Book: Черная свита



Василий Иванович Сахаров

Купить книгу "Черная свита" Сахаров Василий

Черная свита

Уркварт Ройхо – 2

Название: Черная Свита

Автор: Василий Сахаров

Год издания: 2011

Издательство: Самиздат

Страниц: 1100

Формат: fb2

Серия: Уркварт Ройхо 2

Аннотация

Книга вторая. Уркварт Ройхо в столице. Сделана одна правка. 12.01.12.

Разум и душа нашего современника, а для кого-то и земляка, оказываются в теле умирающего графского сына, в реальности Меча и Магии. Землянин не великий герой, не прогрессор, не Избранный, и не имеет огромных преимуществ перед людьми мира Кама-Нио. И не пытаясь переделать или что-то кардинально изменить во всем окружающем его мироустройстве, он врастает в непривычное для себя общество, выживает, обретает врагов, друзей и покровителей, стремится постичь что-то новое, изучить магию древних имперцев и стать человеком, который может самостоятельно определять свою судьбу. Добро пожаловать в Оствер, огромное государство на трех материках, которое находится в упадке, и где не все так просто, как может показаться в начале, а люди и нелюди, при всех их различиях и многообразии, так похожи на нас с вами.

Сахаров Василий Иванович

Уркварт Ройхо

Книга вторая

Черная Свита

Глава 1

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

15.04.1404.

Закутанный в тяжелую алую мантию худой темноволосый юноша с большими карими глазами, на голове которого сияла золотая корона, император Оствера семнадцатилетний Марк Четвертый Анхо, вжался в мягкую обивку сделанного из редких пород дерева и драгоценных металлов огромного и неподъемного трона, а его побелевшие от напряжения пальцы крепко обхватили изогнутые подлокотники. Официальный единовластный глава огромнейшего государства, а по сути своей марионетка Верховного Имперского Совета, с высоты трона, наблюдал за происходящей в зале перед ним склокой. При этом он внимательно вслушивался в то, что выкрикивали его, так называемые, советники, а на деле, настоящие правители страны, и старался запомнить каждое их слово. Не часто великие герцоги, архимаг, глава Торгово-Промышленной Палаты и патриарх выказывали свои истинные чувства. И молодой император, которого с недавних пор стала интересовать политика, глядя на самых могущественных людей в государстве, приходил к выводу, что если ему повезет, и все сложится хорошо, когда-нибудь, он сможет перехитрить и переиграть этих людей, и стать реальным властителем завещанных ему предками земель. Но этот миг, если и настанет, то очень и очень не скоро. И пока, будучи только государственным символом, на заседаниях Верховного Имперского Совета, которые проходили ежемесячно в Новом Дворце города Грасс-Анхо, он мог быть всего лишь зрителем, и на каждое слово, обращенное к нему, отвечать дежурными фразами одобрения тех или иных действий своих высокопоставленных "подданных".

"Ничего, — подумал молодой император, всматриваясь в раскрасневшиеся лица расположившихся за круглым темно-красным мраморным столом великих герцогов, — наступит час, и я припомню вам все, господа. Гибель семи моих предшественников, закабаление народа, дрязги, воровство и предательство государственных интересов. Вы ответите за все мои обиды. А пока я буду вас слушать, и одобрять все ваши решения, а по окончании Совета попрошу о маленькой услуге, и это будет мой первый маленький шажок на пути к самостоятельности. Говорите, господа! Спорьте и даже можете подраться! Пока вы еще можете себе это позволить".

Марк размышлял о своем, а члены Верховного Имперского Совета продолжали заседание, которое было похоже на базарный торг, во время которого сталкиваются интересы нескольких купцов, считающих, что все вокруг мошенники и хотят их обмануть, а сами они кристально честные люди. Каждый отстаивал свою точку зрения, и имел желание получить что-то лично для себя в обход других. И так продолжалось до тех пор, пока из-за стола не привстал великий герцог Ферро Каним, крупный широкоплечий мужчина в сером плаще, под которым виднелся такого же цвета камзол с нашитым над сердцем гербом, скорпионом с человеческой головой.

Все присутствующие посмотрели на него, а Каним ударил ладонью по мрамору и, нахмурившись, произнес:

— Хватит спорить! Предлагаю каждому высказываться по очереди, и давайте обойдемся без резких слов и завуалированных оскорблений. — Голос великого герцога эхом разносился по Залу Совета, члены которого затихли, и на несколько секунд прервавшись и посмотрев в лицо каждого человека за столом, Каним продолжил: — Империя в кризисе, на Мистире война, на Эранге и Анвере тоже вот-вот полыхнет, и чтобы выжить, мы должны держаться заодно и поступаться своими личными интересами ради общих. А кто думает, что с врагами можно договориться и отделение от империи спасет его, то он очень сильно ошибается. Нас ненавидят все вокруг, и выход из состава Оствера это только отсрочка нападения. Поэтому лишь единение и следование старым традициям может дать нам победу над внешними врагами. Так что давайте говорить по существу.

Ферро Каним, согласно древнего ритуала, взглянул на трон, посмотрел в глаза императора, а тот, ответил заученной фразой:

— Одобряю слова великого герцога Канима.

— Благодарю, — Ферро слегка кивнул и присев за стол, обратился к членам Совета: — Кто начнет первым?

— Я скажу! — оправив лазоревый камзол, с гербом, изображающим вздыбленного дикого коня, с места порывисто вскочил двадцатипятилетний великий герцог Туир Кайяс. Он со злобой посмотрел на главу Торгово-Промышленной Палаты, полного пожилого шатена в просторном шелковом балахоне, магната Вара Виглица и начал говорить: — Наша Первая Юго-Восточная армия потеряла девяносто процентов солдат и офицеров, а великий герцог Эйсо Кайяс попал в плен и был казнен. Мы должны отомстить ассирам и асилкам за поражение наших войск и гибель моего отца, разбить их в пух и прах и растоптать врагов. Это приоритетная цель! Таково мое слово, а кто против него, тот враг империи!

— Не горячитесь, благородный Туир, — снова заговорил хитрый и умный Каним. — Мы делаем все, что только возможно. Шлем на Мистир войска и магов, жрецов и наемников, рабочих и добровольцев, припасы и оружие. И если надо, то количество солдат и снаряжения увеличится. Но сможете ли вы разумно использовать то, что дает вам Верховный Имперский Совет?

— Смогу! — почти выкрикнул Туир. — Однако мне нужны не отдельные полки и отряды, а всемерная поддержка Совета. И я прошу вас, благородные лорды, объявить "Красную Тревогу" и мобилизацию всех сил империи, которые должны быть немедленно брошены на Мистир ради уничтожения не только Ассира и Асилка, но и Арзума с Цегедом, готовых ударить на нас со дня на день. Король Унеч Первый назвал эту войну Последней, и мы должны сделать все от нас зависящее, чтобы так оно и было. Но, разумеется, победителями обязаны стать мы, а не враги.

Каним посмотрел на императора, и тот послушно кивнул головой:

— Разрешаю голосование.

Восемь человек за мраморным столом проголосовали, и объявление "Красной Тревоги" было признано нецелесообразным, поскольку сражения на Мистире пока не грозили империи гибелью, и пожар войны еще мог быть затушен имеющимися в наличии армиями без всеобщей мобилизации и напряжения всех сил государства. Туир, которого не поддержал никто кроме Ферро Канима, сел на свое место, и опять бросил злой взгляд на Вара Виглица, который воспользовался его тяжелым положением и неделю назад своими наемными отрядами занял один из богатых приморских городов материка Мистир, издавна принадлежащий Кайясам.

На мгновение над столом повисла тишина, и следующим слово взял архимаг Вихт Дассар, худой старый человек в белом хитоне, лицо которого было скрыто толстой маской из тонального крема, скрывающего большие темно-бурые пигментные пятна по всей коже. Как обычно, оперевшись на витой серебристый посох в руках он завел речь о своих проблемах, о том, что магическое искусство в упадке, и на новые исследования Академии Магии и Колдовства требуются немалые дополнительные ассигнования. И как это было всегда, двухсот пятидесятилетнего чародея, который не имел практически никакого влияния и силы, а являлся голосом Совета Магических Школ, никто не слушал, скучно. Зато ему высказали претензии относительно низкой боеспособности имперских магов, которые проигрывали почти все групповые боестолкновения с чародеями ассиров.

На упреки, Вихт Дассар, лишь молча покивал головой, и Марк Анхо мог ему только посочувствовать, поскольку положение старика было чем-то похоже на ту ситуацию, в которой оказался он сам. Вроде бы, имеется должность, но нет реальной власти, и чтобы выжить, надо со всеми соглашаться.

Тем временем Совет шел своим чередом, и продлился еще два часа. Великие герцоги, которые имели общие интересы, и большинством голосов, обычно достигали нужного им результата, решили все свои вопросы. Они надавили на Вара Виглица, который обязался отправить на помощь Туиру Кайясу одну из своих наемных армий, и освободить захваченный на Мистире город. Затем феодалы скоординировали свои действия по весенней военной кампании, постановили собрать новые воинские формирования на Эранге и Анвере, и нанять дополнительные ватаги вольных морских лордов. И на этом, как таковое, заседание было окончено. Кажущийся чрезмерно молодым, столетний имперский патриарх Миш Ловитра, стройный и подтянутый мужчина в роскошном светло-синем дворянском костюме, который был расшит золотом и серебром, благословил своих собратьев остверов на духовный и мирской подвиг. А после этого, протокол заседания был передан для исполнения в Секретариат Верховного Имперского Совета, в котором помимо рядовых чиновников находились постоянные представители всех восьми управляющих империей кланов.

Пришло время расходиться. Но в этот день концовка Совета несколько отличалось от всех предыдущих.

Марк Четвертый кинул взгляд на своего истинного советника и человека, которому всецело доверял, канцлера имперского двора графа Тайрэ Руге. Он дождался его одобрительного и незаметного для всех присутствующих слабого кивка, и заговорил:

— Господа заседатели моего возлюбленного Верховного Имперского Совета. Попрошу минуту внимания.

Снова взгляды реальных правителей обратились на трон и правителя номинального. Наверняка, каждый из членов Совета подумал о том, что сейчас мальчишка попросит о какой-нибудь игрушке, и выразитель общего мнения, великий герцог Каним, произнес:

— Мы слушаем вас, повелитель.

Под строгим и проницательным взглядом хитрого и жесткого Скорпиона, как иногда, называли Канима, молодой император вспомнил об участи своего отца, который после рождения наследника, неожиданно для всех, упав с лошади, скончался. И втянув голову в плечи, он пожалел о том, что решился обратиться к Совету. Однако Марк удержал свое волнение под контролем, слабости не показал и продолжил:

— Сегодня Верховный Имперский Совет, который взвалил на себя тяжелейшую ношу управления нашим государством, принял ряд очень важных решений, которые станут благом для всех граждан империи, и я доволен вами, мои верные поданные. И в начале заседания, великий герцог Ферро Каним сказал правильные слова о том, что только следование традициям поможет нам пережить смутные времена и одолеть всех наших врагов. Я полностью поддерживаю его точку зрения, и хотел бы вспомнить еще об одной традиции, которая уходит корнями в глубину веков.

Марк прервался, и Каним спросил его:

— И что же это за традиция, Ваше Величество?

— Во время войны император может выезжать на поля самых ожесточенных сражений, где его присутствие обязательно взбодрит имперских солдат и заставит дрожать от страха сердца врагов. И я готов к подобным выездам на любой материк нашего государства. Но для этого необходимо общее согласие Совета и дополнительный указ вашего Секретариата.

Члены Совета переглянулись, и пара человек недоуменно и не скрываясь, пожала плечами, мол, чудит мальчишка, и только Каним, словно подтверждая какие-то свои мысли, полуприкрыл веки глаз. Вновь над столом повисла тишина, которую прервал патриарх:

— Ваше Величество, не думаю, что это потребуется. Наши армии сильны и они разобьют врагов. Все будет как всегда.

