернется домой.

2

Девушка проснулась среди ночи от того, что в комнате кто-то был. Осторожно приоткрыв глаза, она увидела большую тень странной формы на своем одеяле. Луна ярко светила в окно, и комната словно купалась в серебристом сиянии. Каждую мелочь было отлично видно, каждый предмет имел длинный темный хвост, скользящий по полу, стенам, кровати…Старательно притворяясь спящей (во-первых, не ясно, что предпримет ночной гость, если поймет, что его заметили, а во-вторых - просто интересно), девушка бросила осторожный взгляд на балкон. Фигура замерла на резных перилах, слегка наклонив голову и впившись горящими глазами в лицо "спящей". Кида напряглась, когда гость ловко соскочил на балкон, не потревожив ни одно охранное заклинание и, откинув шелковую занавеску, подошел к кровати. Вблизи ей удалось разглядеть высокого мужчину в плаще и… кажется, с хвостом. Глаза девушки сами собой стали открываться, но в тот самый момент, когда она уже хотела или по-женски завизжать, или по-мужски выругаться, незнакомец посыпал ей голову сонным песком. Девушка фыркнула, поперхнулась вдохом и почувствовала, как проваливается в глубокий сон.Но не так-то легко было справиться с молодой чародейкой! Отец всегда учил Киду, что если ее пытаются усыпить, нужно начинать считать. И лучше всего это делать вслух. "Один", - неимоверным усилием воли сквозь стиснутые зубы выдавила она. Мужчина, уже успевший подхватить девушку на руки, замер в явно неудобной позе. "Два!" Глаза девушки были закрыты, руки безвольно обвисли, и только губы слегка кривились в отчаянной попытке досчитать до трех. Похититель хмыкнул, посильнее прижал к груди безвольное тело, и выпрыгнул в окно. Уже потом, стремительно набирая высоту и пропуская вперед два поисковых заклинания, пущенных по его следу, он решился потратить на девушку толику собственной магии. Кида слегка поморщилась и обмякла окончательно. Покачав головой и перебросив девушку на спину, похититель скрылся в облаках.Когда Кида очнулась, солнце стояло высоко в небе. Пару мгновений она просто лежала, изо всех сил напрягая память. И только потом открыла глаза. В голову приходили короткие предложения, типа "лежу на траве", "вода где-то рядом", "тепло". "Он". Последнего оказалось более чем достаточно, чтобы сон мгновенно улетучился, брови сошлись на переносице, а в руке образовался маленький серебристый шар. Кувырком через голову из положения "лежа" Кида отскочила в сторону и, не раздумывая, совершила бросок.Мужчина, летевший почти десять часов с двойной ношей, добрался-таки до вожделенного озера, сгрузил девушку на траву и успел сделать несколько глотков, когда в воде что-то зашипело. Потом был взрыв.- Ты что, совсем сдурела?! - мокрый как мышь, он развернулся на каблуках и встретился с испуганными глазами Киды. Она, не теряя времени, выставляла перед собой уже четвертый щит. Мрачно вздохнув, похититель оглядел берег. По территории, то тут, то там валялась выброшенная на берег рыба.- Есть будешь? - спросил он, быстро подбирая неожиданный улов. Кида за мерцающей стеной сквозь зубы послала "благодетеля" по матушке. Похититель пожал плечами, отнес рыбу подальше от берега и начал собирать сухие ветки.Девушка, не отрываясь, следила за ним глазами. Похититель был молод, возможно, лишь ненамного старше ее. Высокий, стройный, неплохо сложенный. Кожа смуглая, волосы темные. Глаза… ошеломляющие. Ни разу в жизни Кида не видела таких глаз. Они сверкали, будто вырезанные из янтаря, пугали и притягивали взгляд одновременно. У ее отца были черные глаза без белков, так что Кида вполне могла считать себя привыкшей к экзотике. Но этот золотисто-рыжий взгляд удивил даже ее.- Так что, объявляешь голодовку, или как? - похититель обернулся к ней, держа в руках большой лист лопуха с жареной рыбой. Кида несколько более жадно, чем приличествует наследнице своих родителей, посмотрела на еду, но подойти не решилась. Покачав головой, мужчина встал, развеял щиты, положил лопух к ногам обалдевшей девушки, снова вернул на место ее магические охранки и отошел обратно к костру. Кида молча села на землю.- Ты… демон? - выдала она, наконец.- С чего ты взяла?- У тебя хвост… и ты меня украл.- Потрясающая логика, - хмыкнул похититель.- Ты принесешь меня в жертву? - шепотом задала Кида самый главный вопрос.- Я ведь еще не согласился с тем, что я демон!- А зачем тогда похитил невинную девушку?!- Да мне без разницы невинна ты или нет, - пожал плечами колдун. - Пусть это твоего будущего мужа заботит…- Но у тебя хвост!!Вместо ответа, мужчина взмахнул этим самым хвостом и поднял его торчком на уровень лица:- М-да, - он, плохо сдерживая смех, со всех сторон рассмотрел маленькую кисточку на конце. - Такое бывает.Кида скрестила руки на груди. "Значит, говоришь, не демон… - грозно сузила она глаза. - Обычный колдунишка. Еще и на защите специализируется. Раз так ловко усыпить сумел и со щитами справился… Ну да ему же хуже!"Вот что у девушки всегда хорошо получалось - это заводить саму себя. С пол-оборота. Резким движением отбросив в сторону щиты, она подпрыгнула на ноги и сотворила молнию.- Рыба! - заорал мужчина, бросаясь из-под линии обстрела. Поздно. Десяток мелких молний, огненный шар и, под конец, град толстых, острозаточенных бревен (не иначе частокол где-то разобрала) навеки похоронили незаконченный обед. Хвостатый прыгал, извивался, ругал на чем свет стоит психованную колдунью, но так и не пострадал. В конце концов, он подхватил с земли большой кусок белой ткани (сильно напоминавший Киде ее же простыню), подобрался к девушке вплотную и сбил с ног точным ударом под коленки. Кида зарычала в бессильной попытке освежевать парню лицо, но уже спустя секунду оказалась полностью укутанная, от подбородка до пят. Теперь она напоминала большого озверевшего младенца.- Лежи смирно! - поднялся на ноги встрепанный похититель.- Ага! Чтобы ты вот так просто мог меня убить?!- Я не собирался тебя убивать!- А сейчас, значит, собираешься?!- Еще не решил. Но хочется все больше и больше!Кида взвизгнула и ухитрилась высвободить ногу. Мужчина приглушенно охнул, получив пяткой в коленную чашечку. Девушка довольно оскалилась и с удвоенным усилием принялась дорывать простыню.- Куда?! - взвыл похититель, пытаясь заставить несговорчивую жертву вернуться в горизонтальное положение. Не тут-то было! Разозленная Кида оказалась страшнее мастера кунг-фу из Шаолиньского монастыря. Тот хотя бы о собственной безопасности думает. Схватив ошеломленного и непомерно тяжелого парня за грудки, Кида рухнула на спину, увлекая его за собой, и в последний момент умудрилась-таки швырнуть через голову. Сзади послышался всплеск, бултых и ругань.- Прямо в озеро, - констатировала девушка, пытаясь восстановить дыхание. - Мне очко!Подпрыгнув на ноги, она бросила взгляд назад, и чуть не расхохоталась в голос. Златоглазый лежал в иле возле самого берега, хвостом кверху, и в попытках подняться все время соскальзывал обратно. Кида хрюкнула, пытаясь сдержать смех, и на секунду нашла взглядом горящие гневом глаза похитителя.- Мамочка дорогая! - взвизгнула она, принимаясь остервенело махать руками перед собой. Создать портал не так просто - нужно время и специализированные навыки. Ни того, ни другого у Киды не было. Но пламенное желание и искренняя вера в свои уникальные способности оказались хорошим заменителем. А уж какой у нее был стимул! Грязный, злобный, извергающий проклятия… такой на любой подвиг вдохновит.Девушка уже ликовала, глядя на пошедший рябью воздух, когда ее довольно грубо подняли над землей и несколько раз чувственно тряхнули. Портал с легким хлопком закрылся.- Ну, все! - злобно зашипел похититель Киде в лицо. - Ты меня достала!Короткий взмах - и девушка оказалась в небольшом полупрозрачном шаре, висящем в метре над землей:- Посиди и подумай! - выразительно тряхнул головой мужчина, развернулся и прошествовал в лес. Кида пару раз стукнула шар изнутри и, не дождавшись результата, обиженно насупилась.

3

"Сумасшедшая девка!" - фыркал хвостатый, углубляясь в чащу. Куда-нибудь подальше, чтобы лишить себя возможности подержаться руками за хрупкую девичью шейку. Там, скинув одежду, он быстро высушил ее направленным потоком теплого воздуха, от чего она приобрела скукоженый и совсем уж потрепанный вид. Опустив глаза, мужчина не без гордости окинул взглядом длинный хвост и аккуратно снял с кисточки прилипшую водоросль. "Что ей не нравиться? Очень удобная вещь. В быту так просто незаменимая".К тому времени, когда похититель был готов вернуться на поляну, его злость полностью улетучилась, оставив место здоровому раздражению. Да и то - по отношению скорее к собственному нанимателю, чем к уворованной Киде. Ее-то действия он понимал отлично… И даже в тайне восхищался эдакой безрассудной смелостью.- Ладно, девушка, давай поговорим, - миролюбивым тоном произнес хвостатый, шагнув на озерный берег. Ответом ему была тишина. Мужчина удивленно поднял брови и обвел поляну тяжелым взглядом: ни Киды, ни шара. - Как?! - страшным шепотом спросил он у проплывающих облаков.Девушка просто физически не могла разрушить его чары! Внутренний голос насмешливо заметил, что она этого и не делала. Следов "погибшей" магии на поляне не обнаружилось. Значит, она сподобилась не только скрыться сама, но и угнать свою универсальную клетку!Не переставая удивляться, мужчина настроил заклинание поиска, проследил путь, вздохнул поглубже, дабы успокоить расшалившиеся нервы, и пошел обратно в лес.На сей раз идти пришлось долго и не самой удобной дорогой. Лес вокруг был то ли просто странным, то ли чертовски вредным. С каждым шагом вокруг сгущались кусты, большинство из которых были усыпаны длинными тонкими иглами. Продравшись сквозь мигрирующую (в третий раз на глаза попадается, зараза!) и удивительно колючую бузину, хвостатый задумался о нехорошем. А когда с ясеня вдруг обрушился град самых настоящих шишек размером с кулак, его подозрения переросли в стойкую уверенность. "Следующая остановка будет на голой скале! - в сердцах решил он. - Хоть там слуги Вейлиады меня не достанут".В конце концов, ему это надоело. Не так силен лес, чтобы нельзя было найти на него управы.- Леший, твою мать! Выходи! - хвостатый стал на очередном, выросшем прямо под ногами корне, и раненым лосем заорал куда-то в темную даль. Нельзя сказать, что ему не ответили. В кроне ближайшего дуба выразительно захохотала своим дивным голосом сойка.Раздражение снова стремительно превращалось в гнев, и мужчина, не придумав ничего лучше, просто швырнул на звук маленький сгусток магии. Своей, особой магии. Воцарилась тишина. Лес замер, прислушиваясь к ощущениям. Потом из-за ближайшего дерева вышел сгорбленный старец. Представлял он собой довольно колоритную личность с бледно-зеленой кожей и большими водянистыми глазами. Сейчас в них плескались решимость, отчаяние и толика злости.- Ты взял то, что принадлежало мне! - безапелляционно заявил мужчина.- Сильно в этом сомневаюсь, - пробурчал леший.- Верните девушку!- Принцесса останется здесь.- Подумай еще раз, старик, - едва сдерживаясь, от души посоветовал хвостатый. Но тот сдаваться не собирался:- Убирайся, пока цел!"Боятся ее больше, чем меня… - огорченно констатировал похититель. - Ну что ж, тем хуже для них".- Я сожгу лес, - грозно объявил он. - К приходу Вейлиады здесь будут одни головешки. Девчонку я все равно заберу.Леший грозно напыжился, и на поляне стали появляться кикиморы. Высокие женщины с морщинистыми лицами и слишком длинными для человека руками. Длинноволосые, несколько желтоватые и очень худые. Их высушенные лица запечатлели страх и боль. С суицидальной решимостью они встали стеной вокруг, понимая, что никакого шанса противиться магии пришельца у них нет. Зная, что этот лес, их дом, их сердце и душа сегодня перестанет существовать.- Стойте, - девичий голосок заставил всех на мгновение замереть и синхронно повернуть головы. Из чащи, слегка покачиваясь, выплыл знакомый шар. Внутри, резко взмахивая руками, словно пытаясь влететь, подпрыгивала Кида:- Не нужно ничего жечь! Я пойду с ним.Леший с кикиморами даже обомлели от такого широкого жеста. Водянистые глазки стали совсем мокрыми, и хвостатый испугался, как бы они сейчас и вовсе не выплыли за пределы глазниц. Но старик быстро очнулся. Подняв руку, он заставил деревья перехватить ветвями светящуюся круглую клетку и быстренько затолкать ее обратно в тень. Теперь настала очередь удивляться девушке:- А ну мигом поставили меня на место! - взвизгнула она.Никто не удосужился ей ответить. Кикиморы снова сдвинули брови, теперь уже явно намереваясь идти в атаку. Мужчина покачал головой. Уничтожать лес не было никакого желания, а если подумать - то и никакой нужды. Взмахнув рукой и услышав приглушенный вскрик, хвостатый удовлетворенно кивнул.Кикиморы захохотали (так это действительно была не птица?!), стиснули кулачки и начали сжимать кольцо. Но вместо того, чтобы защищаться, мужчина поудобнее устроился на торчащем из-под земли корне и замер, предвкушая интересное зрелище. И оно не заставило себя долго ждать.Воинствующих представительниц прекрасного пола разметало по поляне, и в круг ступила нахохлившаяся Кида. Выглядела она обиженно и расстроенно одновременно.- Я! Ухожу! - по слогам произнесла она. И добавила, обернувшись к лешему: - Мама поймет.Тот и пискнуть не решился. Девушка крутанулась на пятках, вперила в похитителя яростный взгляд и махнула рукой, приглашая следовать из леса вон. Мужчина пожал плечами и выразительно покосился на голую коленку своей пленницы. Девушка была все в той же ночной сорочке - с широкими рукавами, в кружевах и милым разрезом вдоль левой ноги. Все точно поняв и, вероятно, смутившись, Кида грозно сложила руки на груди и нахмурилась.- Топай давай! - рыкнула она. Мужчина криво улыбнулся, но пошел вперед. Пленница строевым шагом направилась следом.



4

Кида вышла на берег и уже более осмысленным взглядом окинула собственноручно устроенные руины. "Правильно мама говорила, у меня в руках любая вещь мусором становится", - опечалилась она. На одной из веток висело ее совсем новое выходное платье. Единственное, которое похититель захватил, удирая из замка. Теперь платье больше напоминало сильно пожеванную тряпку. Мокрую, местами обгоревшую и с парой незапланированных разрезов. Философски вздохнув, Кида натянула его поверх сорочки.- А где-то там, в грязи, осталась рыба…Хвостатый недоуменно обернулся, и Кида поняла, что последнюю фразу произнесла вслух. Покраснев до кончиков волос, девушка насупилась и не придумала ничего лучше, как сесть на землю и отвернуться. Мужчина тягостно вздохнул. Он мечтал хотя бы немного поспасть перед предстоящим ночным полетом, но девчонку нужно было накормить. В конце-концов, она уничтожила собственный улов, а в его обязанности, кроме похищения, входила еще и кормежка.- Думаю, в этом озере еще много рыбы, - примирительно начал он. - Будешь?- Я не умею рыбачить, - хмуро ответила Кида.- Еще как умеешь! - хохотнул мужчина, но тут же умолк под уничижительным взглядом колдуньи. В который раз тягостно вздохнув, он подошел к озеру, пробормотал несколько слов и в воздух поднялась большая капля. Словно кусок озера вдруг оторвался и попробовал допрыгнуть до неба. Мужчина всмотрелся в эту каплю, протянул руки и вынул три крупные рыбины.Кида онемела. Она видела разное колдовство. По большому счету, ее тетка тоже могла управлять водой. Но чтобы так, не особо концентрируясь, творить магию неродной для тебя стихии…- Ты же универсал…- Нет, - спокойно ответил колдун, взмахом руки разжигая костер.- А кто?- А никто, - передразнил он девушку. - Подходи. Поможешь с рыбой.Кида презрительно фыркнула.- Как знаешь, - пожал плечами мужчина. - Но готовлю я плохо.Ругаясь сквозь зубы, Кида направилась к костру.- Давай сюда нож!- Не дам, - отшатнулся похититель.- Думаешь, нападу? - хихикнула колдунья.- Нет, - честно ответил хвостатый. - Боюсь, что ты случайно зарежешься.Кида заскрипела зубами, но послушно отправилася на поиски лопухов. Или плоского ровного камня. Или чистой глины, в худшем случае. Кида знала десяток способов приготовить рыбу в походных условиях и гордилась этим. Правда, все ее познания были чисто теоретическими, но пока девушка решила этим не заморачиваться.Обойдя берег по периметру, Кида увидела вожделенные лопухи под кустом у самой кромки леса. Они выглядели точно как в книжке: большие, матово-зеленые и ничем подозрительным не воняли. Довольно пискнув, принцесса опустилась на четвереньки и поползла в кусты. Где ее и ждали обалдевшие от такой удачи лесные разбойники.- Смотри, какая баба, - улыбаясь щербатым ртом, возликовал самый плешивый. - А иди-ка сюда!- Цыц! - рявкнул на него высокий чернобородый детина. Кида тут же про себя обозвала его Бармалеем. - Погляди, какие на ней тряпки!- Вижу! - хихикнул все тот же озабоченный тип. - Короткие!- Дубина! Это шелк с востока! Золотом вышитый!- О! - подключился к разговору третий. - А давай тогда это платье продадим! Неча ей в таких нарядах по лесу шастать!- С какими кретинами приходиться работать… - возвел Бармалей глаза к небу. - Если на ней такие шмотки, значит это не простая крестьянка. Мы за нее выкуп потребуем. Вяжи ее!Кида спокойно выслушала ловцов удачи, подивилась смекалке главаря, подсчитала количество противников, коих оказалась ровно дюжина, а потом красивым, хорошо поставленным голосом, завизжала.Не то, чтобы разбойников раскидало по кустам, но оглушило хорошенько.- Чаво орешь?!- А что, нельзя? - невинно захлопала глазами принцесса. Бармалей молча вытащил из кармана носовой платок.- Фи! - брезгливо покосилась на него Кида. - Вы его хотя бы иногда стираете?Черноволосый только скривился и быстро скрутил из платка кляп.- Ну, надо же! И почему я до этого не додумался?Разбойники резко обернулись. Хвостатый похититель, безоружный, с рыбьей чешуей на руках прислонился к дереву за их спинами. Его бесшумное появление застигло врасплох даже Киду, которая, надо признать, его очень ждала. Она без раздумий вступила бы в бой с одним… ну, с пятью врагами. Однако воевать против дюжины… Что она, богатырь какой, на войско в одиночку бросаться?- Ну, скажи: почему, стоит мне отвернуться, тебя сразу кто-то ворует? - меж тем продолжал хвостатый. Кида издевательски скривилась и развела руками.Мужчина загадочно усмехнулся и махнул рукой. Нет, не просто махнул. На этот раз он словно ударил ладонью по воздуху. Из ниоткуда возник столп пламени, и на мгновение Кида ослепла. Разбойники заорали дурными голосами и наперегонки рванули в чащу. Девушка упала на землю, закрывая голову руками и боясь открыть глаза. Она кожей ощущала несущийся над головой огонь и отчаянно костерила одного недоделанного мага.Потом жар схлынул. Еще немного полежав, Кида осторожно подняла голову, посмотрела вокруг, ожидая увидеть дымящиеся головешки, и наткнулась на смеющиеся глаза хвостатого.- Отдохнула? - как ни в чем не бывало, спросил он. - Тогда пошли готовить обед. Там уже, наверное, рыба протухла, пока ты лопухи искала.Кида огляделась. Будто и не было пламени: зеленый лес, чистый прохладный воздух. Платье без следов копоти. Иллюзия? Морок? Или магия солнца, о которой рассказывала мама?"Но, по-моему, даже дед не умел извергать такой странный огонь, - девушка нахмурилась, буравя глазами спину хвостатого похитителя. - Кто же он такой?.."

5

Я растолкала Змия на рассвете:- Вставай! Вставай! Кажется, я засекла Киду. Нужен портал.Мужа долго упрашивать не пришлось. Он буквально скатился с кровати, на ходу влез в брюки, подхватил рубашку и вылетел из спальни. Я нервно хихикнула, глядя на устроенную им суматоху, и поспешила следом. Потом вернулась, нашла сапоги своего забывчивого благоверного, который, дай ему волю, воевал бы в домашних тапочках, и быстрым шагом направилась в Башню.Я ненавижу подземелья. С тех самых пор как более трех столетий назад вырвавшийся на свободу демон пытался похоронить меня под развалинами семейной лаборатории. Тогда мне повезло. Но страх перед темными затхлыми помещениями остался. Потому наша магическая комната была обустроена в самой высокой башне замке. И стены специально для меня Змий сделал из прозрачного горного хрусталя. Комната получилась большая, светлая, очень удобная… Но я однажды поднялась туда во время грозы и едва заикой не стала от вида сверкающих под боком молний.- Вейла, говори, куда портал открывать!Я протянула Змию сапоги. Он, не задумываясь, засунул в них ноги и тут же начал колдовать. Даже шнуровку не затянул.Но мы все равно опоздали.- Как они за сутки могли оказаться так далеко? - недоумевал муж, оглядываясь по сторонам. Мы вышли из портала на берегу небольшого озера. Вокруг раскинулся лес. У его опушки, выстроившись в ряд, стояли леший и четыре кикиморы. Я поспешила к ним.- Повелительница, - виновато опустил голову хозяин леса. - Мы упустили принцессу.Я окинула взглядом обгоревшие кусты, поломанные ветки и рытвины на берегу. Сомнения никакого - Кида здесь была.- Они улетели вчера, как только село солнце.- Улетели? - не поняла я. - На чем?- Простите, повелительница, - еще ниже склонил мохнатую голову леший. - Мы не смели выйти. Молодая госпожа запретила.- Как - запретила?- Строго.Я почувствовала, что мои брови сливаются с прической. Что это Кида выдумывает? Зачем отсылает слуг?- Ну? - бесшумно подошел Змий. Я покачала головой:- Непонятно. Судя по всему, похититель не пользуется порталами. Он на чем-то летает.- То, что порталов никто не открывал, я тебе мог еще позавчера сказать. А на счет полетов… Все равно непонятно, как можно переместиться за такой короткий срок на такое большое расстояние. - Змий задумчиво огляделся. - Кажется, здесь была драка…- Или Кида хотела разжечь костер и снова не рассчитала силу, - я положила ладонь мужу на плечо. - Давай не будем паниковать раньше времени.- А они что говорят?- Что Кида приказала не вмешиваться.- Она с ума сошла?!- Змий, - я примиряюще улыбнулась. - Ты лучше кого-либо знаешь свою дочь. Она поступает так, как мы ее учили.- Мы не учили ее отказываться от помощи!- Значит, в тот момент помощь была ей не нужна. Давай доверимся Киде. Она нашла лучший выход из сложившейся ситуации и воспользовалась им.Змий покачал головой, не желая признавать мою правоту. Однако и спорить смысла не было.- Я даже не могу понять, в каком направлении они двигаются, - горько пробормотал он.- Не переживай, - я заглянула мужу в глаза. - Где бы они ни были, мы сможем их отследить. Пусть там будет хотя бы одно живое существо. Мне сообщат.- Как сейчас? Через двенадцать часов?- На то были причины. В следующий раз мы обязательно успеем вовремя.Змий обнял меня за плечи и развернул к порталу. Я бросила последний взгляд на печального лешего и улыбнулась:- Не переживай, хозяин леса. Ты все сделал правильно.Старик вытянулся во фрунт, сделал грудь колесом и оскалился всем своим щербатым ртом:- Рад служить, повелительница!И, обращаясь к своим кикиморам, командирским голосом пережившего ревизию завсклада, принялся отдавать приказы:- Чего столбами встали? Быстро остальных сюда. Нам еще лес ремонтировать. Чтобы до заката он сиял так, будто нога человека здесь никогда не ступала!!

6

Кида проснулась, когда солнце уже стало порядком припекать. Потерла затекшую шею, выпрямила ноги, скосила глаза и кровожадно ухмыльнулась. Рядом, опираясь спиной на скалу, сидя спал хвостатый похититель. Черные волосы падали на лицо, руки безвольно лежали вдоль тела. Кида тихонько поднялась на ноги.- И что же с тобой делать? - пробормотала она. От спектра возможностей зачесались ладони. Словно почувствовав надвигающуюся катастрофу, оставленный без внимания хвост слабо дернулся, поднялся над землей и нечаянно коснулся Кидыной ноги. Девушка взвизгнула и отпрыгнула в сторону. Хвост резко дернулся в противоположном направлении, ударился о скалу и только тогда похититель соизволил проснуться.Выглядел он не лучшим образом: покрасневшие глаза окружали темно-синие тени, на лбу пролегла глубокая вертикальная морщина.- Принцесса? - хриплым голосом позвал мужчина.- Меня Кидой зовут! - на всякий случай огрызнулась девушка.- А я Элир, - сонно представился похититель, пытаясь хоть сколько-нибудь комфортно строиться на камнях. Брови колдуньи взметнулись вверх:- Ты назвал себя?- Ну, разве не этого требуют ваши законы вежливости?- А если я использую твое имя против тебя? - Кида даже ближе подступила.- Это каким же образом? - полюбопытствовал Элир.- Имя имеет власть над человеком! - с видом победительницы заявила колдунья. - И особенно это касается демонов.- Мы же вроде договорились, что я не…- Спи, Элир!Мужчина поднял на нее глаза и с чуть заметной усталой усмешкой пробормотал:- Слушаюсь и повинуюсь, - затем подумал немного и добавил, - только, пожалуйста, не пытайся сбежать. До земли ни один портал не откроется. Очень не хочу тебя потом в океане вылавливать."А может, он все-таки, не демон? - на мгновение засомневалась Кида. Но стоило ей оглянуться, как эта мысль выветрилась из головы - вокруг был океан. - С какой же скоростью мы двигались?!"Даже с помощью порталов невозможно за столь короткое время оказаться так далеко. Колдунья огляделась: они были на маленькой площадке - выступе в скале. С одной стороны от ветра их защищала каменная стена - пик резко устремлялся в небо, теряясь в облаках-барашках. Здесь не было деревьев, не было птиц - утес находился слишком далеко от большой земли, чтобы кто-то рискнул здесь поселиться.Подойдя к краю площадки, Кида заглянула вниз и досадливо поморщилась: к воде было не дотянуться.- Ладно, - девушка решительно пригладила колтун на голове, - пойдем другим путем.Она несколько раз обошла площадку по кругу, потом присела на корточки перед своим похитителем и вгляделась в спокойное лицо:- Как ты сюда добрался?- Хрр, - ответили ей. Кида нахмурилась:- Я бы тебе камень на голову уронила, но одна отсюда потом не выберусь.- Хрр…- Еще и издевается, - буркнула она, - ты либо помогай, либо молчи.- Хррр…Девушка хмыкнула и поежилась - облака стали напоминать самые настоящие тучи, грозившие вот-вот обрушиться в океан дождем. Недолго думая, колдунья подобрала с камней плащ и укуталась. Потом снова сняла его, повертела в руках, разложила на земле и коварно усмехнулась.Элиру снились звезды. Они срывались с небес, подлетали к нему маленькими сияющими огоньками и принимались кружиться вокруг. Танцующие, постепенно угасающие пятиконечные фигурки, они смеялись тихим перезвоном, и Элиру от этого смеха было трудно дышать. Он пытался вырваться из страшного хоровода, пытался оттолкнуть обезумевшие светила, но тело не слушалось. А потом, перекрывая все остальные звуки, словно разрезая полотно ночного неба, на мир сна обрушилась странная пугающая музыка.И Элир открыл глаза. Некоторое время он молча лежал и смотрел в предгрозовое небо, потом поднялся, окинул взглядом площадку и помрачнел окончательно.- Нет, у нее просто талант куда-то деваться… - сквозь зубы процедил мужчина, создавая поисковой маячок. Крошечная искорка света на мгновение зависла над головой колдуна, отлетела к краю площадке и вдруг нырнула вниз к воде.- Твою ж маму! - от души ругнулся Элир, бросаясь к обрыву. - Что ты там делаешь?!- Рыбу ловлю, - пытаясь не слишком явно дрожать, ответила Кида.- Как ты туда попала?!- Заколдовала плащ.Элир хлопнул себя ладонью по лбу:- Чтобы я еще когда-нибудь оставил эту сумасшедшую без присмотра - да ни в жизни! Додуматься из плаща ковер-самолет сделать… всё! С этого момента - только клетка!Кида уже и сама была не рада, что спустилась. Конечно, о рыбалке она даже не думала, но что бы вот так - четыре часа безрезультатно просидеть у воды…Девушка надеялась, что если ей удастся приманить какого-нибудь морского обитателя, тот передаст послание маме. Правда, очень не хотелось повстречаться с акулой, потому что в этом случае мама могла получить Киду по частям. Но оказалось, что посреди океана даже акулу поймать невероятно сложно. Колдунья чего только не выдумывала - и звала, и заклятия пускала, и даже молнию от отчаяния один раз швырнула… как оказалось, зря: спустя мгновение в паре метров от нее брюхом кверху всплыл осьминог. Плыл ли он на зов - неизвестно, но больше желающих помочь принцессе не нашлось.Спустя несколько часов Кида поняла, что это бесполезно. Волны бились о скалу, разбивались на капли и градом осыпались на несчастную жертву похищения. Тучи окончательно закрыли солнце и приобрели характерный темно-серый цвет. А потом поднялся ветер.Девушка не владела магией воздуха так же совершенно, как Галинор когда-то. Ей удалось заставить плащ взлететь, приблизить его к воде и даже удерживать так какое-то время. Но когда он намок и стал в два раза тяжелее, девушке стоило огромных усилий просто сдвинуть его с места. Нет, это ей как раз-таки удалось. Потом обездвижить одежку, сражаясь с порывистым ветром - вот что было по-настоящему сложно.- Возвращайся! - рявкнул сверху желтоглазый.- Была бы рада… - чуть не плача, ответила Кида.- Не можешь подняться?!- До чего же догадливое ты создание! - в сердцах рявкнула девушка. Элир почувствовал, как первая капля дождя упала ему за шиворот:- Но как-то же ты спустилась!- Это было часов пять назад!- С самого утра там сидишь?!- Нет, - шмыгнула носом Кида. - С обеда…Элир покачал головой:- Ладно! Я сейчас за тобой спущусь. Только ради всего святого, не падай в обморок.- А что, - хмуро пошутила девушка, - ты будешь так страшно выглядеть?Вместо ответа ее накрыла тень от огромных крыльев, пахнуло жаром, когтистые лапы, зачерпнув воду, подхватили плащ, девушку и под ее оглушительный визг взмыли обратно к каменной площадке.

7

- Ты дракон! Нет-нет! Ты - ДРАКОН!!!Кида ходила по краю площадки, круглыми глазами поглядывая на Элира и пытаясь проникнуться смыслом этой фразы. На очередном повороте ее кое-как заплетенная коса вздымалась колесом, подол платья оголял босую ногу гораздо выше положенной щиколотки, но девушка не обращала на это внимания.- Что тебя не устраивает? - не выдержал, наконец, Элир. Он успел поставить над площадкой защитный купол от дождя, развести костер на камне и даже поймать немного рыбы. - По крайней мере, теперь ты знаешь, откуда у меня хвост.- Тебе весело? - грозно подбоченилась Кида, заметив улыбку на лице дракона.- Что ты! Это - нервное…Очередной мелкий камушек попал девушке под ногу, она пискнула, потрясла ноющей ступней и приблизилась к костру.- Будешь?Кида кивнула, взяла за хвост одну из крупных жареных рыб и положила в рот кусок белого мяса. Желудок радостно приветствовал подношение - только сейчас девушка поняла, насколько проголодалась.- Слушай, ну как ты можешь быть драконом? - вдруг спросила она. В голосе больше не было истерических ноток, словно весь пыл дождем стек по куполу в океан, а на площадке остались только благоразумие и уравновешенное спокойствие. - Драконы… они ведь не такие…- Ты настолько хорошо знаешь мой народ? - усмехнулся Элир.- У моего папы есть несколько друзей-драконов. Он мне про вас много рассказывал. Говорил, вы великая раса. И если я когда-нибудь встречу дракона, я ни в коем случае не должна его бояться. Потому что более благородного, честного и разумного создания на свете не найти. Странно, что папа не упомянул вашу склонность к похищению людей.- Мы не склонны. Нас к этому вынуждают обстоятельства.- Кто может заставить дракона делать что-то против его воли?- Тот, кто знает его маленькую тайну. У всех есть свои слабости. Но давай оставим эту тему. Дождь прекратился. Нам пора лететь. Больше мне не нужно от тебя прятаться, но я бы все равно рекомендовал тебе поспать.- Ты шутишь? - воскликнула Кида. - Я ни за что не откажусь от такого приключения!Элир усмехнулся и поднялся на ноги. Колдунья быстро затолкала в рот остатки рыбы, и вскочила следом:- Что нужно делать?- Для начала надень плащ, кажется, он уже высох. И полезай ко мне на спину.Кида шустро закуталась в теплую накидку и приблизилась к Элиру. Что делать дальше, она не понимала. Осторожно обойдя его по периметру, девушка на всякий случай отступила к скале. Дракон скосил на нее желтые глаза и вопросительно поднял бровь.- Если ты стесняешься, я могу отвернуться, - "успокоила" его Кида и демонстративно повернулась спиной.- Боюсь спросить, чего именно я должен стесняться?- Превращаться при мне.- Кида, не выдумывай, - тряхнул головой Элир. - Залезай на спину. Я обращаюсь в воздухе. Здесь просто места не хватит. Упасть не бойся: драконы умеют держать груз.Девушка закусила губу, подумала о чем-то своем и покраснела. Элир склонил голову и с недоумением глядел, как она подходит - осторожно, будто испуганный зверек к подозрительной, но такой заманчивой приманке; обхватывает его шею, сосредотачивается,.. а дальше ждать ему попросту надоело. Подхваченная за ногу, Кида взмыла к облакам с такой скоростью, что в глазах потемнело. Небо и земля поменялись местами, ветер ударил в лицо, запутался в волосах и растворился в завихрении потоков. Всем телом прижавшись к Элиру, Кида откинула назад голову и заливисто расхохоталась. Она даже не успела заметить, в какой момент шея человека под ее пальцами покрылась толстой чешуей, а по обе стороны раскрылись перепончатые крылья.- Я лечу!!! - по-детски закричала она.- Да летишь-летишь, - фыркнул дракон, выпуская тонкую струю дыма из пасти. Ему тоже было весело. Драконы никогда никого не катали, но если бы они это делали, то в наездники брали бы вот таких же бесстрашных колдуний. Теперь он, как никогда, понимал единорогов с их расположенностью к молодым красавицам.