— Не скажите, уважаемый Ловитра, — вмешался молодой Кайяс, — положение серьезное, и в случае, если нас сильно прижмут, я бы не отказался оттого, чтобы император своим присутствием оказал моим войскам моральную поддержку.

И снова голос Канима:

— Думаю, что это возможно. Однако хотелось бы узнать, что повелитель подразумевает под дополнительным указом, который должен одобрить Совет.

— Во время войны император лично формирует свою военную свиту, которая состоит из выпускников военных лицеев, — отчеканил Марк. — Эта свита всегда при нем, и при выезде на театр военных действий она становится его личной охраной.

— То есть, вы желаете возродить Черную Свиту?

— Да, — кивнул молодой император.

— В ее прежнем количестве, одна рота?

— Именно так.

Ферро Каним оглядел остальных людей за столом и сказал:

— Я согласен с решением императора.

Дополнительная рота охраны для императора ни у кого удивления не вызвала. Мальчику мало трех гвардейских полков, каждый из которых более чем на половину укомплектован пьяницами, ворами и людьми без чести, и он хочет поиграть в солдатики? Пусть поиграет. Финансовый расход на роту молодых благородных дворян невелик, и Верховный Совет согласился на воссоздание Черной Свиты императора.

Это было последним решением главного управляющего органа империи на очередном заседании, и мало кто придал этому событию большое значение. Ведь что такое одна рота по гвардейским штатам, если последнего самовластного императора Квинта Первого Анхо, которого предки великих герцогов убили более четырехсот пятидесяти лет назад, не смогли защитить пять элитных гвардейских полков, батальон магов, три роты личных телохранителей и три десятка магов-воителей? Ничто. И что такое сто двадцать молодых дворян на фоне наемных соединений Торгово-Промышленной Палаты, которые насчитывают в своих рядах более ста тысяч воинов? Снова ничто. Каждый из членов Верховного Имперского Совета имел свою собственную армию, а потому долго думать насчет воссоздания Черной Свиты никто не стал. У всех хватало иных, более важных забот, и только великий герцог Ферро Каним, покидая Зал Совета, на миг остановился перед троном, и отвесил императору учтивый поклон. И глядя на несколько необычное поведение Канима, молодой Анхо подумал о том, что Скорпион, наверняка, догадывается о его далеко идущих планах вернуть себе власть в государстве.

"Ну и плевать! — решил Марк. — Все равно мне терять нечего, отступить уже невозможно и придется идти до самого конца"…

Спустя час, в своей повседневной одежде, белом камзоле с разрезными рукавами и черных брюках, заправленных с кожаные сапожки, скинув тяжеленную императорскую мантию и корону, в сопровождении Тайрэ Руге, император прогуливался по дорожкам сада в Старом Дворце, где он жил на постоянной основе. И глядя на высокого и подвижного сорокапятилетнего мужчину, который месяц назад открыл ему всю истинную подоплеку происходящих в Империи Оствер событиях и свои намерения, Марк спросил его:

— Скажите Руге, а когда вы решили, что должны помочь императору вернуть власть?

Граф резко дернул шеей, расстегнул верхнюю пуговицу своего коричневого онгрелина-полукафтана и, кинув быстрые взгляды вправо и влево, ответил:

— В тот самый момент, когда прочитал книгу о деяниях великого Иллира Анхо, Ваше Величество, а затем совершил небольшое путешествие по империи, и смог увидеть разницу между тем, что было когда-то, и что есть сейчас.

— И что вы стали делать?

— В тот момент ничего, ведь мне было всего четырнадцать лет, и я не знал, каким путем должен идти. Прошли годы, я окончил столичный военный лицей "Аглай" и, познакомившись с несколькими офицерами-наставниками этого учебного заведения, узнал о том, что не одинок в своих стремлениях. Люди, готовые что-то сделать ради императора имелись всегда, но они были лишены лидера и разобщены. Я поставил перед собой первую цель, создание организации патриотов, через несколько лет стал вожаком истинных имперцев, и смог из нескольких групп единомышленников сколотить достаточно крепкую подпольную структуру. Тогда, мы хотели оказать помощь вашему отцу, который имел понятие о том, что является марионеткой, и хотел бежать из дворца, дабы обратиться за помощью к жителям Грасс-Анхо. Однако он промедлил, и Верховный Имперский Совет, который узнал о его планах, большинством голосов, принял решение о том, что император болен головой, и нуждается в замене. Так погиб Марк Третий, и был коронован сирота Марк Четвертый.

— И что дальше?

— Прошли годы. Организация сторонников императора понемногу окрепла и обрела сторонников в самых разных слоях общества, и теперь наши агенты практически везде, среди чиновников, жрецов, армейских офицеров, торговцев, магов, тайных стражников и наемников. И было принято решение, действовать. Понемногу, исподволь, все ваши никчемные учителя и большая часть служителей императорского двора были заменены верными вам людьми, а я занял должность вашего канцлера-распорядителя, и обеспечил вам доступ к правдивой информации. Вы все поняли верно и правильно, Ваше Величество, и я вам открылся.



Император остановился, помолчал и, повернувшись к графу, спросил его:

— А смерть моего учителя по военной истории, господина Бунна, который угорел в своем доме два года назад, тоже ваша работа?

— Да, — не стал отнекиваться Руге, — он являлся агентом Тайной Стражи великого герцога Витима, и должен был умереть. Точно так же как дворцовый конюший, начальник охраны, сокольничий, пара садовников и постельничий. Все они погибли от рук наших бойцов. С остальными было проще, подкуп, шантаж, долги, женщины и перевод на новое место службы.

— Понятно, — Марк снова помедлил и, продолжив движение по дорожке, задал Руге новые вопросы: — Граф, а что будет дальше? Каковы ваши планы?

— Наши планы, Ваше Величество.

— Хорошо, наши, — согласился император.

— Дальше начнется то, что мы уже проделали во дворце, но только в масштабах столицы. Понемногу, выбивая одного за другим, мы очистим от чужих сторонников и ставленников чиновничий и военный аппарат Грасс-Анхо. И преданные вам люди займут должности градоначальника, коменданта города, командиров всех воинских формирований столичного гарнизона и гвардейских полков. После этого мы уберем великого герцога Эрика Витима, который считает столицу своей ленной вотчиной, и постараемся договориться с его наследниками. Ну, а позже, овладев Грасс-Анхо, с помощью имперских полков и преданных вам людей во всех крупных городах, мы перехватим власть в государстве.

— И Черная Свита, которая вскоре будет набрана, станет ударной силой этой операции?

— Конечно, но не основной, а вспомогательной. Рота будет одним из фрагментов большого плана, отрядом, который станет постоянно находиться на виду, привлекать к себе внимание шпионов, и помимо этого обеспечивать вашу личную безопасность.

— А если у нас ничего не получится?

— В таком случае мы все умрем, и вы, Ваше Величество, и я, и те молодые дворяне, которые станут вам служить в Черной Свите или иных местах. Опасность того, что наш заговор раскроют, очень велика, но отступить нельзя. Империя разваливается на кусочки, и только воля Верховного Имперского Совета все еще держит территории и граждан вместе. Но сила великих герцогов, которые думают лишь о себе и своих вотчинах, уже не так велика, как прежде, и вскоре начнется агония Империи Оствер. И предотвратить развал и хаос сможет воля только одного человека, прямого потомка Иллира Анхо, императора Марка Четвертого. Ваша воля, мой повелитель.

— Вы переоцениваете меня, граф, — пробурчал несколько смущенный подобными словами император.

— Я в вас верю, Ваше Величество, потому что мне и тем, кто стоит за мной, ничего иного не остается. Есть идеал — это старая империя, и мы будем к нему стремиться, таков наш жизненный путь.

— Ну, что же, — номинальный владыка Империи Оствер развернулся в сторону дворца, — раз так, то я постараюсь соответствовать великому предку и вернуть себе власть. Все равно, как вы правильно заметили, ничего иного не остается. Кстати, когда начнут прибывать молодые дворяне, которые войдут в Черную Свиту?

— Как только выйдет указ Секретариата Верховного Совета, который будет оглашен по всему государству. Это произойдет уже завтра, а набор начнем через неделю. И естественно, его пройдут только те, кто должен, а все случайные люди будут отсеяны или дополнительно проверены, как потенциальные приверженцы императора.

Марк мотнул головой, промолчал, и вновь подумал о том, что ждет его впереди:

"Граф прав, свернуть с выбранного пути уже невозможно. И даже если все отменить, то лично для меня в лучшую сторону изменений не будет. Пройдет два-три года, меня заставят жениться на девушке, которую изберет Совет, и как только родится наследник, в любой удобный момент, мне могут устроить несчастный случай. Хочу ли я себе такой судьбы? Разумеется, нет. А значит, чтобы выжить, мне придется бороться с противниками всеми возможными методами и средствами. И план Руге ничем не хуже любого другого".

Глава 2

Империя Оствер. Йонар.

18.04.1404.

Таверна "Сержант Йен" была переполнена. Очередной отряд йонарских наемников готовился к отбытию на фронт, и уже завтра с утра, он будет в городе Устио. А пока бойцы догуливают последние часы, выпивают, закусывают, в меру шумят, и тискают местных "жриц свободной любви", которых, обычно, в эту таверну не пускали, но сегодня вечер особый, и хозяин, сам в прошлом лихой вояка, пошел на уступки клиентуре. Все нормально, хороший вечер в неплохом месте, где можно не напрягаться и не ждать спонтанного конфликта, во время которого есть вариант схлопотать под ребро десять сантиметров острой стали. В уголке наигрывают легкую мелодию два музыканта, гитарист и скрипач. С кухни доносятся аппетитные запахи жареного мяса и специй. А в обеденном зале слышатся шаги, бульканье разливаемого по кружкам вина и пива, чавканье, покашливания, взвизгивание женщин и приглушенные разговоры.

Мы с Вираном Альерой, моим другом, и Нунцем Эхартом, тоже не чужим мне человеком, с которым немало было пройдено и пережито, сидели за угловым столиком, и ждали нашего нового куратора из подпольной организации, с условным названием "Имперский Союз". Каждый из нас понимал, что в жизни грядут перемены, и нам дадут очередное задание, наверняка, опасное, и Виран с Нунцем строили предположения о том, куда же нас занесет. Они перебирали сотни вариантов, и порой даже крепко спорили. А что касается меня, то я уже примерно знал, что нас ожидает, а потому не суетился, вел себя спокойно и, прижавшись спиной к покатой каменной стене, вытянул под тяжелым дубовым столом ноги, закрыл глаза и, находясь в блаженном состоянии покоя, вспоминал прошлое…

Все началось с того, что три с половиной года назад я был человеком иного мира, который называется Земля. И в результате одного хитрого магического действия, слепки моего разума и души попали в тело уже практически мертвого молодого дворянина по имени Уркварт Ройхо. Я смог сжиться с новым телом, волею несчастливого случая стал графом из древнего рода, и угодил на учебу в военный лицей со странным для меня названием "Крестич", где провел тридцать шесть месяцев, которые закалили меня и сделали сильнее. А когда обучение было окончено, я превратился в номинального лейтенанта наемного отряда "Рейдеры Плетта", и отправился на войну, с которой вместе с Вираном, выбрался только три дня назад. Нам повезло, мы не сгинули в горниле сражений, а выжили, смогли выбраться к перевалам через Маирский хребет, и вернуться в Йонар, столицу великого герцога Ферро Канима, город, который мне очень нравился и немного напоминал оставшийся в далеком прошлом родной Новороссийск.

В Йонаре, нашего возвращения не очень-то и ждали. Командир наемного отряда, в котором мы числились, уже списал нас в расход, и когда Виран и я, в потертых и грязных брезентовых горках и с рюкзаками на плече, вошли в трактир "Сержант Йен", то мы попали на свои поминки. Полковник Плетт, наш однокурсник Эхарт, отрядный маг Ярни, лейтенанты Катлис и Марис Радо и два рядовых бойца, стояли перед столом с кружками вина в руках. Плетт предлагал помянуть павших товарищей, а тут мы нарисовались и, естественно, нам обрадовались, хотя полковник незлобливо пробурчал, что вот, теперь придется платить нам деньги за поход.

Потом была гулянка, ванна с теплой водой, чистая одежда и женщина, одна из миловидных служанок трактира, которая помогла мне расслабиться. А вчера с утра, после того как Плетт расплатился с нами, он объявил, что вскоре нам троим, Эхарту, Альере и Ройхо, организацией "Имперский Союз" будет дано новое задание. В чем оно заключается, полковник не знал, и только сказал, что до сегодняшнего вечера, мы можем отдыхать.

Нас такой расклад устроил полностью, и мы отправились в город. Альера намеревался посетить элитный бордель для богатых йонарских граждан. Эхарт хотел отправить немного денег престарелой матери, которая бедствовала. А я направился на восточную окраину города, в гостиницу господина Ирсы, которая не раз служила мне временным пристанищем, и где меня могли ожидать письма. Кроме того, в голове крутилась думка, что по дороге, моя скромная персона заинтересует людей из Тайной Стражи Канимов, и я смогу пообщаться с бароном Анатом Каиром, еще одним моим куратором, которого, наверняка, должно было заинтересовать, куда и зачем вдоль Маирского хребта ходил отряд полковника Плетта.

Однако слежки за мной не было, по крайней мере, я никого не обнаружил, а самому искать барона Каира, было не с руки. И прогулявшись по спокойному мирному городу, которого уже многие сотни лет не касались войны и смуты, я просто отдохнул душой и, навестив гостиницу Ирсы, убедился в том, что прогулка была не зряшной, и на мое имя, действительно, имелась почта, одно приглашение на праздник. Послание было написано почерком очень хорошо знакомой мне девушки, которую звали Инна Пертак. Месяц назад моя бывшая любовница вышла замуж, и теперь приглашала меня на семейный праздник. Все честь по чести, без всяких задних мыслей, стандартное приглашение для друга. Но имелась одна серьезная закавыка, которая меня изрядно озаботила. Если раньше Инна подписывалась фамилией своего отца, то теперь она именовалась по мужу. И подпись уведомила меня, что отныне ее зовут баронесса Инна Каир.

"Да ну нах! — мысленно воскликнул я. — Не может такого быть, чтобы провинциалка из заштатного Герцогства Мариен захомутала самого начальника Тайной Стражи Канимов. Тут даже ее красота и ум не помогут. Тем более что мой куратор, в любом случае, знает, с кем она спала до того, как стала фрейлиной великой герцогини Магды, и выводы из этого обязательно сделает. Опять же, совпадение чрезвычайно странное, я хотел увидеть барона, а тут такой случай. Да уж, судьба крутит людьми, как только хочет".

Впрочем, еще раз обмозговав ситуацию, я решил, что выводы мои поспешны. Семья Каиров весьма многочисленна, имеет несколько ответвлений, и не ограничивается одним "Жалом Канимов", и вполне могло так случиться, что мужем моей подруги является не сам Грозный Анат, а кто-то из его ближайшей родни. И расспросив господина Ирсу, я узнал, что да, не далее как месяц назад женился старший сын барона, которого звали Рагнар, и сейчас он вместе с молодой супругой проживает по адресу указанному в моем приглашении, особняк Каир, набережная. А приглашение принесли не далее как вчера вечером, примерно через пять часов после того, как мы с Альерой вышли из городского телепорта.

Полученная информация кое-что прояснила, и я решил принять приглашение баронессы Инны Каир. Благо, пока я свободен, а на кармане имеются деньги. Так что на празднестве молодой четы Каиров я не буду выглядеть бедным попрошайкой из провинции, и смогу соответствовать облику йонарских дворян. Кроме того, есть думка, что о приглашении знает "Жало Канимов", и он считает, что я появлюсь в его родовом особняке.

Итак, решение было принято, и из гостиницы Ирсы, взяв наемный экипаж, я незамедлительно отправился в один из самых престижных городских магазинов готовой одежды. А ближе к вечеру, когда на улицах появились фонарщики, зажигающие масляные светильники, напротив особняка Каиров, остановилась карета, из которой вышел молодой симпатичный дворянин. Рост метр восемьдесят, волосы русые, глаза голубые. Одет в распахнутый на груди светло-серый шелковый камзол, в разрез которого проглядывала белоснежная рубашка. На ногах свободные оттенка кофе с молоком брюки и отличные ладно скроенные яловые сапожки, а на поясе широкий армейский ремень и ножны с боевым ирутом. В общем, это был я, собственной персоной, пока еще лейтенант наемного отряда "Рейдеры Плетта", граф Уркварт Ройхо, который имел при себе приглашение на праздник, и выглядел как небедный аристократ. И хотя на обновки было потрачено целое состояние, тридцать пять "иллиров", я посчитал, что деньги в данном случае пыль, а вот показать себя необходимо с самой наилучшей стороны.

Я остановился на тротуаре, кинул вознице экипажа серебряный нир, отпустил его, и огляделся. Справа ласковая синева теплого Исарийского моря. Впереди широкий проспект и сама набережная, по которой гуляют беспечные горожане, а слева особняк Каиров. Огромный пятиэтажный дом, огражденный от города высоким каменным забором, по виду декоративным, а на деле, наверняка, способным выдержать не один удар мощного осадного тарана или магический взрыв. Проход на территорию особняка, широкие двустворчатые ворота из причудливо и красиво изогнутых чугунных прутьев, был открыт. Рядом с ними стояли четыре слуги в ливреях, лица невозмутимые, а глазки скользят по моей фигуре вверх и вниз, и пытаются собрать обо мне всю, какую только возможно, информацию. Так что, слуги, наверняка, из одной весьма интересной местной организации, под названием Тайная Стража, тут к гадалке не ходи, и так все ясно.

"Ну, что же, неплохо живет подруга дней моих суровых, — подумал я. — Пока все мои поверхностные размышления подтверждаются, а что будет дальше, посмотрим".

Подойдя к воротам, я протянул слуге свое приглашение, и представился. После чего, по широкой аллее, меня проводили в особняк, и вскоре я оказался в просторном и ярко освещенном "вечными светильниками" бальном зале, где уже находилось не менее полусотни гостей, как правило, молодых женщин и мужчин, на фоне которых я выглядел вполне неплохо. И первое что я сделал, это представился хозяину и хозяйке этого праздника, которые находились в центре зала.

Сделав несколько десятков шагов, я приблизился к ним и, воспользовавшись тем, что Инна и Рагнар были заняты другими гостями, внимательно рассмотрел их. И надо сказать, увиденным остался доволен, так как на первый взгляд эта пара подходила друг к другу просто идеально.

Она, красивая и уверенная в себе женщина, брюнетка с шикарными волосами, точеной фигуркой и высокой грудью, которую я так любил ласкать. Одета в белоснежное шелковое платье, на груди дорогие украшения, а на голове сложная и весьма интересная высокая прическа. Выглядела бывшая дочка наложницы и "домашнего" барона, настолько непринужденно, словно всю жизнь вращалась в высшем обществе. И в целом, можно было сделать вывод, что она счастлива, и находится на своем месте.

Он, крепкий молодой мужчина с короткой прической, веселым румяным лицом, и широкими плечами, типичный оствер с древних картин. Одежда простенькая, темно-коричневый камзол, брюки как у меня, и такие же сапожки, на поясе стандартный ирут, видно, что не церемониальный, на гарде зарубки от ударов, хотя оплетка рукоятки новая. По виду, настоящий воин, по собранной за день в городе информации тоже. Как и я, Рагнар закончил "Крестич", только на пять лет раньше, а теперь занимает в армии Канима должность специалиста по деликатным поручениям. И он не рядовой исполнитель, а глава местных диверсантов. Никто не знает, сколько бойцов экстракласса, средневековых спецназовцев, в распоряжении великого герцога, но думаю, что их никак не меньше полусотни. Впрочем, не об этом речь, а о Рагнаре. Я о нем свое мнение сложил, и оно было хорошим. Так что главное, лишь бы он обо мне ничего плохого не подумал, а то мало ли, вдруг, ревность взыграет, и нехорошо может получиться, злые слова, дуэль, и чья-то смерть…

Наконец, гости передо мной, отошли от хозяев, и наступил мой черед. Я сделал шаг вперед, поклонился чете молодых Каиров, и произнес дежурное приветствие. Мне тоже ответили вежливо и учтиво, и Рагнар с Инной, явно, были мне рады. Это внушало уверенность в том, что вечер сложится хорошо и, слегка прикоснувшись губами к ручке хозяйки, я сказал:

— Прошу прощения, что не смог присутствовать на вашей свадьбе, дела.

— Интересно, какие? — Рагнар слегка прищурился.

— Поиск в районе Маирских гор, — короткая пауза и пояснение, — с юго-восточной стороны.

— Так значит, граф, вы были на войне?

— Немного, — я пожал плечами. — Особо хвалиться нечем, но пришлось по горам побегать, и идти на прорыв из окружения в составе армейской группы полковника Мурманса.

— Это уже рекомендация, — старший сын "Жала Канимов" уважительно покивал головой.

За мной выстроилась очередь из гостей, и я покинул хозяев. После чего, отправился гулять по залу и знакомиться с людьми из свиты великого герцога. Здесь слово, там кивок, тут тост за победу, и так пролетела пара часов. Я вышел освежиться в пустынный сад, присел на скамейку, вдохнул напоенный цветочными ароматами ночной воздух, и вскоре увидел Инну, которая, явно, двигалась за мной следом. Мои предположения подтвердились, она остановилась передо мной, мило улыбнулась, а затем разместилась рядом. Около минуты мы помолчали, и я спросил ее:

— Ты счастлива?

— Да, — она ответила без раздумий и таким уверенным тоном, что этим было сказано все.

— Я искренне рад за тебя, и желаю вашей семье всего самого наилучшего.

— А не ревнуешь?

— Только если самую чуточку, — я усмехнулся. — Меня сейчас другое заботит. Как твой муж относится к тому, что мы старые друзья?



— Он уверен, что ты мой спаситель, и только.

— А его отец, что думает?

— Не знаю. Но я хотела с тобой о нем поговорить. Я слышала, как старый барон при разговоре с сыном пару раз упоминал твое имя, и говорил, что за тобой нужно постоянно присматривать и не выпускать тебя из виду. А вчера он сказал, что ты в городе и попросил меня написать тебе письмо с приглашением на праздник. У меня на сердце неспокойно. Ты что-то натворил?

— Нет, все в порядке. У нас с "Жалом Канимов" свои дела. Он имеет на меня некоторые виды, и от этого его интерес, — я улыбнулся, постарался выглядеть беззаботно, и поинтересовался: — Кстати, а по какому поводу праздник?

— Я беременна, а у Каиров это событие. Как только у женщины появляются первые симптомы и подтверждение от целителей, устраивается праздник на счастье.

— Ну, поздравляю тебя, госпожа баронесса.

Инна тоже улыбнулась, и у нас завязался легкий и ни к чему не обязывающий разговор, который, к сожалению, продлился всего несколько минут. В саду появился один из местных служителей, и чтобы домочадцы не подумали лишнего, молодая госпожа Каир, кивнув мне, по боковой дорожке, незаметно удалилась в дом. А слуга, как оказалось, искал меня, и пригласил пройти за ним. Все было понятно, появился старый барон, который хотел меня увидеть, и я без споров последовал за переодетым в ливрею тайным стражником.