8

Ближе к утру погода испортилась окончательно. Элир почуял надвигающуюся бурю, чертыхнулся и сменил курс. Он надеялся миновать океан самое большее за три дня, но продираться сквозь ураган с Кидой на спине было чистым безумием. Волны становились все выше, отдельные капли уже долетали до когтистых драконьих лап, заставляя того раздраженно фыркать и быстрее махать крыльями. Тучи сгущались, становились темнее, объемнее. Когда сверкнула первая вспышка молнии, Элир пошел на посадку.- Мы прилетели? - раздалось сзади. Девушка, укутавшись в плащ, мирно посапывала между драконьих лопаток. Ее не тревожил ледяной ветер и шум океана, но смена направления была замечена в момент. - Где мы?- Это первый из девяти мертвых островов Каибу.- Название вызывает неприятные ассоциации… - пробормотала Кида, рассматривая серую мрачную скалу, поросшую редкой травой и кустарниками. Штормовые волны яростно набрасывались на крутые берега, но не могли преодолеть их вершин. На самом пике скалы, на крошечном плоском пятачке возвышалась каменная башня.Элир сделал над островом круг почета, выбрал для посадки его западную сторону, и на полном ходу впился когтями в скальной валун. Словно здоровенная огнедышащая ласточка, дракон повис над обрывом и мотнул Киде головой. Девушка покосилась на бушующий океан внизу, пискнула "мама", зажмурилась для верности и прыгнула с драконьего плеча на узкую полоску горизонтальной поверхности. Она еще не успела развернуться, когда Элир, балансируя хвостом, приземлился рядом уже в человеческом обличии:- Идем! - он протянул девушке руку, с опаской поглядывая на небо. Дождя пока не было, но все указывало на то, что эта буря разыграется не на шутку. Кида схватилась за ладонь своего похитителя и выжидающе подняла глаза. Дракон огляделся по сторонам, обозначил для себя путь и крепче сжал пальцы колдуньи. А дальше пошел альпинизм чистой воды. Элир прыгал с камня на камень, хватался всеми свободными конечностями за уступы, которых, казалось, и не было вовсе. А за ним, подвывая от страха и помогая себе всеми доступными заклинаниями, карабкалась Кида.Элир молча скривился, глядя как очередной камень покрывается копотью от точного, но совершенно бесполезного магического удара и резким движением втащил девушку на особо крутую возвышенность. И тут грянул ливень.- Быстрее! - дракон подхватил Киду за талию и двумя прыжками оказался у башни. Дернул обитую железом дверь, разрывая дужку тяжелого амбарного замка, и буквально ворвался внутрь. Снаружи бушевал настоящий ураган.Клацая зубами от холода и прижимая оледеневшие ладони к груди, Кида оглядела круглый, укрытый старой соломой пол, каменные стены, кое-где поросшие мхом, и высокий, перекрытый балками потолок. Обстановка удручала.- Подожди, я сейчас разведу костер, - Элир тряхнул головой, и холодные капли с длинных волос обрушились на несчастную девушку. Она зажмурилась от неожиданности, застыв в нелепой позе с красиво сложенными бубликом губками.- Извини, - отпрянул Элир, прежде чем Кида смогла сформулировать подходящее ругательство, и принялся вытаптывать место для костра. Вскоре посреди башни радостно пылала соломенная подстилка. Во все стороны от нее с обиженным писком и жужжанием разбегались пауки, сороконожки и жуки самых разных размеров. У стены, пытаясь слиться с каменной кладкой, стояла белая Кида. Остекленевшим взглядом она смотрела на массовую эвакуацию и молилась остаться незамеченной.Минут через двадцать к ней подошел дракон, помахал ладонью перед застывшим лицом и усмехнулся:- Насекомых больше нет, Кида.Не получив ответа, Элир взял девушку за плечи и легонько встряхнул.- А-а-а!!!! - завизжала она так, что дракона просто сдуло звуковой волной к противоположной стене.- Что?! - ошалело выдохнул он. - Что такое?!- Где они?! - гробовым тоном спросила Кида, вытягивая руку, из которой вырвалась длинная струя пламени.- Кида, успокойся! - Элир с ужасом посмотрел на вмиг почерневшую стену. - Они все ушли!С ласковым оскалом девушка окатила огнем вторую стену.- Крыша рухнет! - дракон оказался рядом так быстро, что его движения показались смазанными. Схватив колдунью за руки повыше локтя, он заглянул в черные глаза и тихо произнес. - Насекомых больше нет. Ты всех победила.Колдунья почувствовала, как от Элира исходит волна спокойствия. Она была теплой и очень приятной, и в то же время, будто поглощала эмоции. Девушка безвольно опустила руки и почувствовала себя удивительно опустошенной. Не хотелось больше сражаться, с кем-то спорить, о чем-то думать… словно кобра, завороженная дудочкой заклинателя, Кида смотрела в золотые глаза и едва заметно переносила вес тела с одной ноги на другую.- Вот так, - удовлетворенно прошептал Элир. - Вот и умница.Лучше бы он молчал! Оцепенение спало. Отклонившись назад, Кида резко вскинула руки и сбросила со своих плеч ладони похитителя:- Что это за башня?- Заброшенный маяк, - улыбнулся дракон. - Раньше острова Каибу были обитаемы. Здесь разводили овец и выращивали виноград. Но после появления Гидры, людям пришлось уйти. И некому стало поддерживать маяк в рабочем состоянии.- Ты сказал "Гидра"? - распахнула глаза Кида. Из того, что девушка знала об этих пресмыкающихся, выходило, что связываться с ними не просто опасное, а смертоубийственное занятие.Дракон сел перед костром на корточки и протянул к огню руки:- Можешь не волноваться. Вряд ли Гидра сюда сунется.- Вы с ней не ладите?- Ты Гидру когда-нибудь видела? Это здоровенная полоумная змея о трех головах. Как с ней можно ладить? У нас, скорее, вооруженный нейтралитет.- А это ничего, что мы зашли на ее территорию? - не унималась Кида.- Полагаю, на девяти островах мы уж как-нибудь сумеем разминуться, - Элир зевнул, лег на землю, вытянулся во весь рост и закрыл глаза.Кида немного подождала, напряженно прислушиваясь к звукам снаружи, и подошла к двери. Элир ее не закрыл, давая возможность дыму выходить из башни, и девушка, не обращая внимания на ледяной ветер, некоторое время всматривалась в поросшие редким кустарником пики острова. Мысль о Гидре не покидала ее и с каждой минутой беспокойство только нарастало. Кида знала приблизительный размер собственных сил. И еще она понимала, что справиться с драконоподобной змеей может только дракон, сейчас спокойно дрыхнущий у костра. Или мама, которой при всем желании сюда не менее двух суток добираться.Тоскливым взглядом окинув свое временное пристанище, девушка покачала головой: если Гидра пальнет в башню огнем, она сделает из них шашлык.- Надеюсь, ты окажешься прав, - пробурчала она, опускаясь рядом с Элиром на плащ. - Хочется верить, что запах дыма, который змея уже наверняка учуяла, будет перекрыт запахом дракона. И хотя бы это ее отпугнет.Дождь прекратился ближе к полуночи. Казалось, Кида заснула получасом раньше. А еще спустя полчаса снаружи раздался легкий скрип, как будто кольчугой водили по камням. Элир долго пытался свыкнуться с незнакомым звуком, потом фыркнул и перевернулся на другой бок. Это-то Киду и разбудило.- Что? - сонно спросила она, подымаясь на локтях. Осоловелым взглядом прошлась сначала по дракону, потом по костру и только тогда увидела маленького двухглавого змееныша, застывшего в дверном проеме. Малыш едва достигал ей до колена, слабо попискивал и типично по-змеиному высовывал язык.- Так ты и есть та самая Гидра? - усмехнулась Кида. Набросив на себя легонький огнеупорный щит, девушка встала и подошла к пришельцу. В отличие от насекомых, гадов ползучих она практически не боялась. Присев перед змеем на корточки, девушка принялась внимательно рассматривать его под разными углами. Нежно-зеленого цвета, чешуйка к чешуйке - малыш был великолепным представителем своего вида.- Обмельчали вы что-то, когда овец не стало, - почти посочувствовала Кида змею. Он, не моргая, провожал каждое ее движение взглядом своих ярко-желтых глаз, не делая попытки уползти прочь.- Можно я тебя поглажу? - вконец расхрабрившаяся девушка уже протянула руку, как вдруг услышала сверху разъяренное шипение.- А вот и мама… - хрипло констатировала Кида, подняв глаза рассматривая три, напряженно застывшие головы, еле протиснувшиеся в распахнутую настежь дверь.- Элир… - шепотом позвала девушка, осторожно пятясь задом и выставляя перед собой все щиты, которые только могла вспомнить."Лист асбеста сюда бы…" - пришла в голову бесполезная мысль. И в этот момент малый змееныш что-то пикнул. Две головы гидры синхронно наклонились вниз, будто прислушиваясь, а потом выразительно перевели взгляды на девушку. Кажется, мелкий попросил на ужин жаркое.- Элир!! - возопила Кида, когда ее буквально швырнуло через всю башню потоком пламени. Зажмурив глаза и вытянув перед собой руки, девушка выдержала один удар, второй… щиты работали! Целенаправленная струя огня прижимала ее к стене, но не обжигала.- А это, оказывается, не так сложно! - возликовала Кида, теперь уже с куда большим раздражением, нежели надеждой, поглядывая на спящего (и похоже глухого!) дракона.Зря отвлеклась. Пока мамаша пыталась испепелить неподатливый воздух, неожиданно преградивший ей доступ к желанному обеду, ее уменьшенная копия приняла решение за двоих, и смело поползла чинить над Кидой физическую расправу.- Пшла прочь! - невежливо махнула ногой девушка, заметив как мелкий уже приноравливается к ней зубами. Полет змеи вышел на редкость удачен - прямиком в костер. На секунду Кида с Гидрой повернули головы на вопль, взрыв и кучку пепла, вырвавшуюся из огня как последнее напоминание о змеином наследнике.- Прости, я же не знала, что вы так горите… в драконовом-то пламени… - первая пришла в себя Кида. На какой-то миг ей даже стало жалко змей - в конце концов, это была их территория. Но жалость быстро прошла, как только Гидра перевела на девушку взгляды всех своих трех голов. А в них теперь читалось одно желание: убить. Причем так, чтобы было, что вспомнить долгими одинокими вечерами.- Элир, мать твою!! - завизжала девушка услышанное от дракона ругательство.- Приличные девушки так не выр… Ох, ёпт! - Элир, наконец, проснулся. - Ты что ей сделала?- Потом расскажу. Убери нас отсюда, пока она башню не развалила!Гидра действительно взбеленилась, напирая на дверь всем весом и пытаясь выдрать кусок каменной кладки тяжелыми когтистыми лапами. На дракона она внимания не обращала, целиком сосредоточившись на кровной обидчице. Три шеи, то поочередно, то вместе, пытались пробить упрямо стоящие щиты.Элир поднял голову - балки подозрительно шатались. Надо было уходить, причем быстро, но как?- Я ее подержу, а ты твори портал! - решился, наконец, он.Спрашивать "куда" или "почему" Кида не стала, размахивая руками со скоростью ветряной мельницы. И едва только воздух пошел рябью, она первая, не раздумывая, прыгнула вперед. Зарычав для острастки в сторону обезумевшей Гидры, Элир метнулся следом.

9

На этот раз меня растолкал Змий:- Вейла, вставай!- Что? Где? - я закрутила головой, силясь привнести ясность в свои сумбурные мысли. Вокруг была темная ночь. Звезды на небосводе сверкали как свечи, луна где-то затерялась, а восток не опалился даже намеком на рассвет.- Кида сотворила портал! - быстро объяснял Змий, натягивая рубашку. Я кивнула, выскакивая из кровати. - Куда - не знаю. Но могу попробовать перенести нас в место входа.- Это далеко?- Очень, - серьезно ответил колдун. - Так далеко, что я сначала даже не поверил.- И мы сможем туда допрыгнуть?- Есть у меня одно средство. Силы, правда, вытянет много, но… стоит попробовать.Я пожала плечами: раз ты так говоришь, значит, будем пробовать. В конце концов, мужья на то и есть, чтобы принимать сложные решения. А жены должны в них верили.Мы влетели в хрустальную башню, как два озабоченных привидения: я в белом брючном костюме и Змий в белой же рубашке с закатанными рукавами. Порывшись в одном из сундучков у дальней стены, супруг бережно достал медальон на тонкой серебряной цепочке. Подвеска была самая обычная - небольшой круглый камень с дыркой посередине.- Это оно? - стараясь скрыть сарказм, спросила я.- Угу, - невнятно пробормотал Змий и тут же принялся читать заклинание. Я только и успела подумать "а как же назад?", когда нас подхватило, встряхнуло изнутри и рассыпало мелкими искрами, чтобы собрать воедино совсем в другом месте.Это было худшее перемещение в моей жизни: медальон Змия вытягивал силы не только из него, но и из меня. Потому, когда мы буквально рухнули на выгоревший пол какого-то домика, я еще некоторое время стояла на четвереньках, пытаясь прийти в себя.А когда все же пришла…- Мама дорогая… - прямо на нас смотрели три совершенно обалдевшие головы Гидры.- Ты можешь с ней договориться?- Сейчас попробую, - я сделала неосторожный шаг по направлению к чудовищу, она превентивно плюнула струей пламени, и я резво отскочила обратно, под надежную защиту мужа-универсала.- Куда ж это нас занесло… - сам у себя спросил Змий, рассматривая обугленные каменные стены, потрескавшиеся балки над головой и единственные двери, в которых сейчас стояла здоровенная змея. - Чего она вообще на нас набросилась?- Кажется, Кида ее чем-то очень расстроила, - шепотом объяснила я. - На еще один портал сил хватит?- Шутишь? - невесело отозвался супруг. - Нам теперь здесь не меньше суток звезды считать. Пока силы не вернутся и медальон не зарядится.Гидра меж тем пришла в себя и осторожно, одной пастью, попыталась пробить выставленный щит. Не вышло. Зато плотный воздушный барьер показался ей чем-то смутно знакомым. Змея сложила в голове мозаику из двух частей, нашла для себя какую-то причинно-следственную связь, зашипела дурным голосом и снова бросилась ломать стену.- Чего это она вдруг? - удивился Змий.- Может, кушать хочет?- А наверняка не знаешь? Я думал, ты со всеми животными договориться можешь.- Гидры - это как альтернатива демонам. Творения других Богов. Я над ними не властна.- Понятно… - мрачно констатировал Змий. - А убить ее как-то можно?- Ну… попробуй молнией швырнуть. Кажется, снаружи дождь начинается. Может, коротнет.Муж послушно хмыкнул, высвободил одну руку и метко бросил заряд. Гидра затрещала, клацнула зубами и на мгновение отвлекалась. Зато когда шесть ее глазок опять повернулись к нам, в них бушевало пламя.- Еще варианты?- Н-нету… пока… - я отчаянно пыталась вспомнить все, что знаю о гидрах. Но, кроме того, что у них головы сами собой отрастают, ничего на ум не приходило. - А может ее по старинке? Нож в сердце?- Какой нож? - отмахнулся Змий. - Посмотри на ее броню. Такую можно пробить только копьем, да и то с разбега.Балки над головой подозрительно затрещали, я не задумываясь, вскинула руку, и они вернулись к первозданному виду.- У меня, кажется, идея появилась… ну-ка отойди!Змий сдвинулся в сторону, освобождая для меня каменную кладку прямо напротив двери, я поднатужилась и ткнула в нее кулаком. Камни зашатались, будто потеряли какую-либо связь друг с другом, и ударили всей мощью по трем озверевшим мордам. Гидра обиженно взвыла, глядя на закупоренную дверь, но мы со Змием уже шустро выбирались из башни по другую сторону.- Кажется, я понял, почему вход был там, - перекрикивая шум дождя, заявил Змий. - Ты летать умеешь?- Никогда не пробовала, - честно ответила я, рассматривая практически вертикальный обрыв у своих ног. Гидра копошилась где-то за маяком, давая нам время обдумать ситуацию.- Надо как-то спуститься и обойти остров.- Как? - тут же заинтересовался Змий. - Я вымотан, не смогу управлять ветром.- Зато я могу вырастить рощу. Даже здесь. По деревьям спустимся.И встав на четвереньки, я положила ладони на скалу.

10

Кида выпрыгнула из портала и тут же вымокла до нитки. Было ощущение, что на девушку попросту вылили бадью ледяной воды: кожа покрылась пупырышками, волосы прилипли к лицу и спине, злополучная местами обгоревшая и просто драная одежка холодила ноги. Элир, показавшийся следом, выглядел не лучше. Позади него с легким хлопком закрылся портал, и мужчина невольно вздрогнул. Он не любил магические переходы - не каждый из них способен выдержать дракона. Говорят, были случаи, когда ящеров "доносило" по частям.- Где мы?- Недалеко, - ответила Кида. - Я пока не умею открывать порталы на большие расстояния.Элир огляделся по сторонам, прикинул что-то в уме и нахмурился: нужно, наверное, какую-то жертву богам Удачи принести, а то что-то они в последнее время совсем от него отвернулись.- Это - тоже Каибу, - объяснил он. - Только, кажется, последний из островов, самый северный, - дракон попытался подняться в воздух и обреченно покачал головой. - Точно, последний.- А что с ним не так?- Сюда была сослана мать всех чудовищ. А чтобы она не смогла выбраться, на острове блокировали магию. Полностью. Можешь попробовать, если мне не веришь.Девушка вскинула руку, намереваясь создать хоть какое-то подобие зонтика… и с ужасом поняла, что ничего не получается.- Что делать будем?- Нужно выбраться с острова. Кажется, он подводным каналом связан с остальными. Так гидры и расползлись по Каибу. Но идти придется пешком. Я не могу изменить форму.- А остров большой? - Кида покрутила головою, но вокруг были только старые крученые деревья и скальные возвышенности.- Смотря с чем сравнивать, - пожал плечами Элир. - Этот - самый маленький из девяти. Но без магии мы по нему можем неделю плутать. В любом случае, надо искать вход в пещеры.Дракон нахлобучил на плечи девушке сухой пока еще плащ, махнул рукой и потопал вперед. Дождь почти перестал, видимость стала лучше, но это все равно не прибавило Киде оптимизма. С полчаса она, мысленно ругаясь и проклиная свое бестолковое любопытство, сыгравшее на руку дракону и позволившее ему практически беспрепятственно похитить ее из родового замка, упрямо топала следом за хвостатым. Но когда скользящие по камням ручейки дождевой воды приобрели необычный красный оттенок, девушка скрипнула зубами и уселась прямо на землю.- Что такое? - обернулся Элир. - Вот черт! Ты что, раньше не могла сказать?!В ответ Кида пробурчала что-то нечленораздельное, отдаленно напоминавшее "мог бы и сам догадаться".- Не мог! - праведно возмутился дракон. - Мою кожу какие-то камни не пробьют. Давай сюда ноги.Быстро стянув с себя рубашку, Элир разорвал ее на две части и обмотал ступни девушки наподобие портянок. Потом снял сапоги, критически оценил размер голенища, но все равно нахлобучил их Киде на ноги. Девушка опасливо покосилась на тяжеленную обувку из странной темной кожи, и поняла, что ходить в них сможет, только если руками по одному перетаскивать будет. Похоже, та же мысль посетила и Элира, потому что, тягостно вздохнув, он перехватил девушку за ногу и забросил себе на спину. Сапоги тут же обрушились вниз, издав при этом такой звук, словно внутри них лежало по булыжнику.- Как ты их только носить умудряешься? - буркнула Кида, поудобнее устраиваясь на спине похитителя и обхватывая его ногами за талию. Элир промолчал, натянул обратно свою странную обувь и продолжил путь в гору.Так путешествовать Киде даже понравилось. Несмотря на то, что с неба периодически еще срывались холодные капли, она согрелась, прижавшись к спине дракона, и спустя какое-то время задремала. Элир скосил глаза на посапывающую девушку и удовлетворенно хмыкнул. Почему из всех возможных принцесс Кьярднор-Урдва выбрал именно эту? С могущественными родителями, с огромным магическим потенциалом, прескверным характером и рефлексами настоящего бойца? Да она от его замка камня на камне не оставит… Элир недоуменно поднял брови и вдруг понял, что будь у него выбор, он бы тоже потребовал Киду. Потому что есть в ней что-то такое, что заставляет забыть обо всех очевидных недостатках.Кида проснулась, когда солнце уже скрылось за горизонтом. Дождь больше не моросил, но тяжелые тучи, низкие и готовые вот-вот снова броситься водой с небес, плотно затянули небо. Девушка перевернулась набок, попыталась просунуть руку под подушку и только когда не смогла этого сделать, открыла глаза.- Выспалась?- Да, спасибо, - Кида подняла голову с колен Элира и огляделась. Они сидели у подножья горы, смутно очерченной во тьме. Дракон опирался спиной о какое-то скрюченное деревце, отчаянно зевал и тер красные глаза.- Давай теперь ты поспишь, - благородно предложила Кида. - А я подежурю.- Ладно, - устало кивнул дракон. - Если что, сразу буди…И отключился прежде, чем закончил фразу. Девушка поднялась на ноги, с удовольствием потянулась и укрыла Элира плащом, на котором до этого лежала. Он тут же подтянул ткань до подбородка и поежился.- Неужели замерз? - удивилась принцесса. - Но ведь у драконов температура тела выше человеческой градусов на пять… Ты, случайно, не заболел?Кида присела на корточки и заглянула Элиру в лицо: тонкий нос, резко очерченные губы, высокие скулы, бархатная кожа… Девушка, как зачарованная, подняла руку и легонько коснулась пальцем гладкой щеки. Спящий вздохнул и это привело Киду в чувство. Она отдернула руку, даже спрятала ее за спину на всякий случай, и вскочила на ноги:- Нужно как-то тебя согреть, - пунцовая от смущения, заявила она, и решительно отправилась собирать хворост.Среди ночи Элир проснулся от какого-то подозрительного треска.- Ты разожгла костер? - спросил он, тупо глядя на веселое пламя высотой в человеческий рост. Кида улыбнулась, явно очень довольная собой:- Тут же кремень повсюду. Я только хворост собрала.- Он же мокрый…- А здесь неподалеку пещера есть. В ней солома была по полу раскидана и сухие ветки у самого входа лежали.- Какая пещера? - севшим голосом переспросил Элир.- Большая, - тут же ответила принцесса. - Круглая. С высоким потолком. Но без ходов, я проверяла.- И солома на полу?- Ага.- Кида, я, конечно, могу ошибаться, но похоже, ты сожгла подстилку Ехидны.И в этот момент, как по заказу, со стороны гор раздался вой. В нем отчетливо слышались обиженные нотки и клятвенное обещание жестоко отомстить посягнувшим на соломенную святыню. У принцессы волосы на голове стали дыбом.- Думаешь, она догадается, что это была я? - испуганно проблеяла она.- Предлагаешь подождать и уточнить? - Элир мгновенно оказался на ногах, схватил девушку под руку и бросился прочь от костра в сторону укутанного ночным мраком склона ближайшей горы. - Где-то здесь я видел вход…Дракон принялся быстро ощупывать гранитную плоскость, почти вертикально уходящую в небо. Кида плохо ориентировалась в темноте и вписалась бы в камень на полном ходу, если бы Элир не успел ее перехватить. Казалось, эта странная поверхность была и не скалой вовсе, а хорошо отполированной стеной какой-то башни. До блеска отполированной.- Ехидна огнедышащая? - решила проверить свои подозрения Кида.- Еще какая… - мрачно пробормотал Элир, ползая на карачках и шаря по камням с таким видом, словно вход в пещеру мог своевольно путешевствовать по склону и вдобавок маскироваться. Нервно потоптавшись на одном месте, Кида услышала характерный грохот, увидела как дрожит на земле щебень, и бросилась помогать. Судя по звукам, Ехидна была о двух ногах и размером со среднего дракона.- Вы часом не родственники? - нервно хихикнула девушка. Элир бросил на нее негодующий взгляд, но отвечать не стал: рыщущий в непосредственной близости монстр пресекал любые разглагольствования на корню.- Нашел! - наконец, воскликнул мужчина, когда его ладонь вместо камня нащупала пустоту. - Иди сюда!Киду не нужно было просить дважды, но когда дракон повелительно махнул ей на маленький, чуть больше метра в диаметре, полукруглый вход, расположенный у самой земли и ведущий, к тому же, под значительным углом вниз, девушка попятилась.- Ну же! - шепотом рявкнул Элир. - Полезай вовнутрь!- А ты уверен, что там есть выход? Не хотелось бы погибнуть под толщей земли да еще в такой непривлекательной позе…- Если тебя это волнует, могу пообещать после твоей смерти уложить тебя красиво. На спину, например. Годиться?- Ты меня успокоить пытаешься?! - взвыла Кида, шарахаясь от Элира как от чумного. Однако громыхающие шаги матери всех чудовищ, раздавшиеся, казалось, над самым ухом, стали прекрасным стимулятором. Робко пискнув, девушка рыбкой нырнула в проход. Пришлось встать на четвереньки и, жмурясь от постоянного страха встретить головой неожиданное препятствие, двигаться вниз.- Кида, быстрее! - крикнул Элир, когда снаружи раздался воодушевленный рев. Девушка еще сильнее зажмурилась, вжала голову в плечи, и почти побежала вперед, цепляясь коленками за длинную ночную сорочку. Неожиданно яркий свет, пробившись даже сквозь веки, осветил тоннель. Секундой раньше Киду перехватили за талию и грубо запихнули в боковую нишу. Туда же, едва успев поджать ноги, прыгнул Элир. Толстая струя пламени "повисла" в тоннеле. На мгновение стало невыносимо жарко.- Мама… - выдохнула Кида, от страха впиваясь ногтями в плечо Элира. Вторая струя не заставила себя долго ждать - похоже, обиженная Ехидна всерьез вознамерилась поджарить нежеланных гостей. Дышать стало трудно. Компактно утрамбованная в нише девушка судорожно пыталась вспомнить хоть какого-нибудь из множества Богов Поднебесья. Очень хотелось обратиться к нему с просьбой. Но, кроме угроз и обещаний разрушить к чертовой бабушке все девять мертвых островов, ничего в голову не приходило. Рядом, ругаясь сквозь зубы каждый раз, когда очередной огненный столб проносился мимо, скрючился Элир.Минут через десять плевки прекратились. Видно, Ехидне надоело тратить огонь вхолостую. Но со стороны входа еще слышалось тяжелое дыхание и противный скрежет, будто теперь она вознамерились ход отрыть. Но вскоре и эти звуки стали затихать, а потом и вовсе пропали.- Как думаешь, она ушла? - шепотом поинтересовалась Кида, неуклюже ткнувшись черным от копоти носом Элиру в руку.- Надеюсь, что да, - усмехнулся он, рассматривая грязное лицо девушки. - А то у меня уже спина затекла.- Будем вылезать?- Сиди здесь. Я хочу сначала убедиться.- Э, нет! - неожиданно заявила Кида. - Вместе пойдем.- Какие мы смелые, - насмешливо фыркнул Элир, осторожно выглядывая из спасительной ниши.- О какой смелости идет речь? - притворно удивилась девушка, упрямо следуя за своим похитителем. - Просто если тебя сейчас поджарят, некому будет укладывать меня в красивую позу.- А если нас обоих поджарят, думаешь будет кому?- Есть еще причина, - не сдавалась Кида. - Без тебя я отсюда не выберусь. Из нас двоих только ты в темноте видишь.- Дождись, пока уйдет Ехидна, - пожал плечами дракон. - Она наверняка удовлетворится одной жертвой. А потом - ползи на свет.- И буду до самой смерти курить бамбук на этих растреклятых островах? Нет уж, мне нужны твои крылья, так что жертвовать тобой сейчас считаю нецелесообразным.- Девушка, вам никто не говорил, что нельзя быть такой меркантильной?- Ох, - тяжело вздохнула Кида, протискиваясь рядом с драконом к выходу из углубления. - Много раз. Но разве есть способ противиться этой гадкой ведьмовской натуре?И осеклась, заметив странный блеск в желтых глазах. На мгновение в нише повисла такая тишина, что было слышно, как быстро, словно сорвавшись в свободный полет, бьются сердца. Потом Элир хмыкнул, мотнул головой и решительно переместил девушку себе за спину.- Сиди там, пока не скажу!Кида пару раз открыла и закрыла рот, стиснула кулачки, но спорить не стала. Некоторое время она смотрела, как дракон медленно, прислушиваясь к каждому шороху, пробирается по проходу сначала в одну, а потом в другую сторону.- Кажется, ушла. Пойдем, нужно проверить куда ведет этот тоннель, - девушка кивнула и снова встала на четвереньки.- Слушай, - шепотом позвала она, - а вот ты когда в ту сторону летел, тоже через всё это проходил?Дракон на секунду обернулся, задумчиво посмотрел на девушку и серьезно ответил:- Веришь - за четыре дня добрался. Никаких проблем не возникло. Теперь вот теряюсь в догадках…- Я здесь ни при чем! - отрезала Кида, едва не треснувшись при этом затылком о низкий потолок прохода.- Угу… - фыркнул Элир. Потом подумал о чем-то своем, бросил еще один косой взгляд на похищенную принцессу и… улыбнулся.