Через пару минут я оказался в просторной каминной комнате, которая была обита светло-синим атласом. Здесь на широком диванчике, рядом с которым стоял столик с бокалами и несколькими темными бутылками, у горящего камина расположился попивающий белое вино барон Анат Каир. С нашей последней встречи он не изменился, все тот же среднего роста брюнет с самым обычным лицом, каких на улице города, присмотревшись к ремесленникам или рыбакам, можно увидеть сотни. Но как всегда, барона выделяли глаза, сильный, почти гипнотический взгляд которых, многим развязывал языки.

— О-о-о! Граф Ройхо! — чуть обернувшись к двери, поприветствовал меня "Жало Канимов", и кивнул на диван: — Садись Уркварт, поговорим.

— Здравствуйте, господин барон.

Присев, я посмотрел на начальника Тайной Стражи, а он, налив в стеклянный бокал вина, протянул его мне. Мы выпили, и Каир вздохнул:

— Давненько мы с тобой не виделись Уркварт.

— Да-а-а, — смакуя хорошее вино, согласился я, — больше года с той поры минуло.

— Вот и поведай мне, как ты жил все это время.

— Без учебы?

— Конечно, про нее я все знаю. Начни с того момента, когда ты прибыл в трактир "Сержант Йен".

— Ну, раз хороший человек спрашивает, — приняв игру барона, сказал я, — то можно и рассказать.

Я налил себе еще вина, и повел свой рассказ. Интерес "Имперского Союза" к военному лицею "Шайгер" и древним боевым методикам. Сбор отряда. Краткая характеристика на полковника Висана Плетта. Поход вдоль Маирского хребта. Бой с ассирами, мои последующие скитания по горам, окружение Первой Юго-Восточной армии и прорыв к перевалам. В общем, изложил барону официальную версию, в целом правдивую, но, умолчав о том, что я стал магом-воителем, и во мне сидят четыре кмита, в каждом из которых спит готовое к применению заклинание. Говорил я убедительно и без запинок, и как мне показалось, начальник Тайной Стражи мне поверил. На неточностях он меня не ловил, а по окончании моего десятиминутного повествования, задал по теме похода только один риторический вопрос:

— Значит, тайны "Шайгера" по-прежнему не разгаданы?

— Да, — подтвердил я.

— Наверное, это и к лучшему, — вздохнул Каир, и спросил: — Что вам дальше готовят, известно?

— Точной информации нет. Нам дали сутки отдыха, и приказали завтра вечером быть в трактире Йена, где мы получим новую задачу.

— Понятно, — барон слегка кивнул, и сказал: — Я имею некоторые сведения о том, что вас ожидает.

Барон замолчал, и я задал тот вопрос, который он ожидал:

— И что это?

— Командировка в столицу и вступление в Черную Свиту.

— А это что за формирование такое? Банда, наемный отряд или секта?

— Ха-ха! — рассмеялся Каир, и рукавом халата утерев выступившие на глазах слезы, сказал: — Ну, и насмешил ты меня Уркварт. Нет, это не банда, не наемники и не секта, хотя во многом, данное формирование будет на них походить. Это новая гвардейская рота, военная свита императора и его личная охрана на поле боя. Марк Четвертый, видимо, с подачи своих сторонников, решил наращивать мускулы и набивать кулаки. Как быстро он начнет ими размахивать, неизвестно, но в любом случае, медлить не станет.

— У нынешней гвардии плохая репутация, — заметил я. — Не хотелось бы мне в ней служить. Может быть, отказаться?

— Ни в коем случае. Это будет гвардия новой формации, и твоя репутация не должна пострадать, а со временем, нахождение в первом составе Черной Свиты подкинет тебя вверх, разумеется, если ты останешься жив, и не погибнешь где-нибудь на дуэли.

— Или если меня ваши убийцы не прикончат.

— Великий герцог Каним в столичные дела вмешиваться не станет.

— Почему? — удивился я.

— Политика, Уркварт, — Анат Каир поставил свой бокал на стол и посмотрел на огонь. — Проклятая политика.

— А подробней нельзя объяснить, в чем дело?

— Нет, слишком много времени это займет. А если кратко, то расклад следующий. Каждый великий герцог стремится оторвать от соседа кусок территорий и людей, а на Эранге их всего двое, в столице и окрестностях Витим, а на всей остальной территории, практически все феодалы, за редким исключением, стоят за Канима. И ослабление Эрика Витима, а именно против него будет направлен самый первый удар императора и его сторонников, выгодно моему сюзерену. Поэтому он суетиться не станет, хотя присматривать за Марком Четвертым будут, и если он начнет чрезмерно наглеть, его остановят.

— Все ясно, господин барон, благодарю за разъяснения.

— Не за что, со временем, ты все равно бы разобрался, что и к чему, а я всего лишь сэкономил тебе время и дал толчок в правильном направлении.

Все что хотели обговорить, мы обсудили. Повисла немного неловкая тишина, и настало время, когда я должен был уйти. Но перед этим я поинтересовался:

— Наши договоренности относительно герцога Грига и освобождения моей родни из плена, все еще в силе?

— Разумеется, а иначе бы ты тут не сидел.

— И когда мы начнем действовать?

— Наша служба уже работает на севере, а ты вступишь в дело только следующим летом, таков предварительный план, одобренный Ферро Канимом.

— В таком случае, я могу быть свободен?

— Конечно. Только ответь мне на пару личных вопросов и можешь идти. Ты готов к откровенному разговору?

— Да, господин барон.

Каир почесал указательным пальцем правую щеку, искоса посмотрел на меня, и спросил:

— Какие у тебя были отношения с Инной Пертак, моей невесткой?

Понимая, что таиться смысла нет, я ответил прямо:

— Близкие. Какое-то время мы даже делили постель.

— А сейчас?

— Дружеские.

— И не более того?

— Именно так, только дружба, и ничего больше.

— Ты осознаешь, что если вмешаешься в дела моей семьи, то умрешь?

— Само собой. Но я и так не встану между Рагнаром и Инной, я слишком ценю ее дружбу и понимаю, что у этой пары настоящая любовь, и они счастливы.

— Ну, что же, я удовлетворен. Можешь идти, Уркварт Ройхо. — Я встал, поклонился барону и направился к двери, а он сказал мне вслед: — Кстати, люди из "Имперского Союза" знают о твоих отношениях с Инной. Они наводили об этом справки и, наверняка, будут в курсе того, что ты был здесь в гостях. Но ты не переживай, официально, в данный момент я нахожусь далеко отсюда, и параллель между нами провести сложно.

— Мне все ясно, — не оборачиваясь, ответил я, и покинул салон.

После этого, еще около часа я провел в бальном зале, покушал морепродуктов, потрепался с одним из офицеров-кавалеристов местной армии о достоинствах дарнийских жеребцов, и посмеялся с молодыми и симпатичными девушками из свиты великой герцогини Магды. А затем, распрощавшись с молодой четой Канимов, я вернулся в трактир.

Так прошел день вчерашний, а сегодня я отдыхал, и только раз отлучался из трактира, для посещения городского банка, откуда перевел все мои деньги и драгоценности в его столичное отделение. И теперь, я сижу и гадаю о том, что нас ожидает, морально готовлюсь к путешествию в столицу, и слушаю Эхарта и Альеру.

— Эй, Уркварт, — прерывая мой покой, Виран слегка толкнул меня в бок, — проснись.

— Что случилось? — открывая глаза, я посмотрел на Альеру. — Куратор пришел?

— Нет. Просто ты без движения уже целый час сидишь, и мы подумали, что наш друг Ройхо уже того, перенесся в иной мир.

— Не дождетесь, — усмехнулся я.

Виран хотел сказать что-то еще. Но появился наш, уже бывший, командир полковник Плетт, а с ним рядом шел невысокий и верткий пожилой мужчина, личность которого нам всем была очень хорошо известна. Это был Конн Нагер, учитель по фехтованию военного лицея "Крестич", человек, который научил нас очень многому. И я не удивился, когда оказалось, что он и есть наш новый куратор. Ну и, конечно же, не был обескуражен тем фактом, что уже завтра нам предстоит отправиться в город Грасс-Анхо и стать воинами Черной Свиты императора Марка Четвертого.

Глава 3

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

19–30.04.1404.

Прежде чем перейти к основным событиям в моей жизни имперского гвардейца, начну с описания места, в котором я оказался, и немного расскажу о первых днях пребывания в Черной Свите.

Столица Империи Оствер, вольготно раскинувшийся на холмах между двумя крупными реками, Великолепный Грасс-Анхо, мне не понравился. Вроде бы, огромный город с населением в миллион человек, наверное, самый большой населенный пункт в мире Кама-Нио. Есть величественные дворцы и широкие проспекты, три телепорта, парки с зелеными лужайками и множество памятников, магазины и рынки, величественные храмы и святилища, бульвары и роскошные особняки знати, театры и цирки, ночное освещение и немало мест, где молодые люди могут весело провести время. Живи, радуйся и прожигай жизнь.

Однако это был всего лишь обсыпанный конфетти и мишурой облупившийся фасад, который скрывал за собой ветхость и упадок нашего государства. И присмотревшись к древнему городу пристальней, можно было без труда разглядеть грязные улочки окраин, бордели для педофилов, гомосексуалистов и прочих извращенцев, лавки, где в открытую, не стесняясь стражников, как явных, так и тайных, любой желающий мог купить всевозможные наркотики, и целые районы, отданные на откуп преступному миру. И именно в столице я увидел оттенки былой мощи, и всю нынешнюю немощь Империи Оствер. Где с одной стороны широкого и ярко освещенного проспекта, в знаменитом на все государство огромном театре "Айет" давали "Прекрасную Лили", а с другой продавали двуногий скот, таких же остверов, как и те люди, кто сидел в ВИП-ложах оперы.

И пусть, изначально, я не местный житель, а землянин, и по большому счету, мне наплевать на то, как складывается жизнь людей мира Кама-Нио, лишь бы мне было хорошо. Но есть какие-то общие понятия о добре и зле для всех представителей рода человеческого. И моя судьба сложилась так, что я не сразу попал в Грасс-Анхо, а некоторое время пожил в староимперском Йонаре, и побывал в пограничном Кемете, где люди свободны и не относятся к дворянам и богатеям, словно они высшие существа. А потому, глядя на творящийся вокруг беспредел, который воспринимался горожанами вполне нормально, от злобы и неприятия животных порядков и правил, мои ладони сами собой сжимались в кулаки. И мне очень хотелось врезать какому-нибудь негодяю по лицу. Не просто ударить человека, который измывается над слабыми и беззащитными, а конкретно ему вмазать, так, чтобы нанести тварюке на двух ногах тяжелые увечья, сломать ему челюсть и переносицу. А затем найти еще одну мразь, и снова жестко бить подлеца, чтобы он своей кровью захлебнулся…

Впрочем, что-то я разошелся. К теме борьбы с мразями и упырками еще вернусь, а пока, факты относительно имперской столицы. Не официальные, а реальные, которые были доступны выпускникам всех военных лицеев.

Город Грасс-Анхо основан императором Иллиром чуть более тысячи трехсот лет назад. Никогда он не был осажден врагами, но зато в нем три раза происходили серьезные восстания и бунты черни, которые каждый раз уничтожали часть города. Нынешний Грасс-Анхо раскинулся на четырнадцати возвышенностях между полноводными и судоходными реками Дех и Ушмай. Население один миллион официальных жителей, по факту, конечно же, больше. Имеются многочисленные улицы, кварталы и районы. Но для удобства, я и мои товарищи, будущие воины Черной Свиты императора Марка Четвертого, разбили его на четыре части-округа.

Первый округ, Белый Город. Как можно понять из названия, это расположенные в центре улицы, построенные полукружьями вокруг основных имперских храмов и двух дворцов, Старого и Нового, где в одном живет наш номинальный властитель, а во втором заседает Секретариат Верховного Имперского Совета. Здесь обосновались самые богатые и благородные люди государства, и попасть в Белый Город, мечта для одних, и проклятье для других.

Второй округ, Разноцветный Город. Северная окраина Грасс-Анхо, на которой обосновались маги всех пятнадцати основных школ империи. И в этом месте можно было увидеть не только представителей уже знакомых мне "Трансформа", "Истинного Света", "Торнадо" и "Нумани", которых я неоднократно встречал во владениях великого герцога Канима. Но и других одиннадцати школ, ранее виденных мной только мельком: "Алго", "Даисса", "Вессара", "Юн-Арамиз", "Тайти", "Гарджи-Тустур", "Совершенство", "Мир", "Фуман", "Пламя" и "Молния". Каждая школа имела в этом округе свои войска, здания и постройки, магазинчики и склады, дома реабилитации и вербовочные пункты, приглашающие молодых и бедных людей со способностями отправиться на обучение в расположенную невдалеке от города Академию Магии и Колдовства.

Третий округ, Герцогский Город. Он занимает добрую половину столицы с востока и запада, и является личным ленным владением великого герцога Эрика Витима. В чем-то, это спокойные и тихие районы, населенные работягами и слугами. Но по факту это трущобы с немногочисленными производственными предприятиями и мастерскими, типичное феодальное владение в черте огромного средневекового мегаполиса.

Ну и последний округ, четвертый, Черный Город. Это районы на юге столицы, которые официально числятся вольными кварталами, которые управляются представителями Торгово-Промышленной Палаты. И часть этой большой территории, в самом деле, находится под контролем воинов ТПП, и подчиняется правилам магнатов и богачей из этой организации. Однако есть немало улиц, которые давно превратились в развалины, и никого не интересуют. Как следствие, они населены бандитами, разбойниками и профессиональными нищими, которые живут по воровским законам. И столичный криминал это не разрозненные группировки, а крепкий и мощный преступный синдикат, оказывающий помощь имперским олигархам и всем заинтересованным в их услугах влиятельным и богатым людям, а те, в ответ, прикрывают их от гнева великого герцога Витима и городской стражи. Авторитеты следят за тем, чтобы их бойцы, ночные работники и попрошайки не наглели и жили по понятиям. И со всех темных дел на городском дне они имеют свою долю, а в случае проблем или беды, могут выставить на свою защиту не одну тысячу яростных бойцов. Ну, а низовой элемент этого округа, беспрекословно подчиняется своим старшим, и готов выполнить любой их приказ.

Таков город Грасс-Анхо, где мне и прочим будущим гвардейцам из Черной Свиты, подавляющее большинство которых прибыло из провинций, предстояло жить, служить и работать в интересах "Имперского Союза" и нашего государя Марка Четвертого. И как бы мне не хотелось отправиться куда-нибудь в иное место, имелся приказ, и мы были обязаны его выполнить. Ну и, кроме того, я понимал, что столица это то самое место, где можно возвыситься и заиметь полезные знакомства на будущее со всеми вытекающими из этого последствиями…

Итак, в моей жизни начинался новый этап. Вместе со своими друзьями Альерой и Эхартом, от нашего временного куратора Конна Нагера мы получили инструкции. И они были просты. Прибыть в столицу, три дня отдыхать в одной из гостиниц поближе к центру и, не вступая в конфликты, гулять по городу. После чего, нам следовало явиться в пустые гвардейские казармы Старого Дворца, предъявить свои документы и офицерские патенты чиновникам канцелярии императорского двора, пройти проверки, и стать корнетами вновь возрождаемой отдельной гвардейской роты. Затем, мы должны выполнять приказы своих новых отцов-командиров и, в случае проблем, обращаться непосредственно к Нагеру. Через пару дней он станет одним из штатных инструкторов Черной Свиты по фехтованию, всегда будет неподалеку, и окажет нам всемерную поддержку.

На этом наши пути разошлись. Мы собрали свои вещи, переночевали еще одну ночь в трактире "Сержант Йен", а с утра отбыли в столицу, где три дня, как и было приказано, жили в гостинице, и вели себя тихо. За это время я и сложил свое мнение о Грасс-Анхо. И несколько раз, за малым, не ввязался в драку с чванливыми аристократами и людьми из ТПП, которых видел во время своих прогулок по городу и на рынках рабов. Однако я сдержался, и вскоре, оставив гостиничный номер, мы прибыли к новому месту службы.

В канцелярии императорского двора все наши документы были проверены магами и чиновниками, а после этого нами занялись четыре капитана из 2-го гвардейского полка, где, как мы слышали, имелось несколько достаточно боеспособных и дисциплинированных рот, которым доверяли охрану императора. Как водится, нас прогнали по всем воинским дисциплинам, и признали годными к службе. А затем всех троих осмотрели придворные. И по их требованиям, мы тоже подошли. Не уроды, рост выше 176 сантиметров, с манерами порядок, верим в имперских богов, этнические остверы и имеем не менее десяти поколений благородных предков. В общем, достойны нести службу во дворце, и в случае нужды, сможем умереть за императора.

По оглашении вердикта придворных, мне почему-то вспомнилось название одной российской оперной постановки под названием "Жизнь за царя!". И невольно, я рассмеялся. Все присутствующие посмотрели на меня, а один из важных придворных, высокий брюнет с прищуренными глазами, который сидел в уголке и наблюдал за нами, как я позже узнал, сам канцлер императорского двора граф Тайрэ Руге, обратился ко мне:

— Что вас так насмешило, молодой человек?

Негативные впечатления о столице к тому моменту схлынули, настроение было приподнятое, и хотелось сказать ему что-нибудь веселое. И оглядев нахмуренных и озадаченных придворных чиновников, я ответил:

— Да вот, смотрю на вас, господа, и такое ощущение, будто на похороны попал. Все серьезные, в трудах и заботах, а мне кажется, что, не смотря ни на что, надо улыбаться. Весна, тепло, в садах птицы поют, а у вас настроение, явно, до сих пор зимнее.

— Хм, — ухмыльнулся Руге, и спросил: — Вы, граф Ройхо, видимо, впервые в столице?

— Так точно, — я продолжал улыбаться.

— Тогда ваше веселье понятно. Послужите пару месяцев, тогда с вами еще раз пообщаемся, насчет улыбок и доброй погоды.

Канцлер двора замолчал, и нами вновь занялись придворные, которые оформили нас как офицеров гвардии. А затем мы отправились в казарму, старое и неухоженное двухэтажное серое здание без всяких удобств, где делался срочный ремонт. Дело в том, что после гибели наших предшественников, которых перебили вместе со всеми прочими защитниками императора Квинта Анхо, казарма долгое время использовалась как складское помещение. А после, в ней жили разгромившие и разорившие все вокруг гвардейцы 1-го полка. Поэтому пока здесь не было ничего, ни воды, ни канализации, ни бани, ни туалета. И по-хорошему, следовало бы расквартировать роту Черной Свиты где-то в ином месте. Но наша казарма вплотную примыкала к дворцовому комплексу. И начальство, а это император, канцлер двора и командир роты, посчитало, что молодые корнеты, которые являются преемниками истинных гвардейцев, неделю-другую проживут и так. Мы то проживем, особой проблемы нет, народ у нас подобрался лихой и не особо привередливый, сто двадцать молодых волков из военных лицеев последнего выпуска. Но нужду приходилось справлять в туалете за двести пятьдесят метров от казармы, а от немытых тел уже через сутки разило потом, и это было только начало.

После заселения в комнате на три человека, мы познакомились со своими будущими сослуживцами, и все они оказались молодыми людьми от девятнадцати до двадцати двух лет, выпускниками всех восьми имперских военных лицеев. Кстати сказать, здесь же мы встретили наших однокурсников из первого и третьего десятков, которые тоже попали сюда по протекции "Имперского Союза". И внимательней присмотревшись к окружающим нас будущим гвардейцам, я пришел к выводу, что мы все из одной шайки-лейки. Бывшие кадеты держались друг с другом настороженно и кучками, у всех имелось боевое оружие, каждый постоянно был настороже, и никому не доверял. И так продолжалось до тех пор, пока нас не построили на внутреннем плацу, и перед нами не предстал наш командир роты, взводные, десять инструкторов и два мага из школы "Гарджи-Тустур", которая занималась постановкой надежных мыслеблоков, и всеми аспектами человеческой души и психологии.

Вперед вышел наш новый командир, средних лет суровый усатый дядя в темно-синем мундире, черной широкополой шляпе с золотой кокардой на ней, и черным плащом за спиной, на котором белым цветом выделялся герб рода Анхо, прямой крест в круге. Он оглядел нас, представился как полковник Гедмин Сид, и начал говорить. И из его объяснений стало ясно, что все мы люди одного круга и похожих взглядов, так сказать единомышленники, обедневшие дворяне, которым не нравится положение дел в Империи Оствер, и каждый из нас состоит в подпольной организации патриотов.

В общем, мои предположения подтвердились. "Имперский Союз" чуть ли не в открытую показал своих бойцов. Так что, если принять во внимание присутствие на плаце магов, то можно было предположить, что нам откроют планы на будущее, поставят перед личным составом первые задачи и накинут на мозги не снимаемую защиту. И опять я оказался прав. Полковник говорил минут двадцать. Но если вкратце, то нам предстояло заиметь мыслеблоки, затем получить и подогнать под себя униформу, и провести одну неделю в казарме, так сказать, в карантине. Затем нам выдадут подъемные деньги, двухмесячный оклад в общей сумме сто иллиров, и мы выйдем в город, где за три дня, официально отпущенных нам на отдых, должны показать всему столичному обществу, что гвардия это не только три полка полудурков и сволочей, но и такие бравые парни как мы. То есть, следовало бить всех и каждого, кто посмотрит на нас криво или косо, ввязываться в любые дуэли, и убивать всякого наемного бретера или заносчивого аристократа в пределах видимости. При этом Гедмин Сид допускал, что потери с нашей стороны будут не менее двадцати пяти процентов личного состава. Такие вот дела. Без боевки и экстрима не докажешь, что Черная Свита что-то из себя представляет, и достойна уважения. А без уважения в столице делать нечего, тут значение имеют либо воинское мастерство, либо деньги. У нас имеется только первое, и мы должны сразу показать, кто мы такие есть.

Все было предельно просто, ясно и понятно. Первое построение было окончено, и нами занялись "гарджи-тустуры". В одной из комнат казармы, маги поводили над каждым из нас своими артефактами, в голове что-то щелкнуло, и минут пять она очень сильно болела. Затем все пришло в норму, и так я получил защиту от прочтения наших мыслей не только врагами, но и друзьями. Магическая школа "Гарджи-Тустур", которая всегда соблюдала нейтралитет, и хранила немало чужих тайн, это гарантировала.

Постановка дорогостоящих мыслеблоков прошла благополучно, и пришел черед получать униформу, которая совпадала с той, которую носил наш полковник. Три суконных темно-синих приталенных мундира с двумя рядами серебряных пуговиц, к которым можно было пристегнуть отвороты, столько же брюк, и два черных плаща с гербом рода Анхо. Это парадно-повседневная одежда. Кроме того, две пары отличнейших кожаных сапог, одна пара ботинок и одна пара кавалерийских ботфортов. Четыре белых рубашки с длинным рукавом, две из шелка и две из льна, три майки, одна черная суконная куртка, напоминающая мне бушлаты российских моряков, и такого же цвета длиннополая шинель. Две черные портупеи, две пары кожаных перчаток, два белых шарфа, два комплекта стандартной армейской рабочей формы, точно такой же, какая выдавалась в военных лицеях, и два серых берета. Как дополнение, две черные широкополые шляпы, каждая из которых весила около четырехсот грамм. Почему такие тяжелые? Все просто. Внутри шляпы имелась металлическая полукруглая чашка, которая могла бы спасти своего владельца от удара по голове и поддерживала форму головного убора. Ну и последнее, две серебряные кокарды, похожие на ту, которую носил наш ротный командир. Изображение стандартное, крест в круге.