11

Казалось, Кида проползла на коленках никак не меньше десяти миль. Они уже не саднили, только похрустывали в такт и все сильнее немели. Не помогали даже давешние "портянки" из сорочки Элира, которые девушка повязала над икрами толстыми жгутами. Некогда черные как смоль локоны приобрели отчетливый серый оттенок, волочились по земле и упрямо застилали глаза. Ладони покрылись мелкими царапинами и мозолями. Спина болела, шея затекла. Спустя час такого путешествия Кида уже не знала, чего желать больше: ванну, постель или быструю смерть.Мысленно стеная и жалея себя несчастную, девушка не сразу заметила впереди просвет, и то, что дракон вдруг куда-то пропал. Не сбавляя скорости, она сделала шаг, другой, а на третьем ладонь нащупала пустоту и с угрожающей скоростью понеслась вниз.- Ты что, с закрытыми глазами ползешь? - охнул Элир, едва успевая подхватить принцессу у самой земли. Кида промолчала, поднялась на затекшие ноги и принялась озираться по сторонам.Больше всего это место напоминало грот. Не то чтобы огромный, но и не маленький, округлый, с высокими потолками, увешанными сталактитами, и несколькими темнеющими входами в подземные тоннели на равном расстоянии друг от друга. Стены грота светились красивым зеленоватым светом. При ближайшем рассмотрении Кида поняла, что это мох, густо поросший на каменной поверхности.- Мокрый, - Элир провел пальцем по растению и покосился на потолок. Действительно, здесь влажность воздуха была намного выше, чем в высушенном Ехидной проходе. Кида глубоко вдохнула, от удовольствия прикрыв глаза:- Вот оно, счастье, - блаженно мурлыкнула она. Дышать полной грудью и стоять в полный рост - кто никогда не был в этом стеснен, тот не поймет.- Впервые встречаю такую неприхотливую принцессу, - усмехнулся Элир.- Размечтался, - фыркнула девушка. - В следующий раз, когда будешь меня воровать, позаботься о должных условиях нашего проживания. Я больше ценитель комфорта, чем любительница приключений.- "Когда в следующий раз буду воровать"?!Кида загадочно улыбнулась, с удовольствеим потянулась и пошла обследовать новую местность.- Вот же ж ведьма… - чуть слышно прошептал дракон, глядя как девушка бродит вдоль стены. - Что ты там ищешь?- Местечко посуше… Ой, смотри - озеро!Элир удивленно поднял брови и неспешно приблизился.- Действительно… - пробормотал он.Пол грота оказался по форме схож с перевернутой тарелкой - по центру была выпуклость, которая и не позволяла увидеть бурную глубокую лужицу, гордо нареченную Кидой "озером" у дальней стены. Наклонившись, девушка зачерпнула прозрачной воды, поднесла к лицу и принюхалась:- Мелом пахнет, - определила она. - Холодная, даже руку свело.- Это подводная река. Похоже, где-то неподалеку она вытекает на поверхность. Наверняка водопадом, посмотри какое течение.- Да уж… - пробормотала Кида, глядя на то и дело образовывающиеся в воде воронки. - Как-то не хочется в ней купаться.Потом покосилась на свои грязные ноги, грустно вздохнула и стала разматывать "наколенники".- Ванну бы сюда… - мечтательно пробормотала она. Раздался негромкий хлопок. В центре пещеры, на возвышении стояла большая позолоченная ванна. Над ней тут же образовалось плотное паровое облако, которое спустя секунду растворилось в холодном потоке.- Ого! - присвистнул Элир. - Я и не думал, что ты такое можешь.- Я и сама не думала, - обалдело пробормотала Кида. Подойдя к ванной, она опустила руку в горячую воду, покрытую толстым слоем пены, и радостно усмехнулась: - Чур, я моюсь первая! Отвернись.- Тебе не кажется все это подозрительным?- Хочу кровать! - вместо ответа заявила принцесса. Хлопок - и на месте ванны расстелилась большущая кровать с мягкой высокой периной и шелковыми простынями. - Нет-нет! - замахала руками девушка. - Ванну верните. Хочу и то, и другое!Послышалось два хлопка, и на пьедестале рядышком выстроились заказанные предметы. Дракон помотал головой:- Мне это не нравится…- Что именно: кровать или ванна? - не дожидаясь, пока Элир повернется спиной, девушка прыгнула в горячую воду прямо в ночной сорочке. - Ах, как хорошо…- Я не верю в дармовые милости…- Ты знаешь, я тоже, - серьезно кивнула Кида. - Но, откровенно говоря, мне сейчас наплевать. Пусть это даже пещера желаний: если она дает возможность помыться и выспаться, я этим воспользуюсь. А если она нас еще и накормит, вообще спасибо скажу.Тут же перед Элиром, едва успевшим отпрыгнуть в сторону, откуда-то с потолка обрушился стол. Дракон содрогнулся, глядя как он сам собой сервируется, укрываясь явствами и вином.- Мне кажется, это какие-то духи, - доверительным шепотом поделилась Кида.- Они редко бывают добрыми.- Ты пессимист, - улыбнулась девушка. - И ты не прав. Духи бессознательны. Они либо олицетворяют зло, либо наоборот. Если бы это были злые духи, они бы не стали исполнять наших желаний. Они бы на нас попросту набросились. У духов нет логики или хитрости. Только стремление исполнять свою роль… может, ты все-таки отвернешься? Мне сорочку надо постирать.Элир пожал плечами, не слишком доверяя рассуждениям принцессы, но послушно отошел к стене грота.- Раз вы добрые духи, - решился, наконец, он, - могу я попросить кресло?За спиной характерно хлопнуло, и дракону под колени приглашающе ткнулась мягкая сидушка. Минут через двадцать, когда Элир уже почти задремал на новоприобретенном седалище, к нему подплыла Кида. С блаженной улыбкой на губах, чистая, довольная, в брючном костюме - пижамке нежно-розового цвета.- Я там тебе ванну оставила, - сообщила девушка, глядя в странно напряженное лицо дракона. - И воду чистую попросила.- Спасибо… - сквозь зубы процедил хвостатый.- Э… Тогда я… пошла спать?..- Иди…Плохо понимая, что происходит с драконом, Кида залезла под теплое одеяло, накрылась с головой и тут же провалилась в сон. Элир еще какое-то время сидел в кресле, заставлял себя успокоиться, костерил на все лады погоду, Ехидну, собственного нанимателя… потом встал и, стараясь не смотреть на свернувшуюся клубочком принцессу, пошел мыться.Кида спала плохо. Сначала ей было холодно, и она носа боялась показать из-под одеяла. Потом стало жарко, но когда она попыталась раскрыться, холодный ветер, будто только того и ждавший, обрушился на разгоряченные плечи. Кида вздрогнула и, промычав сквозь сон что-то неодобрительное, снова закуталась с головой. С каждой минутой девушка чувствовала себя все отвратительнее - словно она и не спала вовсе, а наоборот - мучительно долго занималась физическими упражнениями, умудряясь при этом решать сложные математические задачи. Она беспокойно вздрагивала, хмурилась, переворачивалась с бока на бок, то сворачивалась клубочком, то вытягивала ноги в попытках расслабиться и, наконец, забыться. Она была бы уже и рада проснуться, но что-то, казалось, удерживало ее в полудреме, словно нарочно скрепляя веки и отбирая силы. И когда этот калейдоскоп эмоций достиг своего апогея, принцессу в первый раз в жизни посетил кошмар. Увидев прямо перед собой ощерившуюся пасть какого-то жуткого зверя, Кида взвизгнула и распахнула глаза.Над ней склонился обеспокоенный Элир.- Наконец-то ты проснулась! - выдохнул он. - Уже четверть часа пытаюсь добудиться.Кида перевела немного безумный взгляд на дракона и вцепилась ему в руку:- Уйдем отсюда!Мужчина удивленно поднял брови, но спорить не стал. Кида вскочила на ноги, схватила висящую на быльце кровати и еще не успевшую до конца высохнуть сорочку, натянула поверх нее платье, и бросилась к ближайшему входу в тоннель. Девушка была так напугана, что даже не пыталась понять, в каком направлении нужно убегать. Не сбавляя скорости, она пригнула голову и запрыгнула в проход. Вернее, попыталась запрыгнуть.- Что случилось? - подхватывая принцессу под руки, поинтересовался Элир.- Кажется, нам не дают выйти, - пробормотала она, потрясая ушибленными ладонями. Хорошо, что вообще руки перед собой выставила. - Там будто стена прозрачная.Дракон подошел к проходу и провел по воздуху рукой. Злобно сузил глаза и направился к соседнему. Ситуация была аналогичная - пробиться сквозь невидимую преграду не получалось. Касаясь ладонями стены, дракон двинулся по кругу, ощупывая остальные тоннели.- Нас запечатали, - мрачно констатировал он несколькими минутами позже. Кида всхлипнула. Ее вдруг обуял такой ужас, такая дикая паника, что на этом фоне враз забылись все остальные злоключения. Девушка мелко задрожала, испуганно озираясь по сторонам.- Что с тобой? - Элир подошел ближе.- Там что-то есть, - срывающимся шепотом заявила Кида. - Здесь везде что-то есть.- Да, - кивнул дракон, - добрые духи. Как ты и говорила.- Нет, они не добрые, - совсем тихо сказала принцесса, начиная медленно пятиться к стене. - И это даже не духи.Элир растерялся:- Чего ты так испугалась? И вообще - ты как-то странно себя ведешь…- Нет, - всхлипнула Кида, глядя куда-то за плечо дракону. - Нет! Не надо! Нет!Обернувшись, Элир остолбенел: прямо в центре грота зарождалась, все увеличиваясь в размерах, темно-фиолетовая туча. В ее глубине мелькали молнии и грохотали раскаты грома. Воющий ветер иногда прерывался далеким злобным смехом, и в эти моменты сквозь черные клубящиеся потоки были видны глаза. Множество разных по форме и размеру красных глаз.Кида начала всхлипывать, прижавшись спиной к покрытой мхом стене крота. Элир перевел взгляд с девушки на тучу, потом на кровать, на ванну и треснул себя по лбу:- Успокойся! - он схватил Киду за плечи. - Это ты делаешь!Принцесса мотала головой, жалобно скулила на одной ноте, и даже не пыталась вырваться.- Кида! - завопил Элир, пытаясь привлечь ее внимание. - Прекрати истерику! Это твоих рук дело! В таком состоянии ты все что угодно создать можешь!Он как в воду глядел. На секунду в гроте повисла абсолютная тишина. Даже ветер перестал метаться между сталактитами. А потом раздался рёв. Вот теперь Киде стало мало места. Она взвизгнула и раненой птицей забилась в руках Элира. Оглянувшись через плечо, дракон обалдело уставился на огромное лохматое чудовище, продирающееся к ним сквозь фиолетовые клубы.- Ну, это уже чересчур, - сглотнул мужчина, узнавая самого настоящего демона. - С твоей фантазией, девушка, долго не живут.Коротко замахнувшись, Элир одним ударом отправил принцессу обратно в сонное царство, подхватил на плечо бесчувственное тело и побежал вдоль стены. Демон почти шагнул за черту, отделяющую магическую тучу от грота. Проходы по-прежнему были закрыты. Оставался единственный путь.Несколько раз глубоко вздохнув, Элир перехватил Киду поудобнее и прыжком ушел в неспокойные воды подземной реки. Его тут же завертело, пару раз приложило спиной о камни и понесло куда-то вниз.Воздух почти закончился, когда впереди показался просвет. Потом был короткий толчок и земля пропала. Река, бурля и возмущаясь, обрушилась вниз двадцатиметровым водопадом. А в небо, тяжело махая перепончатыми крыльями, подымался дракон.

12

Меня разбудила очередная молния. Забросив руки за голову, я сладко потянулась, свернулась калачиком и уже намеревалась снова провалиться в сон, когда следом раздался оглушительный раскат грома. Дождь пошел с новой силой, и я поежилась, тщетно пытаясь спрятать лицо у Змия под боком.- Вставай, соня, - муж зевнул и привычно заправил мне за ухо черную прядь. Я хмуро покосилась на бодренького супруга, он в ответ только улыбнулся: - У нас гости.Забавная новость… Вчера, когда Змий предложил остановиться на ночлег, мы по этому поводу долго не заморачивались. Расстелили на земле плащ, развели кострище, прикрыли все это охранным куполом, не пропускающим ни дождя, ни ветра, ни тех милых зверушек, которые осторожно следили за нашим перемещением вот уже по четвертому острову, и улеглись. Змий крепко прижал меня к себе, хлопнул по бедру, будто признавая родственность, успокоился и ровно засопел в шею."Проверку прошла", - хихикнула я и попыталась последовать примеру благоверного. Но сон не шел. Начало светать, когда я, наконец, устала следить за каплями, стекающими по невидимой стене купола, и отключилась. Понятно, что утро для меня наступило слишком рано.- Ты что, не выспалась? - удивился супруг. Уж он-то во время дождя всегда спал аки младенец. Еще и удивлялся, когда я сетовала на сверкающие молнии и громыхание. Вместо ответа я цапнула его за ухо, рыкнула в него же для острастки и только потом окинула взглядом поляну.- Ого…- Ага, - криво улыбнулся Змий. - Как думаешь, они нас просто так отсюда выпустят? Или придется немного победокурить?Аккурат по контуру нашей защитной линии расположились змеи. Большие и маленькие, цветастые и однотонные, с крошечными разумными глазками и большими немигающими глазами настоящих рептилий.- Откуда их здесь столько? - ахнула я, поджимая под себя ноги. Змей я не боялась, но от вида такого их разнообразия становилось не по себе. Брезгливо сморщив нос, я обернулась к мужу: - Ты бы разогнал этот зоопарк, что ли…- Может, лучше ты? - с улыбкой предложил он. - Магия земли как-никак по твоей части.Я демонстративно вздохнула и поднялась. Очень хотелось изобразить из себя прекрасного заморыша, нуждающегося в заботе и ласке, но надо было признать: сила Змия нам еще ой как пригодится, особенно в плане телепортаций. Не стоит разбрасываться ею на подобные мелочи, он еще с прошлого "скачка" толком не восстановился.- Если что, я рядом, - шепнул муж и легонько подтолкнул меня вперед.- Ой-ё… - тоскливо огляделась я. - Чего вам всем от нас нужно?Змеи повернули головы, и поляна наполнилась разномастным шипением.- А, ну так бы сразу и сказали, - я фыркнула и опускаясь на одно колено. Спустя секунду ближайших рептилий погребла под собою толща земли, сначала вздыбившаяся волной, а затем упавшая на извивающиеся клубки всем своим немалым весом. Оставшиеся змеи отчаянно заругались на своем наречии, и бросились врассыпную.- Уходим, - Змий махнул рукой, снимая купол, и подхватил с травы плащ.- И быстро, - добавила я, опасливо прислушиваясь. Шипение слышалось отовсюду: казалось, за каждым камнем, каждой корягой нас поджидала ядовитая гадина. Они юркали в норах под ногами, свешивались с деревьев и, казалось, все время искали момент броситься в атаку.- Как я понимаю, ни о чем хорошем ты с ними не договорилась? - Змий схватил мою ладонь и потянул в сторону невысокого холма.- И как только догадался?.. - съязвила я. Муж хмыкнул, меткой молнией сбивая с ветки полутораметрового питона.- С собой его, что ли, прихватить? - явно измываясь над своей несчастной женой, едва не пришибленной трупиком тяжеленной рептилии, задумчиво произнес он. - Такие сапоги получатся…- Смотри, как бы эта мелкая нечисть с нас шкуры не поснимала…- Да ладно тебе, - фыркнул муж, не сбавляя, впрочем, скорости. - Что мы, со змеями не справимся?- А ведь точно! - я в упор посмотрела в черные без зрачков глаза. - Ты же явно из их породы. Может, сам с ними говорить попробуешь? Только учти: там почти все - ядовитые.- Кусаться будут? - уже откровенно смеялся Змий в ответ на мой грозный обиженный взгляд.- И есть, - отрезала я. - Ох и юмор у тебя, дорогой супруг… Прямо мурашки по коже.- Мурашки - это хорошо… - мурлыкнул супруг, умудряясь на бегу ущипнуть меня за зад.- Ты что - белены объелся?! - взвизгнула я. - За нами гонится целый табун ядовитых гадов, а тебе все шуточки?- Во-первых, "гонится" и "догнал" - два совершено разных понятия. А во-вторых, я тут подумал: а давай их огнем, а?- Сил-то хватит?- Обижаешь, любимая.- А на телепорт потом хватит?Змий скуксился:- Честно говоря, не знаю. Мне бы понять, на каком мы расстоянии от большой земли… А я даже не знаю, в каком она направлении… Не скакать же между островами?- М-да… скакать не стоит… - задумчиво согласилась я. - Но выбираться отсюда нужно, и поскорее… Вот только перелететь океан без твоего амулета у нас вряд ли получится. Может, все-таки позвать Луаллин? Пусть бы она нас по воде провела…- Как-то же Киде удалось отсюда выбраться? - Змий сделал вид, что не расслышал мое предложение. - Ее точно на островах больше нет.- У меня вопрос поинтереснее, - я заглянула в задумчивое лицо мужа. - Куда ты меня тащишь?Вместо объяснений, Змий просто махнул рукой, указывая на холм впереди. С каждым шагом он становился все больше, словно вытягиваясь к небу, а на самом деле это мы сбегали вниз по пологому склону, на дне которого и возвышался этот огромный земляной муравейник. По крайней мере, выглядел он именно так: неровные, потертые временем бока, испещренные темными чернеющими дырами уходящих внутрь тоннелей, отсутствие растительности… Даже не муравейник - термитник!Я попыталась затормозить, но Змий только схватил сильнее мою руку, прошептав:- Верь мне!А я что? Я верю. Пришлось снова бежать, с тоской представляя, как весь этот явно "сыпучий" холм почтенно оседает на наши головы.Нерешительно, словно застенчивая девушка в ответ на поклик любимого, выглянуло солнышко. Впервые за те трое суток, что мы бродили по островам, день обещал быть ясным. Где-то на горизонте прорисовались горы. Высокие, молчаливые гиганты, подпирающие небо, а отсюда, из нашей низины, они и вовсе казались нескончаемы.- Как красиво… - ахнула я, на мгновение забывая обо всех неприятностях.- Мг… - мельком глянув на горы, согласился Змий. - Мы как раз к ним направляемся. Подземным ходом.И толкнул меня в первый же проход. За спиной раздалось возмущенное шипение, я поддержала его жалобным всхлипом, от души приложившись лбом о низкий потолок.- Может, вход завалишь? - задумчиво покосился на меня Змий.- Нельзя, - шикнула я. - И входить сюда нельзя было. Вон, смотри, вся земноводная братия с другой стороны осталась. Хочешь знать, почему? Здесь земля рыхлая, а сверху еще и мокрая, тяжелая. Не знаю, каким чудом этот холм в вертикальном положении держится, но если не хочешь, чтобы он стал нашим курганом, иди осторожно, говори тихо, стены вообще не трогай.- Нам бы его насквозь пройти, - скривился Змий, выпуская к потолку маленький светящийся шарик. - Я вчера перед сном сюда поисковик забросил. Мы этими тоннелями все острова обойти можем. И, в отличие от поверхности, здесь ни одна тварь не живет.- Легко догадаться, почему, - фыркнула я, глядя как с потолка осыпается песок. - Пойдем быстрее, пока у меня клаустрофобия не развилась.И мы, вцепившись друг в друга, потопали вперед. По пути, исключительно для собственного успокоения, я наводила чары, не дающие земле падать нам на головы. Если бы холм все-таки решил "сесть", эти мелкие заклятия ничем бы нам не помогли, но так хотя бы пыли было меньше. Змий понятливо хмыкал и периодически удерживал меня за пояс, когда на очередном перекрестке, я пыталась свернуть не в ту сторону. По сжатым кулакам и пролегшей на лбу морщине было ясно, что он тоже колдует.Мы сразу поняли, что холм остался позади. Во-первых, песка над нами больше не было, земля уплотнилась, намокла и просела. Пришлось встать на четвереньки. Змий по-джентельменски пропустил меня вперед, но на этом его джентельменское поведение благополучно себя исчерпало. Дальше пошло ребячество: муж хватал меня за ноги, щекотал, кусал за все, к чему только мог дотянуться. В общем, планомерно доводил до белого каления. А когда я набросилась на него с воплем:- Все! Сейчас я буду отрывать тебе уши! - меня схватили в охапку и совершенно серьезно заявили:- Ты же говорила, что кричать здесь нельзя.- У-у! - взвыла я, пытаясь дотянуться и отгрызть мужу хотя бы нос. Он увернулся, подставил губы, и тоннель сразу стал на диво романтичным местом.Выползли мы из него уже ближе к ночи. Взмыленные, с больными спинами и на трясущихся конечностях. Проход оказался длинным как моя жизнь и постоянно петлял. В какой-то момент мне даже почудилось, что мы ходим кругами, но Змий безошибочно определил:- По спирали. Мы подымаемся наверх.Это почему-то взбодрило. А когда впереди показалось зеленоватое свечение, я и вовсе перешла на бег.- Долг этого урода растет по экспоненте… - выдохнул муж, устало прислонившись спиной к полукруглой стене.- Это как?- Деревня, - снисходительно фыркнул колдун, получил от меня тычок в ребро и разъяснил: - Это значит очень быстро. Когда я представлю ему счет, боюсь, наша дочь досрочно станет вдовой.- Ох, так ты о похитителе нашем говоришь! - догадалась я. Муж окинул меня настороженным взглядом:- А есть еще претенденты?- Например, вон тот рогатый демон по центру.Змий перевел глаза в указанном направлении и едва не прыгнул обратно в проход. На плоской возвышенности в центре пещеры клубился плотный темно-фиолетовый туман. А в нем, играя мускулами и сверля нас маленькими злобными глазками, переминался с ноги на ногу большой демон с такими рогами, при виде которых любой буйвол сдох бы от зависти.- Ползем обратно, - принял решение любимый, схватил меня за талию и попытался забросить в тоннель. Раздался глухой удар и я, сведя глаза на переносице, вернулась на землю. Зашипев сквозь зубы, Змий пошарил рукой по невидимой преграде и развернулся к рогатому. В глазах мужа плясали злобные желтые огоньки.- Пойду, пожалуй, осмотрю пещеру, - я встала на дрожащие ноги и, придерживаясь руками за стену, побрела по кругу. В душе бурлила целая гамма чувств и только две полностью сформированные мысли. Первая "а муж-то силен!" Так приложил меня головой о прозрачную стенку, что до сих пор звезды мерещатся. И вторая, уже потверже: "Фиг я в следующий раз поползу первая".Змий догнал меня где-то на середине пути и заботливо уточнил:- Сильно ударилась? Колдовать сможешь?Очень захотелось колдонуть ему в глаз, но прежде чем дошло до членовредительства, меня притянули ближе и одним касанием вылечили шишку.- Мог бы сразу так сделать, - проворчала я мужу в ключицу, а он хохотнул:- Ведьма неблагодарная! С твоей стороны тоже все проходы закрыты?- Угу. Как думаешь, надолго хватит границы, прежде чем этот монстр вырвется на свободу?- Одно радует: прежде чем попасть в мир людей, ему придется схлестнуться с Гидрой.- Гляди, как бы они не объединились и в четыре головы не нашли выход с этих проклятых островов, - я задумчиво глянула на демона. - Что-то в этой пещере не так. Чувство такое, будто на лежащую в грязи конфету смотришь. И вкусно и противно.- Сравнения тебе хорошо даются, - улыбнулся Змий. - По мне, так здесь просто духи шалят.- Не скажи, - я покачала головой. - Духи бы не прорвали завесу. Здесь побывал какой-то сильный маг. Ты присмотрись: черта' не пробита, она словно затерта.- Случайность?- Похоже на то, - серьезно кивнула я, представляя какой мощи должен быть чародей, если результатом его эксперимента стала случайно нарушенная граница между мирами. - Надо как-то закрыть проход.- Что ты предлагаешь? - деловито уточнил Змий, а я недобро усмехнулась, глядя в глаза иномирскому вторженцу.- Дорогой, ты можешь определить, с какой стороны стена пещеры потоньше? Будем сейчас в ней выход делать.Муж пригляделся, постучал о камушки и решительно остановился рядом с небольшим бурлящим озерцом:- Здесь.- Ну что ж… - пробормотала я, потирая ладони. - Приступим. Эх, деревце бы мне!Стоило последнему слову сорваться с уст, как невиданная раньше сила будто вцепилась мне в плечи, высасывая магию. Из-под ног, круша и разрывая камень, выдвинулась здоровенная сосна, согнулась под прямым углом и пробирала кроной стену. В пещеру хлынул солнечный свет, все вокруг заходило ходуном, а сосна все росла и росла, и я не могла ее остановить. Она тянула силу, достаточную для поднятия целого леса, причем несколько раз подряд. И в тот момент, когда я уже падала от изнеможения, словно только того и ожидавшая завеса, наконец, порвалась.Туча рассеялась. Демон зарычал, я всхлипнула, понимая, что резервы на нуле, и обреченно повернулась к приближающейся громадине. Змий отреагировал быстрее. Запрыгнув на толстый, покрытый смолой ствол, он схватил мою ладонь и бросился из пещеры. А там, толкнув меня в переплетение колючих веток, взмахнул руками, прокричал что-то в закатное небо и присел, когда из обвалившейся пещеры на нас вырвалось облако пыли и грязи. Я закашлялась, открыла глаза и уставилась на бурную речку, текущую далеко внизу.- Вейла! - только и успел крикнуть Змий, когда дерево дернулось, разом выцвело и рассыпалось трухой. Осуждающий взгляд мужа преследовал меня, пока я летела вниз. Но прежде чем мы лепешками распластались на водной глади, я успела крикнуть что было силы:- Луаллин, выручай!Речка вспучилась, видно и сама не подозревая, что настолько полноводна, пошла волнами, поднялась столбом вверх и на полпути перехватила нас со Змием. Я пролетела еще метра три уже в воде, а потом река спала, бережно опустив нас на землю. С трудом поднявшись на колени, я переползла к супругу и ткнулась лбом ему в плечо.- С твоей силой могла бы сосну получше сотворить, - проворчал он, прижимая меня к себе.- Это было не мое дерево. Его сама пещера создала, словно мое желание исполнила. Я даже начать колдовать не успела.- Ясно, - Змий вытер капли с лица и принялся расшнуровывать булькающие сапоги. - Что бы ни было в той пещере, сейчас оно погребено под землей.- Легко отделались, - нервно улыбнулась я, глядя на встрепанного мужа. Черные волосы разметались по плечам и встопорщились на макушке.- Кхм, кхм, - прокашлялся кто-то за нашими спинами. Супруг закатил глаза:- Я так и знал!Водяная фигура Луаллин, перетекая и просвечиваясь на солнце, в этот момент показалась мне страшнее рогатого демона.- А чего это вы тут делаете? - меж тем слишком ласково, чтобы можно было купиться, спросила сестра. Мы со Змием почти одновременно икнули, уже зная, чем закончится разговор. Фигура немного подождала, потом окинула нас серьезным взглядом прозрачных глаз, словно пересчитывая, и обличающе ткнула в меня пальцем:- И если вы оба здесь, то где Кида?

13

Только к ночи Кида, наконец, смогла успокоиться. Элир повернул голову, окинул девушку настороженным взглядом и пошел на посадку. В четвертый раз. Первые три раза, оказавшись на земле, колдунья начинала метаться, поливать все вокруг огнем, бросаться молниями и копьями замороженной воды. Управы на нее найти не получалось. Попытки поговорить принесли дракону две глубокие царапины на морде и надолго отбили желание приближаться к сумасшедшим девицам. Прекращала хулиганить Кида только в воздухе. Там она попросту застывала, прижав колени к подбородку и глядя вдаль круглыми глазами. Элир почти физически ощущал ужас, съедавший ее изнутри. А еще - дикую усталость, заставляющую его, рискуя своей драгоценной шкурой, упрямо пытаться устроить привал.На этот раз они приземлились у кромки леса. Кида вяло сползла с драконьей спины, доковыляла до ближайшего дерева и упала в его корнях подрагивающим клубочком. Элир и сам едва стоял на ногах. С некоторых пор он начал терять природную мощь. Ему было все сложнее преодолевать огромные расстояния и использовать драконью магию. И превращаться тоже стало сложнее. Он сам не мог поверить, что ему удалось сделать это на лету, падая с водопадом в реку, да еще подхватить Киду. Элир знал, почему так происходит. Знал он и то, чем это закончится. И то, как можно этого избежать. Но вот стоит ли это той цены, которую придется заплатить, - этого Элир больше не знал.Подойдя к девушке, дракон медленно опустился рядом с ней, прижался боком к дрожащей спине и закрыл глаза. Кида вздрогнула, обернулась и, вцепившись в Элира обеими руками тихо заплакала. Он не пытался ее успокоить, только осторожно гладил по спутанным волосам. И спустя какое-то время, убаюканная и вымотанная, девушка, наконец, заснула.- Как ты себя чувствуешь? - первым делом спросил Элир, когда Кида открыла глаза. Солнце давно встало. После серых дождливых островов здесь было даже слишком ярко.- Нормально, - прошептала она, пытаясь скрыться от испытующего взгляда дракона под его же плащом. - Извини, что я тебя оцарапала.Элир потрогал щеку - до сих пор не зажила. Это плохо. Регенерация перестает работать. Но "вслух" только улыбнулся:- Ничего. Я буду носить их с гордостью. Как военные трофеи.- А разве для этого не пристало сначала победить в схватке врага?- Я победил тебя, - ответил дракон. - Это считается. По моему скромному мнению ты одна могла бы перебить всех рыцарей, с которыми я когда-либо сталкивался. Я даже имя тебе придумал - Кида - носительница пламени. Так лихо ты сжигала все вокруг.Девушка стыдливо закрыла лицо ладошками:- Кидаша, - пробормотала она.- Что?- Мое имя - Кидаша. Кида - это прозвище. Его мама придумала, и оно привязалась.- Хорошее имя, хорошее прозвище… Вообще, все хорошее, - Элир протянул руку и мягко погладил девушку по плечу. Она опустила ладони и удивленно заглянула ему в глаза. Казалось, время остановилось, когда ее черные раскосые встретились с его янтарно-желтыми. Словно в полудреме Кида потянулась к Элиру. Он, тоже в этот момент мало что соображая, наклонился к ней, скользнул пальцами по руке, но тут же отпрянул, мотнул головой и вскочил на ноги:- Пойду за завтраком!Ошарашенная, Кида долго смотрела ему в след, медленно осознавая, что это только что такое было. Проказливая улыбка заиграла на ее лице. Глубоко вздохнув, девушка с радостным предвкушением вслушалась в лесную тишину. Судя по всему, дракон удрал охотиться так, что ветки затрещали, и раньше чем через пару часов вряд ли вернется. Улыбка стала самодовольной, и девушка закружилась по поляне в безудержном танце. От вчерашней паники не осталось и следа. Все естество юной волшебницы ликовало и до того ей было хорошо, что, отпущенная сила впиталась в землю и ответила расцветающими прямо на глазах ландышами. Сладкий запах весны поднялся над поляной, птицы запели в ветках, обалдело переглянулись в кустах лесные разбойники:- Кажись, магичка, - сказал один.- Да нет! - отмахнулся другой, с кривой сабелькой в руках. - Эльфийка! Гля как кружится.- Эльфийка - это хорошо… - пробормотал третий. - За нее много дадут.- Да говорю вам - магичка она! Посмотрите, как земля зазеленела!- Дурак! - осадил напарник самого догадливого. - Сейчас лето! Она и должна зеленеть.- Но не с такой же скоростью!- Неча ломаться! - взвился владелец сабли. - И не таких вязали. Взять ее, парни!И с диким гиканьем разбойники выскочил из кустов. Кида удивленно оглянулась, смерила их презрительным взглядом, небрежно швырнула через плечо огненный шар размером с тыкву, и заплясала дальше. Раздался взрыв. Разбойников отнесло обратно в лес и хорошенько приложило о деревья.- Я же говорил… - пробормотал один из них, падая на траву. - Магичка…Явление "лесных паразитов", как выразилась Кида, слегка привело девушку в чувство. Она критично осмотрела свои грязные ноги и помятое платье, ощупала колтун на голове и ужаснулась.- Срочно нужна вода!Ни реки, ни озера поблизости не было. Бестолково поозиравшись несколько секунд, Кида нырнула в лес:"Я ненадолго. Только ручеек найду, и сразу назад".Спустя некоторое время на поляну вышел Элир. Он был спокоен как удав, в обеих руках нес по зайцу и был тверд в своей решимости не делать глупостей. Потом его взгляду предстала пустая, устеленная ландышами, опушка, аккуратно выжженный коридор в направлении леса и кучка разбойников, лежащих под деревьями.- Откуда она их только берёт?! - взвыл охотник. Зайцы попадали на землю.Двумя прыжками подлетев к ближайшему злодею, дракон схватил его за воротник и принялся яростно трясти:- Где она?! - могильным шепотом спросил он. Мужчина икнул и стремительно вернулся в бессознательное состояние. Швырнув незадачливого человека о дерево, Элир за шкирку поднял второго.Этот оказался более вменяем. От него удалось добиться упоминания о какой-то лесной ведьме, сначала исполняющей на поляне странный танец, а потом разнесшей здесь все к чертям собачьим. Почему-то третий склонялся к мысли, что это была эльфийка. Элир растерялся. Посторонней магии на поляне он не чувствовал, к кому предъявлять претензии о похищенной девушке так и не понял, зато ужас, стоявший в глазах разбойников здорово его напугал.Несчастный дракон уже собирался взлетать, когда из чащи летящей походкой вышла Кида. Удивленным взглядом покосившись на ящера, она игриво вскинула бровь:- Неужели собирался меня здесь бросить?У Элира дернулся глаз. Изогнув шею, он уставился на девушку, тяжело дыша и поспешно складывая крылья.- Что ты на меня так смотришь? - почуяла она недоброе.- Где ты была-ш…?- У ручья, - честно ответила Кида, теребя в руках платье. - Здесь недалеко.На поляне повисла тишина. Желтые глаза сверкали ровно два крошечных солнца, зрачки скользнули по точеной фигурке, очерченной еще мокрой сорочкой, и когти ящера ятаганами вошли в рыхлую землю. Состроив невинную мордашку, Кида перебросила косу на одно плечо и улыбнулась. С глухим звуком на траву опустился драконий зад. Элиру показалось, что у него сейчас зубы в порошок сотрутся.- Ты что твориш-шь? - хрипло поинтересовался он.- О чем ты? - хлопнула глазами Кида.Мгновение дракон смотрел в честное лицо принцессы, затем раздался хлопок и, притянув девушку к себе, Элир впился ей в губы. Кида вздрогнула от неожиданности, потом расслабилась, обвила шею мужчины руками и ответила на поцелуй. Давешний хвост нервно дернулся, видимо спинным мозгом просчитывая, к каким последствия приведут неразумные действия хозяина и, не удержавшись, легко коснулся ноги принцессы."М… - пронеслось в голове у Киды. - Действительно, полезная штучка…"Сколько они так простояли, девушка не поняла. Она так сильно прижалась к дракону, словно хотела слиться с ним в единое целое. А он, то страстно покусывая, то нежно проводя по губам Киды языком, пытался понять, какого демона сейчас делает и что нужно себе сказать, чтобы остановиться.- Кида… - хрипло выдохнул Элир, наконец. Девушка откинула голову и приоткрыла глаза в ожидании продолжения. - Кида, - уже тверже позвал он.- М-м-м? - заурчала девушка, намекая, что она его внимательно слушает. Тонкие пальчики перебирали темные пряди, гладили шею, скользили за ворот рубашки. Дракон понял, что еще немного и ему, как порядочному мужчине, придется жениться. Потому что после того, что он сделает с этой юной соблазнительницей да при наличие такого папы как черноглазый Змий, только женятся.Интересно, а она-то сама понимает, чего так активно добивается?- Кида! - почти рявкнул Элир.- Ну что? - нахмурилась девушка. Дракон улыбнулся - надо же, какая недовольная. Губки надула, бровки на переносице свела… Ну, точно кошка, которую от сметаны за хвост оттащили. До чего же хороша, паршивка…- У меня к тебе просьба, - начал дракон, мягко снимая девичьи руки со своей шеи. - Пожалуйста, без меня из лагеря не уходи.- Ничего же не случилось! - фыркнула девушка. Элир вздохнул:- Тебя и на секунду нельзя оставить одну. Сразу появляются какие-то разбойники, кикиморы с лешими…- Хочешь сказать, я в этом виновата?- Я такого не говорил, - Элир сложил руки на груди и нахмурился. - Но и ты не упрощай похитителям задачу. Нечего в одиночку шастать по лесу, тебя и без того сложно охранять.- Я могу за себя постоять!- Думаешь, ты такая великая волшебница, что на тебя управу найти не смогут? Если я смог, то и они смогут.Принцесса секунду смотрела в непроницаемое лицо дракона и сделала быстрый шаг назад:- Да! Ты смог!"Вот черт!" - выругался дракон, глядя в спину уходящей девушки. А ведь только поговорить хотел. Подобрав с земли тушки зайцев, Элир парой движений снял с них шкуры, чуть выпустив когти и вымещая на бедных ушастых гнев, злость и то щемящее чувство пустоты, которое, к сожалению, никуда не исчезло. Равно как и чувство вины. И ревности. И еще черт знает чего, молотом стучавшее в висках, путающее мысли и заставляющее искать глазами эту юную совершенно ненормальную ведьмочку.Кида чувствовала себя ущемленной. Она будто только что вспомнила причины их появления на этой опушке. Но что еще важнее - она вспомнила, куда они направляются и зачем ее похитили. Впервые в жизни мир предстал перед ней не в черно-белых тонах, когда все ясно и понятно, когда любую ошибку можно исправить, а проблему легко решить если не своими силами, то силами тех, кто всегда страхует и ненавязчиво шепчет в ухо подсказки. Сейчас все было иначе. И она почувствовала как ситуация выходит из-под ее контроля. Кида впервые ощутила себя слабой, и это чувство ей не понравилось.- Мясо готово, - сообщил Элир безразличным тоном, что еще больше разозлило девушку.- Я объявляю голодовку! - сама себе удивляясь, отрезала она.- А смысл?Хотела бы принцесса знать ответ на этот вопрос. Дурацкая гордость притупила логику. Вот бы она еще с голодом так же поступила… Оккупировав драконий плащ, Кида завернулась в него чуть ли не с головой, легла на землю и отвернулась для пущего эффекта."Проклятый ящер! - думала она. - Вот стану женой другого, потом посмотришь!"Намечающиеся было на глазах слезы высохли сами собой. Из кокона плаща послышался смешок. Элир бросил на него удивленный взгляд. Смешок повторился."Только не истерика!" - испугался дракон, когда плащ буквально затрясся от безудержного хохота. Запутавшись в ткани, Кида не сразу смогла выбраться. А когда ее улыбчивая мордашка, наконец, показалась на свет, ее взгляду предстало растерянное лицо Элира.- С тобой все нормально?- Не дождешься, - хихикнула Кида, а в голове продолжала вертеться фраза "умру, чтоб вам хуже было". Нет, она не такая. Не слабовольная барышня с заплаканными глазами и тоскою в сердце. Она сильная. Она этого дракона на обе лопатки положит, тапочком по голове огреет, еще и пинка даст для пущего эффекта. А потом - к маме с папой, пускай благословляют. Непреодолимые обстоятельства у него! Ха!Видно, разглядев в глазах девушки угрожающие оттенки, Элир попятился.- Зайцем откуплюсь? - с надеждой спросил он.- Сейчас увидим, - сурово отозвалась Кида, вгрызаясь зубами в аппетитную ножку. М… до чего талантливый молодой нелюдь - без соли, без специй так мясо приготовил - объедение просто.- Нравится? - улыбнулся дракон.- Фу! - бессовестно соврала Кида, с недовольным видом отрывая себе вторую ножку.- А ну верни на место, если не вкусно! - в шутку возмутился Элир.- Голодом заморишь?- Ты же сама голодовку объявила!- Это ничего не значит!"Ну, женщины! Никакой логики! - с улыбкой хмыкнул дракон. - И как с вами, такими, жить?.."Кида открыла глаза, когда звезды на небосводе сияли в полную силу. Выбравшись из-под бока спящего дракона, девушка с грустью посмотрела в красивое и уже почти родное лицо:- Извини, - шепотом попросила она, - но за другого замуж я не пойду. А ты, как надумаешь, знаешь, где меня искать.Элир во сне зашевелился, словно пытаясь ее остановить, и Кида почувствовала себя предательницей.- Понять бы, какую управу на тебя нашли, - досадуя на собственную безалаберность, скривилась она. Ведь давно уже могла выяснить, с чего вдруг дракон похитил принцессу. То есть, это как раз весьма распространенная практика, (в сказках, по крайней мере) но так, чтобы на заказ… - Я найду маму с папой, и мы разузнаем в чем дело, - клятвенно пообещала Кида. - Я тебя не брошу. Все будет хорошо… если папа тебя не убьет.С этими словами Кида вслушалась в шелестение листвы, мысленно послала лесу благодарность за указанное направление, и открыла проход.Правильно говорят умные люди: хочешь бежать - беги. Нечего оглядываться или раздумывать. В тот момент, когда Кида, все еще мучаясь совестью, уже почти занесла ногу, прямо за ее спиной раскрылся еще один телепорт.- Так и знал, что он не справиться, - прошипел высокий мужской голос, и мир в глазах Киды погас. Высокая, закутанная в меховую накидку фигура подхватила падающую принцессу, бросила полный презрения взгляд на спящего дракона, но будить его не стала:- Сам приползет. Не за тем, так за этой, - злобно хихикнув, фигура шагнула назад и растаяла серой дымкой.