Это то, что нам дали за счет личных средств императора, который, по его меркам, был катастрофически беден. А все остальное, что мы хотели бы или имели бы желание носить, следовало покупать за свой счет. Например, нижнее белье, платки, кружева и серебряные галуны, позументы и банты, перья и бахрому, шпоры и галстуки. Хочешь быть франтом по столичной моде, будь им, но за свои собственные денежные средства…

Сразу подогнать униформу не дали. Пришел черед получения доспехов и оружия, а затем выбор лошадей. Ну, с этим все было достаточно просто, стандартная амуниция легкой имперской кавалерии, и стальные ируты, надо сказать, не самого наилучшего качества. И поход на конюшню, где стояло полторы сотни исанийских полукровных кобыл-трехлеток, гнедой масти, из которых каждый воин Черной Свиты, одну закрепил за собой.

На этом закончился первый день в казарме на территории Старого Императорского Дворца, и с этого момента началась моя служба в гвардейской роте. Утром построение и завтрак. Кругом суета строителей, а мы сидим в душных глухих залах и слушаем лекции наших офицеров о том, что происходит в столице, какой район кому принадлежит, где и кто командует, ну и так далее. Обед. А затем конная прогулка, и тренировки под руководством Конна Нагера и еще нескольких опытных фехтовальщиков. Как правило, это была стандартная программа военного лицея, постановка ног, разработка кистей рук, отработка выпадов и парадов, приемы защиты и нападения: финты, перехваты оружия, уходы в сторону, выпады и полувольты. Все без суеты, но и без огонька, помыться негде, на щеках щетина, новая суконная форма выглядит помятой, и такая чепуха продолжалась семь дней подряд. Какая-то показуха, явно, рассчитанная на зрителя. Все интересное в казарме, а на виду, рота молодых дворян, которые находятся в достаточно бедственном положении.

Но, как я уже сказал, продолжалось это не очень долго, а лишь до тех пор, пока не закончился ремонт. Рабочие удалились, заработала канализация и умывальники, были открыты все бытовые помещения, и жизнь роты резко изменилась. Появились цирюльники и пошивочных дел мастера, конюхи и кузнецы, тройка музыкантов и знаменосец с черным имперским флагом, на котором золотом был вышит все тот же самый герб Анхо. Личный состав разбили на взвода, по тридцать человек в каждом, и дали постоянных командиров.

А затем наступил выходной, во время которого мы помылись и привели себя в порядок. И на следующий день, в полдень нас выстроили на внешнем плацу перед казармой, и появился Он, сопровождаемый несколькими придворными и графом Руге, император Оствера, хлипкий парнишка в белом камзоле и тонкой шпагой на боку. С виду мальчонка как мальчонка, с одного удара такого вырубишь. Но была видна порода, взгляд упрямый, уверенный и смелый, спина прямая, а походка твердая, так что потенциал имелся. Он внимательно всматривался в наши лица и ходил вдоль строя, а затем Марк Четвертый сказал несколько дежурных фраз о том, что надеется на нас, и мы будущее империи. После чего молодой государь удалился, а взводные, еще раз проинструктировали своих воинов о том, что делать в Грасс-Анхо, и выпустили нас в город.

Первая увольнительная перед началом настоящей службы была рассчитана на три дня. И за это время, каждый из нас был обязан сделать все, что только возможно, для поднятия из грязи и мусора репутации гвардейских офицеров. Все начиналось с малого, с самой обычной бойни и дуэлей. И разбившись на тройки, провожаемые одобрительным взглядом взводного командира, капитана Винса, тридцать человек нашего первого взвода покинули пределы Старого Дворца. За нами последовали второй, третий и четвертый. Пришло время бить морды и вспарывать животы, и мы были к этому готовы.

Глава 4

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

30.04.1404.

О том, что у императора появилась новая игрушка, отдельная рота гвардейцев, которая в последний день апреля получит увольнительную, в Белом городе уже знали. И даже если бы мы не искали неприятностей, они все равно бы нас нашли. Местное общество жаждало крови провинциалов, которые прибыли служить государю, так что ближе к вечеру на нас открыли охоту, и это были самые разные люди. Профессиональные бретеры, которые заботились о своей репутации крутых бойцов. Столичные и провинциальные хлыщи, пообещавшие своим дамам сердца герб Анхо со шляпы гвардейца. Наемники, которым заплатили неизвестные люди, желающие посмотреть на развлечение в том или ином районе города, и еще не пойми кто. И пусть всех этих бойцов было не так уж и много, но две с лишним сотни клинков уже ждали новоиспеченных гвардейцев на улицах и проспектах города, и сие было непреложным фактом, про который все воины Черной Свиты, уходящие в город, знали.

Нас о подобных опасностях предупредили заранее, и потому, наша тройка решила не нарываться на драку, а подождать первых наездов. В новенькой униформе и черных плащах с белым крестом в круге, при личном оружии, мы спокойно шли по проспекту Славы, который соединял Старый Дворец и храмовый комплекс Бойры Целительницы, то есть следовали по одному из обычных прогулочных маршрутов. Мы старались выглядеть беззаботно, и не обращать внимания на любопытных горожан, которые, судя по их удивленным взглядам, гвардейцев в форме видели реже, чем самого императора. И тут нам навстречу, от одного из домов, растянувшись в цепь, выдвинулась компания из четырех молодых людей, примерно, наших ровесников. Одеты они были по последней столичной моде, белые лосины в обтяжечку, заправленные в такого же цвета сапоги, а на теле распахнутые на груди бирюзовые колеты и ярко красные сорочки. На шее у них висели золотые украшения, какие-то ожерелья, напоминающие цыганские монисты, через плечо были перекинуты украшенные серебряным шитьем широкие перевязи, на которых висели стандартные ируты с посеребренными гардами, а на руках находились довольно таки неплохие охранные браслеты. И по виду этих аристократов, можно было сказать, что это приехавшие в Грасс-Анхо за славой и деньгами дворяне, скорее всего, сыновья богатых "домашних" баронов. Они искали приключений, и им тоже хотелось приподнять свою репутацию, а тут мы, так что драка была неизбежна.

— Господа, вы преграждаете нам дорогу, — остановившись перед нами, и выставив вперед левую ногу, с вызовом, произнес один из дворян. — Будьте любезны, отойти в сторону.

Проспект был широкий, кареты по нему не ездили, и обе кампании могли бы избежать ссоры просто приняв немного вправо или влево, и разойтись. Но дело ведь не в том, как бы не столкнуться, и все это понимали, а потому, я сделал полшага вперед, навис над разговорчивым дворянином, который стоял передо мной и, копируя интонации сержанта Сантина, когда он изображал из себя тупого звероподобного служаку, произнес:

— Так отойди на два шага в сторону, баран деревенский.

Молодой аристократ покраснел словно вареный рак и, схватившись за меч, вскрикнул:

— Я шевалье Масси, второй сын барона Буржика, верного вассала великого герцога Ратины, вызываю вас на поединок!

— Я граф Ройхо, принимаю вызов, — ответил я, и поинтересовался: — Где и когда деремся?

— На ристалище храма Бойры Целительницы. Сейчас!

"Нормальный выбор, — отметил я. — Днем, в Белом городе все дуэли только вблизи храмов. А если дело касается ристалища Бойры Целительницы, то для проигравшего бойца всегда имеется возможность попросить помощи у богини. Жрицы услышат зов и остановят поединок. Дрейфит соперник, впрочем, это и не удивительно, если он когда и дрался на дуэли, то вряд ли всерьез".

— Согласен, — сказал я. — Выбираю ируты без доспехов и защиты. Бой насмерть.

Аристократ побледнел, видимо, он ожидал чего-то иного, может быть, боя до первой крови и лишения оружия, а тут реальная смерть над головой нависла. Однако отступать он не стал, а согласно кивнул головой:

— Отлично! Я убью вас, сударь.

— Поглядим.

Сказав это, я посмотрел на своих товарищей. Альера и Эхарт тоже не зевали, и получили вызовы на дуэль от молодых шевалье (благородных людей без титула), которые все оказались с материка Анвер из владений великого герцога Ратины. И только один из них остался в стороне, и занял позицию свидетеля.

Все было решено, и уже через пятнадцать минут, в сопровождении патруля городской стражи и нескольких десятков зевак, двигаясь прямо по проспекту Славы, мы прибыли на ристалище у храма Бойры. Здесь нас встретили дежурные судьи, которых выделяли на весь день в места для проведения боев, две жрицы, пожилой офицер городского гарнизона в чине лейтенанта, и чиновник Секретариата Верховного Имперского Совета.

По очереди, парами, мы подходили к трибуне, на которой расположились судьи, и представлялись. Нас обследовала одна из жриц, пожилая тетка с простодушным лицом, которая поводила руками вдоль наших тел в поисках запрещенных в честном бою артефактов и амулетов, и председатель судейской коллегии, чиновник Секретариата, поинтересовался, не хотим ли мы примириться, и разрешить наши разногласия мирным путем. Мы, конечно же, не хотели, и первой на ристалище вышла пара граф Ройхо — шевалье Буржик.

Мой противник и я оставили свои кошельки и мелкие вещицы товарищам, и выдвинулись на покрытую утрамбованным серым речным песочком в смеси с мелкой галькой просторную площадку. Отдали один другому салют, клинок резко вверх и вниз. Застыли. Ждем команды. И как только слегка подвыпивший капитан гарнизона отдал ее, мы начали действовать.

Противник бросается на меня, и я делаю шаг навстречу. Расстояние сокращается, и сталь наших ирутов столкнулась. От клинков посыпались искорки, произошел размен ударами и, не желая затягивать поединок, я перешел в наступление. Диагональный удар. Противник его отводит, надо сказать, вполне неплохо, и после этого сам хочет контратаковать. Его замах практически безупречен. Но я прыгаю вперед, и слева направо, делая длинный выпад, острием клинка вспарываю горло шевалье Буржика.

На секунду он застывает на месте, его рот раскрыт и ловит воздух, а из горла с посвистом выливается кровь. Прямой удар с ноги в грудь противника и, не успев испачкать меня кровью, второй сын барона валится на спину. Победа! Но большого удовлетворения от нее нет, и она воспринимается как рабочий момент. Противник заведомо был слабее меня, и я знал, что так или иначе, но загоняю его и прикончу, показательно, быстро и без затей. Есть мнение вышестоящих командиров создать Черной Свите репутацию жестких бойцов и, на мой взгляд, это правильное мнение.

Я вернулся к трибунам и стал наблюдать за поединками Альеры и Эхарта. Оба выпускника "Крестича", действовали так же как и я, быстрый размен ударами, наступление, и смерть противника. Все как на тренировках. Правда, Эхарт смазал свой удар и клинок Нунца хоть и задел голову противника, но не прикончил его. Бой был прекращен жрицами Бойры Целительницы, и Эхарт смог остановить повторную добивающую атаку. Его клинок, лишь слегка изменив траекторию, не соприкоснулся с головой упавшего шевалье, и только взрыхлил песок рядом с ним. Но это и не важно. Три первых дуэли прошли, и все они закончились нашей победой. И даже тот, кого спасли жрицы, вряд ли выживет, у него черепная коробка вскрыта, и долго он не протянет, а если, вдруг, шевалье все-таки оклемается, то останется на всю жизнь дураком или инвалидом.

К нам подошел капитан из судейской коллегии и осведомился, не желаем ли мы забрать снятое с тел наших противников оружие и украшения прямо сейчас. Мы не желали. Тогда он поинтересовался, куда отправить трофеи. И естественно, мы назвали Старый Дворец и казарму Черной Свиты. Офицер наклонился ко мне и дыхнул в лицо перегаром. При этом его раскрытая левая ладонь оказалась между нашими телами, так, чтобы этого не было видно с трибуны.