14

Элир вскочил на ноги, и ошалело огляделся. Там, где только что зияла пропасть телепорта, сейчас лишь серебристая пыль осыпалась в траву."Не успел…"И в этот момент что-то сильно толкнуло дракона в грудь. Он отступил на шаг, схватился за голову, сел на плащ и замер, круглыми глазами глядя в одну точку перед собой.В этом положении мы его и нашли.- Здесь?- Кажется, да, - я вышла из перехода следом за сестрой и остановилась, удивленно рассматривая скрюченную фигуру. Парень, молодой совсем, темноволосый и необычайно желтоглазый. При нашем появлении даже головы не повернул. Честно говоря, мне захотелось попятиться - до того взгляд у него был отрешенный. Кто как, а я не умею с психами общаться.Подтолкнув меня в спину, из телепорта почти выпал Змий.- Что говорят деревья? - устало поинтересовался он.- Она была здесь совсем недавно, - я отвлеклась от юноши, и с виноватым видом повернулась к мужу. В ответ он притянул меня к себе, зарываясь носом в волосы:- Все нормально.Ага, как же. Постоянно прыгаем по моим наводкам, и все мимо. Вон у него уже какие синяки под глазами.- Ты кто такой? - царственно вопросила Луаллин, и мы со Змием повернули головы. Ответом ей было молчание. Сестра напряглась, сузила глазищи и для пущего эффекта ткнула в юношу своим длинным, в человеческий рост королевским жезлом. Реакции снова не последовало.- Что с ним случилось? - я заметила, как внимательно Змий всматривается в потусклые глаза человека и постепенно меняется лицом. Луаллин меж тем перехватила посох поудобнее, явно норовя треснуть им неподатливого юношу как следует. Я перехватила ее руку уже на замахе: - Погоди, сестра.- Ты ведь дракон? - Змий обошел парня и присел перед ним на корточки. Потом вгляделся в безразличное лицо, что-то зашептал и коснулся ладонями его висков. Желтоглазый дернулся, поднял голову и сфокусировал взгляд на Змие. Лично с драконами я никогда не встречалась, но на всякий случай встала у мужа за плечом. Может, он и считает здоровенных ящеров безобидными настолько, чтобы вот так запросто начинать разговор, но я натура более недоверчивая. Почва под ногами откликнулась на мой зов и затихла в ожидании приказа.Несколько долгих мгновений желтые глаза изучали Змиевы черные, потом юноша кивнул. Медленно, словно боялся, что у него голова отвалится. Луаллин быстро спрятала серебряный жезл за спину и состроила невинное личико. Умеет же быть эта змея добродушной, когда пожелает. Не хочется ей со своими восточными соседями ругаться. Мы с мужем понятливо переглянулись.Земля драконов, Алдар-Акава, первая встречала рассвет, первая видела как солнечный луч ложится на гладь океана и очерчивает сиянием снежные вершины далеких гор. Когда я была маленькая, то думала, что восточнее нашего дома лежит край земли. Когда я выросла, то поняла, что не так уж и ошибалась. Чертоги Драконов, каменной грядой выросшие прямо посреди Великих Вод и уходящие в голубое небо острыми шпилями, действительно олицетворяли собой этот край, истинный конец пути. Он, недостижимый для людей, охраняемый от магов, был манимым и желанным… и столь далеким, что некоторые считали драконов сказкой.Неудивительно, что теперь мы с Луаллин вытаращились на это чудо в попытках рассмотреть его получше. По человеческим меркам дракону было не больше двадцати трех - двадцати пяти лет. Ростом чуть выше Змия и немного плотнее. Лицом симпатичен, кожей смугл. Черные брови и высокие скулы придавали дракону некий "звериный окрас", так любимый мною в родном супруге. Но большие янтарные глаза… Как они были бы прекрасны, будь в них больше жизни. Словно две золотые монетки в обрамлении пушистых ресниц - смотрятся красиво, но как-то жутко.- Что случилось, дракон? - наверное, Змию тоже не понравилось выражение отрешенности в глазах ящера.- Он забрал ее, - пробормотал парень, и я сразу напряглась:- Кого?- Киду.- У кого забрал? - а это уже Луаллин. И куда только делась приветливость во взгляде!- У меня… - подписал себе смертный приговор несчастный дракон.Я почти упала на Змия, заставляя его взять себя в руки и не опускаться до убийства ребенка… пока мы не разберемся, кто и куда унес нашу дочь. Луаллин удержать было сложнее. Хотя бы потому, что мне банально не хватило рук. Перехватив жезл на манер палки кунг-фуиста, она стала в боевую стойку:- Так это ты похитил мою племянницу?Дракон посмотрел на нее таким взглядом, что Великая Императрица поежилась. Даже Змий отшатнулся, одновременно выставляя перед собой магические щиты и пытаясь вытолкнуть меня с линии удара. Желтоглазый меж тем поднялся на ноги."Вейлиада, - тихо позвал он. Я не сразу поняла, что слышу этот голос у себя в голове, словно вдруг научилась читать мысли. - Вейлиада, Киду нужно вернуть. Я знаю, куда ее забрали. Знаю, как туда попасть. Но времени мало"."Я слушаю", - так же мысленно ответила я."Прикажи им опустить оружие", - в руках Змия извивалась Живая плеть, покрытая острыми чешуйками и ледяными наростами. Навершие жезла Луаллин стало отливать голубым. Она звала свою магию и вода откликалась."Легко сказать, - я поморщилась. - Это ведь ты украл Киду?""У меня не было выбора"."Будет ли это дерзостью с моей стороны требовать подробностей?""Я все расскажу".- Любимый, опусти плеть, - зашептала я мужу на ухо. - Мне от одного ее вида страшно становится.- Главное, чтоб ему становилось, - зарычал супруг.- Но как мы найдем дочь, если ты сейчас убьешь единственного, кто знает к ней дорогу?Это заставило Змия задуматься. Бросив еще один уничижительный взгляд на дракона, он дернул рукой - плеть исчезла.- Сестра, оставь в покое океан, - обернулась я к Императрице. - Не растрачивай силу попусту. Это не поможет вернуть Киду.- Зато я как утешусь! - кровожадно усмехнулась Луаллин.- И мы потеряем драгоценное время на бесплодные поиски. Опусти жезл. Пусть дракон говорит.- Что ж… - прошипела сестра. - Я послушаю. Но пусть помнит, - и прежде чем я успела что-то сделать, огромная копьеобразная сосулька впилась в землю в миллиметре от ступни дракона. Он равнодушно пробежался по ней глазами, поднял их на Луаллин и спокойно кивнул:- Я запомню.- Итак? - я обошла мужа и заглянула в золотые глаза. - Мы очень внимательно тебя слушаем.- Вы знаете, как происходит превращение дракона в человека?- Так, - тут же оскалилась наша нетерпеливая императрица, - давай без провокационных вопросов!Дракон пожал плечами:- Во время трансформации меняется не только тело. Чтобы сохранить свою сущность, дракон на все время выпускает ее за границы тела. Превращение длится долю секунды и обычно "свободная частичка" возвращается к дракону едва ли не мгновенно. Таким образом и в обличие зверя мы остаемся…- С душой? - уточнила я, видя, что мальчику сложно подобрать слово. В ответ он только скривился:- Это не душа. Это, как бы, представление о самом себе. Возможность мыслить, чувствовать… быть разумным. Если дракон каким-то образом потеряет свою сущность - он станет обычным животным.- "Обычным"? - съязвил Змий. - Ты сейчас о драконах говоришь?- Думаю, он имеет в виду "крупную, злобную ящерицу, способную только жрать, спать и размножаться", - вставила Луаллин, за что получила два осуждающих взгляда: один от меня, второй от дракона. Впрочем, он тут же взял себя в руки:- Императрица права. Дракон без сущности - это крылатая смерть.- Вообще-то я имела в виду… - начала было сестра, но тут уже не выдержала я:- Ты дашь мальчику договорить?! - Луаллин пожала плечами, закатила глаза, но (слава Богам) комментировать прекратила. Дракон благодарно кивнул:- Вам знакомо имя - Кьярднор-Урдва?Мы переглянулись и синхронно покачали головами:- Впервые слышим.- Это могущественный чародей, живущий далеко на западе, в Сумеречной долине. Он служит при дворе падишаха Карзина. Последнему в жены и полагается Кида.- Вот мы и нашли нашу жертву, - усмехнулся Змий.- Не так быстро. Падишах там вообще не при чем. Кого ему чародей притащит, та и станет очередной супругой в гареме, - парень поморщился, а я удивленно вскинула бровь.- Думаю, нашу Киду он заметит, - убежденно, но совершенно не в тему, вставила Луаллин.- Ему восемьдесят шесть лет! - взмахнул руками дракон. Мы так привыкли к его абсолютному спокойствию, что аж подпрыгнули от неожиданности. - Он обычный человек и у него уже девятнадцать жен. Ему интереснее названия микстуры от радикулита выучить, чем имя новенькой!- Тогда зачем ему Кида?! - резонно спросил Змий.- Она не ему нужна, а Кьярднор-Урдва. Зачем - не знаю. Только получить он ее так сильно хотел, что для этого сущность дракона не побоялся украсть.- Твою сущность? - осторожно уточнила я. Парень скорбно опустился рыжие глазки.- И что теперь с тобой будет?- Ну, если в скорести себя не верну, стану большой огнедышащей ящерицей, умеющей только жрать, спать и размножаться. Мне уже сейчас сложно долго быть в человеческом обличие. А в драконьем - контролировать животные инстинкты. Я начал быстро уставать, плохо регенирировать, управлять своими чарами… Чародей предупреждал, что так будет. Он специально подгадал, чтобы времени хватило только на похищение принцессы, но мы в пути застряли… Я должен был выменять Киду на сущность, но что теперь делать - не знаю…Парень закрыл лицо руками и мне стало его безумно жаль:- Сколько у тебя еще осталось времени?- Дня три, - вздохнул мальчишка. - Может, четыре. Потом процесс завершиться и я уже не смогу обратиться в человека.- А как… - в голову пришел немного безумный план, - как вернуть душу дракону?- Я даже не знаю, как он у меня ее забрал! - выдохнул парень, а Змий подцепил меня за локоток и оттянул в сторону:- Ты что, хочешь ему помочь?- Хочу!- Он твою дочь украл!- Не по своей воле!- Да какая разница?!- Хм, - вклинилась в разговор Луаллин. Она задумчиво смотрела на печального юношу и постукивала пальцами по рукояти жезла. Сестра явно что-то замышляла. - Поддерживаю Вейлиаду. Дракона нужно спасти.- Не замечал за тобой раньше подобной участливости. Помню, мне ты помогать особым желанием не горела.- Ну и ничего с тобой не случилось, - отрезала Луаллин.- Я жену трист лет искал! - не применул вспомнить старые обиды Змий.- Не такой это уже и долгий срок! - вскинула подбородок сестра.- Три сотни лет - не долгий срок?!- Хватит! Оба! - взвыла я. - Ваши распри мне уже поперек горла стоят. Не о том сейчас речь идет.- Верно, - кивнула императрица. - Предлагаю следующий сценарий. Я узнаю как помочь дракону, а вы - спасаете Киду.- Позволь полюбопытствовать, как именно ты добудешь нужную инфорацию?- Драконы должны знать, как вернуть себе сущность. Пора наведаться к соседям.Змий изогнул смоляную бровь:- Так это будет официальный визит?- Официально драконы к себе никого не принимают, - хмыкнула сестра. - Но теперь им некуда будет деваться.- Ты, главное, не забудь, зачем вообще к ним явишься.Луаллин смерила меня высокомернум взглядом:- Я никогда не забываю о своей семье! - и, не обращая внимания на уже почти ляпнувшего свое язвительное "да ну?!" Змия, обернулась к мальчишке: - Эй, дракон! Мы тут посовещались. Дай-ка мне что-нибудь твое, личное.- Например?- Чешую с хвоста. Или коготь.- И что ты с ним делать будешь?- Тебя, дурака, спасать.Дракон недоверчиво покосился на Луаллин и перевел взгляд на нас со Змием:- А как же Кида?- С этим мы разберемся, - я хлопнула в ладоши, размяла пальцы и хищно улыбнулась. - Говори, куда портал открывать?- Через порталы добраться не получится, - покачал головой дракон: - Магия.- Тогда что ты предлагаешь? - нахмурился Змий.- Я могу отнести Вейлиаду.- Почему именно ее?- Защитная черта пропустит меня и женщину.Мы переглянулись.- Ты сошла с ума! - красноречиво ответил Змий на мой решительный кивок.- А что ты предлагаешь?- Пусть летит Луаллин. Ее не жалко.Сестра угрожающе зашипела, но я ловко втиснулась между ними:- У нее другая миссия. И потом - ты пойдешь за нами. Вызови Сивку. Он меня где угодно найдет. За любым пологам.Какое-то время муж мрачно всматривался в мое лицо, надеясь отыскать там нотки сомнения и сыграть на них, но я только головой качнула:- Мы согласны.- Мне все равно это не нравится… - начал было Змий, но я прижала палец к его губам:- Не спорь. Я легче. Я не буду так сильно его тормозить.- Зато я сильнее.- Ты сейчас вымотан, - мягко проведя ладонью по щеке мужа, я улыбнулась. - Тебе нужен отдых. Чтобы когда мы с Кидой тебя позвали, ты пришел во всеоружии.- Только позови, - жарко прошетал Змий. - Я везде тебя найду!- Я знаю.На один миг, встав на цыпочки, я прижалась губами к родным губам мужа. Словно выпила его дыхание, чтобы еще раз почувствовать себя единой с этим человеком. Вывернулась, когда он попытался обхватить меня руками, улыбнулась сестре, обиженно надувшей губы (так вот, оказывается, в кого у Киды эта дурацкая привычка!) и почти взлетела на спину большого золотого дракона.- Только попробуй не удержать мою жену! - злобно зашипел Змий в морду ящера, сжав в кулаке его маленькую изящную бородку. Тот обиженно фыркнул, распахнул крылья и поднялся в звездное небо.

15

Кида очнулась в большом кресле. На ней было длинное платье темно-синего цвета, изящные туфельки на каблуке и ажурные перчатки. Волосы кто-то тщательно уложил в высокую прическу, увенчанную хрустальной диадемой. Миниатюрное на вид украшение оказалось до ужаса тяжелым, за что тут же было сброшено на пол. Хрусталь всхлипнул, коснувшись мраморной плитки, и разлетелся сверкающими брызгами.- За что же вы так с ней? - услышала Кида вкрадчивый голос за спиной. Девушка белкой выпрыгнула с кресла и обернулась. Ее импровизированное ложе стояло у дальней стены большого прямоугольного зала. Прямо за его спинкой, почти касаясь обивки, висели темно-красные портьеры. От этого казалось, будто кресло стоит на сцене. Вот-вот поднимут занавес, и к зрителям выйдут артисты.Но вместо них из-за портьеры выплыл высокий худой мужчина с такими черными волосами, будто их долго вымачивали в смоле. На нем был странного кроя халат и большой тюрбан с пушистым пером. Но даже не это больше всего поразило Киду.- Зачем вы глаза сурьмой подводите? - не удержалась она. Входящего передернуло:- Уверяю вас, это природный цвет моих ресниц.- Хм, - скептически фыркнула Кида. - Впрочем, это не суть важно. Какого дьявола вы меня похитили?- Вы предназначены в супруги моему господину, принцесса.- Обойдется ваш господин, - Кида вскинула руку, чтобы ударить пришельца чем-то магически тяжелым, щелкнула пальцами, но ничего не произошло. - Что? - не поняла девушка, упрямо пробуя снова и снова.- Напрасно стараетесь, - с подленькой улыбкой покачал головой мужчина. - В этом замке действует только мое колдовство. Кстати, об этом…В его руке, словно соткавшись из воздуха, появился длинный узорчатый жезл. Его верхушку украшал крупный изумруд.- Посмотрите-ка сюда, принцесса, - изумруд почти стукнул Киду по носу. Она отпрянула, но тут камень вспыхнул зеленым светом и зазвучал монотонный голос местного чародея.- Вы хотите спать, прицесса. Ваши глаза закрываются. Ваши веки тяжелеют…"Ага, щас!" - фыркнула про себя Кида. Она даже против драконьей магии устояла. Куда с ней этому гипнотизера тягаться? Послушно опустив голову, Кида приготовилась к прыжку.- Вот так… - довольно похвалил собственные старания колдун и убрал посох за спину. Зря он ослабил бдительность. Прыгнув вперед, девушка со всей силы пнула чародея в разрез халата.- У-уй… - согнулся пополам несчастный бывший мужчина.- Будешь знать, как невинный дев воровать! - рявкнула Кида, вырывая из ослабевших рук волшебный посох и от души прикладываясь изумрудом противнику по макушке. Глаза чародея сошлись на переносице, и он безвольным кулем упал на мраморный пол. Злобно оскалившись, девушка хотела ударить второй раз, для верности, но тут в дверь постучали. Кида вскинула голову - в противоположной стене зала, оказывается, был вход.- Всё, мне пора, - приняла девушка единственно верное решение и бросилась за портьеру. Раз оттуда явился колдун, значит, там точно должна быть запасная дверь. Ну, или запасной выход, если для Киды.Однако за портьерами оказалась сплошная стена.- Этого не может быть! - упрямо ощупывала девушка гладкий камень. Стук в дверь становился все настойчивее.- Подождите минутку, - выкрикнула Кида, чтоб хоть как-то задержать непрошеных гостей. - Дама меняет наряд!В дверь забарабанили с такой силой, будто застать даму за интимным занятием было для кого-то целью всей жизни.- Авось, пронесет, - зажмурилась прицесса и размахнулась посохом. - Откройся!Изумруд вспыхнул, едва коснувшись стены, и одна из плит плавно отъехала в сторону.- Живем! - радостно улыбнулась красавица, прыгая в образовавшийся проход. Он тут же плавно закрылся за ее спиной. - Попробуйте теперь меня поймать!Кида оказалась в длинном, освещенном факелами коридоре. Оглянувшись по сторонам, она повернула направо и бросилась бежать. Ей сейчас кровь из носу нужно было найти какую-нибудь отдаленную каморку и схорониться в ней.- Заблокировал мою силу, да, любитель косметики? - шипела она. Можно было даже время не тратить: ни универсальные чары, ни магия стихий ей не подчинялись. Зато волшебный посох в руках вселял надежду. Часто им пользоваться было нельзя - магическому истощению подвластно всё, в том числе разного рода чародейские игрушки. Но в случае крайней необходимости посох мог помочь.Девушка выскочила к длинной витой лестнице.- Куда теперь: вверх или вниз?Интуиция предательски молчала. Кида бросила задумчивый взгляд на изумруд.- Не подскажешь направление?Драгоценность гордо молчала.- А если снова о стенку?Свет камня стал салатовым.- Упрямый… - хмыкнула Кида. - Ну, да я еще упрямее. Ты ведь необычное украшение… Говорят, есть духи, которых можно поработить, заточив в предмет. Но тебе дана свобода выбора. Значит, ты не раб. Ты слуга. Ты заключил контракт, верно? И что же ты получишь, когда выполнишь свою часть договора?Мгновение ничего не происходило, а потом лестницу осветил яркий бордовый свет. Кида изо всех сил вцепилась в посох, чтобы не поддаться искушению тут же хряснуть им о пол- Вот, значит, кого мне посчастливилось украсть… - прошипела она, яростно сузив глаза.Когда-то в детстве родители сделали большую глупость и оставили ребенка на неделю в компании Луаллин. Та решила подойти к проблеме основательно и каждый вечер сама лично "усыпляла" племянницу. За семь дней Кида узнала много интересных и поучительных сказок, где главными героями выступали монстры, черти и демоны. После отъезда любимой тетушки ребенок еще полгода спал с включенным ночником… впрочем, как и большая половина замковых слуг.Зато с тех пор Кида навсегда усвоила жизненно важный урок: никогда, ни при каких условиях нельзя связываться с жителями других миров.Жалко, что тетя Луаллин не рассказывала те же сказки местному чародею.

16

Лететь на драконе - это, конечно, удобно. Он не подбрасывает задом на кочках, не спотыкается, не перепрыгивает лужи так, что тебе "выносит" в придорожные кусты… Две проблемы: воздушные ямы, о существовании которых раньше я даже не подозревала, и ветер в лицо. Причем с последней еще можно было бы мириться, лети мы с меньшей скоростью. К сожалению, дракон твердо вознамерился уложиться в одни сутки - он не был уверен, что сможет дольше контролировать себя и свою силу на достаточном уровне, и махал крыльями как птичка колибри, иногда залетавшая ко мне на балкон. У меня было чувство, что к пункту назначения я доберусь без скальпа. Почти распластавшись на спине дракона, я закуталась в плащ и шепотом сетовала на судьбу.Если бы я тогда только знала, что "мордотык" - меньшая из моих проблем!Понять, что дракон падает, было очень просто - в один момент из горизонтального положения я перешла в вертикальное и симпатичной спиралькой понеслась к земле.- Эй, - позвала я, - дракон! Ты чего творишь?!Ящер не ответил, а ромашковое поле, которое он выбрал своим временным аэродромом, стремительно приближалось. Говорят, в моменты смертельной опасности перед глазами проносится целая жизнь. Врут. Лично я четко представила расплющенную по земле драконью тушу с узкоглазым пятном между лопаток. И картинка эта мне очень не понравилась:- Элир!!!Дракон слабо дернулся, расправил крылья, и от резкого торможения меня подбросило вверх. Кое-как, будто отчаянно пытаясь не рухнуть в обморок, дракон опустился на поле. Сначала задними лапами, потом передними, а затем - со всего размаху - головой.Я поморщилась и съехала по драконьему боку на землю. В общем, как оказалось, приземлились мы удачно. Протяни дракон еще сотни три метров - точнехонько в соломенные крыши низких побеленных домиков вписался бы. Они на пригорке сразу за полем скучковались - эдакая мишень для болезных ящеров. Хаты были окружены низким тыном из гнутой лозы, а над ним молчаливой, крайне удивленной толпой выстроился местный люд.Натянуто улыбнувшись, я махнула им ручкой. Они приветливо помахали в ответ кочергами и вилами. Неужели всерьез вознамерились воевать с драконом?!- Сейчас я дыхну, и им сразу полегчает, - хрипло буркнул ящер.- Превратись в человека и эффект будет тот же, - назидательно ответила я. Сказала и улыбнулась: вот она и проявилась - разница в возрасте. Дракон был похож на Елисея как бабочка на стрекозу, но вызывал те же чувства. Желание помочь, научить и самую чуточку - понасмехаться. Он был ребенком. Таким же, как моя Кида. И еще - он любил Киду. Я видела это по тому, как горели его глаза, когда он о ней говорил. Как же я могла пройти мимо и не протянуть ему руку помощи?Собственно, так я и сделала - положила ладонь на чешуйчатое плечо и влила толику своей силы. Был бы это зверь лесной - наполнила бы до краев, но драконы… У них своя магия, им моя помощь что пером по шее - хоть и приятно, но почти бесполезно.Элир поглотил силу жадно, не сразу сообразив, чем я его таким накормила. Сосредоточился, кашлянул, выпустив из пасти клубок черного дыма, и спустя мгновение на земле сидел парень: волосы спутанные, лицо осунулось…- Идем, немощь, - я схватила его за руку, помогла подняться и едва сама не рухнула в траву, когда он оперся о мое плечо. - Святая земля! Сколько ты весишь, ребенок динозавра?!Тот покосил рыжым глазом, с трудом выпрямился и на "деревянных" ногах пошел вперед. Люди на пригорке подозрительно напряглись. Если честно, я тоже. У них были такие лица, словно сейчас на заднем плане образуется полк стрелков, и нас попросту сметет огневой мощью. А вот дракону, кажется, на все было плевать. Он топал с выражением смертной муки на лице, от чего мое доброе материнское сердце дрогнуло, а практичный ум тут же нашел возможность этим воспользоваться.- Люди, помогите доброму дракону!Потенциальные помощнички стушевались, а я продолжала:- Приютите на ночь. Накормите, напоите и спать уложите, - Толпа не среагировала. Странно. На людях наряды русские, не из той полосы, где я триста лет жила, но и не такой отдаленной, чтобы сказок не читать. Да после такой просьбы даже бабки-Ёжки богатырей в дом пускали! А эти смотрят изподлобья и перешептываются. Тяжко вздохнув, я уже не так радостно добавила: - А мы вам за это золотом заплатим.Люди встрепенулись.- Не боишься, что злато так отберем? - послышался грубый голос кузнеца из первого ряда.- Не боишься, что поле твое никогда больше урожай не даст? - вопросом на вопрос ответила я.- Волхвица? - деловито уточнил кузнец.- Можно и так сказать, - кивнула я. Наши глаза встретились, и он всё понял:- Помогите юноше!Похоже, кузнеца в деревне боялись и уважали. Потому что из толпы тут же вынырнули двое парней поплечистее, подхватили дракона под руки и потащили на холм."Вейла, нам дальше лететь надо!" - попытался было мысленно возразить он, но я так же мысленно на него цыкнула:"Лететь - одно дело, а долететь - совсем другое, как говорит Змий. Мне бы очень хотелось явиться за Кидой в целом виде"."Но времени мало…""Когда разобьешься, его не будет совсем", - отрезала я. Дракон поник головой, но больше на эту тему не спорил.Его притащили в длинный узкий дом с глиняными стенами, до того похожий на буханку хлеба и по форме и по цвету, что я помимо воли облизнулась. Кузнец подбросил в руках молот и вопросительно "укнул". Кажется, еще немного и он начнет гнуть подковы, дабы убедить меня, что с ним шутки плохи.- Мы в дороге целый день провели, - стараясь выглядеть максимально дружелюбной, ответила я. - Кушать очень хочеться.- Люди мы не богатые, но на стол есть, чего поставить, - с гордостью кивнул мужчина. - Только женщин наших дракону не отдадим, так ему и скажи.Я представила, как измученный Элир отбивается от толпы воздыхательниц, привыкших к обществу грубых землеробов и в кои-то веки получивших доступ к хвостатому "идеалу", и не смогла сдержать смешок:- Можешь не беспокоиться. У него невеста есть."Интересно, что по этому поводу думает сама Кида?" - добавила про себя. Дочка-то не слишком любвиобильна. На любой мой намек о свадьбе обычно закатывала глаза и сбегала к папе в башню. Короче, вся в меня уродилась…- И есть он их тоже не будет? - вопрос кузнеца ворвался в мысли и отвлек от матримониальных размышлений.- Есть? - переспросила я. - Нет, он не настолько голодный… - и добавила, заметив в глазах кузнеца опасливые нотки. - Он вообще вегетарианец. То есть, исключительно животная пища. Так что от свиной ляжки мы бы не отказались.Дракон заснул, едва его голова коснулась подушки. Я сидела в изголовье его кровати и думала, как же далеко на северо-запад занесли меня ветра и что нужно сделать, чтобы как можно скорее вернуться домой… Потом представляла, как величественная Луаллин, одетая с иголочки в свои императорские одежды берет штурмом Алдар-Акаву. Как стены драконьих чертог падают под напором водной магии и как потом, после целого сражения, Луаллин, наконец, сообщает ящерам причину своего визита. Драконы плачут от счастья, бывшие враги обмениваются крепкими рукопожатиями, поцелуями… и спустя какое-то время императрица, наконец, выходит замуж, соглашается перехать под крыло чешуйчатого супруга, и перестает донимать меня и мою семью своими бесценными советами.Я зевнула и улыбнулась - какие забавные мысли рождаются в голове, когда руки свободны.- Уже утро? - внезапно открыл глаза дракон. Я даже подпрыгнула от неожиданности:- Нет. Середина ночи. Спи давай.- Я выспался, - упрямо приподнялся на локтях Элир. - Дай мне поесть, и полетим.Пожав плечами, я указала хвостатому заставленный едой стол. Хозяин оставил нас в доме одних, решив сегодня ночевать в кузнице. Приказал бабам заставить стол едой и поморщился, когда вечером я запретила уносить ее обратно. Дракона разбудить нам так и не удалось и что-то подсказывало, что он будет очень голодным, когда все-таки проснется. Впрочем, голодным - не то слово. Я думала, он и меня съест, случайно с куском ветчины перепутав. На столе и крошки не осталось, когда парень поднялся на ноги.- Наелся? - уточнила я.- Не очень, - вздохнул прожорливый ящер. - Но раз больше ничего нету, то предлагаю отправляться в путь.Положив на опустевший стол золотую монетку, я запахнула плащ, на мгновение зарылась носом в стриженый ворс - пахло Змием, и вышла на улицу. А когда дракон взлетел, развернувшись сосредоточенной мордой на север, мне, наконец, удалось задремать.

17

Проснувшись на рассвете, я стянула с головы плащ и зажмурилась - так ярко было вокруг. А когда глаза перестало резать от света, оказалось, что мы летим над горами. Укрытые хвойным лесом, они простирались вокруг на сотни и тысячи миль, а прямо под нами утекала вдаль широкая полноводная река. Ярко-голубое небо без единого облачка, солнечные лучи, играющие бликами на снежных шапках и ледяной корке у берегов потока - до чего здесь было красиво!Я, как завороженная, рассматривала открывшийся вид, когда Элир немного наклонил одно крыло и плавно поменял направление. Мы полетели между двумя пологими холмами и какое-то время ничего внизу, кроме крон древних ёлок, разобрать было невозможно. А потом они вдруг исчезли, словно кто-то отрезал кусок леса огромным тесаком, явив моему взору Сумеречную долину. В какой-то момент я ощутила, как вокруг меня сгущается чужеродная магия, натягивается, словно мыльный пузырь, обволакивает, проникает в самую душу, а потом с тихим низким звуком схлопывается за спиной.- Мы только что преодолели защитный барьер? - крикнула я, склонившись к шее дракона. Он не ответил. - Элир?!Ящер больше не махал крыльями - он планировал в воздушном потоке, все ниже и ниже спускаясь к земле. Я выглянула над его плечом и обомлела: под нами расстилалась пустыня. Большая, полукруглая, она была усыпана выжженными на солнце камнями и блекло-желтым песком. А в самом центре, словно венец этого мертвого безумия, возвышался замок. Я видела такие на картинках - нагромождение разновеликих башенок с острыми шпилями на крышах и узкими, зарешеченными окнами. Самая крупная башня высилась на переднем плане, и в ней был вырезан арочный вход, сейчас наглухо закрытый деревянными воротами.Элир не долетел до замка метров пятьсот, аккуратно сел на выпирающий булыжник и оглушительно затрубил. Я чуть с крыла не свалилась:- Замолчи немедленно, глупый дракон! Хочешь, чтобы нас встречать вышли?!Медленно и лениво мальчишка изогнул шею и уставился на меня круглыми немигающими глазами. И сейчас в них читалась единственная мысль: "так сожрать, или сначала прожарить до хрустящей корочки?"Делая вид, что меня совершенно не заботит гастрономический интерес в глазах дракона, я спрыгнула на землю, отряхнула плащ от невидимой пыли, подняла голову и четко, глядя прямо в желтые гляделки, сказала:- Пошел вон!Элир аж опешил от подобного обращения. Голова дернулась и замерла в позе крайнего изумления, едва не касаясь шеи подбородком. Брови взметнулись вверх, длинные ресницы затрепетали, но прежде чем ящер опомнился и решился атаковать, я схватила за короткую бородку, притянула к себе и грозно повторила прямо в обалдевшую морду:- Вон!!!Похоже, дракон никогда раньше не сталкивался с таким самоуверенным обедом, потому что, выдрав бороду из моего кулака и чихнув дымом на прощание, он расправил крылья и улетел обратно в сторону гор. Я проследила взглядом за всё удаляющейся точкой на небосводе, пожелала ей удачи и в предвкушении потерла руки: похоже, мне предстояло "захватить" замок.Перевернув плащ рыжей ворсистой стороной наружу, я натянула его на голову, скрыв такие заметные на фоне камней черные волосы, и на полусогнутых ногах двинулась к чертогам. Сверху они не выглядели такими уж большими, но только на земле стало понятно, как сильно ошибался мой хваленый глазомер.Когда расстояние до замка сократилось на длину полета стрелы, я присела за камушком и задумалась. Сила моя на территории "пустыни" не работала. Да и назвать меня эдакой великой воительницей, могущей в одиночку атаковать целый дворец, язык не поворачивался. Нет, я, конечно, могла… любой с криком "банзай" и хорошенько рабежавшись, может боднуть кирпичную стену. Вот только стене от прыти сего камикадзе вряд ли станет хуже.Вторая гениальная идея была прикинуться красивой женщиной и нахально пройти в центральные ворота. У местного правителя девятнадцать жен. Стража ведь не обязана знать всех в лицо? Может сработать, если охрана в замке состоит из полных идиотов. Увы, на моей памяти тупые враги встречались крайне редко. Это был какой-то особый вид сказочных существ, на которых везло кому угодно, только не мне. С моим персональным счастьем даже самого тупого стражника неожиданно пробьет на логику и меня препроводят внутрь с кандалами на руках. Нет, этот вариант тоже не подходил.- Что ж, - гаденько усмехнулась я, - раз так, пойдем старым проверенным путем.Осторожно, на цыпочках, будто мой топот могли услышать из замка, я прошмыгнула к высокой каменной стене, окружавшей дворец по периметру. Пусть она и выглядела неприступной, но в жизни не поверю, что местные строители не оставили лазеек для ушлых героев.И на этот раз надежды мои оправдались полностью! Скалолазанием я никогда не увлекалась, но забраться по выщербленной от времени стене особого труда не составило. Перебравшись через бортик, я сжалась комочком и огляделась: стена была широкой - на ней свободно могли разминуться два-три человека. Каждые несколько десяткой метров располагались сторожевые башни, сейчас очевидно пустые, раз карабкающуюся меня никто не заметил. Пожав плечами, я бросилась направо, осторожно, прижавшись спиной к стене башни, открыла дверь и только, убедившись, что стражников внутри действительно нет, скользнула внутрь. Наблюдательный пункт особо не отличался от сотен таких же, виденных мною в других замках - круглые стены, узкие окна и витая летница вниз, прорезанная в полу.Я прислушалась - снаружи внизу раздавались голоса, смех и немного приглушенной ругани. Стандартный внутренний двор среднестатического обитаемого замка. Затеряться в толпе хоть и сложно (все друг друга знают), но вполне реально. Каждый занят своим делом, никто не ждет захватчиков - кому в голову придет стягивать капюшон с головы "товарища"? Поправив плащ, я вздохнула поглубже и решительным шагом спустилась вниз.Мне дали отойти на несколько шагов от двери башни, а потом очень ненавязчиво "взяли в кольцо". Даже в двойное: оглядевшись, я насчитала человек семь пехоты на переднем плане, и столько же лучников по двору. Наверное, они считали меня очень могучей колдуньей, раз не доверились только алебардам. Впрочем, в их действиях был бы смысл, будь моя магия мне доступна. Увы, всё, что я сейчас могла - это скривиться и невежливо послать их к черту. Стражники ухмыльнулись, перебросились между собой несколькими шуточками на незнакомом наречии и уже достали моток веревки, чтобы связать мне руки (хотя судя по размеру клубка меня можно было в нее запеленать), когда ближайшая стена замка неожиданно отъехала в сторону.- Кида? - шепотом удивилась я.- Освободи маму! - рявкнула моя дочь, вскидывая над головой посох. Камушек в его навершие сверкнул зеленым и на мгновение я ослепла. Помню только, как в голову пришла единственная мысль:"Откуда у нее такая мощная игрушка?!"Но сияние быстро исчезло, мы со стражниками еще какое-то время осоловело моргали и с минуту таращились друг на друга.- Взять ее! - наконец, опомнился их самый главный.Семь знакомых мечей одновременно направились в мою сторону. Я фыркнула, резко подняла руки и к небу, заставив "пехоту" испуганно шарахнуться в сторону, взмыла тройка крупных вязов. А дальше сюжет развивался уже совсем по другому сценарию - деревья выросли, окрепли, размахнулись кронами и всей мощью приложили стражников по макушкам. Потом еще раз. И еще, пока визжащая охрана не побросала пики и не рухнула на землю, прикрывая бедовые головы.Лучники попытались было сыграть свою важную роль в потасовке, но внезапно выросшая на утоптанной земле внутреннего двора крапива заставила их растерять весь боевой задор.Недолго думая, я выпрыгнула из кольца деревьев, подбежала к дочери и, схватив ее за руку, принялась обшаривать дверь. Кида засмеялась:- Мама, ты настоящий воин! Как здорово разметала их по углам!Бросив на дочь немного дикий взгляд, я размахнулась, и толстый сосновый ствол пробил стену в том месте, где она казалась потоньше.- А раньше ты не умела определять на звук толщину стен, - не применула заметить доча.- Когда кое-кого украли, у меня появился стимул этому научиться, - буркнула я, почти волоча за собой ребенка. Кида весело щебетала, комментируя мою бравую победу, а я только ругалась вполголоса на особо крутых поворотах. Была бы я универсальным магом - разнесла бы здесь все до основания, а так… Где-то по коридорам чертового замка бродит колдун, который смог пленить дракона. Без Змия мне с ним встречаться - чистой воды самоубийство.Я же не могла знать, что именно в этот момент взмыленный Сивка делает последний рывок по узкой тропке между горами и на полном ходу врезается лобешником в прозрачную стену. По лесу пошел звон. Что-то невнятно "мэкнув", Сивка закатил глаза и упал на землю, смешно раскинув в стороны копыта. Сверху лицом вниз на него свалился мой любимый супруг, которого от резкого торможения выбросило из седла и приложило о тот же магический полог. Скорая помощь оправдала свое название, но не смогла справиться с каверзами последней мили…На каком-то повороте Кида внезапно остановилась и развернула меня в другую сторону. Похоже, дочурка не первый день изучала эти катакомбы, потому что, пробежав метров двадцать, она замерла, дернула за какой-то канат, повернула ближайший факел горизонтально к полу и под моим удивленным взглядом одна из коридорных плит попросту вывалилась в коридор. К потолку взметнулась туча пыли.- Э-э? - я недоверчиво заглянула внутрь, стараясь удержать Киду за спиной. Теперь я понимала, как тяжело Змию проделывать то же самое со мною: дочка извивалась аки змея.- Ну, мама! - наконец, обиженно взвыла она мне на ухо. Я обернулась и хмуро уставилась на родное дитятко. Кида стушевалась:- Здесь так механизмы некоторые работают. Она вываливается, а потом становится обратно.- Уверена?- Ну, ма… - на полуслове Кида заглянула в мои строгие глаза и покорно кивнула. - Уверена. Я в этой комнате уже почти два дня прячусь.Кивнув, я осторожно прошла по выпавшему куску стены, за мной козочкой проскакала Кида, повернула какой-то только ей видимый рычаг и плита совершенно непостижимым образом прыгнула на родное место. В темноте я услышала, как чиркает кресало и только потом разглядела в руках дочери старинную лампу. Ее огонек дернулся, немного вырос и заиграл приятным оранжевым светом. Я огляделась - комнатка была небольшая, устланная подушками, одеялами и какой-то странной тряпкой у дальнего угла. На поверку тряпка оказалась шторой. Похоже, Кида тащила сюда всё, на чем было удобно сидеть. Посреди комнаты прямо на полу стоял поднос с едой.- Ну, как тебе? - застенчиво улыбаясь, спросила моя красавица. Я всхлипнула и заключила ее в крепкие объятия:- Как хорошо, что с тобой все в порядке! Мы с папой жутко волновались.- За меня?! - удивилась Кида так, будто у нас было еще тридцать три дочери. Я хихикнула, и опустилась на подушки. Девочка села рядом:- А где папа?- Зная Сивку, неподалеку, - я прикинула скорость коня, сопоставила с драконьей, и поняла, что они могли прибыть на место даже раньше нас. - Только вряд ли им удалось пересечь границу долины.- А как же ты пробралась?- Меня Элир принес, - глаза дочери сверкнули. - Между прочим, что у тебя с ним?- Н-ничего, - отчаянно краснея и заикаясь, ответила дочь.- Это ты папе так говорить будешь. А я бы хотела услышать правду.- Мам, ну ты же его видела, - сказал мой ребенок характерным "все объясняющим" тоном. Я хмыкнула:- По большей части в моей компании он представлял собой крупную огнедышащую ящерицу.- И что - ни разу не превращался? - ахнула Кида.- Ну, отчего же? Было разочек. Еще деревню сжечь порывался.- Нет, мама, он не мог!- Говорю тебе! - убежденно кивнула я. - А если серьезно, болезный твой дракон какой-то. В предпоследний раз наша посадка вообще больше на падение походила. На нем летать страшно!- Что с ним? - из алых щеки Киды быстро перекрашивались в белый цвет.- А зачем тебе? - невинно поинтересовалась я. - Элир - наш враг. Он тебя похитил.- Мама, он не хотел! - дочка подпрыгнула на ноги и принялась метаться по комнате. - У него были эти… непреодолимые обстоятельства.- Это он тебе так сказал? - фыркнула я.- Мамочка, ну пожалуйста, - рухнула на подушки Кида. - Мы должны его спасти!- Любишь его? - поглаживая дочь по волосам, спросила я в лоб. Она тяжко вздохнула. - Ну, тогда ты должна кое-что знать.И вкратце пересказала дочери грустную историю о том, как один неразумный дракон потерял свою сущность.- И, по-моему, доченька, - добавила от себя, - факт сей прискорбный уже случился. Когда Элир оставлял меня этим утром, он был зверем.- Мама, что же делать? - абсолютно твердым голосом, без намека на слезы, спросила Кида. Будто где-то в карманах я уже хранила полностью оформленный план и теперь лишь ждала сигнала в красках его расписать.- Нам с тобой нужно дождаться появления папы. Без его силы мне с местными стражниками не справиться.- А как же папа сможет прийти, если его полог не пускает?- Значит, нужно снять этот полог. Только я еще не придумала как. И еще надо бы найти сущность нашего ящера. Тетка твоя любимая, конечно, к драконам отправилась, но вряд ли они смогут помочь без нужных "ингредиентов".Кида на мгновение задумалась, затем нырнула рукой в вырез платья и достала оттуда маленький шарик нежно-золотого цвета на серебряной цепочке.- Что это? - подозрительно уточнила я.- Не знаю, - честно ответила Кида. - Я у чародея не спрашивала. Увидела украшение у него на шее, сорвала и дала деру.- Ты - что?! - не поверила я.- А у кого, по-твоему, я этот посох свистнула? - с гордостью выпятила грудь доча.- Симпатичный, мг, - вяло отмахнулась я, рассматривая подвеску. Да или нет? Может ли в этом маленьком шарике быть заключена сущность дракона?Ох, лучше бы я на ребенка своего смотрела. Если еще два дня назад Кида старалась быть тише воды, ниже травы, то с моим появлением в замке у нее разом прибавилось храбрости.- Мама, мы можем не ждать папу! - пришла ей на ум "потрясающая" идея. - Я ведь тоже универсал.- А разве твоя сила здесь работает? - поинтересовалась я, заранее зная ответ.- Нет, но… но ведь тебе твою я сумела вернуть! - дочь подпрыгнула на ноги и схватилась за посох обеими руками. Я только глаза успела поднять. - Верни мне силу!Посох сверкнул зеленым, потом красным, а затем вся комната утонула в глубоком бордовом свете. Киду подбросило в воздух, окутало этим странным пугающим сиянием, и я словно очнулась.- Нет! - попытка отобрать посох швырнула меня через всю комнату, приложила затылком о стену и едва не лишила сознания. Страх за ребенка заставил подняться на ноги и сосредоточиться.- Девочка моя, - в отчаяние прошептала я, - как же тебя угораздило связаться с джинном? Куда же мои глаза смотрели, что я не смогла его распознать?!Я видела, как демон тянет из дочки магию, ее силу, ее жизнь и ничего не могла с этим поделать. Сейчас он выпьет ее до дна, как плату за исполнение трех заветных желаний, окрепнет и выйдет в наш мир живым существом. А Киды моей больше не будет…Я криво усмехнулась и поднялась на носочки. Теперь я понимала, почему дракон украл именно эту принцессу - столь наивного, безрассудного и сильного универсала еще нужно было поискать. Книжная, ученая, единая, универсальная магия - она существовала во всех мирах, и джинны могли питаться ею, наполняя свои резервы до краев. Но магия стихий совсем иного рода. Она уникальна, присуща только одному миру и недоступна для вторженцев извне.Прикрыв глаза, я позвала землю. Сначало слабо, а потом все быстрее и ярче она тянулась ко мне сквозь защитную пелену, сквозь высушенную почву и камни. Наполняясь силой и могуществом, в моих руках рос нежно-зеленый огонек. Вот он вытянулся лентой, едва не коснувшись потолка, протянулся к захваченной Киде и тонкими нитями принялся ее окутывать. Один слой, второй - я будто оплетала дочь полупрозрачной паутиной, не стремясь пробить бордовый кокон, даже не касаясь его. Я создавала клетку вокруг джинна, чтобы он не смог уйти, чтобы он не смог забрать с собой жизнь моей дочери."Представляю, что скажет Змий, когда найдет нас здесь…"И это была последняя мысль, прежде чем в глазах потемнело, а я кулем свалилась на подушки. Зеленый огонек завершил свое дело без моего участия - он сомкнулся, замерцал и превратился в сплошную прозрачную стену. Джинн внутри понял, наконец, что что-то изменилось. Он дернулся в попытке вырваться на долгожданную свободу, натолкнулся на мой барьер и замок содрогнулся от дикого воя.Защитная пелена над Сумеречной долиной спала. Люди во внутреннем дворе встрепенулись, удивленно косясь на внезапно высохшие ясени, только что отчаянно молотившие всех вокруг могучими кронами. Великий чародей Кьярднор-Урдва остановился, закрыл глаза и упал на колени, словно кукла, у которой только что обрезались нити.В один миг все вокруг стало другим.

18

Луаллин была женщиной решительной, не особо терпеливой и далеко не слабой. Потому, изготовив себе плот из нескольких соединенных вместе бревнышек, она зычно крикнула "Вперед!" и понеслась волной к востоку. Хорошо, когда при твоем появлении вздрагивает океан - можно не заботиться о таких мелочах как шторм, акулы и полное отсутствие питьевой воды. Одетая в свое лучшее платье, с императорским жезлом в руках и полным высокомерия взгляде она являла собой идеальный образчик завоевателя… или человека, намеревавшегося диктовать условия драконам.То-то она им сразу не понравилась.До Алдар-Акава осталось совсем немного, Луаллин уже могла распознать темные шпили чертогов, когда прямо на воду перед ней опустился дракон:- Зачем пожаловала? - рыкнул он.Императрица смерила его задумчивым взглядом, дернулась было заставить океан поглотить тушку невоспитанного ящера, но потом вспомнила, что она тут, якобы, в гостях и усилием воли сдержалась:- У меня важный разговор к твоему правителю.- Правитель драконов не общается с простыми смертными!Сестра скрипнула зубами:- Это дело чрезвычайной важности!- Нет такого дела, которое могло бы быть общим между людьми и драконами, - закатил глаза ящер. - Поворачивай назад!- Слушай, ты, переросток птеродактиля! Я приплыла сюда не для того, чтобы выслушивать твои советы. Так что ты либо пропускаешь меня к своему правителю, либо я…Выслушивать, что именно сделает вспыльчивая женщина, дракон не захотел. Расправив крылья, он чуть отклонил назад голову для лучшего прицеливания и выпустил струю пламени. Не чтобы убить, а только чтобы немножко припугнуть. Огонь лег лимбом, словно ящер дыхнул колечком чистого жара, и на какой-то миг Луаллин с ее "корабликом" исчезла из поля зрения. А потом был взрыв и встречающую сторону просто смело цунами, высотой в дом. Ящер забил крыльями, выровнялся, поморгал, стряхивая воду с длинных ресниц и обалдело уставился на мрачную императрицу. Посох в ее руках сверкал голубым, а вторая ударная волна, словно огромный горько-соленый капюшон, закрыла собою солнце. Когда же океан под лапами дракона подозрительно намок, тот самый океан, который всегда держал ящеров на поверхности у берегов Цитадели, крылатому и вовсе стало не по себе.- Ну, так что? - грозно усмехнулась Луаллин. - По-плохому или по-хорошему?Разъяренный рев и второй столп пламени выбор ящера отобразили очень четко. Императрица взмахнула руками - океан вздыбился… и осел обратно, с ног до головы намочив воинственную чародейку.- Что здесь происходит?! - раздалось в небе и на водную гладь сел еще один дракон - черный, с блестящей чешуей, испещренной странным рисунком, длинным хвостом и рыжими, почти красными глазами.Луаллин выругалась, сверху вниз рассматривая свой подпорченный наряд, и подняла глаза на новоприбывшего:- Я должна поговорить с вашим правителем!- И для этого ты решила убить привратника?!- Он первый начал! - по-детски ткнула пальчиком Луаллин. Черный склонил голову, прошелся глазами по крошечной, с его точки зрения, фигурке морской владычицы и злобной физиономии пострадавшего "швейцара", потом вздохнул и спросил:- Какова цель визита?- Ее я открою только правителю Алдар-Акавы.- Так можешь больше не таиться, - черный распахнул крылья и вновь сомкнул их за спиной. - Я - правитель.Императрица убрала со лба мокрые волосы, поиграла желваками, вздохнула, понимая, что изменить уже ничего не удастся, и чинно присела в реверансе. Верховный дракон напряг память, вспоминая, что бы мог означать этот странный человеческий жест, а потом, под недовольное кряхтение своего побитого стражника, наклонил к воде клыкастую голову. Церемония приветствия, наконец, свершилась.

19

- Нет, Вейла, ты, конечно, молодец. Из любой ситуации выход найдешь. Но в следующий раз ты хоть инструкцию для меня какую оставляй…Змий стоял у изголовья кровати и шепотом выговаривал жену. Вейла лежала на спине, чинно сложив на груди ладошки. Черные волосы с едва заметным коричневым оттенком разметались по подушке. Ровное дыхание и тронутые улыбкой губы свидетельствовали о том, что лесная колдунья засыпала, будучи весьма довольной своим поступком. На соседней кровати, окутанная двумя слоями разноцветных огней, посапывала Кида. Девочка выглядела такой же умиротворенной, как и мать. Змию даже грешным делом подумалось, что их заветной мечтой было доставить ему максимум потрясающих впечатлений. Вроде как поздравить с юбилеем: "Тебе четыре сотни лет? Получи инфаркт в подарок". Надо сказать, мечта почти сбылась…Черноокий колдун очнулся как раз к моменту, когда с тихим звоном лопнул защитный купол над Долиной. Кое-как подняв на ноги Сивку и залечив здоровенную шишку по центру богатырского лба (с нею конь напрочь отказывался сделать хотя бы шаг, чтобы не припасть одновременно на все четыре копыта), Змий мысленно поблагодарил жену и направился в гости к таинственному Кьярднор-Урдва.Тому тоже "посчастливилось" проснуться вовремя. Открыв глаза, чародей узрел озверевшую морду рыжего коня, как раз готовившегося с размаху подрихтовать передними копытами обводку вокруг вражьих глаз, и едва снова не ушел в прострацию.- Ну-ка погоди, Сивка, - в последний момент оттащил за уздцы жеребца Змий.- Пусти, - вырывалась богатырская животина. - Пусти, кому говорю! Он хозяйку мою в плену держит, у-у… разрисованная морда!- Что-то здесь не так, - колдун повертел головой, дивясь странным взглядам, которыми обменивались снующие по внутреннему двору замковые служки. Будто они только что очнулись после долгого сна и не понимали, как вообще выбрались из своих постелей.- Слышь, ты! - склонился над поверженным "врагом номер один" Змий. - Разъясни-ка ситуацию.Тот выпучил глаза и испуганно замотал головой.- Хозяин, - Сивка нахмурился и втянул носом воздух. - У меня такое чувство, что у жены твоей проблемы…- Где Вейла?! - рыкнул Змий, хватая за грудки местного чародея.- Кто?! - отчаянно заикаясь, прохрипел тот.- Да брось ты это чучело! - жеребец выглядел как охотничий пес, учуявший добычу. - Я сам тебя отведу.И, действительно, отвел. Прямо к потайной комнате, где едва не словил на голову выпрыгивающую из стены плиту…К тому времени, когда Змий успокоился, в замке оставалось очень мало людей. Большая их часть давно пересекла пустыню и скрылась в лесах, предпочитая встречу с хищниками столкновению в коридоре с одним ненормальным чародеем. Сам замок покрылся внушительными трещинами и выглядел так, будто пережил средних размеров землетрясение. А в тронном зале за портьерой, утирая меховой накидкой черные от сурьмы слезы, сидел на полу чародей, бился головой о стену и проклинал тот день, когда отыскал злополучную драгоценность среди сокровищ в одной закрытой пещере.- Я не понимаю, как мы здесь очутились, - отрешенно бормотал он. - Помню только, как камень на вершину посоха прикрепил… а потом был резкий толчок, будто замок подпрыгнул, и всё. Дальше - пустота.- Давай я расскажу, как все было на самом деле, - любезно предложил Змий, подымая "коллегу" за шкирки и два раза сильно встряхивая. - Один идиот, (между прочим, это ты) не понимая, насколько опасно лазить по закрытым пещерам и, кажется, вообще не зная, почему их так называют, решил обшарить одну сокровищницу. Наверное, она была старая, всеми забытая с истлевшей, давно не обновлявшейся, печатью. Потому что я не понимаю, как иначе она тебя не отпугнула. Да и предупреждение обычно на дверях таких пещер срабатывает весьма неплохо. Как защита от дураков. Что, злата так сильно захотелось?- Любопытно было, - вжал голову в плечи Кьярднор-Урдва. - Если легендам верить, в таких пещерах не простые сокровища, а волшебные вещи найти можно.- Ты и нашел, - не стал спорить Змий. - Волей случая из всех возможных вариантов ты подобрал именно заточённого и спрятанного ото всех джинна. Нет, я согласен: тот, кто засунул демона в изумруд, тоже особым умом не блистал. Но он-то хоть в пещере камушек захоронить догадался. На кой он тебе вообще понадобился? Там что, другого скарба не было?- Я не знаю, - поднял глаза чародей. - Был, наверное. Только когда изумруд этот мне на глаза попался, я обо всем на свете забыл. Помню, как долго рассматривал его, любовался, спрятать ото всех хотел и из рук выпустить не мог… Посох свой магический изрезал начисто, только чтобы камень этот в пазы вошёл, а потом…- Ты заснул, - подсказ Змий. - И контроль над твоим телом перешел к джинну. Именно он телепортировал замок в Сумеречную Долину. Ты хоть понимаешь, что до вашего прихода здесь был цветущий сад? Демон выпил его дочиста. Нет, он не мог питаться силой земли, но ты мог. Для этого ты ему и понадобился. Вот только сил твоих, чтобы выбраться на свободу, ему явно не хватало. И тогда он отыскал Киду. Универсала с огромным потенциалом, достаточно могущественного, чтобы волей своею разрушить наложенные на изумруд чары, но слишком юного и необученного, чтобы джинна, как такового, суметь распознать. Это ведь так просто - загадать три желания. Ведь когда ты чего-то очень хочешь, ты даже не ощущаешь, сколько сил тратишь на воплощение своей мечты.- Выходит… - замялся чародей, - всё, что загадала джинну Кида, она могла сотворить и сама, без его помощи?- Не совсем, - Змий вздохнул, и сел на трон, положив подбородок на сложенные перед собой ладони. - У нее была сила, но не было умений. А у джиннов, наоборот - есть возможность делать всё, что угодно, но нет для этого достаточных магических резервов. Потому им и нужен хозяин. Он загадывает желание, джинн получает силу, направляет ее, и в результате - "ваша воля исполнена, господин!". Проблема в том, что демон забирает много больше, чем того требуется. А человек этого даже не замечает, ведь ликование от исполнения желания не дает ощутить магическое истощения. Да и восполняются такие потери достаточно быстро. Джинны ведь не отнимают всё… по крайней мере до тех пор, пока не выполнено третье желание и демон не обретает свободу. Что же касается Киды… здесь был еще один момент - на замке лежала печать. Дочка могла пользоваться силой только в тех пределах, которые устанавливал для нее джинн. Потому камень - был ее единственной возможностью получить желаемое. Да… Кида - именно та чародейка, которая ему идеально подходила. Пожалуй, единственная с таки уровнем магии, не знающая, что желания просто так не исполняются. Да вот беда - девочка была под надежной охраной. И чтобы ее украсть, джинн воспользовался силой дракона.- Он с драконами связался?! - пораженно охнул Кьярднор-Урдва.- Можно сказать и так, - кивнул Змий. - И я бы на твоем месте не забывал, что когда придет черед отдавать долги, вряд ли крылатые ящеры обратятся к джинну. Так что в твоих интересах всё им компенсировать. И чем скорее, тем лучше. Впрочем, вернемся к нашей истории. Джинн выкрал сущность одного молодого дракона и пообещал вернуть ее в обмен на Киду. Не все пошло по плану но, в конце концов, дочь мои здесь-таки оказалась. И три желания загадала. Но прежде чем демон смог впитать силу Киды и вырваться на свободу, в игру вступила Вейла.- А это кто такая? - поскреб под тюрбаном чародей.- Жена моя, - и в устах Змия это прозвучало как "твоя смерть, несчастный!". - Она вокруг демона клетку из стихийной магии сплела. Время выиграла. Но надолго Вейлы не хватит… - колдун поднялся на ноги и сделал несколько шагов вдоль стены, еще раз обдумывая сложившуюся ситуацию. Потом решительно махнул рукой. - Я заберу их обеих в Поднебесье. Здесь всё равно делать больше нечего.- А я? - вскинул голову чародей.- А ты думай, как сущность дракону возвращать будешь, - хмыкнул Змий. - И, кстати, замок неплохо бы вашему падишаху вернуть.- Но как?!- Вот это уже твои проблемы, - пожал плечами черноглазый. - Эй, кто-нибудь!Дверь отворилась, и в зал широким шагом вошел грозный Сивка.- Каковы будут распоряжения, мой генерал? - выпятил он грудь и уставился на Змия мрачным взглядом из-под полуопущенных ресниц.- Организуй, чтобы Вейлу и Киду доставили во внутренний двор. Я буду портал творить. И.., - обернулся колдун к замершему "любителю изумрудов", - мне нужны все накопители, которые есть у тебя в запасе.- Хорошо… - пролепетал Кьярднор-Урдва. Великому чародею даже в голову не пришло спорить с человеком без белков. Он привел "коллегу" в свою магическую комнату, выложил на стол целый ряд всевозможных амулетов и даже помог высчитать необходимую траекторию полета. Змий прикинул в голове размер полученных сил, расстояние до дворца и только подумал, что хоть здесь ему повезло, когда со стороны внутреннего двора замка раздался истошный женский визг.Чародеи одновременно дернулись и едва не стукнулись лбами, склонившись над разложенной на столе картой.- Что там происходит? - первым бросился к окну Кьярднор-Урдва. Оставшаяся в замке челядь сбилась в кучу у стены, вцепилась друг в друга и испуганно попискивала. Пара-тройка женщин лежала в глубоком обмороке.- Господин! - заметил чародея один из очень бледных мужчин. - Там!.. Там!..- Дракон… - шепотом добавил стоящий рядом парень, пошатнулся и аккуратно сполз на землю уже без чувств.- Где?! - не понял Змий. Потом огляделся вокруг и подозрительно вскинул бровь. - Я не понял. Куда опять делась моя жена? Сивка!- Что, хозяин? - под окном, подняв вверх целую тучу песка из-под копыт, "очутился" конь.- Где Вейла?!- Здесь, - уверенно ответил жеребец. Обернулся, прошелся взглядом по двум пустым кроватям, на которых во двор выкатили обеих чародеек, и повернул потрясенную морду к слугам. - Вы что натворили?!- Это не мы! - подпрыгнула на месте самая молоденькая и очевидно - самая храбрая девочка. - Их дракон унес. Большой такой, страшный - жуть! Подхватил лапами и улетел.- Элир-р! - между пальцами Змия мелькнула молния. - Я убью тебя, проклятый ящер!!

20

Кьярднор-Урдва устало тер пальцами виски, глядя как коллега доламывает подоконник. Именно в этой комнате он был каменный, широкий… и сейчас мелким крошевом осыпался на пол под пальцами черноглазого колдуна.- Не понимаю, - мотнул головой Сивка. - На кой ему теперь-то Кида сдалась? А Вейла?!- Нет, это даже хорошо, что он обеих забрал, - вдруг мрачно усмехнулся Змий. Потом опустил взгляд ниже, встретился с глазами жеребца и тот попятился:- Пожалей, хозяин, я ведь не двужильный.- Как за кобылицами бегать, так силы есть, - угрожающе высунулся из окна колдун. - А как Вейлу спасти…- Да какие кобылицы? - праведно возмутился конь. - Стар я уже для таких забав. У меня, может, и дети есть.- Какие дети?!- Симпатичные! - убедительно кивнул Сивка. - Правда, я о них не знаю ничего… но это не значит, что их нет.- То есть, ты все же признаешь родство с тем Горбунком? - подозрительно сощурился колдун.- Нашел, кого вспомнить, хозяин, - поморщился конь. - Горбунок, конечно, парень смышленый, но ты посмотри на него и на меня - у нас же ни одного общего гена нет!- Может, он в мать пошел? - не сдавался колдун.- А ты мать его помнишь? Она в холке выше меня будет! Нет, там явно папаша постарался. И был он если не ослом, то верблюдом, но точно не благородным богатырским конем, вроде меня!Кьярднор-Урдва, вытаращив подкрашенные глаза, слушал эту перебранку и ничегошеньки не понимал. Какие дети? При чем здесь вообще этот странный конь с гривой до земли и бесконечным желанием поболтать? Зачем дракону понадобились целых две магички и почему это - хорошо?В момент, когда чародей уже хотел сдаться и начать задавать вопросы, тонкий писк из глубины комнаты привлек его внимание. Звук шел от большого блюда, лежавшего на треноге и сейчас мерцавшего нежным серебряным светом. Колдун осторожно к нему приблизился и заглянул внутрь.- Что? - удивилась отраженная в воде голова светло-русого мужчины с бакенбардами. - Ты кто такой?- Великий Чародей Кьярднор-Урдва.- Имя какое-то неместное… впрочем, это не важно, - в воде, до середины наполнявшей блюдо, показалась и тут же скрылась мужская ладонь. Надо полагать, собеседник махнул рукою. - Скажи, там Змия, часом, поблизости нет?- Есть, - чародей обернулся и аккуратно подергал черноглазого за рукав.- Чего тебе?- Здесь это… тебя просят.Змий непонимающе нахмурился, увидел мерцающее блюдо и улыбнулся. Хороший, все-таки, рецепт русские когда-то придумали: яблочко по тарелочке. При должном подходе можно и с товарищем поговорить и даже в глаза его честные полюбоваться. Конечно, если у товарища есть такая же "тарелочка", замагиченная на "приём" и всегда наполненная водой ровно на две три объема.- О, - склонился над блюдом Змий. - Финист! Не ожидал тебя увидеть.- Да я, знаешь ли, тоже как-то не планировал.- Слушай, друг, - черноглазый вздохнул и растрепал ладонью волосы на макушке, - я был бы рад поболтать. Но у меня сейчас проблемы.- Не хочу тебя расстраивать, - в свою очередь замялся Финист, - но, кажется, твои проблемы стали моими проблемами.- Не понял…- А ну дай сюда тарелку эту, - послышался вдруг из зеркала бодренький такой старушечий голос. Картинка дрогнула, поменялась и сфокусировалась на новом лице. Теперь Змия буравила яростным взглядом сухонькая бабулька с косынкой на голове. - А скажи мне, с-сынок, - скрипнула зубами она, - не твой ли дракон на крыше моего домика себе гнездо строить решил?- Мать, - удивился колдун, - ты себе представляешь размер крыши, на которой поместится дракон?- А вот какой величины я себе терем в лесу поставила тебя, юноша, не касается! Только ящера своего убери от греха подальше. Устроил мне там, видишь ли, склад полумертвых девиц!- Девиц? - аж подпрыгнул Змий. - Случайно не черноволосых?- Да на кой мне сдался цвет ихних волос?! - взвыла старушка. - В общем, так! Чтобы через двое суток и намека на дракона в моих владениях не было, понял?- Так точно! - кивнул чародей. Бабуля свирепо фыркнула, развернулась и куда-то убежала. Судя по тому, как скоро застучали ее каблуки по каменному полу, в старушке было еще довольно много жизни. Над водой опять склонился Финист:- Может, скажешь, каким боком ты к этому дракону относишься?- Те два женщины, которых он к этой старой карге притащил, мои жена и дочь, - Змий усмехнулся. - Я уж было думал, придется его по всему миру искать. А он не так далеко улетел. Ты его там постереги, а?- Не понял? - вытаращил глаза Финист.- Чтобы не улетел никуда, пока я не приеду.- Легко! - улыбнулся русый. - Эта бабка его, как только не спроваживала - и уговорами, и магией - ничего не помогло. Так что, можешь мне поверить, ящер тебя дождется.- Слушай, - Змий задумчиво поскреб подбородок. - А чего эта грымза к тебе прискакала?- Дык я, - замялся Финист, - ближайшим родственником оказался. Она привела неопровержимые доказательства: в молодости была как две капли воды на мою первую жену похожа. Кстати, их и по характеру не отличишь. Разве я мог бывшей теще в помощи отказать?- Она замок штурмом взяла? - понятливо хмыкнул черноглазый. Финист только скривился:- Седлай коня, и… одна нога там, другая здесь. Я, конечно, еще чуток продержусь, но бабка реально ведьма. В худшем значении этого слова.- Крепись, друг, - сжал кулак Змий. - Сивка быстрее ветра скачет. Домчу в момент. Ну, максимум, за пару часов.Финист тяжко вздохнул, повесил буйную голову, да и снял яблочко с ободочка. Связь прервалась. А Змий уже бежал по коридорам, сверкая белозубой улыбкой. Как спасти Киду с Вейлой он еще не придумал, но то, что их уже не нужно искать - воодушевляло.