Я все понял правильно. Хочешь, чтобы трофеи доехали до указанного адреса без потерь и быстро? Позолоти ручку. Хм. Каждый живет, как может, и капитан гарнизона нашел себе дополнительный приработок. Ну, что же, я не жадный, и из кошелька появился иллир, который опустился в ладонь офицера. И заверив нас в том, что все будет в лучшем виде, военный судья исчез.

— А может быть, не стоило ему денег давать? — спросил меня Эхарт.

— Думаю, что от одного золотого я не обедняю, а добыча с тела каждого нашего противника стоит вполне прилично. Один ирут около десяти иллиров, да побрякушки под сотню.

Эхарт не возражал, мы замолчали, и прислушались к громкому голосу Альеры, который прижал в уголок четвертого шевалье с материка Анвер, и допытывался у него, кто же надоумил молодых дворян напасть на воинов Черной Свиты. Бледный аристократ прижался к деревянной стене трибуны, теребил рукоять меча и что-то мямлил, а Виран схватил его за камзол и, встряхивая, спрашивал:

— Так кто вам сказал, что можно гвардейцев убить и на этом славу заработать?

— Д-д-да, все го-говорят, — дворянин стал заикаться.

— А конкретнее? Имена, фамилии, адреса?

— Я ничего не знаю. Вчера мы были в салоне мадам Кристины, и там услышали, что сегодня после полудня будет потеха, травля черных плащей.

— От кого услышали?

— От барона Кея Финера.

— И где можно найти этого барона?

— В салоне, он там почти каждый вечер бывает

— А где находится салон мадам Кристины?

— Улица Хальден, дом восемь. Отпустите меня господа. Я ведь не оскорблял вас. Прошу вас, господа…

Если бы Альера продолжил расспрашивать шевалье, то, наверное, он бы обмочил свои белые лосины. Но поскольку было видно, что какой-то там по счету сын неизвестного нам "домашнего" барона ничего толком не знает, Виран смилостивился, отпустил его и велел валить из столицы, лучше всего записаться добровольцем в один из отрядов, которые отбывают на фронт с ассирами. Шевалье, путаясь в ножнах ирута, бегом припустил на выход с храмового ристалища, а Альера подошел к нам, и спросил:

— Ну что, с почином, господа гвардейцы?

— Да, — мы с Эхартом ответили одновременно, переглянулись и заулыбались.

— Что делаем дальше? — спросил Виран.

— Предлагаю отправиться в какой-нибудь театр, — предложил Нунц. — Отдохнем и еще кого-нибудь на поединок вызовем. Сегодня, может быть, еще успеем подраться, а то я только размялся.

— Не пойдет, — вклинился я. — Вечер уже и все ристалища до утра закрываются. А драться с кем-то на улице, значит, нарваться на конфликт с Секретариатом Верховного Совета. Поэтому, чтобы за этот вечер провести еще по одному поединку надо выезжать за пределы Белого города, а нам это пока запрещено. Или же придется помахать клинками в одном из особняков, не на виду простых горожан и гостей столицы. Здесь это в порядке вещей и не под запретом.

— И что предлагаешь? — Виран посмотрел на меня.

— Навестить салон мадам Кристины, которую упоминал выживший шевалье, и посмотреть, что там за компания собирается. Глядишь, самого Финера прихватим, который мальчишек-провинциалов на убой кинул, и я сам им займусь. А если его не застанем, так хоть отдохнем и посмотрим, как здесь благородные люди вечера коротают. Затем вернемся в казармы, так как ночевать в незнакомых местах пока не стоит

— А приглашение в салон где?

— Плевать! Скажем, что мы друзья покойного шевалье Буржика, — я назвал фамилию убитого мной дворянчика, и прищелкнул пальцами правой руки. — И этих, как их звали, ваших противников?

— Мастон, — сказал Альера.

— Ниран, — добавил Эхарт.

— Вот-вот, — продолжил я. — Мы друзья Буржика, Мастона и Нирана, пришли найти барона Финера и передать ему от покойников большой и пламенный привет. Входим, ведем себя скромно, но с достоинством и упором на то, что мы воины. И обнаружив искомого барона, я вызову его на поединок и прикончу, чтобы не смел подлец такой, разносить о нас поганые слухи. Если он там не один такой, а их много, по одному противнику возьмете на себя вы. Как вам мой план?

— Пойдет, — ухмыльнулся Виран.

— Салон это хорошо, — согласился Эхарт, — там девушки, музыка и бесплатная выпивка. Я не против.

— В таком случае, господа, — я кивнул на выход, — прошу за мной. Нас ждут великие дела, и впереди еще целый вечер.

Мы покинули ристалище, и снова оказались в Белом Городе. Улицы полнились народом, зажигались фонари, куда-то спешили рабы в чистой одежде и с ошейниками на шее, а на перекрестках стояли стражники. Все тихо и спокойно, типичный центр большого города.

Через сквозной проулок выйдя с проспекта Славы, мы оказались на улице Данвен, где можно было взять наемный экипаж и уже на нем добраться до начала расположенной примерно в двух с половиной километрах от храмового комплекса Бойры Целительницы улицы Хальден. Идти пешком, само собой, интереса не было. И вскоре, развалившись на удобных мягких диванчиках в открытой коляске, мы направлялись в гости к пока еще неизвестной нам мадам Кристине.

Пока ехали, я наблюдал за жизнью города, и думал о своем.

Итак, что мы имеем? Увольнительная началась неплохо. Белый Город это не Черный, где нас сразу же забили бы толпой, и с первого боестолкновения получена прибыль, небольшая, но она есть. Теперь дело за продолжением вечера и все будет зависеть от того, кто такова мадам Кристина и какой направленности ее заведение.

Изначально, салонами в столице назывались гостевые залы в особняках знати, где устраивались литературные вечера, в которых собирались музыканты и поэты, молодые девушки из хороших семей, желающие найти покровителей и пробиться в высший свет, и дворяне с претензией на образованность. Так было в расцвет империи, а теперь, большинство салонов, по сути, настоящие бордели. Только не простые, где приходит клиент, неважно, мужчина или женщина, оплачивает услуги юноши или девушки, и получает, что хочет. А с легким флиртом, карточными играми, под стихи какого-нибудь местного дарования, под музыку и в хорошем обществе. При этом все вокруг понимают, что и к чему, но всех посетителей салонов подобный расклад устраивает. И теперь в подобное заведение влезаем мы. Будет забавно посмотреть, что из всего этого выйдет. Потому что, в салонах можно поставить всех на уши, а можно, и наоборот, свои уши потерять.

Однако, как я уже говорил, есть воля командиров, и раз уж мы сами подписались на службу императору в Черной Свите, придется ее выполнять. Ну, а пока, необходима дополнительная информация. Альера слишком рано отпустил не участвовавшего в конфликте шевалье, а наших знатоков столичной жизни, старших офицеров Черной Свиты, рядом нет. Однако имеется кучер, коляска которого находится в хорошем состоянии, и сам водитель кобылы, как говорил Леонид Утесов, хмурый мужик лет сорока пяти, выглядит колоритно и производит впечатление бывалого человека и старожила, который знает центр столицы как свои пять пальцев. И по своей прошлой жизни, я знаю, что люди подобной профессии, занимающиеся извозом, вне зависимости от названия, таксист, кучер или извозчик, знают о жизни своего города очень многое.

— А что любезный, — обратился я к нашему водителю, — часто ли к мадам Кристине людей возишь?

— Бывает, — флегматично отозвался мужик.

— И чем там дворяне занимаются, знаешь?

— Не-а, — крупная черноголовая голова в надвинутой на глаза кепке мотнулась из стороны в сторону.

— А если подумать? — я кинул на мягкую обивку сиденья, на которой расположился извозчик, серебряный нир.

Мужик кинул на меня косой взгляд, переложил вожжи в левую руку, а правой накрыл монету. После чего вновь отвернулся, и спросил:

— А что именно господина гвардейца интересует?

— Так я и говорю, чем занимаются там люди, и кто в салоне бывает?

Правая рука, прихватив монету, сместилась с сиденья, и после небольшой паузы, извозчик ответил:

— Народ разный бывает. Купчики средней руки из Торгово-Промышленной Палаты, дворяночки из бедных, бароны из небогатых, приживалы и нахлебники, музыкантов видел и поэт один, чудак полусумасшедший. Всякая публика. Я от дома мадам несколько раз людей увозил, в основном, сильно пьяных.

— Понятно. А сама мадам Кристина кто?

— Баронесса, вроде бы, но герба на ее доме я не видел.

— А фамилия мадам какая?

— Ивэр.

— И часто собирается компания в доме мадам Кристины?

— Я того не знаю, но вроде бы каждый день. Как ночью по улице Хальден не проеду, в восьмом доме свет горит.

— А барона Финера знаешь?

— Ну-у-у, — протянул он, и снова искоса посмотрел на меня, — надо еще разок подумать.

Снова на сиденье опустилась серебряная монета, которая сразу же исчезла.

— Подумай, — наблюдая за кучером, усмехнулся я. — И расскажи мне про барона.

— А чего рассказывать, — мужик кнутом слегка взбодрил свою лошадку, — личность не шибко известная, но и не сошка из провинции. Дуэлянт и бабник, денежки водятся, служит в гвардии, но в форме, как вы, на показ, никогда не ходит, стыдится, наверное. Я барона три раза возил, помню его.

— И где именно служит Финер?

— Не знаю.

— А как он выглядит?

— Темноволосый, широкие плечи, длинные волосы, как у вашего друга, — он кивнул на Альеру, который с недавних пор, стал отпускать роскошную белокурую гриву, — и еще у него шрам на левой щеке, рваный такой, уродливый.

Всю дорогу, пока ехали, я задавал кучеру вопросы, а он охотно отвечал. Все же, пара серебряных ниров хороший стимул для разговора. И когда перед ухоженным симпатичным трехэтажным домиком на улице Хальден мы покинули коляску, у нас уже имелась некая предварительная информация о том месте, куда мы направлялись, и том обществе, в котором окажемся. Как и ожидалось, это был небольшой средний бордельчик для господ из полусвета, которых не допускали ко двору великого герцога Витима и иных очень знатных столичных феодалов и магнатов. Так что, серьезных опасностей можно было не ожидать, но и расслабляться тоже не стоило.

Мы подошли к дверям, и нам незамедлительно открыл высокий и поджарый слуга, как водится, облаченный в ливрею. Он как-то странно втянул носом воздух, словно охотничий пес, и очень вежливо поинтересовался, кто мы и с какой целью прибыли в дом баронессы Кристины Ивэр. Я ему сказал, что мы офицеры гвардии и друзья шевалье Буржика, Мастона и Нирана. И это все, что ему надо знать, и если через три минуты мы не войдем в дом, то он сильно пожалеет о том, что родился на этот свет.

Слуга остался невозмутимым и угроз, что странно, не испугался. Он попросил нас подождать, закрыл дверь и удалился. А мы пару минут молча постояли, посмотрели на вечерний Грасс-Анхо, одернули свои мундиры и проверили, насколько легко выходят из ножен уже отведавшие сегодня крови клинки.

Наконец, за несколько секунд до отпущенных трех минут, дверь снова открылась, и долговязый слуга баронессы пригласил нас пройти на второй этаж. Пока все шло вполне нормально, и вскоре, поднявшись по широкой лестнице, мы оказались в просторном зале. Стены этого помещения были завешены гобеленами и лиловыми шторами, за которыми вполне спокойно можно было спрятаться двум-трем человекам. На улицу выходили два закрытых стеклом окна. Вдоль стен стояли широкие диваны, несколько столиков с фруктами, закусками и вином, а в углу находился клавесин. Под потолком горел "вечный светильник". Вот и вся обстановка.

Что же касается людей, то их пока было немного, всего семь душ. Пять девушек в легких разноцветных платьях без всякого макияжа на молодых и чистых лицах, сидящие на двух диванах. Пожилой мужчина с брюшком, судя по безвкусному камзолу и штанам из красного бархата, недавно приподнявшийся торгаш или мелкий промышленник. Ну, и сама хозяйка, миловидная тридцатилетняя шатенка со стройной фигуркой в светло-синем платье, которое из-за обилия легких кружев казалось воздушным.