21

- Вот где-то приблизительно так все и было, - закончила Луаллин свой печальный рассказ. Семеро мужчин задумчиво промолчали. Императрица обвела их взглядом, не дождалась заслуженных аплодисментов и нанесла решающий удар. - Теперь где-то там, на чужбине, явно не готовой к подобной экзотике, летает Он. Дракон, потерявший сущность. И если мы не найдем способ ему помочь, то лучше бы он летел на запад, потому что русские князья очень быстро на него богатырей натравят.Мужчины переглянулись. Луаллин нахмурилась - как-то эти бюрократы не спешили Элиру помогать. Она уже минут двадцать в красках описывала им страдания несчастного ящера, а в результате не получила даже пары одобрительных кивков. Императрица чувствовала себя непризнанной звездой театра, особенно в свете того, что зал Совета подозрительно напоминал полукруглую ложу для зрителей со сценой посередине. В этой самой ложе и разместились шестеро членов Верховного Совета во главе с мрачным Правителем на высоком резном троне.- Мы благодарим вас за оказанное содействие нашему народу, - чуть приподнялся со своего седалища один из драконов.- Мы всегда готовы протянуть руку помощи дорогим соседям, - улыбнулась императрица, ликуя в душе - наконец-то эти мыслители соизволили загороворить. Хотелось бы, конечно, чего-нибудь посущественнее услышать, но уж лучше скромное "спасибо" чем явно затянувшееся тягостное молчание. - И, конечно, с радостью поможем вашему сородичу обрести утерянную сущность, - на этом месте императрица сделала эффектную паузу, позволяя драконам проникнуться благородностью поступка и одновременно размышляя, как бы помягче повернуть разговор в русло создания единой торговой зоны между государствами. - Однако для этого нам необходимо знать, как именно это сделать.- Мы понимаем, - глубокомысленно кивнул второй советник. - Но этот момент нам необходимо обсудить."Что здесь обсуждать?!", - императрица бросила удивленный взгляд на Правителя. Тот ответил ей спокойным кивком:- Не могли бы вы подождать нашего решения в соседних покоях?"Бедный Элир, - думала Луаллин, шагая вслед за стражником в "гостевые" палаты. - С этими демагогами он никогда себе сущность не вернет…"А в этот момент в зале Совета шесть пожилых драконов с длинными белыми бородами развернулись к своему Правителю, которого на их фоне иначе как "юношей" назвать было сложно, и почти одновременно вздохнули.- Милорд, - встал один из самых древних Советников. - Прежде чем вы примете решение и откроете императрице Поднебесья один из самых охраняемых секретов нашего Народа, мы бы хотели напомнить вам об опасностях, которые этому следуют.- Совершенно верно, - похоже, старики решили высказываться по кругу. - Элир и так поступил неразумно, поведав людям о том, насколько уязвимы драконы в момент превращения.- Мы не можем допустить присутствия чужаков в наших архивах, - привстал третий.- Нельзя дать им доступ к священным знаниям Народа, - добавил четвертый.- Как бы ни печально это звучало, но мы вынуждены советовать вам…- Отказать в помощи Элиру - дракону, потерявшему сущность, - подытожил последний из белобородых.Какое-то время Правитель молчал. Потом шикнул что-то неразборчивое и махнул рукой - двери отворились, чтобы впустить стража.- Пригласите Императрицу Поднебесья, - велел он.Луаллин, все это время бесцеремонно подслушивающая через стену, молнией спрыгнула с дивана, поставила вазу, которую она до этого держала между стеной и ухом для лучшего акустического эффекта, воткнула в нее лежащий рядом букет и с высокомерным лицом растянулась на подушках. Вошедший стражник удостоился равнодушного взгляда и прикрытого ладонью зевка."Что же делать? - думала императрица, пока Совет грустным тоном объявлял ей то, что она и так уже знала. - Где-то я их даже понимаю - если речь идет о безопасности целого народа, разумно пожертвовать одним драконом. Вот только… между Кидой и Элиром что-то есть. Это даже Вейла заметила. Я знаю свою племянницу. Она мир вверх дном перевернет, но ящеру своему сущность вернет обязательно. А значит, не пройдет и недели, как Кида будет стоять на этом самом месте и выслушивать этот самый бред. Но ссориться с драконами… с Советом драконов…"- Вы можете остаться на ночь и быть нашей гостьей, - поднялся с кресла Правитель. - Но поутру мы будем вынуждены просить Вас покинуть наши земли.- Благодарю, - присела в реверансе Луаллин. Итак, они подарили ей ночь. Что ж, не воспользоваться любезным приглашением было бы просто некрасиво.Слуги отвели чародейку в ее покои, принесли туда же еды и на ее просьбу - огромную ванну на позолоченных ножках. Луаллин не стала дожидаться, пока емкость наполнят водой, она просто опустила в нее руку, сосредоточилась и спустя мгновение ванна была полна почти до краев. Сбросив императорские одежды из натурального шелка, подпоясанные тяжелым поясом с вкраплением драгоценных камней, чародейка легла отмокать. В воде ей всегда думалось лучше.А поздно ночью, когда дворец драконьего Правителя, наконец, окунулся в сон, Луаллин натянула на себя платье, взяла посох и со словами:- Черт побери, я никогда не забываю о своей семье! - выскочила из комнаты.Стражи нигде не было. Наверное, ни один дракон не мог предположить, что найдется эдакий сумасшедший гость, решившийся без разрешения Совета рыскать по их Цитадели. Плохо они знали Луаллин! Разослав в разные стороны с десяток поисковых заклятий, она уже спустя десять минут знала не только, где именно располагается заветная Библиотека, но и каким путем к ней легче и безопаснее всего дойти. Правда, когда дверь хранилища знаний вдруг оказалась открыта, даже Императрица Поднебесья остановилась и задумалась."Нет, драконы, конечно, те еще уникумы… но мне просто не может так везти".И в этот миг кто-то, двигаясь так быстро, что в свете посоха отразилась только смазанная тень, схватил ее за ладонь и затащил в комнату.- Не нужно светить в коридоре, - мурлыкнул на ухо мужской голос. - Вас могут заметить и привести ко мне. А мне очень не хочется, что бы меня сейчас искали.- М? - вытаращилась Луаллин, отчаянно пытаясь обернуться, или хотя бы отодрать от лица руку, зажимающую ей рот. - М-м. М-м. М?- Визжать не будете?- М?!- Ладно, - усмехнулся незнакомец. - Тогда отпускаю.Императрица вздохнула, коснулась пальцами губ и перевела удивленный взгляд на Правителя.- А что вы здесь делаете?- Полагаю, то же самое, зачем пришли и вы. Ищу способ помочь Элиру.- Но разве вы не приняли решение ему в этой самой помощи отказать?Правитель усмехнулся:- Совет всегда надеется подстраховаться. Пусть так будет и дальше. Чем меньше он узнает, тем лучше будет спать. Но Правитель тем и отличается от Совета, что способен принимать частные решения.- А если Совет окажется прав? Вы не боитесь открыться человеку?- Мы - Драконы, - на мгновение глаза мужчины вспыхнули рыжим светом. - Это люди должны бояться нарушить данное нам слово.- Тогда я не буду его нарушать, - очень серьезно ответила Луаллин, не смея отвести взгляд от лица Правителя. И в эту самую секунду она поняла, что будь у нее такая возможность, она бы смотрела на него вечно. Потому что не было в мире существа, прекраснее, чем этот дракон.

22

Змий познакомился с Финистом "Ясным Соколом" много лет назад совершенно случайно. В гостях у одной весьма симпатичной барышни. То ли она тогда даты попутала, то ли парни чего не так поняли, а только явились они к ней практически одновременно. Причем Змий вошел через дверь, как положено, а Сокол, верный своим пагубным привычкам - полез в окно. Очень уж он надеялся в него протиснуться. Как результат ввалился в комнату с рамой на плечах, сшиб головой дверной косяк и навсегда зарекся пользоваться узкими форточками. Барышня, которую по древнему русскому обычаю звали Василисой, а стараниями несметного полчища ее ухажеров - Прекрасной, подняла вой, мощным ударом сковородки внушила "птичке", что разносить ее терем - как минимум неэтично и, явно переусердствовав, полностью очистила дом от посторонних. Уже потом, цепляясь друг о друга в попытках идти если не прямо, то хотя бы не на четвереньках (рука у Василисы была тяжелая, а сковордка била прицельно и по той голове, которая увернуться не успела) юноши и подружились. Прошли годы. Змий встретил Вейлу, остепенился, родил дочь… потом потерял дочь, потерял жену, даже приблудившегося дракона и того умудрился потерять… и лишь по чистой случайности весь этот "семейный комплект" достался в руки трижды женатому, а ныне счастливо-холостому другу детства.- Ну, наконец-то! - Финист встретил Змия на пороге и тут же начал вводить его в курс дела. - Ящер твой крылатый на крыше обосновался.Змий вскинул голову - шпили родового замка "Сокола" от дракона были чисты. Хозяин чертыхнулся:- Да ты не сюда смотри. Вот! - и с гордостью указал на мелко дребежжащий воздух, "размывший" каменную стену. Змий покосился на Финиста и нерешительно переступ с ноги на ногу:- Ты извини, друг, но я твоими порталами пользоваться боюсь.- Сколько времени прошло, а ты всё помнишь! - обиженно воскликнул "Сокол".- И, боюсь, долго еще помнить буду…Русый фыркнул, пожал плечами и смело вошел в портал. Змий с Сивкой переглянулись.- Я тебя, пожалуй, здесь подожду, хозяин… - отступая на шаг, пробормотал жеребец.- Оставайся, - великодушно ответил тот. - Тем более, чем меньше вес, тем больше шансов добраться целым…Колдун сжал кулаки, разбежался, прыгнул и почти увидел, как его нос рысплющивается по замковой стене. В последний миг портал вспыхнул, мир завертелся, перевернулся, и Змий кубарем вывалился на большой поляне прямо перед огромным трехэтажным особняком в восточном стиле. На покатой крыше, изображая здоровенный ревущий флюгель, сидел знакомый дракон.- Хватит валяться, - Финист вынырнул из ближайших лопухов, подхватил друга под локоть и затащил в кусты. - Ящер твой малость психованный. Не хочу ему лишний раз на глаза попадаться. Кстати, думал уже, как его будем..? - мужчина раскрыл ладонь и со зверским выражением лица ударил по ней кулаком.- Не выйдет, - буркнул Змий, хмуря ушибленный лоб.- Чего вдруг? - удивился Финист. - Думаешь, броня такая толстая, что не пробъем? Ну, давай тогда сначала усыпим, а затем…- Ты не понял, - махнул рукой озабоченный папаша. - Вот этот гад летающий - мой потенциальный зять. Нет, я, конечно, могу сказать, что на Киде он только через мой труп жениться… но Луаллин мне корректно намекнула, что это можно устроить, если я буду препятствовать счастью дочери. И самое страшное, что в этом случае Вейла ей даже поможет. Против двух чародеек я не пойду…- Кто такая Луаллин? - подозрительно выгнул бровь Финист.- Ну, как тебе объяснить?.. - задумался Змий. - Вот бабку свою представь. Так Луаллин - ее сестра-близнец. Только мне не теща, а свояченица. В общем, если я убью дракона, она отправит меня следом.- А у ящера этого с Кидой, что - такая сильная любовь? - кивнул Финист на беснующегося динозавра.- Да кто их знает? - пожал плечами Змий. - Дракон, вроде, к дочке неровно дышит, а с ней самой я этот вопрос еще не обсуждал. Но ты можешь быть уверен - Луаллин мне голову оторвет, даже если Кида на поверку ящера этого на дух не переносит.- Да… не повезло тебе с сестрой жены. Но теперь хотя бы понятно, почему дракон Киду похитил. А Вейла-то ему зачем?- Сам у него спрашивай, если тебе так интересно. А я просто счастлив, что мои жена и дочь находятся в одном месте.- Да, это, конечно, неплохо… - кивнул Финист, осторожно выглядывая из-за ветки на окупированный драконом особняк. - Только было бы еще лучше, если бы это место находилось как можно дальше отсюда.- Легко! - нервно хмыкнул Змий. - Нужно только превратить дракона обратно в человека, и мы с ним быстро порешаем все территориальные вопросы.- Так чего же мы ждем? - воодушевился "Сокол".- Не поверишь - Луаллин, - скривился черноокий в ответ. - Она сейчас как раз у ящеров, выбивает секрет того, как именно это можно сделать.- Ты хотел сказать "просит поделиться секретом великих и могущественных драконов"? Тех, которые перворожденные? Сильнейшие? И которым очень желательно вообще не перечить?- Нет, - отрезал Змий. - В ее случае - именно "выбивает".Не успел черноглазый договорить, как у кромки леса открылся изящный портал и из него величественно выплыла Луаллин. Мужчины переглянулись, рванули к ней, схватили за руки и почти силой затолкали под облюбованный куст.- Вы чего, - вырвалась, наконец, императрица, - белены объелись?!- Свояченица? - догадался Финист. Змий печально кивнул.- А ты кто такой будешь?! - оскалилась "добрая" женщина.- Видишь, там, наверху, бьет когтями дракон? - почти пропел "Ясный Сокол" с потрясающе ужасным музыкальным слухом. - Я очень заинтересован в том, чтобы его там не было.- Что ты узнала? - перебил друга Змий. - Как вернуть дракону его сущность?- Чтобы вернуть сущность дракону нужно заставить его обратиться в человека. А это, против воли самого ящера, не под силу даже драконам. Правда, как я поняла, есть кой-какой шанс у Правителя… ящеры его на интуитивном уровне ощущают и подчиняются. Но драконы, гады эти, помогать не хотят!- Как - не хотят? - удивился Змий.- Это, видишь ли, большой секрет, что дракон свою сущность потерять может. Так что мне еще повезло, что они меня просто так отпустили. Правда, я пообещала никому об этом не рассказывать…- А сейчас ты что делаешь? - на свою беду встрял Финист. Луаллин перевела на него злобный взгляд темно-синих глаз и с нажимом ответила:- Тут главное результат. Так что я бы на твоем месте притворилась глухой. Впрочем, для сохранения тайны можно пойти и другим путем. Он тебе вряд ли понравится, зато я буду спокойна. Какой вариант предпочитаешь?Финист сглотнул и помотал головой. Он тоже был неслабым колдуном, но когда перед тобой сидит воплощение самого океана, начинать спор как-то неохота.- А теперь, - обернулась Луаллин к Змию, - объясни, что ты здесь делаешь? Я портал к Вейле открывала, но почему-то сестру нигде не вижу.Черноглазый вздохнул и в кратце пересказал свояченице о том, как в руки Киде попал джинн, как Вейла спасла дочери жизнь и как, в результате, дракон перенес их обеих сюда. Рассказал и замер в ожидании бурной разрушительной реакции. Но вместо этого Луаллин какое-то время молча смотрела на дракона, потом хищно усмехнулась и со словами:"А ведь это шанс!" - исчезла в портале.- Ты что-нибудь понял? - первым нарушил молчание Финист. Змий отрицательно головой покачал. А из соседних кустов, ругаясь и шипя на древнем русском наречии, плавно поднялась в небо ступа с сидящей внутри бабкой. Она сдернула с головы косынку, швырнула ее на пол и припечатала ногой в плетеных лаптях:- Ну, если вы ничего сделать не можете, я сама с этим гадом разберусь!Дракон заметил подозрительный летающий объект и на всякий случай дыхнул в его сторону огнем. Помело в руках бабки вспыхнуло, она заверещала, привлекая к себе всеобщее внимание, и пулей улетела в неизвестном направлении. Финист нахмурился, но решил раньше времени второстепенными проблемами тещи не заморачиваться. Хотя где-то в его душе росла увереность в том, что очень скоро в его жизни наступит еще более черная полоса.

23

Привратник увидел приближающуюся на плоту фигурку и возликовал: наконец-то судьба дала ему шанс отыграться! Взмахнув могучими крыльями, он стрелою взвился в небо и, радостно оскаливая монстрообразную челюсть, опустился на воду.- Путь закры..! - начал было дракон, опустил глаза на ехидную улыбку Императрицы и подавился словом. - Ты?!А дальше был громкий "бульк", сопровождающийся яростным шипением. По приказу Луаллин океан попросту разверзся аккурат под лапами рептилии и поглотил ее практически целиком. Над водой осталась торчать только возмущенно отплевывающаяся голова. Драконы не умели плавать, но гостья пока и не хотела окончательно портить свою репутацию убийством неудачливого привратника.В прошлый раз Правитель провел Луаллин в зал Совета телепортом, и у женщины не было возможности увидеть Цитадель драконов со стороны. Надо сказать, здесь было на что посмотреть. Чем ближе подплывала Императрица к Алдар-Акава, тем больше понимала, насколько даже самый великий человеческий город отличается от Чертогов крылатых ящеров. Это была огромная крепость, вырезанная в скале. Черная, словно созданная из цельного куска мрамора, гладкая, блестящая на солнце - она касалась шпилями неба, разрезала облака и устремлялась еще выше. Чертоги занимали собою всю территорию суши - вытянутый по дуге остров от горизонта до горизонта. Не было отдельных домов, не было дворов или садов - только голый камень, но при этом настолько красивый, настолько поражающий воображение, что Луаллин долго не могла вставить на место отпавшую челюсть.Восторг прошел, когда она поняла, что в крепости не предусмотрен вход. Нет, он наверняка был. Только явно непригодный для сухопутных или водоплавающий существ. А летать Императрица так и не научилась.- Интересно, - пробормотала Луаллин, - драконы очень обидятся, если я им одну стеночку разрушу?- Очень, - послышался сверху знакомый баритон. Императрица подняла глаза и улыбнулась. Уцепившись когтями за стену, вверх ногами висел черный дракон. - Я смотрю, вы обошли охрану?- Обошла, - не стала отпираться Луаллин. - Но вам стоило бы отправить кого-то на помощь стражу.- Он ранен?- Нет, - Императрица убрала выпавшую из прически прядь. - Он учится плавать. А заодно - вежливости.Несколько секунд Правитель, не отрываясь, рассматривал гостью, потом вскинул голову, по-лебединому изогнув длинную шею, и затрубил. Три раз: два коротких "гудка" и один длинный. В ответ со стороны Цытадели вылетели два ящера и умчались на границу. Правитель вновь обернулся к Луаллин:- Вы все-таки нашли повод вернуться…Женщина вздохнула в притворном сожалении:- Вы будете не рады его услышать.- Тогда нам не стоит оттягивать неизбежное, - дракон отцепился от стены и приземлился перед Луаллин на воду. Взмахнул крылом, открывая портал - большой, темный, не похожий на те, что так любили чародеи, - и пропустил Императрицу в зал Совета.Бородатые драконы, в этот момент что-то спокойно и размерянно обсуждающие, обернулись на звук раскрывшегося телепорта и обомлели.- Да, я тоже рада вас всех видеть, - пробомротала себе под нос Луаллин, сделала скорбное лицо и решительно забралась на сцену. Правитель, вышедший из "прохода" уже в человеческом обличие, занял место на своем "троне" и кивнул:- Мы слушаем вас, императрица Поднебесья.- Я принесла плохую весть, - поникла головой Луаллин, ловя себя на мысли, что если это поможет ей быть ближе к "дракону ее мечты", она готова таскать такие вести по три раза на дню. - Элир, дракон, потерявший сущность, совершил ужасный поступок.Старики переглянулись: начало рассказа Императрицы им не нравилось. Что бы они не говорили в прошлый раз, за действия Элира отвечает Совет. По крайней мере, до тех пор, пока официально не будет объявлено обратное.- По непонятным нам причинам, - добавив в голос трагизма, продолжала Луаллин, - он похитил мою сестру, владычицу земли Вейлиаду, дочь Седого Мудреца, а так же Кидашу, дочь чародея Змия и Вейлиады, мою племянницу.- Похитил?! - ошарашенно переспросил один из белобородых.- Он их… съел? - осторожно уточнил второй.- Хвала Богам, нет! - даже отпрянула Луаллин. - Но он держит их в плену.- Он предъявлял какие-то требования?- Возможно, - задумчиво склонила голову императрица. - Но делал он это на языке драконов, который, увы, недоступен людям для понимания.- Это да… - удовлетворенно протянул молчащий доселе советник.- Но, позвольте уточнить все же, - привстал его коллега, - какова цель вашего визита?- Я прошу оказать нам содействие в усмирении члена вашего народа, а также освобождении Кидаши и Вейлиады.- Но разве мы уже не говорили, что не станем вмешиваться? - недовольно скривился белобородый. - Элир потерял сущность и, как не прискорбно это сознавать, мы не можем себе позволить…- Кажется, вы не так поняли, - мягко, но от того не менее грозно, перебила Луаллин. На губах женщины играла ласковая улыбка, а в глазах застыло цунами. - Один из драконов похитил членов императорской семьи. Если вы в немедленном порядке не примете меры, мы будем расценивать это как объявление войны.В зале повисло такое молчание, что было слышно, как бьются волны о стены Цытадели.- Вы… - недоверчиво переспросил один из старейших, - угрожаете нам?- Мы бы не осмелились, - все так же кротко улыбаясь, покачала головой Луаллин. - Но мы вынуждены реагировать на действия, направленные против нашего народа.- Это же немыслимо! - вскочил с кресла советник. В его выцветших глазах мелькнуло рыжее пламя, а за спиной соткались из воздуха полупрозрачные крылья. Императрица спокойно выдержала уничтожающий взгляд и ответила:- Драконы никогда не вмешивались в жизнь людей. Это было залогом мира и согласия между нашими народами. Но если вы наносите удар, мы обязаны на него ответить. Ваше бездействие в отношении Элира приравнивается к потоканию его поступкам. Императорская семья Поднебесья не может оставить этот факт без внимания. Мы жили с Драконами бок о бок многие тысячи лет, но мир поддерживается двумя сторонами. Если вы жаждете войны, мы склонны ответить…- Погодите, Императрица, - Правитель поднялся со своего трона и под изумленными взглядами дворцовых бюрократов, спустился на сцену. - Полагаю, мы должны принимать ответственность за действие члена нашего общества, как это и полагается согласно нашим Законам. - Дракон обернулся к белобородым советникам и не терпящем возражения тоном, сообщил. - В свете сложившихся обстоятельств, мы меняем свое решение, и отвечает согласием на ваш призыв о помощи. Мы сделаем все зависящее от нас, дабы осободить членов вашей семьи и пресечь любые другие неправомерные действия Элира в отношении людей. Я лично прослежу, чтобы это было выполнено.- Но… - на сей раз не смог усидеть другой Советник. Правитель решительно вскинул руку, останавливая поток убедительных аргументов, и обернулся к Луаллин:- Прошу вас дать мне несколько минут для согласования с Советом следующих действий.- Я подожду, - кивнула императрица, спускаясь со "сцены" и вслед за стражем отправляясь в гостевые покои.Что говорил своим подчиненным Верховный Дракон, так и осталось загадкой (вазу Луаллин оприходовать не успела), но в комнату к гостье Правитель вошел мрачный как грозовая туча. Женщина скользнула по нему глазами: золотые наплечники, широкий пояс, высокие сапоги и шелковые разлетающиеся одежды… усилием воли она заставила себя захлопнуть рот и отвернуться. Еще никогда мужчина не приковывал к себе ее взгляд и, пожалуй, впервые в жизни великая императрица отчаянно краснела за свое поведение.- Вы готовы?Голос прозвучал так близко, что Луаллин едва не подпрыгнула. Кое-как взяв себя в руки, она улыбнулась и кивнула. Правитель несколько секунд изучал ее показушно равнодушное лицо, потом усмехнулся в ответ и лукаво уточнил:- Не кажется ли вам, что с войной вы немного переборщили?- Вы так полагаете? - сделала шаг навстречу дракону Луаллин.- Однако же это дало свои результаты, - последовал ее примеру Правитель. Теперь они стояли друг против друга, совсем рядом, так что видна была искорка, мерцающая в черных глазах ящера. - Только прошу вас: не говорите никому, как легко вы смогли подчинить драконов.- Я… - императрица почувствовала, как сжимается горло, как замирает сердце, пропуская удар. А Правитель наклонялся все ниже, не отрывая глаз от трепещущих ресниц и алых приоткрытых в ожидании губ, -… обещаю… - шепотом выдохнула Луаллин. Хотя в этом последнем слове уже не было никакой нужды.

24

- А мы так и будем здесь сидеть? - Финист просунул голову между ветками, обозрел махающего крыльями, но никуда не улетающего ящерами, и спрятался обратно. - Пока твоя русалка прямоходящая отмашку не даст?- Я бы не рискнул о ней так выражиться, - мимоходом заметил Змий. - Даже в ее отсутствие. У Луаллин поразительная способность чуять о себе недоброе. А потом жестоко мстить обидчику.- Ей ничего не удастся доказать, - фыркнул Финист.- Думаешь, она будет пытаться? - изогнул бровь Змий. - Практически все, с кем Луаллин встречалась хотя бы раз в жизни, либо желют ей скорейшего воссоединения с родичами из Темного мира, либо молчат в тряпочку. Хотел бы я увидеть того, кому моя свояченица не станцует на любимой мозоли.Финист хмыкнул и качнул головой:- Смотри, как бы однажды она тебя не удивила.Черноглазый только плечами пожал. Наудивлялся уже. Триста лет сплошного изумления, ага.- Ладно, - встал на карачки "Ясный Сокол". - Ты пока дракона своего стереги, а я по делу.И почапал в соседние кусты. Распустил пояс на брюках, присел, расслабился и вдруг почувствовал на своем плече чью-то здоровенную ладонь. Скосив круглые голубые глаза, Финист обнаружил закованные в железо пальцы, массивную кисть, нагрудный доспех под кольчугу, а на самом верху - невозмутимое мужское лицо с длинной пшенично-желтой кудлатой бородой.- Здоров будь, добрый человек, - могучим басом поздоровался здоровяк. - А я за Змием пришел.- Серьезно? - очнулся Финист, натягивая штаны обратно.- Ты не знаешь, где сей ирод поганый?- Ну… - задумался "Сокол", разглядывая могучую статуру незнакомца. Квадратная харя без проблеска мысли, косая сажень в плечах, грудь колесом и лапти сорок пятого размера - не иначе богатырь русский пожаловал. А с учетом стоимости блестящих лат - у самого князя служит. - Почему же "поганый"?- Потому что людям хорошим жить не дает, - решительно выдал богатырь заученную фразу. Видать не впервой оправдывается. Финист прикинул расстановку сил и на всякий случай полюбопытствовал:- А ты магией владеешь?- Я не волхв, - честно признался детина. - Я владею булавой.И достал из кольца на поясе здоровенную такую палицу с шипастым набалдашником.- Мг, - задумчиво протянул Финист. - Ну, пошли, проведу тебя к Змию.Богатырь кивнул, перехватил оружие поудобнее и шагнул в указанном направлении. За его спиной деловито размял пальцы русый колдун. Не охота, конечно, с княжескими войсками сражаться, но… "кто к нам с булавой придет - того на каталках и унесут".В знакомых зарослях Змия не оказалось, но при прижайшем рассмотрении Финист обнаружил ноги "ирода" под ближайшим к терему кустом. Опустившись животом на землю, Змий по пластунски прополз под ветками и, прикрывшись густой травой, вперился глазами в ящера."Что же он засел на том шпиле? Будто медом ему там помазали…" - напряженно думал колдун, когда почувствовал, что кто-то дернул его за сапог.- Финист, - шепотом позвал Змий, - как думаешь, почему он именно сюда прилетел?С полминуты "златоглавый" размышлял, потирая пальцами подбородок. Богатырь терпеливо стоял рядом.- Крыша, - наконец, так же тихо выдал "Сокол". - Она плоская. Приземляться легко. А то лес вокруг, деревья… небось, умаялся с ношей-то.- Логично, - пожал плечами черноглазый. Финист понял, что напарник не собирается выползать из-под куста и ничего лучше не придумал, кроме как ударить его сапогом по ноге. Змий обернулся, и только тогда, из-под веток, заметил незнакомую пару крупных лаптей.- Наш гость говорит, что он за Змием пришел, верно? - Финист обернуля к богатырю. Тот кивнул:- Именно так. Змий Гороныч мне нужен. Спасибо, что дорогу показал.- Ну, я тебя слушаю, - вылез из-под куста черноокий, отряхнулся от травы и поднял на вояку выжидательный взгляд. - Чего тебе от меня надобно?- От тебя? - не понял богатырь. - Ничего. А вон тот дракон на крыше сейчас от меня ой как схлопочет.- Ты сказал, тебе нужен Змий, - нахмурился "Сокол".- А кто ж спорит? - ухмыльнулся бородатый. - Вон тот, на весь лес ревущий как раз подойдет.- Так ты за драконом явился? - догадался, наконец, Финист.- Уж не знаю, как вы этих тварей зовете, а для нас он обычный Змий Горыныч.- Знаешь друг, этот ящер просто идеально вписывается в твою семью, - хихикнул русый чародей. Черноглазый бросил на него злобный взгляд и продолжил допрос:- А зачем тебе дракон-то понадобился?- Приказ волхва, что при дворе моего князя служит. Змию голову отсечь, бабуле дом освободить и назад за два дня вернуться. Сюда-то он меня телепортом отправил, а обратно придется пешком топать.- Телепортом? - не поверил Змий. - Это же как волхв хотел бабке помочь, чтобы громадину такую сюда магией доставить.- "Хотел помочь"? - скривился Финист. - Нет, тут дело не так было. Кажись, я знаю, куда эта карга старая так шустро в своей ступе умчалась. Ей в столицу надо было, чтобы волхву на шею сесть и не слезать, пока тот богатыря сюда не пошлет.- Думаешь? - вскинул бровь Змий. - Как-то странно, то великий волхв потакает требованиям обычной лестной колдуньи.- А я, по твоему, как здесь очутился? - хмыкнул в ответ "Сокол". - Эта бабуля в ком угодно своим нытьем и угрозами дырку просверлит. У нее, знаешь ли, особый метод уговаривать…Богатырь какое-то время молча слушал догадки чародеев, потом пожал закованными в доспех плечами, взмахнул булавой, как бы проверяя, насколько хорошо она в руке легла, и отправился по своим делам.- Кажись, он зятя твоего убивать собрался, - заметил Финист.- Ничего, - щелкнул пальцами Змий. - И не таких спать укладывали.Темно-зеленая точка сорвалась с чародейской ладони, ударилась в спину богатырю, отрекошетила и пулей метнулась в лес. Мгновение спустя рыжая белка с пушистым хвостом рухнула с дерева в траву.- Спит, - уверенно отметил Финист, прислушиваясь к тонкому писку остроухого зверька. Змий удивленно посмотрел сначала на свои руки, потом на невозмутимо шагающего впереди богатыря и выпустил ему в след еще с десяток похожих заклятий. Лес зашевелился. То и дело с разных сторон слышались протестующие вскрики и звуки падающих на землю тел. Последней, едва ли на голову "Соколу" свалилась изумленно ойкнувшая спящая сойка. Змий поскреб в затылке:- Кажется, у него доспех от магии зачарован.- И ты только сейчас об этом догадался? - съязвил Финист, подбирая с земли толстый сухой сук. - Мы на Руси, друг. Здесь хорошая палка надежнее заклинания.С этими словами он подскочил к богатырю, размахнулся и со всей силы приложился дубинкой по пшеничной голове.Богатырь не упал. Он очень медленно провел лапищей по ушибленному месту, обернулся и с удивлением уставился на Финиста. Хорошо, что тот выбросил палицу секундой раньше, а то после ответного удара железным кулаком в лобешник уже бы не встал.- Что это было? - поинтересовался богатырь.- Где? - сделал круглые глаза "Сокол".- Об меня как будто что-то ударилось…- Шишка, наверное, - с доброй улыбкой предположил Змий. Вояка вскинул лицо, осмотрел над собой чистое небо без единого облачка, лиственный лес, оставшийся за спиной, и призадумался. - А скажи мне, дорбый человек, ты действительно хочешь убить этого дракона?- Змия, тобишь? - переспросил богатырь.- Ладно, - скрипнул зубами черноглазый. - Пускай будет Змия. Так что?- Да, хочу, - кивнул тот. - Меня за тем сюда и отправили.- Но… волхв, наверное, не знает всей картины? Похоже, бабуля ему голову задурила, вот он, не подумавши, и…- Ящер на крыше дома, - дернул себя за бороду витязь. Похоже, это он так свое нетерпение выражал. - Ведет себя агрессивно. Что тут можно не так понять?- А то, - не сдавался Змий, - что с драконами у вас мир. Убьешь одного, и завтра они целым полчищем к вам мстить явятся.- Значит, будем с полчищем сражаться, - равнодушно пожал плечами богатырь.- И ты не хочешь предотвратить войну? - страшным тоном до глубины души пораженного чародея воскликнул Змий.- Кажется, у вас вся семья одним методом пользуется, - раздалось вдруг у черноглазого за спиной. - Если по другому не получается, угрожаете войной.Обернувшись, Змий от неожиданности едва на землю не сел: на травке, скромно сложив ручки перед собой, стояла Луаллин. А рядом, вполоборота к императрице и едва не касаясь ее плеча, возвышался незнакомый улыбающийся мужчина. Свояченица подняла на него влюбленный взгляд, хлопнула ресничками и Змиевы брови чуть было не вылетели за пределы лица. Кажется, Финист был прав. Однажды даже Луаллин способна приподнести сюрприз…

25

- Меня зовут Рагнарёк, - поприветствовал Змия вежливым кивком спутник Луаллин. - Я - Правитель драконов.- Очень приятно, - все еще пребывая в некотором ступоре, ответил чародей. Потом в его голове наступило просветление, он сложил несколько кусочков мозаики в одно целое и склонился над императрицей. - Ты же говорила, драконы не хотят помогать?- Мы и сейчас не хотим, - улыбнулся Правитель. - Однако же помогаем. Ваша уважаемая свояченица не оставила нам выбора."Че-ерт, - мысленно хлопнул себя по лбу Змий. Ведь чувствовал, что нельзя эту ведьму к ящерам посылать. Теперь только войны с драконами не хватало".- Она вас что, в плен взяла? - осторожно уточнил Финист. Рагнарёк обернулся к Луаллин, посмотрел на нее влюбленным взглядом, от которого у Змия волосы на затылке дыбом встали, и ответил:- Можно и так сказать.Черноглазый застонал:- Поверьте, мы вам все компенсируем! - горячо пообещал он.- Не сомневаюсь, - мурлыкнул на ушко императрицы Правитель. Та мило покраснела. - Ну, а теперь, может поделитесь: что у вас здесь происходит?- Дракон все там же. Сидит на крыше и ревет.- Ничего, - вдруг добавил от себя доселе молчавший богатырь. - Змия я беру на себя. Один удар промеж зениц и он больше и не сидит, и не ревет.- Я, конечно, возражать не стану, - кашлянула в кулачок Луаллин. - Но все же: за что?- Ну, дык… - развел руками витязь. - Людям хорошим жить не…- Это он не обо мне! - рыкнул черноглазый. - Они здесь на Руси всех драконов Змиями называют.- А..! - протянула императрица. В ее глазах стояло море сожаления.- Как зовут вас, добрый человек? - с улыбкой ступил вперед Рагнарёк. Богатырь почесал затылок, будто имя свое вспоминая, и выдал:- Добрыня…- Вы, Добрыня, спать не хотите? - ласково уточнил дракон и взмахнул рукой. Тот только и успел буркнуть что-то вроде "Да не очень…", как срезанным дубом обрушился на землю.- Вот это да! - ахнул Финист. - А мы с ним бились-бились, пол леса усыпили, а этот стоит как вкопанный.- Ничего удивительного, - пожал плечами Рагнарёк. - У него доспех от магии заколдован.- Так как же вы его…?- У драконов особое колдовство. На стихийную магию чем-то похожее. Мы из неба силу черпаем, потому и любые универсальные чары обойти можем.- Ну, тогда тебе, наверняка, будет не сложно своего родича утихомирить.Правитель посмотрел на дракона, что-то подсчитал в уме и покачал головой:- В таком состянии он меня слушаться не будет.- Что же делать? - с тревогой в голосе прошептала Луаллин. Змий вытаращился на нее: она спрашивает вместо того, что бы, по обыкновению своему, сразу ввязываться в бой?! Не иначе в лесу они что-то крупное усыпили, причем навеки…- Нужно, прежде всего, сущность дракона отыскать. Без нее все равно ничего не получится. Я думаю, это какая-то полупрозрачная субстанция, заключенная в амулете или флаконе… Как бы странно это не звучало, дракон должен ее проглотить.- Флакон? - не понял "Сокол".- Сущность, - шепотом рыкнула на него Луаллин так, что у несчастного волосы кудряшками закрутились. Но когда она перевела взгляд на Рагнарёка, то снова выглядела ласковой и довольной жизнью кошечкой.- Значит прежде всего, - покачал головой Змий, - нам нужно разбудить Вейлу. Потому что она наверняка знает, где эта самая сущность находится.- Она сама тебе об этом сказала? - деловито уточнила Луаллин.- Когда? Я ее уже сонной нашел. Но Вейла знала, что у дракона сущность похитили. Она бы ее искала.- Хорошо, - легко согласился Рагнарёк. - Давайте сперва разбудим вашу супругу.- Понимаете, - замялась императрица. - Тут все не так просто.Вкратце пересказать дракону ситуацию с джинном не удалось. Он задавал вопросы, выведывал подробности, которых никто не знал, а под конец ошеломленно покачал головой:- Когда вы сказали, что вашей семье нужна помощь, я не думал, что вы имели в виду настолько глобальный масштаб…- Минуточку! - возмутился Змий. - Мы здесь вообще не при чем. Это ваш дракон похитил мою дочь.- Ладно-ладно! - вскинул руки Рагнарёк, хотя у него по лицу было видно, что от ситуации он, мягко говоря, не в восторге. И вообще считает себя и свой народ пострадавшей стороной. - Где ваша супруга? Посмотрим, что можно сделать.- Вейла, скорее всего, на крыше. Вместе с Кидой.- Я могу посадить Элира в клетку, - задумчиво признался дракон.- Вырвется, - убежденно заявил Финист. - Да и где найти конуру таких размеров?Луаллин окинула его уничтожающим взглядом и мягко улыбнулась Правителю:- Так и сделаем. Вы ведь сейчас о магической клетке говорили?- Даже не думал, что меня можно понять иначе, - шепнул ей дракон.- Гляди как спелись, - меж тем буркнул "Сокол" на ухо Змию.- Сам удивляюсь, - пробормотал он. - Но, если кто и может найти с ней общий язык, то только дракон по имени "Конец света".Меж тем Правитель, слух которого в несколько раз был лучше человеческого, искусно притворялся глухим и параллельно обдумывал ситуацию. Во-первых, Элира нужно согнать со своего шпиля, а во-вторых: успеть выплести вокруг него заклятие, пока он не удрал куда подальше. К тому же, удерживать дракона в воздухе - задание трудоемкое, а в клетке ящер летать не сможет. Так что желательно, чтобы к моменту готовности "конуры", как выразился кудрявый русский чародей, Элир стоял на земле.- Могу ли я чем-то вам помочь? - осторожно предложила свои услуги Луаллин. Дракон долго на нее смотрел, думал о чем-то своем, потом все же решился:- Вы не знаете, как бы Элира на землю спустить?- Ну… - протянула императрица. - Я могу его волной сбить.- А так, чтобы он после этого еще летать мог? Когда-нибудь?- Можно попробовать той же волной его аккуратно снести…- Этот вариант подходит, - кивнул дракон.Луаллин польщенно улыбнулась, подошла ближе к терему, вскинула посох и сосредоточилась. Чтобы управлять водой нужна почти ювелирная точность. Голубая стихия, как любила говаривать старшая сестра, эта не какая-нибудь глыба земли, целостная и прочная. И даже не ветер, от которого даже если кусок отвалится - беда не велика. Вода текучая, то и дело форму меняет, вырваться норовит. Собрать ее до кучи и направить одной большой каплей на дракона, заточить его в такой себе своеобразной клетке, чтобы не задушить, и крыльями махать не позволить, - Луаллин и правда могла собой гордиться.А уж когда вода с малость озверевшим ящером опустилась на траву, за дело взялся Правитель. Он что-то пробормотал себе под нос, взмахнул руками и по окружности капли, едва касаясь воды, лег однородный светло-фиолетовый слой. Будто краской на шар прозрачный плеснули - она и растеклась. Элир щелкнул зубами, пытаясь прорвать щель, получил разрядом по носу и обиженно нахохлился.И буквально тут же, не дожидаясь, пока эта странная, совершенно аномальная влюбленная пара договорится, что делать дальше, Змий метнулся к терему. Там были его жена и дочь, и даже если пришлось бы разложить этот дом по кирпичику, он бы их отыскал.Наверное, заметив эту угрожающую решимость в глазах друга и представив, что с ним сделает теща за порушинный дворец, следом за Змием шмыгнул и Финист. Рагнарёк проводил их задумчивым взглядом. Кажется, он понимал, почему Элир похитил Киду. Что по этому поводу думает "счастливый" папа с черными глазами, Правитель тоже догадывался. И что скажет Совет, когда Элир представит ему невесту."До чего сложные наступают времена… - подумал дракон. Потом перевел взгляд на светящуюся от счастья Луаллин и помимо воли улыбнулся. - Правильно говорят мудрые: чтобы увидеть радугу, нужно переждать дождь. И что-то мне подсказывает, что эта радуга будет достойна всех приложенных усилий".

26

В этот же день, ближе к востоку и на Север, во дворце Великого Князя не менее Великий Волхв как раз принимал у себя почетных гостей. И делал он это достаточно долго, чтобы успеть намаяться на сорок лет вперед и заречья когда-либо в будущем советовать правителю объединить русские земли на одной административной карте. Ведь жили же эти люди как-то без централизованного управления! Какой черт дернул его подписать тот "выгодный" державе Указ, согласно которому десятина от дохода каждого домохозяйства отправлялась в княжескую казну, а взамен правитель предоставлял своим подданым защиту и покровительство. Именно этим Указом сейчас махала перед его носом лесная ведьма, у которой доходов отродясь не было (и на какие шишы только терем отгрохала?!), зато неприятностей насобиралось, ровно от целого полка нищих эмигрантов с правом на заселение.- Бабуля, - в сто третий раз начал Волхв. - Я же отправил богатыря вам в помощь. Чего вы еще от меня требуете?- Ты огрызаться-то не смей! - пуще прежнего взвилась старуха. - И нос не вороти! Я свои права знаю! На бумажке этой твоя подпись стоит? Так от обязанностей своих не отказывайся! А то решил, видишь ли, что раз плюгавца какого-то мне в разпоряжение отдал, то и дело с концом?!- Во-первых, - насупился придворный чародей, - не плюгавца вовсе, а Добрыню Никитича. Лучшего богатыря в княжеском войске отправил. Телепортом! А во-вторых, не в распоряжение, а для выполнения единого задания - Змия Горыныча головы лишить и дом ваш из его когтей высвободить.- Дерзишь?! - скрипнула зубами бабка. Волхв покосился на летящие у нее изо рта искры, послушал звук трущегося метала и внутренне содрогнулся. - Я ли не знаю, что этот самый богатырь там сейчас вытворяет, на моей земле?!Мужчина поднял на старуху скорбный взгляд и кротко вздохнул. Десять лет назад он бы и слушать эту ведьму не стал - хоть и сильна немощь, а всё ж не сильней его. Но после проклятого "создания единого государства", будь оно неладно докучи с желанными "миром" и "процветанием", подобные казусы стали частым явлением. Обычно Волхв попросту удирал из дворца на время визита "прошенцев". Нет, помощь он им, конечно, оказывал - сей пункт в документе был прописан четко… но о том, что чародей будет лично выслушивать жалобы, в Указе и слова не было. Да только если бабку эту не выслушать, она до самого Князя со своим нытьем дойдет…- Бабуля, - устало прикрыл глаза Волхв. - Добрыня - очень ответственный богатырь.Черт бы побрал этих доморощеных магов! И почему он где-нибудь в Поднебесье не родился? Там, по слухам, всё местное население от одного упоминания об императрице дрожать начинает, молятся на нее, в каждом доме - портрет цветной в уголочке висит… Наверняка к ней за помощью по каждой мелочи не бегут. И уж точно не требуют эту самую просьбу с пеной у рта и ором на весь дворец.- Да дрыхнет он под стенами моего терема! - белугой возопила старуха. - Дрыхнет, аки медведь зимой, того и гляди лапу в рот засунет!- Не сметь наговаривать на доброго человека! - не выдержал Волхв, и тут же смутился под строгим взглядом черных глаз.- Не веришь старому человеку? - подозрительно ласково уточнила ведьма.- Я, бабуля, - попытался выкрутиться Волхв, - на слово никому не верю. Пока своими глазами не увижу…- Так смотри же, чтоб тебе повылазило! - рявкнула старуха, подскакивая к мирно стоящему в уголке кабинета большому овальному зеркалу. Волхв досчитал до десяти (хотя вернее было бы считать до рассвета, тогда, может, и успокоился бы), и ступил следом. Жестом фокусника неугомонная бабуля достала из-за пазухи яблоко, дыхнула на него, вытерла о подол, пробормотала несколько слов и опустила фрукт на серебрянный ободок. Ровно привязанное, яблочко двинулось по вертикально установленному эллипсу.Первое время ничего не происходило. Волхв скептически нахмурился, сам себя в зеркале рассматривая, и вдруг изображение пошло рябью, а затем и вовсе пропало. Перед чародеем будто окно открылось, а за ним…- Ёшкин кот - зелёные ели… - обалдело пробормотала старуха. Нет, что-то такое она и ожидала увидеть. Но не в таких же масштабах! - Я еще вернусь! -крикнула она на прощание, бросаясь к двери.И Волхв в этом нисколечки не сомневался…- Ну, Добрыня… - сглотнув, пробормотал он. - Ну, удружил… - потом подумал немного и добавил с ехидной улыбкой. - Вот теперь сам с каргой старой и разбирайся. А я, пожалуй, в отпуск уйду. Прямо сейчас. Куда-нибудь подальше. На Восток. Туда, где власть еще уважают и где о "свободе слова" никто ничего не слышал…

27

Если бы на Вейле или Киде обнаружилась хоть одна неучтенная царапина, Змий бы живьем с дракона чешую содрал. Но ящер при переноске был очень осторожен, словно догадывался о неотвратимом возмездии - на колдуньях даже платья не помялись.- Святые угодники! - отшатнулся Финист, увидев разноцветную "ауру" вокруг Киды.- Зеленая - это Вейла, - объяснил Змий.- А вот это грязно-бордовое сияние, как я понимаю, джинн?- Собственной персоной, - процедил чародей, взял на руки дочь и вынес к Луаллин. "Сокол" предупредительно подхватил Вейлу. Разложив на траве плащи, мужчины уложили на них каждый свою "даму" и отступили в сторонку.- Я знала, что свадьба с тобой не закончиться для Вейлы ничем хорошим, - рыкнула императрица, опускаясь перед сестрой на колени.- Наша свадьба закончилась рождением Киды! - огрызнулся колдун.- И даже здесь ты напортачил, передав дочери способность к универсальной магии! - тут же сориентировалась Луаллин, поворачиваясь к племяннице. - Бедная девочка…- Ну, извини, - развел руками колдун, - не научилась Вейла почкованием размножаться. Какие-то мои гены просто обязаны были попасть Киде.Луаллин закрыла лицо руками и вздохнула, сцепив зубы, дабы не высказать этому черноглазами все, что она думает о его генах. Императрица всегда была против этого брака. Подумать только! Ее сестра, единственная в мире чародейка земли выходит замуж за обыкновенного универсала! Луаллин изо всех сил пыталась втолковать это отцу, но Седой Мудрец только улыбался и отмахивался:"Он будет любить Вейлу, - говорил он. - Змий сделает ее счастливой".Увы, несмотря на свой далеко не юный возраст, Седой Мудрец был неисправимым романтиком. В отличие от своей гораздо более прагматичной дочери. Она-то знала, что когда-нибудь ей предстоит возглавить Империю. Что однажды наступит день и отец спустится в свое подземелье, оставив ей золоченый трон, полупустую казну, львиная доля злата из которой уходила на его дурацкие исследования, и восемь кое-как объединенных под одним флагом народов…Собственно, так и вышло. Только отец "ушел" слишком рано, а обе сестры, те, на кого Луаллин рассчитывала для укрепления шатких союзов, волей судьбы оказались вычеркнуты из ее планов. Одна отправилась куда-то на Запад, спряталась в дубраву и словно исчезла с лица земли. Как императрица не искала, сколько сил не тратила, но так и не смогла пробиться сквозь защиту, дарованную лесом своей владычице. А вторая… что случилось с Галинор императрице было тяжело вспоминать даже сейчас. Триста лет прошло, а Луаллин каждую ночь винила себя в роковой ошибке. За то, что была слишком слабой и не смогла защитить свою семью, свой дом, свою имперарию.Когда триста лет назад к ней с претензиями о браке явился Змий, она едва не палками выгнала его за порог. Но он оказался настойчивым и далеко не слабым магом. Черноокий возвращался снова и снова, а она… с каждым днем теряла надежду. И однажды просто не выдержала:"Если сможешь отыскать Вейлу, считай, что я вас благословляю!"Это был крик отчаяния, признание в том, что ей больше нечего терять. Могла ли императрица знать, что этому проклятому колдунишке удастся то, чего не смогла добиться она, та что в железном кулаке держала всю империю Поднебесья?!..Луаллин подняла на зятя глаза, прошлась по усталому, осунувшемуся лицу человека, который только что обскакал пол мира в поисках тех, кого любил, и опустила голову. Она не умела признавать поражение, но понимала, что жизнь порой не оставляет выбора. Каким бы недостойным не считала она Змия, какие бы матримониальные планы не вынашивала когда-то по отношению к своей дорогой сестре - всё это должно остаться в прошлом. Ради Вейлы, и ради Киды, которую она любила так сильно, что не смогла бы насильно выдать замуж даже во благо целого мира…- Я просто хочу сказать, - медленно и гораздо спокойнее продолжила она. - Что если бы Кида не была универсалом, джинн не смог бы использовать ее силу."Это что - демонстрация того, как объединяет общая беда? - удивился Финист. - "Укрощение строптивой", акт первый?"- Надо разбудить Вашу супругу, - подошел Рагнарёк. Его не удивила эта внезапная вспышка гнева - он видел, как привыкла действовать Луаллин. И еще он знал, на что способны люди в момент горя. Да и не только люди…- Если мы это сделаем, джинн поглотит Киду, - покачал головой Змий.- А если… - "Сокол" задумчиво потер подборок. - Если сначала уничтожить джинна, а потом будить Вейлу?- Да ты просто гений! - тут же переключилась на новую жертву императрица. Долго быть хладнокровной у нее никогда не получалось. - И как прикажешь это сделать?- На самом деле, в словах Финиста что-то есть… - Правитель драконов положил ладонь на плечо Луаллин, и она тут же успокоилась. Змий пораженно вскинул брови - похоже, этот дракон владел какой-то воистину потрясающей магией, раз ему удалось совладать с их семейной ведьмой. - Мы можем попытаться выманить джинна из девочки и заточить его в каком-нибудь предмете.- Ключевое слово "попытаться", - буркнул Финист.- Продолжайте, пожалуйста? - тут же вскинулся Змий, зыркнув на приятеля, чтобы тот больше ящера не перебивал.- Пока ваша супруга удерживает "купол" вокруг Киды, нам не удастся это сделать.- Патовая ситуация какая-то, - вздохнула Луаллин. - Мы не можем снять защиту, потому что джинн "выпьет" девочку. А если мы не предпримем никаких действий, Кида так и будет заперта с демоном в одной "клетке".- Нет, не будет, - убежденно и отчего-то даже радостно мотнул головой "Ясный Сокол". - Даже владычица лесов не всесильна. Она слабеет с каждой минутой. И однажды "купол" падет сам собой.Три пары глаз долго и с выражением буравили Финиста взглядами, но так и не придумали, что ему возразить. Русский чародей, хоть и сделал это крайне бестактно, просто высказал вслух то, чего боялись остальные. Попинать его за это могла разве что Луаллин, но в присутствии миролюбивого Рагнарёка даже она только расстроенно нахмурилась.Все так погрузились в собственные невеселые размышления, что и думать забыли о драконе. А он, доселе просто сидевший и копивший злость на неспредливость окружающего мира, вдруг вскинул голову и ударил лбом о полупрозрачный верх своей "конуры". Потом еще раз. Затем расправил крылья и, не обращая внимания на крошечные разряды, бьющие его со всех сторон, попытался взлететь. Ударился о "стенку", упал, перевернулся, остервенело мазнул когтями по упрямому фиолетовому мареву и, наконец, громко, словно выплескивая весь накопившийся гнев, заревел.Вздрогнули все. Казалось, даже Вейла подпрыгнула на своем плаще. Да что там Вейла - проснулся усыпленный драконом бородач! Он сел под деревом, куда его аккуратно переместил Рагнарек, и потрясенно вытаращился на обезумевшего дракона.- Чего это с ним? - охрипшим тоном поинтересовался Змий. Финист толкнул друга в бок и кивнул на Киду:- А с ней?Зеленой "сети", удерживающей демона, больше не было. Кида лежала на плаще, широко распахнув глаза. И в этих глазах бордовым пламенем перетекала смерть.

27

Первой, как ни странно, "очнулась" Луаллин. Вскинув свой любимый императорский жезл, с легкой руки хозяйки трасформировавшийся когда в посох, а когда и в дубинку, она попыталась набросить на племянницу новый слой купола - теперь небесно-голубого цвета. Кида как-то странно улыбнулась, махнула рукой и, сначала тётю, а за ней и "сеть" в виде компактного облачка, отбросило к терему.- Какой-то зверский характер у твоей дочери… - пробормотал Финист побледневшему Змию, когда девушка воспарила над землей и грубым мужским басом захохотала. Бедный папа почувствовал, как от этого смеха у него холодеют руки.У стены, ловко нырнув в собственноручно созданный водяной столб и только благодаря этому не протаранив головой кирпичную кладку, встала на ноги и тряхнула мокрой гривой Луаллин. На сегодня ее лимит вежливости был исчерпан. Теперь императрице было плевать, что подумает распрекрасный повелитель драконов - свести со света джинна стало целью ее жизни.Первое, что сделала разъяренная женщина - это накрыла участок земли, на котором они все разместились, пологом. Словно огромная прозрачная чаша возникла от леса и до терема. Она не пропускала магию и теперь тварь точно не смогла бы отсюда удрать. Луаллин криво усмехнулась, глядя в застывшее маской лицо Киды, потом подняла над головой посох и приготовилась атаковать.Джинн тоже сообразил, что эта взбешенная чародейка с глазами цвета грозового неба не намеряна с ним шутить, и раскинул руки. Вокруг Киды образовалась плотная фиолетово-бордовая туча, клубящаяся и стремительно увеличивающаяся в объемах. Кое-где в этом текучем хаосе мелькали пока крошечные, но уже вполне различимые молнии…- Я знаю, почему демон не покидает Киду! - заорал Змий, кувырком уходя от первого разряда.- Да мне плевать "почему"! - рявкнула в ответ императрица, ловко уворачиваясь от роя крошечных, но ядовитых иголок. - Скажи, как сделать, чтобы он ее все-таки покинул?!Луаллин прекрасно понимала, что если демон в скором времени не отпустит ребенка, битва будет проиграна. Сражение вообще получалось каким-то однобоким: по одну сторону разбрасывалась атаками сама Кида, а по другую - лавировали члены ее семьи, боящиеся причинить девочке вред. Выудив из закромов памяти наиболее безопасные в такой ситуации чары, тётка хлопнула в ладоши, и племянницу накрыло волной, прижало к земле, заставляя извернуться и прервать недошёптанное заклинание.А потом императрицу едва ли с места не сдуло диким злобным рёвом. Между ней и Кидой опустился дракон.- Вырвался-таки! - почти с восхищением подергал бороду Добрыня. Ящер припал на передние лапы, словно огромный котяра, остервенело зарычал в сторону совсем осатаневшей Луаллин и яростно ударил по земле хвостом. Вот за него-то Добрыня, недолго думая, и ухватился. Змий краем глаза заметил, как морда "тёзки" принимает удивленное выражение, а потом на ней появляется подобие ехидной улыбки, когда он разворачивает пасть к бесстрашному вояке.- Финист, помоги ему! - заходя на новый акробатический трюк, крикнул черноглазый."Ясный Сокол", все это время старательно шнырявший меж летающими в воздухе атаками, обернулся, оценил силу Добрыни, тащившего по земле дракона, и неуверенно переспросил:- Кому именно помочь?Друг ответить не успел, хотя по лицу было видно, что ему этого очень хотелось. Финист бросился вперед, на ходу создавая огнеупорный щит и с разбегу едва не сбил Добрыню с ног. Буквально в ту же секунду обнявшуюся парочку припечатало к земле струей пламени.- Ах ты, Змиюка поганая, - поднялся на ноги богатырь, небрежно отбрасывая в сторону чародея. - А ну ходь ко мне. Сейчас я тебе шею узликом завяжу!- Не надо узликом! - махнул рукой Финист. Булава в руках Добрыни потяжелела раз в двести и с тяжелым гулом впечаталась в траву. Витязь перевел на чародея мрачный взгляд и демонстративно засучил рукава.- Я потом все исправлю! - клятвенно заверил маг, быстро набирая скорость. Дракон рыкнул для остраски, проводил желтыми глазами странную парочку бегающих друг за другом людей, спружинил на всех четырех лапах и поднялся в воздух.- А ну сидеть, крылатый паразит! - взвыла Луаллин, метко стреляя в дракона струей. Его она поранить не боялась, потому атака вышла на редкость удачной. И холодной. Дракон подавился ревом и пошел на экстренную посадку.И вот тогда, перекрывая все остальные звуки, ослепляя и отдаваясь болью в каждой напряженной вене, грянул взрыв. Ударной волной Змия и Финиста вынесло за пределы купола. Они пролетели с десяток метров, упали на землю, несколько раз кувыркнулись через головы и больше не поднялись. Саму императрицу метнуло к дракону, который от неожиданности схватил ее в охапку, накрыл сверху крыльями и тем самым спас от возможных увечий. Кида взвизгнула что-то нечеловеческим голосом, ровно тряпичная кукла оторвалась от земли, ударилась затылком о прозрачную стену и сползла на пошедшую волнами землю.А в центре всего этого ужаса, широко расставив ноги и воздев руки к небу, стоял Правитель драконов, беспощадный и безжалостный в этот момент.- Рагнарёк, - шепотом, чувствуя как силы покидают ее, а глаза закрываются под тяжестью чужеродной магии, позвала Луаллин. Ей стало вдруг абсолютно все равно, что произойдет дальше. Хотелось только спать, забыться, провалиться куда-то в сладкую негу и отгородить себя от этого кошмара. - Рагнарёк… - повторила она, как будто это еще могло что-то изменить.Правитель драконов, сейчас как никогда напомивший дикого огнедышащего зверя, оправдал свое имя.

28

Я открыла глаза и обозрела над головой чистое небо. Странно. Засыпала, вроде, в подвале… Невдалеке шумел лес. Тысячи едва различимых голосов сливались в один и проникновенно жаловались на жизнь. На то, что гады-колдуны совсем страх потеряли и в присутствии госпожи (меня, тобишь) упражняются в смертельной магии прямо под носом у лешего… На драконов, перелетевших океан, дабы попортить местную растительность… И еще на джиннов, взрыхливших молниями веками нетронутую землю так, что на ней теперь пшеницу сеять можно.При упоминании о демоне я резко села. В глазах тут же потемнело, заныла шея и вообще - организм подло напомнил о возрасте. До чего невовремя… Когда в голове, наконец, воцарил хоть какой-то порядок, нетвердым шагом и явно не желая оказывать мне любезность своим присутствием, явилась память. Я медленно поднялась на ноги и невидящими глазами уставилась перед собой.- Кида… так, всё! Нужно успокоиться… - пробормотала, только чтобы слезы перестали душить. Что я, царевич какой? На камушек сесть, буйную голову повесить и рыдать, пока добрый Волк не явится, чтобы предложить помощь? Дудки! Я - царица лесная, земли владычица, мне каждый зверь…- Мама дорогая! - зрение, наконец, вернулось. И суровая реальность быстро показала, где она меня видела, такую могущественную и бесстрашную.Кида лежала ближе всех - лицом в траве, раскинув в стороны руки. Я метнулась к ней, упала на колени и с замирающим сердцем перевернула.- Живая… - вот теперь слезы потекли ручьями. - Девочка моя!Прижала к себе ребенка, уткнулась носом в волосы и даже не сразу почувствовала, как она слабо хлопает меня по спине, пытаясь намекнуть о необходимости вдоха. Материнские чувства сделали меня сильней дракона.- Ну, мам! - просипела, наконец, Кида. Я тут же ослабила хватку:- Как ты себя чувствуешь?- Будто я только что второе солнце зажгла, - пробурчала девочка. - Сил вообще нет.- Это ничего, милая, - я вытащила платочек и под недовольные взгляды ребенка стерла пятнышко у нее на щеке. - Всё вернется. Я вон почти триста лет жила с пустыми резервами, а сейчас - видишь, как с магией управляюсь?Девочка послушно огляделась по сторонам, нахмурилась и недоверчиво вскинула брови:- Ты хочешь сказать, это всё - твоих рук дело?Нервно хихикнув, я покачала головой. Пример и правда получился не слишком удачным.- Главное - знай, - все-таки решила я гнуть свою линию до конца. - Что бы ни случилось, ты всегда будешь одной из Стихий.- Да с этим как раз проблем нет, - убрала с лица черную прядь Кида. - Я чары творить не могу, а вот лес слышу отлично. Пока лежала, он мне все уши прожужжал. Ты знала, что у них волчицу недавно пчелы покусали и она от злости всю малину вытоптала? Так пчелам ничего, они ею все равно не питаются. А вот медведи против волков ополчились, злобу затаили.- Ну, это еще не так плохо, что ты медведей слышишь, - засмеялась она. - Когда начнешь говорить с малиной, считай, что магия Земли в тебе полную силу обрела.- Мам, я же так спать не смогу! - ужаснулось мое дитятко. - Если мне каждый куст о своих проблемах рассказывать будет!Я покачала головой:- К тому времени ты научишься отключаться и перестанешь обращать внимание.Мы с дочкой несколько мгновений смотрели друг на друга, улыбались и просто радовались, что остались живы. Потом Кида обняла меня за шею и прошептала на ухо:- Люблю тебя, мама.Я хотела что-то ответить, даже рот открыла, но в этот момент взгляд остановился на сидящем в тенечке мужчине. Он прислонялся спиной к дереву и наблюдал за нами с легкой улыбкой на чернобровом лице. А на коленях у этого индивидуума лежала голова Луаллин. Нет, остальная часть сестры тоже была там, просто сам факт "головы на коленях" так меня удивил, что остальные мысли попросту вылетели из головы:- Вы меня, конечно, извините, - острожно начала я. - Но на вашем месте я бы от этой женщины отсела подальше. Потому что если Луаллин проснется и обнаружит себя вот так лежащей… она может неправильно отреагировать.Губы мужчины растянулись еще сильнее, но больше никакой реакции не последовало. Я нахмурилась. Ну, как ему объяснить, что императрица Поднебесья очень нетерпима к людям? Да и к нелюдям тоже?Где-то на перефирии зрения мелькнуло неясное копошение. Обернувшись, я увидела как подымается на четвереньки знакомая худощавая фигура.- Змий!- Папа! - в унисон крикнули мы с Кидой, бросаясь ему на шею.Любимый только и успел, что руки распахнуть. Своё "бабье царство" он на плечах стоически выдержал, хотя поза была явно неудобная. А вот помело, с размаху опустившееся суженому на голову, свалило его наповал. Змий свел черные глазки на переносице и без звука рухнул носом в траву.- Папа? - осторожно позвала Кида. А я подняла голову и скрестилась взглядами со злобно шмыгающей носом ведьмой. Острое лицо, торчащие во все стороны пакли, треугольное платьице веселенькой расцветки и совсем нерадостный оскал.- Вы чавось тут устроили?! - прорычала бабка так, что едва начавший шевелиться русый колдун по левую сторону от Змия, предпочел вернуться в горизонтальное положение. Я напрягла память. Что-то до ужаса знакомое было в этих редких, вставных зубах, этом блеске выцветших зеленых глаз, в этом умении держать помело…- Ягунья?! - прищурившись, подалась вперед я. Бабуля отпрянула, словно ее ударили, и недоверчиво вскинула бровь:- Вейла?!Русый колдун, в образе трупа замерший в сторонке, стремительно побледнел.

29

- Ты чего выглядишь, как старая перечница? - я подпрыгнула на ноги и по русскому обычаю чмокнула старуху в обе щеки. На третьем поцелуе мои губы коснулись молодой гладкой кожи и я отступила, дабы полюбоваться на враз помолодевшую подругу. Статная, красивая, с косой до пола, и таким недовольным лицом, будто я ей дорогу с пустыми ведрами и сидящей на плече черной кошкой перешла. - Рада тебя видеть!- Не могу сказать того же, - ядовито скривилась старая подруга.- И это называется - гостеприимная хозяйка! - всплеснула я руками. Ягунья обвела взглядом порушенную лужайку перед теремом и ответила, мне подражая:- И это называется - воспитанные гости. Чего ты вообще здесь потеряла? Уж двадцать лет, как русский лес о тебе молчит.- Ну, да… - я перевернула Змия и уложила его голову себе на колени. - Вот как раз столько я успела пожить спокойной мирной жизнью. Видать, слишком расслабилась…- Бывает… а это кто? - мотнула головой Ягунья.- Муж мой, - я улыбнулась, с нежностью глядя на темные круги под глазами любимого. - А рядом - дочь стоит.- Я так сразу и поняла, - пристально вгляделась в Киду русская ведьма. - Она на тебя похожа. И магия в ней твоя чувствуется. А вот по линии отца почти ничего не ощущаю. Будто из нее всю силу выпили…Змий поморщился, медленно поднял руку, потер макушку и только после этого открыл глаза.- Ты как? - я аккуратно убрала с лица черную прядь. За прожитые вместе годы это стало нашей семейной традицией - поправлять друг другу прически. Кида вот только постоянно уворачивается…- Вейла? - сфокусировался супруг. Я улыбнулась.- Очухался? - склонилась над Змием Ягунья. Кончик косы упал мужу на лицо и он брезгливо, двумя пальцами, подвинул его в сторону.- Это - моя подруга, - представила я хозяйку терема в ответ на вопросительный взгляд любимого.- А еще - моя первая жена, - скорбно добавил, подымаясь, русый колдун. - И третья тоже… Меня, кстати, Финистом зовут. Финист "Ясный Сокол". Приятно познакомится, Вейлиада. Хотя обстановочка удручает…- Облезный ты воробей, а не Сокол! - тут же напустилась на Финиста Ягунья. - Жену не признал! Я с тобой сорок три года прожила, а он меня с тещей перепутать умудрился. Гад!- Ну, а зачем ты тогда обличие чужое на себя натянула? - невинно поитересовалась я. - Если хотела, чтобы он тебя распознал?- А то ты так не делала! - подбоченилась Ягунья. - Неужто забыла уже, как к молодчику в виде бабки подкрадывалась? Тут же и оглядеться можно, и план разработать и воплотить его неспешно, пока дубина эта стоеросовая, - зыркнула на супруга ведьма, - догадываться будет.- Но у меня еще одна причина была - я от всего мира в лесу схоронилась. Не хотела лицо показывать.- Да я вообще не понимаю, как ты тогда от избушки своей отойти осмелилась! - фыркнула Ягунья. Впрочем, ударяться в ностальгию ей не особо хотелось. Покачивая бедрами и чарующе изгибаясь, она подплыла к Финисту. Тот смущенно ковырял землю носком сапога. Не дождавшись от супруга объяснительной речи, но явно намереваясь выбить своё позже, ведьма бросила вгляд по сторонам и задала свой сакраментальный вопрос:- Так что все-таки здесь случилось?- Понятия не имею, - честно ответила я. - Меня вообще спящую сюда притащили.- Значит, то ты была? - догадалась Ягунья. - В когтях ящера?!- Ой! - подпрыгнула Кида. - Элир!Дракон лежал у самого леса, затормозив бронированным телом о стволы сейчас поваленной первой полосы деревьев. Дочка всхлипнула, глядя, какую борозду в утоптанной почве пропахал ящер, и бросилась было оказывать ему первую мединскую помощь, но была перехвачена твердой папиной рукой:- Элир сейчас не в себе.- Но это все равно Элир! - упрямо нахмурилась Кида.- Поверь, - встрял Финист. - Сейчас это - самый настоящий дракон.- Он никогда не причинит мне вреда! - возмутилась девочка.- Возможно, - не стал спорить Змий. - Но он может снова попытаться тебя выкрасть. А мне совсем не улыбается по третьему заходу обыскивать мир.- По четвертому, - поправила я. - Первый раз ты меня искал.- Кстати, о тебе, - тут же переключился черноглазый. - С какой стати Элир тебя вместе с Кидой выкрал?- Может, на будущую тещу хотел впечатление произвести? - усмехнулась я. - Но, если говорить серьезно, полагаю, дело в этом.Я оттянула рукав на правом запястье и продемонстрировала заинтересованной публике маленький золотой шарик. Хорошо, что тогда, в замке, мне хватило ума намотать цепочку на руку.- Что это такое? - осторожно коснулся подвески Змий.- Сущность дракона, - внезапно раздался глубокий бархатный голос. - То, что даст Элиру возможность снова стать собой.На радостях я как-то совсем забыла о Луаллин и усмехающемся незнакомце. А еще о русском богатыре, по-солдатски вытянувшем руки вдоль тела и лежащем рядом с драконом. Его роскошная, по местным меркам борода чуть заметно дымилась.- Что ты сделал? - без обиняков спросил Змий, пока я размышляла над тем, кем, собственно, может быть этот странный человек. Мужчина внимательно посмотрел на меня, будто пытался запомнить, и склонил голову в полупоклоне:- Правитель драконов, Рагнарёк, - ответил он на невысказанный вопрос. Сестра, досела молчаливой и малость потрепанной статуей стоявшая радом с ним, чуть заметно пошатнулась и крепче вцепилась Правителю в кафтан. Тот заботливо поддержал ее за талию, и мои брови сами собой взметнулись вверх: до чего обходительный дракон. Даже Луаллин его не пугает… - А сделал я вот что…С этими словами он вытянул перед собой раскрытую ладонь, демонстрируя огромный ярко-красный алмаз.- Джинн не мог выпить Киду, - с улыбкой глядя на наши вытянутые лица, продолжал он, - потому что она не только могущественный универсал, но и Стихийная чародейка. Ваша дочь сама защитила себя. Как и в случае с Кьярднор-Урдва, он мог управлять девочкой, но не был в состоянии обрести свободу за ее счет. Луаллин, - с нежностью кивнул он на мою сестру. Я вытаращила глаза и осторожнл поскребла макушку. Как-то многовато всего мне довелось проспать… - Луаллин поставила границу над поляной, и джинн не мог ее переступить. Это натолкнуло меня на мысль: что, если забрать у Киды силы? Полностью. Отнять возможность у демона творить универсальные чары?- А так как влиять на магию Стихий драконы не могут, так же как и мы не в состоянии "перебить" ваше колдовство, - догадливо вставила сестра, - то Кида не погибла бы от потери сил. Она бы осталась при своем даре к Стихиям, но без тех чар, которые питали джинна.- Демон не может существовать в этом мире без оболочки. Потеряв Киду, он был вынужден искать другое вместилище. Я боялся, что он обратит взгляд на вас, уважаемый Змий или на вас, Финист "Ясный Сокол".Ягунья ткнула бывшего муженька в ребро, тот оторвался от пожирания глазами ее дэкольте и перевел взгляд на нас. Мой черноокий красавец с усмешкой покачал головой. Похоже, эта странная пара дважды женатых никогда не сподобиться разойтись насовсем.- Мне пришлось выбросить вас за пределы контура. Я прошу меня за это простить, - чародеи кивнули, милостиво прощая свой короткий и болезненный полет. Рагнарёк улыбнулся. - В результате, у джинна просто не осталось выбора. В дочери вашей он задерживаться больше не мог, на поляне, окромя дракона и Луаллин, никого не было…- И вы предложили ему камень, - закончила императрица.- Не просто камень, а исключительно редкую драгоценность. Алмаз, добытый в недрах Алдар-Акавы. Он наполнен магией, огранен в драконьих слезах и омыт нашей кровью. Это слишком большая честь для демона - быть похороненным в таком предмете. Но…Тут он с такой безграничной нежностью посмотрел на мою вечно злую, недовольную и язвительную сестру, а она ответила таким смиренным и сияющим взглядом, что моя челюсть-таки не удержалась на месте. Змий аккуратно вставил ее обратно, чмокнул меня в висок и хмыкнул:- Я тоже долго привыкал. Мы вернем вам стоимость драгоценности, - обернулся он к Рагнарёку. - Хотя и понимаем, что золотом ценность этого камня измерить нельзя.- Золотом нельзя, - кивнул Правитель, за талию прижимая к себя Луаллин. - Но, думаю, мы сойдемся в цене.- Если вы ее заберете, - не удержался от шпильки Змий, кивая на императрицу, - я накину сверху малахитовую шкатулку из Самаркандии! Доверху наполненную рубинами.Я шикнула на супруга и в притворном ужасе округлила глаза:- Не вздумай торговаться до свадьбы! Еще передумает и не возьмет. Она же с нас тогда головы поснимает…Сестра подняла на нас с мужем злобные сузившиеся глаза, но в этот момент в наш кружок взрослых влюбленных парочек ворвалась Кида:- Мама! Папа! Давайте уже Элира расколдовывать!

30

Разбудить дракона (по-другому его пасть не открывалась, хотя Рагнарёк долго ее ковырял) было делом двух минут - Луаллин попросту вылила ящеру на голову небольшое озерцо. Он встрепенулся, обалдело взмахнул длинными мокрыми ресницами и возмущенно затрубил. А потом ударил крыльями и…- Хватай его, покуда не улетел! - взвизгнули мы с сестрой в два голоса. Ближе всех к Элиру стоял Добрыня. Ну, он и схватил…Вы видели когда-нибудь, как трепыхается бабочка, если ее взять за одно крыло? Так вот: здоровенный огнедышащий дракон на бабочку похож очень мало. А делает то же самое. Он подпрыгивал на земле, пытался подцепить богатыря длинным хвостом, выворачива шею и щерил зубы… Последнее и стало его роковой ошибкой.- Добрыня, берегись! - как-то слишком одновременно крикнули мы. Спустя мгновение на вытянутой пасти ящера красовалось четыре обруча: зеленый, голубой и два золотистых. Дракон распахнул глаза, выдул из ноздрей две струи дыма и обалдело сел на хвост. Такой подлости он от нас не ожидал. Финальным аккордом послужила зачарованная метла, деревянным древком вписавшаяся прямо в чешуйчатый лоб.Нет, вопреки моим ожиданиям, дракон не откинулся на спину кверху лапками. Зато взбесился так, будто помело это ему как минимум в глаз попало. И, что еще хуже, разозлилась Кида. Она вырвала-таки руку из цепких пальцев Змия и выскочила вперед, решительно "закрывая" ящера своей тонкой фигуркой:- Что ж вы творите-то, изверги?!Мы переглянулись и даже немного пристыдились.- Еще есть вопросы, как твоя дочь к дракону относится? - шепотом уточнил Финист у черноглазого друга. Тот фыркнул не хуже потенциального зятя и демонстративно закатал рукава.- Она действительно его любит, - на всякий случай предупредила я. Не хватало еще внутрисемейных разборок! А они обязательно начнутся, если заботливый отец не смирится с решением Киды. Я вдруг вспомнила, как яростно сопротивлялась сестра моему браку со Змием… ну и чем после этого они с Луаллин отличаются?- Ты всегда хотела выдать дочку замуж! - шепотом ответил супруг. Он чуть наклонился вперед и принялся обходить дракона по кругу. Наверное, чтобы подобраться со спины и, очень надеюсь, сделать что-то умнее, чем опустить на голову деревяшку.- Конечно, хотела! - бросилась я догонять своего крадущегося "ниндзя". Змий окинул меня взглядом, представил нас со стороны, понял, что конспирация не удалась, чертыхнулся и выпрямился:- Может, поговорим об этом позже?Я уперла руки в боки и недовольно отвернулась: Луаллин успела посадить Элира в водяную клетку и теперь ожесточенно ругалась с Кидой. Рагнарёк держался за виски и буравил ящера таким взглядом, словно пытался силой мысли поднять его над землей. Финист с Ягуньей спорили о чем-то своем - повесив золотой обруч на морде дракона, "Ясный Сокол" посчитал свой долг перед друзьями выполненным.- Где подвеска?Я протянула руку. Змий распутал цепочку, сжал шарик в кулаке и решительно заявил:- Стой здесь!- Чего?! - даже опешила я от такой "просьбы". - Слушай сюда, черноглазый! Мы с тобой девятнадцать лет женаты и ты пока не успел надоесть мне так сильно, чтобы посылать тебя в одиночку на дракона! Так что хватит коммандовать. Идем вместе.- Знаешь, в тот день, когда ты начнешь меня слушаться, небо упадет на землю! - шепотом взвыл супруг. Я усмехнулась, обвила его шею рукой и на секунду прижалась губами к яремной впадине:- Небо - это по части Рагнарёка. Максимум, что могу обещать я - неурожай. Но ты ведь этого не захочешь, правда?Змий засунул нос мне в волосы, чмокнул в макушку и на полном серьезе ответил:- Ты - вредная, маленькая ведьмочка. Но я тебя люблю.- Тогда пошли скармливать дракону его сущность. Добрыня!Богатырь откликнулся сразу. Он уже давно понял, что в месте, где колдунов на квадратный метр собралось быльше, чем дождевых червей, ему с его булавой делать нечего. Но и домой отправляться, покуда "ящер поганый" от терема не убрался, ему было не дозволено.Мы втроем подошли к водной преграде и я взмахнула руками. Гибкие корни темными лианами взметнулись вверх и в мгновение ока оплели ноги бедного ящера. Тот дернулся в попытке вырваться, но корни успели окрепнуть, задеревенеть и теперь держали не хуже капкана.- Сделай то же самое для крыльев, и дракон наш, - хищно потер руки Змий.- Учти: дерево отлично горит. Снимем цепи с морды и ему хватит одного плевка.- Ничего! - усмехнулся мой любимый. - У меня есть идейка!Ну, раз есть… оплела я дракона так, что наружу, носом кверху, торчала только голова, да и та без возможности пошевелиться. Чешуйчатый бедняга вращал золотыми глазами, переводя дикий взгляд с меня на Змия и явно пытаясь сообразить, от кого из нас ожидать большего свинства.- Луаллин! - рявкнул муж, привлекая к себе всеобщее внимание. Кида при виде закутанного в деревяшки Элира только рот распахнула. - Снимай свою клетку!Сестра хмыкнула, ткнула посохом в направлении дракона, и вода опала на землю, вдругоряд за пятнадцать минут измочив нашего пленника.- Так даже лучше, - вынуждена была признать я, хотя дочь уже готовилась ринуться защищать своего несчастного возлюбленого от злобонравных нас. - Мокрое дерево хуже горит.- Если он захочет, оно в момент трухой обернется, - подошел Рагнарёк. - Он же дракон. Огонь - его дыхание.Я перевела взгляд на Змия, ловко карабкающегося по корням на самый верх и призадумалась. Снимать с морды ящера "кольца" расхотелось совершенно. Под напряженным взглядом Элира, любимый добрался до вершины, умостился поудобнее, насколько это вообще было возможно в таком месте, и приказал:- Распутывайте его челюсти.- А, может, не надо? - осторожно начала я, но Луаллин с Финистом уже сняли свои чары. Первая до сих пор надеялась, что Змий падет в какой-нибудь не особо страшной битве во благо семьи. Второму же просто хотелось побыстрее со всем покончить. Я закусила губу.- Вейла? - нетерпеливо позвал Змий.- Как-то мне боязно…- Дорогая, ну посмотри на него! - любимый дважды стукнул костяшками пальцев по лбу дракона. Тот недовольно сощурился. - Он же сейчас совершенно беспомощен.- Ну, раз ты так думаешь… - вздохнула я и убрала свой обруч.Что тут началось! Во-первых, ветки мои сгорели быстрее, чем я успела опомниться. Да что я? Сидевший на них Змий даже сгрупироваться не смог - так и повалился ничком на землю, прямо в кучку пепла.Дракон взмахнул крыльями, затрубил и ловко, всем телом, обернулся к моему супругу. В мгновение ока я и Разнарёк оказались перед Змием."Рискнешь тягаться со мной, а?!" - вопил мой озверевший от отчаяния и страха взгляд. Видимо, что-то эдакое Элир прочитал и в глазах своего Правителя, потому что поливать огнем нас не стал. Он злобно фыркнул, чуть присел на задние лапы и крутанул головой, обозревая территорию. Добрыня, каким-то образом перемещавшийся практически бесшумно в своих доспехах, был превентивно отброшен мощным ударом хвоста. Луаллин взмахнула посохом, но тут…- Папа, отдай мне этот чертов кулон! - девушка схватила отца за руку и, пока тот не успел опомниться, сорвала шарик с цепочки. - Элир!- Кида! - охнули мы в унисон, когда дочка бесстрашно бросилась дракону на бронированную грудь. Тот даже отпрянул от такого произвола, скосил на нее взгляд желтых глазищ, размером с небольшое блюдо каждое, и потянулся к девице мордой.- О, Боги, нет! - возопила я, срываясь с места. А Кида, этот полоумный влюбленный ребенок, резко выбросила вперед руку, по плечо засовуя ее в пасть ящеру и тихонько засмеялась, когда он обхватил ее передними лапами (между прочим - на редкость когтистыми) и вместе с нею взмыл к облакам.

31

- И где нам теперь ее искать? - глядя в небо, философски спросил Змий. Я коснулась пальцами его ладони - она дрожала. Или это меня так трясло? Уткнувшись мужу в плечо я почувствовала, как непрошенные слезы наворчиваются на глаза. Картина Киды с рукой в драконьей пасти стояла перед глазами, ровно ее на внутренней части век нарисовали.- Я знала, что так все закончится! - в своей излюбленной манере начала Луаллин. Я подняла на нее мокрые глаза в твердом намерении послать куда подальше. Но вместо этого, неожиданно даже для самой себя, бросилась на шею и разрыдалась:- Что мне теперь делать?! - голос не слушался, ломался, а я просто хотела, чтобы она поняла, как мне тяжело. - О, небо, сестра! Что же мне делать?!Луаллин на мгновение опешила, не зная как себя вести в подобной ситуации. Она привыкла видеть между нами черту. Великий каньйон, если быть точнее - то, что мы обе бережно взрастили за триста долгих лет. Она привыкла говорить, не задумываясь, понимая, что на ее слова никогда не обращают внимания. И когда я, впервые за столь долгое время попросила ее помощи, не как у великой колдуньи, а как у сестры, у близкого человека, который должен понять и пожалеть, она смутилась, обняла меня руками за плечи и неуверенно прижала к себе:- Мы обязательно что-нибудь придумаем.- Пожалуйста, не беспокойтесь о своей дочери, - подошел к нам Рагнарек. - Элир не тронет ее, ведь он ее любит.- А если любви будет мало? - перебил Змий.- Это невозможно, - спокойно ответил Правитель, обнимая за талию свою императрицу. - Дракону никогда не бывает мало любви.- Тогда почему он ее забрал? Ведь сущность уже была в нем! Он должен был вести себя как человек!- Для завершения ритуала нужно, чтобы он обернулся, - пояснил Рагнарек.- Какой тогда в этом смысл?! - воскликнула Луалин. - Что заставит великого и могущественного дракона принять форму слабого человека?- Будем надеяться, что его заставит Кида.- А что делать нам? - подняла лицо я. - Просто ждать?- Думаю, самое время вернуться домой. Элир принесет Киду, когда все закончится. Но сейчас даже я не смогу его найти.- Но мы можем! - возразил Змий. - Вейла, поговори с лесом! Пускай он…- Рагнарёк прав, - я вытерла слезы тыльной стороной ладони и повернулась к мужу. - Мы все равно не успеем. Ящер слишком быстрый… Мы можем продолжать прыгать за ними, но это все равно ничего не даст. Мы только потеряем остаток сил…- И что ты предлагаешь? - Змий схватил меня за запястья и я коснулась пальцами ворота многострадальной рубашки. Когда-то она была белой… а сейчас ее легче сжечь, чем отстирать. - Просто сдаться? Оставить нашу дочь на растерзание зверю?!- Нет, - я осторожно высвободила руки и прижалась к супругу. - Я предлагаю верить. Ты говорил, что Кида умная и сильная. Настало время нам положиться на нее.- Она - просто ребенок, - горько шепнул Змий.- Но мы дали ей все, что могли. Мы подготовили ее, сделали ее могущественной чародейкой, научили сражаться за то, что любишь. Научили верить в себя. Сейчас только от ее поступков зависит ее жизнь. Но это был ее выбор и мы должны его принять.Змий прижался виском к моему лбу, потом поднял лицо и словил ободряющий взгляд Луаллин:- Я помогу вам вернуться в Поднебесье.- Спасибо… - чуть слышно ответил черноглазый. Как там говорил Финист? "Общая беда сближает"? К сожалению, для моей семьи эта фраза стала традиционной…

32

Кида спала, прижавшись к теплой груди дракона. Она знала, что как бы высоко не летел Элир, как бы сильно он не был истощен, какие бы преграды не встретились у них на пути - он не даст ей упасть.Солнце медленно клонилось к закату, когда ящер, наконец, опустился на землю. Бережно, словно понимал, что и почему делает, он опустил спящую девушку на траву, провел шершавым раздвоенным языком по спокойному личику, оставляя персональную метку, и сызнова поднялся в воздух.Когда Кида проснулась, было уже темно. Она зевнула, потянулась, села и только потом сообразила, что происходит.- Мама с папой, наверное, с ума от беспокойства сходят… - пробормотала она. За спиной трещал костер. Оглянувшись, девушка едва обратно на спину не свалилась - у кромки леса, метрах в пятидесяти от Кидыной "лежанки" возвышался… нет, не просто костер, а целое кострище высотой в человечески рост. Приглядевшись, девушка поняла, что дракон соорудил его из десятка поваленных деревьев, сложенных в одну громадную пирамиду. Кажется, он еще и попрыгал на них для пущего эффекта - уж больно спрессованная горка получилась.Но что еще больше поразило Киду - это туша оленя, целиком водруженная на вершину костра.- Я думала, драконы не умеют готовить, - с улыбкой сказала она лежащему по другую сторону от "пирамиды" ящеру. Тот скосил на нее желтые глаза и одним рывком, ухватив оленя зубами за холку, сдернул тушу на землю. А потом подтащил к ногам девушки и, осторожно пятясь задом, отступил обратно в тень.- Как мило, - почесала в затылке Кида, рассматривая полусырое и сильно обгоревшее "жаркое". - Даже в таком облике ты потрясающе стряпаешь!Ящер не шелохнулся. Комплимент не сработал.- Черт, - пробормотала Кида, опускаясь перед драконьей жертвой на колени. - Похоже, придется это есть… а то еще обидится…Ага, как бы не так! Все благие намерения девушки столкнулись с жестокой реальностью и рассыпались в дребезги. Расчленить оленя, не имея при этом ни ножа, ни топорика, ни даже остро заточенного камня ей было не по силам. Минуты через две честных попыток отодрать от туши ногу, девушка вздохнула и развела руками:- Элир, ты не мог бы мне помочь?Дракон словно только того и ждал. Бросившись вперед, он двумя ударами распотрошил оленя, с ног до головы заляпав не успевшую отпрыгнуть Киду полусварившейся кровью. Девушка стоически приняла красновато-бордовый душ, вздохнула и только зашептала себе под нос:- Я его люблю. Я правда его люблю. Даже после этого я все равно его люблю…А дракон, видимо, посчитал на этом свою задачу исполненной, потому что, оставив оленя очень голодной, с его точки зрения, девушке, он снова намылился скрыться.- Нет! - бросилась к нему Кида. - Вернись. Поешь со мной!Как бы не так! Ящер бросился наутек с такой прытью, словно за ним полк богатырей гнался с пиками наперевес. Кида вздохнула, досчитала до десяти и выдохнула сквозь зубы:- Конечно, в жизни всякое может случиться, но сырым мясом я питаться не желаю.Подобрав с земли палку попрочнее и надев на нее самый маленький из оторванных мясных кусочков, девушка протянула его к огню. На таком костре шашлык у нее, правда, не получился, но даже сильно обгоревший и съежившийся шмат выглядел для Киды симпатичнее, чем целая кровоточащая туша. И только когда она, наконец, зажмурив от предвкушения "незабываемых" ощущений отгрызла кусочек, к остальному оленю подошел Элир.Девушка мужественно вынесла зрелище "дракон заглатывает добычу", со вздохом утрамбовала в себя собственноручно прожаренный кусок, отложила палку и поднялась на ноги. Пора было приступать к финальной части операции "превращение любимого". Потому что завтрак в таком же виде Кидын желудок попросту не перенесет.Очень медленно, чтобы дракон не рванул куда подальше, девушка приблизилась и ласково коснулась его шеи. Твердая, покрытая скользящей чешуей, она была горячая на ощупь. Ящер повернул голову и внимательно следил за манипуляциями колдуньи. Вот она вытянула руку и бесстрашно коснулась твердого, покрытого мелкими наростами носа. Совсем нечувствительное место, зато идеальное как таран. Но Элиру, кажется, этот жест пришелся по душе. Потому что, склонив голову, он осторожно фыркнул Киде в плечо.- А помнишь, - с улыбкой спросила она, - когда ты был человеком, ты украл меня из родового замка?Дракон не помнил. Он вообще мало что помнил из прошлой жизни. Девушка скользнула пальчиками по твердой скуле и прижалась щекой к горячему лбу:- Ты ведь знаешь, что я тогда не спала?Ящер фыркнул, будто и правда об этом знал. Словно действительно хотел ответить. Кида усмехнулась и коснулась здоровенной морды губами:- Ты ведь слышал, как я тогда считала? - еще один "чмок", на сей раз в щеку. Дракон прикрыл золотые глаза и лег на землю. А Кида всё стояла в кольце его передних лап, вспоминала, тихонько смеялась, и осыпала морду такого страшного зверя поцелуями.И в какой-то момент, совершенно неуловимый для них обоих, драконья голова в руках девушки замерцала, пошла рябью и вместо нее, будто соткавшись из воздуха, появился Элир. Кида подняла ладонь, пропустила меж пальцами длинную черную прядь, испещренную седыми волосками и всем телом прижалась к любимому:- Я знала, что ты снова станешь собой…Он приподнял за подбородок ее лицо и шепнул в открытые податливые губы:- Ты просто не оставила мне выбора…

33

Я ходила по залу и собирала разбросанные вещи. Уборка никогда не была моим любимым занятием, но она помогала расслабиться. В бытностью мою лесной колдуньей, в домике всегда царил хаос. Вася, старый волшебный петух, и сейчас бродивший по замку с важным видом обожравшегося будильника, страшно по этому поводу переживал.Став супругой Змия, убирать своими силами мне было не нужно - когорта слуг получала за это неплохое жалование. Но сегодня мне просто необходимо было теребить что-то в руках. Так же как Змию - вымещать на чем-то злость.Потому по залу мы ходили друг за дружкой: сначала любимый, пикнами и ударами швыряя всё со своего пути, а за ним я - так же тщательно устанавливая вещи на прежние места. Луаллин и Рагнарёк сидели в центре, бездумно глядя на наши манипуляции.Прошли сутки с тех пор, как мы вернулись домой. Солнце зашло и встало опять, а мы ничего не знали ни о Киде, ни о драконе. Нервы были на пределе.- Если он не явится до заката, - грозно повернулся к Правителю Змий, - я начинаю поиски.Тот хотел ответить что-то явно утешительное, даже рот открыл, но потом прислушался и улыбнулся:- Полагаю, в этом не будет необходимости.Мы со Змием переглянулись и бросились к окну: во внутреннем дворе замка топтался огромный дракон с ослепительно желтыми глазами. А на спине у него сидела моя дочь.- Кида! - позвала я, не задумываясь, ставя ногу на подоконник.- Вейла! - перехватил меня Змий, - ты пока не научилась летать.Но вместо того, чтобы броситься к ступеням, мой измочаленный супруг сотворил очередной портал. Видно ему тоже хотелось поскорее оказаться внизу."Обругаю его после", - решила я, вслед за мужем прыгая в проход. Луаллин метнулась за нами, а Рагнарёк, философски вздохнув, создал себе собственный. Порталами колдунов он принципиально не пользовался, впрочем, как и большинство драконов.Мы выпали из перехода прямо Киде под ноги.- Мама! Папа! - бросилась она нас подымать. - Вы как?- Лучше скажи, что с тобой?! - перебили мы, одновременно пытаясь и обнять дочь и проверить ее руку на наличие ранений.- Да все хорошо! - вырвалась Кида. Окинула нас подозрительным взглядом, будто у нас со Змием на лицах был нарисован какой-то гастрономический интерес, и ступила под сень драконьих крыльев.- Ты! - выбрал того новой жертвой Змий. Ящер вздрогнул. - Вейла? Ну-ка определи, это уже человек или все еще животное?- Да человек, человек, - с усмешкой кивнула я, отдавая несчастного на растерзание супругу. Тот деловито засучил рукава:- Тогда превращайся обратно, драконья морда. Потолковать нам с тобой надобно.- Папа, пожалуйста, только без рук! Я где-то читала, что бить дракона может только другой дракон!- Значит, против этого милая леди возражать не станет, - появившийся Рагнарёк замахнулся и отвесил ящеру мощный подзатыльник. Элир дернул головой, а спустя миг уже стоял перед нами очень смущенным парнем.- Дядя? - обернулся он к Правителю. - Что вы-то здесь делаете?- Тебя спасаю, ящерица полоумная! Против воли Совета иду, между прочим!- Дядя?! - переглянулись мы с Луаллин. Ну, теперь понятны истинные мотивы Верховного Дракона. В Алдар-Акаве, по ходу, про семью тоже не забывают…- Знаешь, - шепнула мне сестра, - а ведь это неплохая партия.- О, небеса! - взмахнула я руками. - Луаллин, ты опять за своё?- Почему бы и нет? - округлила глаза императрица. - Я-то думала, Элир без роду-племени дракон, а он из правящей династии, оказывается. По-моему, идеальная пара для Киды.- По-моему, ты бредишь, - серьезно ответил Змий.- Нет уж, сестра! Мне кажется, муж прав. Я не отдам дочь за племянника Рагнарёка. Извини.- Мама?! - ахнула Кида, всё это время молча слушавшая наш диалог. Мои последние слова привели ее в такой ужас, что я не выдержала, обняла дочь за плечи и поцеловала в щеку:- Только если она сама не захочет связать с ним свою жизнь.- О, мама! - брызнули слезы из глаз моей юной красавицы. Я уже распахнула объятия, готовясь принять благодарность и заверения в вечной любви, но она только окинула меня светящимся взглядом и с разбегу бросилась на шею своему дракону. Мне осталось только философски вздохнуть.- Ничего, - шепнул на ухо так же обделенный вниманием Змий, - вот появятся у нас внуки и все изменится…- Ты сначала с детьми разберись, - как бы невзначай буркнула я.- Не понял? - вскинул брови любимый.- Ну, помнишь, как мы по тоннелям лазили? Сразу после Гидры, но перед "пещерой Желаний"?- А то как же забыть, - маслянно улыбнулся Змий.- Очень смешно, - съязвила я и выразительно заглянула мужу в глаза.- Ты хочешь сказать..? - начало доходить до него. Я кивнула и развела руками:- Похоже, скоро Кида перестанет быть единственным ребенком в нашей семье.Змий перевел взгляд на дочь, самозабвенно целующую своего избранника, потом на меня и рассмеялся. Тихим, довольным смехом счастливого человека.

Эпилог

Некоторое время спустя.Я вошла в комнату и застыла, обалдело уставившись на супруга. Белые спутанные волосы, заляпанное чем-то лицо, подранный кафтан:- У нас в доме завелось чудовище? - осторожно полюбопытствовала я. - И ты только что с ним сражался?Муж вздохнул так тяжело, словно это было правдой. Я провела пальцем по его щеке и принюхалась:- Каша? Вы воевали на кухне? И кто победил?- Разве жена не должна верить в своего супруга? - устало поинтересовался Змий.- Нет, я в тебя, конечно, верю… но на всякий случай подтверди, что ты. А то у тебя, любимый, такой вид, словно ты не день с Алистером и Дамианом провел, а, как минимум, пару лет.- Что б ты знала, с нашими мальчиками я всегда нахожу общий язык, - обиженно скривился Змий.- Вот я и хочу выяснить: кто сотворил такое с лучшим папой года?- Знаешь, - вздохнул любимый, - когда я тебе говорил, что наши внуки все изменят, я не ожидал, что это так и будет.- А что, - удивилась я. - Кэсиди тоже здесь?- Ну, да, - пожал плечами супруг. - Кидаша попросила посидеть денек с дочкой.- И как?- А по мне не видно? - Змий с выражением приподнял обгоревший подол кафтана. - Этот ребенок меняет обличия со скоростью молнии. То она человек, то вдруг уже дракон и порхает под потолком.- Ну, ты же знал, что так будет, - не поняла я причины возмущения.- Да! - кивнул любящий дедушка. - Но когда у люстры она снова превращается в человека - к такому нельзя подготовиться! Я ее целый день ловил! И, кстати, она сожгла все пелёнки в доме.Я посмотрела на возмущенное лицо супруга и, не удержавшись, хихикнула. Он бросил на меня прищуренный взгляд:- Ладно… Как твой день прошел?- Да нормально, - я махнула рукой, показывая, что та проблема в Срединном лесу яйца выеденного не стоила. - Они и без меня разобрались. О! Кстати, мне тут письмо передали. От Луаллин. Сегодня пришло.- И что пишет твоя ненаглядная сестра? - без особого энтузиазма спросил супруг.- Сейчас глянем, - я раскрыла бумажку, пробежала по ней глазами, подняла их на Змия, потом опять заглянула в текст и кашлянула:- Знаешь, ты бы лучше сел.- Если она выходит замуж, то я не слишком удивлен. Хотя и не скрою - Рагнарёк довольно долго уговаривал Совет. Я даже начал сомневаться.- Ну… - промямлила я, - тут дело не только в свадьбе. Змий нахмурился:- Так… давай-ка сюда письмо.Я вздохнула и протянула бумажку."Дорогая сестра и ее муж, - писалось в ней. - Спешу сообщить вам радостную весть: наконец, Рагнарёк официально предложил мне стать его супругой. Совет, конечно, был не слишком доволен, но сделать ничего не смог. Во-первых, потому, что так велят Древние Законы, позволяющие Правителю самостоятельно выбирать себе жену. А во-вторых, потому что, по нашим общим подсчетам, армия Поднебесья все-таки больше войск Драконов…"- Да, твоя сестра в своем репертуаре, - хмыкнул Змий.- Ты дальше читай, - посоветовала я. Он снова опустил глаза в записку:"В связи с этим сообщаю Вам, что с первого числа будущего месяца я оставляю пост Императрицы Поднебесья и передаю власть Вейлиаде, как следующей в роду Стихий. Соответствующие распоряжения Главным Министрам уже отданы, регалии ждут Вас по приезду в Лазурный дворец. На время моего медового месяца благословляю вас на роль Правительницы и Правителя нашей великой и могущественной Империи.Личная просьба - пожалуйста, сохраните мое "королевство" в том виде, в котором вы его получите.Вернусь через пять лет - проверю.Луаллин".- Сколько у нее будет длиться медовый месяц?! - вытаращил глаза Змий. Я улыбнулась, погладила его по руке, железной хваткой сжавшей злополучную записку, и вздохнула:- Поздраляю, любимый. Ты теперь Император.Меня окинули мрачным, многообещающим взглядом.- Учти! Я - мать твоих детей! - в шутку испугалось Мое Величество, бросаясь по коридору.- Алистер! Дамиан! - крикнул супруг, прекрасно зная, что над детской висит полог безмолвия и ребята не проснутся от его воплей, - вот вам мой первый отцовский совет! Женитесь! Только! На единственных детях в семье!!!



This file was created

with BookDesigner program

bookdesigner@the-ebook.org

11/8/2012


home | my bookshelf | | Детки и Драконы |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 44
Средний рейтинг 4.8 из 5



Оцените эту книгу