— С кем имею честь, господа? — спросила нас баронесса, как только мы остановились на входе и осмотрелись.

Отметив для себя, что голосок у мадам Кристины хороший, мягкий и глубокий, я сделал по направлению к ней три шага, остановился рядом с диванчиком и, слегка поклонившись, представился:

— Корнет Черной Свиты Его Императорского Величества граф Ройхо.

Следом, справа и слева отозвались мои друзья:

— Корнет Черной Свиты Его Императорского Величества шевалье Альера.

— Корнет Черной Свиты Его Императорского Величества шевалье Эхарт.

Мадам, окинула нас заинтересованным взглядом, затем взглянула на своих девушек, которые явно повелись на нашу красивую униформу и плащи, после чего снова обратила внимание на нас, и задала следующий резонный вопрос:

— И что вас привело ко мне?

— Это я хотел бы обсудить с вами наедине, сударыня, — ответил я.

— Что же, — она встала и направилась к окну, рядом с которым никого не было, — пройдемте.

Оставив друзей, которые посматривали на девушек, я последовал за ней. И здесь, остановившись у подоконника, на котором стояло несколько горшков с цветами и, посмотрев в умные и пронзительные глаза много повидавшей на своем веку женщины, я решил не юлить и быть с ней предельно откровенным.

— Сударыня, как вы понимаете, я и мои друзья гвардейцы императора. Сегодня мы отдыхаем, вышли в город и имели столкновение с некими шевалье с материка Анвер, которые бывали в вашем доме. Между нами состоялись три дуэли, и все наши разногласия были разрешены после смерти этих самых шевалье. Все случилось по правилам на поле вблизи центрального храма Бойры Целительницы.

— Мне очень жаль неразумных дворян с материка Анвер, но я знала их не очень хорошо, и пока не понимаю, почему вы пришли ко мне в дом. Конечно, я всегда рада гостям, особенно, если они благовоспитанные молодые люди, но обычно меня навещают по письменному приглашению с моей стороны или по рекомендации проверенных клиен…, - она запнулась и тут же поправилась, — друзей.

— Я понимаю ваше недоумение, сударыня. Но дело в том, что погибшие шевалье успели рассказать нам, что не сами додумались оскорбить нас, а с подачи одного из ваших постоянных клиен…, - как и баронесса, я запнулся, и тоже поправился, — друзей. Это некто барон Финер, который покрывал грязью новую гвардию императора, и мы с друзьями считаем, что он должен ответить за свои слова. Поэтому, хотелось бы знать, госпожа баронесса, будет ли он сегодня вечером или ночью у вас в гостях?

Мадам Кристина помедлила, посмотрела в окно, немного потянула время, и ответила:

— Да, барон обещался быть.

— И когда он появится?

— Через пару часов.

— Вы не против если мы подождем его здесь?

— Нет. Можете чувствовать себя как дома, но прошу не обижать моих воспитанниц, о которых я забочусь словно о родных дочерях.

— Не сомневайтесь, сударыня, — я слегка кивнул, — мы новая гвардия, и постараемся соблюдать все правила приличия.

С сомнением, мадам посмотрела на меня, но не возразила, а вернулась на свое место. Альера и Эхарт начали беседу с девушками, а я, на всякий случай, сел поближе к выходу, рядом с мадам Кристиной. А то мало ли, вдруг, она попытается выйти и предупредить барона Финера о том, что его ждут. Так что, лучше подстраховаться, тем более что я сам вызвался прикончить сволочь из старой гвардии, свое намерение был намерен выполнить и сделать для этого все, что возможно.

Потекли часы ожидания. Девушки флиртовали с моими друзьями, господином в красном, как я верно его определил, купчиком средней руки, который недавно получил хороший заказ на поставку сухих круп для Второй Восточной армии генерала Карса Ковеля, и за счет этого приподнялся, и еще двумя появившимися в салоне молодыми и не очень богатыми дворянами. Мадам Кристина сидела как на иголках, а я расспрашивал ее о том, есть ли у нее в особняке задний двор, на котором можно было бы провести поединок, и каков барон Финер в жизни.

В общем, я вел себя как полный отморозок, который ни на что не обращает внимания, и полностью сосредоточился на своей цели. Но это было не так, я все подмечал и из всего делал выводы. Например, мне весьма приглянулись две девушки из компании "воспитанниц" баронессы и, глядя на их ладные фигурки, тугие и красиво очерченные груди выпирающие из глубокого декольте, губки бантиком и раскрасневшиеся гладкие щечки, мне думалось о том, каковы они в постели. А еще я слушал купчика-интенданта. И из нескольких услышанных краешком уха фраз, сделал вывод, что он нечист на руку и, при желании, его можно раскрутить на деньги. А самое главное, из расспросов мадам Кристины следовало, что барон Кей Финер, не просто гость, а своего рода, крыша светского салона баронессы Ивэр, официальной вдовы одного из вассалов великого герцога Ратины.

И из всех моих наблюдений я сделал для себя вывод, что салон место чрезвычайно интересное и занимательное. Гости много болтают, и баронесса, наверняка, пересказывает Финеру все, что слышит. А как известно, информация это сила, и если сегодня я убью покровителя этого тихого и уютного местечка, то должность покрышки будет свободна. И возникает резонный вопрос, а почему бы эту должность, не занять мне? Препятствий к этому нет, баронесса, если с ней поговорить всерьез, может пойти мне навстречу, а там уж, как судьба распорядится. Сложатся у нас доверительные отношения, хорошо, а нет, так и черт с ними. От салона всегда можно отречься, знать ничего не знаю, а в гостях у мадам Кристины бывал только как гость. Впрочем, до этого момента еще далеко, для начала надо бы Финера прикончить, а его почему-то все нет и нет, хотя два часа уже прошли.

Минул третий час ожидания. Появились новые гости, еще шесть миловидных девушек, какой-то поэт, растрепанный юноша с голодным взглядом, музыкант и три чиновника низового уровня из Секретариата Верховного Совета. Я уже начал нервничать и был готов присоединиться к отдыхающим друзьям, которые отрывались по полной программе, но нарисовался тот, кого я ждал.

В салон вошел широкоплечий длинноволосый брюнет среднего роста в лазоревом камзоле, черных брюках, кортом на поясе и отличительной приметой, рваным шрамом на левой щеке. Он без промедления приблизился к мадам Кристине, которую я не отпускал от себя ни на шаг, поцеловал ей ручку, и посмотрел в мою сторону. Мой черный плащ с гербом Анхо он заметил сразу же, и его лицо перекосила такая гримаса, словно он лимон съел. Можно было начинать действие, ради которого мы сюда с друзьями и зашли. И посмотрев за спину барона, где встали Виран и Нунц, язвительным тоном, я поинтересовался у Финера:

— Что, герб не нравится?

— А с кем имею честь? — спросил Финер.

— Граф Ройхо, Черная Свита. А ты кто таков?

— Капитан Финер, 3-й гвардейский полк, господин корнет, — барон выпятил грудь.

— Что-то незаметно, что ты капитан. Пока я вижу только гражданского человека в дурацком камзоле со шрамом на щеке. Что, гвоздиком поцарапался?

Барон набычился, хотел обернуться в зал и обратиться к своим знакомым, которые могли бы все вместе попробовать надавить на меня и поставить молодого корнета в неловкое положение, если понятней, задавить меня базаром. Но за его спиной стояли еще два воина Черной Свиты, и он осекся. После чего, словно затравленный волк, он кинул взгляды вправо и влево, и вновь сосредоточился на мне.

— Вы пытаетесь меня оскорбить, корнет?

— Да, — ответил я, и кивнул на второй выход из зала. — Выйдем на задний двор?

Помедлив, барон спросил:

— Корт против корта?

— У меня нет корта. Но думаю, что один из моих друзей одолжит вам ирут.

— В доме есть оружие, и пара кортов найдется.

— Тогда не возражаю.

Финер понял, что без драки его не выпустят. А если он откажется от дуэли, то его ославят на всю столицу как труса. Поэтому барону надо было биться, и он задал только один вопрос, который его интересовал:

— Если я выиграю поединок, то смогу уйти?

— Конечно, — согласился я. — Но ты не выиграешь, капитан.

Последнее слово я выделил особо, и Финера всего передернуло. Я встал направился к выходу на задний двор, где у мадам Кристины находился экипаж, конюшня с тремя лошадьми и пара амбаров. Гости, как водится за нами, в данном случае, все они свидетели того, что поединок пройдет честно, и оба бойца вышли на него добровольно, в трезвом уме и твердой памяти, а не по принуждению. Мы остановились на небольшой площадке, пять на пять метров. Мне принесли корт, нормальный, честный стальной клинок, стандартный пехотный образец, металл не надтреснут, а лезвие наточено как надо, видно, что за ним ухаживали.

Судьями и секундантами стали двое. С моей стороны, естественно, Альера, которому я передал ножны с ирутом, а от барона Финера один из дворян. Оружие было осмотрено секундантами. Мы встали на площадке и приготовились к бою. По законам города, если разногласия между благородными господами не терпят отлагательства до утра, то с разрешения владельца любого частного особняка, в присутствии секундантов мы имели полное право укокошить один другого. Разрешение имелось, оружие тоже, секунданты присутствовали, зрители наблюдали, а боевых артефактов у нас нет, так что можно было начинать.

— Готовы? — спросил Альера.

— Да, — Финер и я ответили одновременно.

— Примирение невозможно?

— Нет, — снова одновременный ответ.

— Начинайте!

Барон двинулся мне навстречу стелющимся шагом, любо дорого было посмотреть, шажки быстрые и стремительные, видно, что боец неплохой. Но я тоже простаком не был, и считал, что не уступлю противнику и шансов на победу у меня больше. Я тоже сделал ему навстречу шаг, скользнул вперед и клинок моего корта, подобно змее, метнулся в лицо Финера. Противник отпрянул в сторону, а я, сделав полоборота влево, без промедления нанес следующий удар, наискось, справа, целя в шею. Финер парировал, и два клинка сцепились. Зазвенела сталь, и мы, одновременно, разорвали дистанцию. Корт, к сожалению, не ирут, это большой шестидесятисантиметровый ножик, и если дуэль ведется на этом оружии, то вероятность получить тяжелое ранение, при более или менее равной силе противников, очень велика. И хотя понятно, что есть эликсиры, а на крайний случай "Полное Восстановление", заиметь колото-резаную печенку не хочется, а имеется желание сделать барона вчистую.

— Ширх! Ширх! — сталь чужого корта мелькает перед глазами. Барон пытается наносить обманные удары, в свете масляных светильников лезвие его меча вспыхивает искорками, а шаги противника слышатся как мышиный шорох. Я никуда не тороплюсь, чувствую молчаливую поддержку друзей, жду перехода противника в атаку и, наконец, он на нее решается. Сияющая полоска перед глазами и выпад противника. Но я ушел вправо, и стремительный удар барона пришелся в пустоту. Новый выпад! Вновь наши клинки сталкиваются и, на автомате, наработанным движением, я бью противника ногой в живот. Сапог вминается в пузо противника, и он отскакивает, при этом пытается задеть мою ногу своим кортом, но у него ничего не выходит.

Вновь, секундная заминка, я вижу, что барон ловит ртом воздух, и понимаю, что имею благоприятный момент для наступления. Шаг вперед! Второй! Клинки сходятся в одновременных диагональных ударах справа налево, и кисть руки чувствует удар. Зрителям, наверняка, кажется, что снова мы разойдемся, и станем ждать слабости противника. Но я был намерен дожать барона, и стал ускоряться. Все движения делаются быстрее, удары с каждым разом становятся сильнее и яростней, темп нарастает и, заметив глазах Финера панический блеск, я понимаю, что пора.

— А-а-а! — неожиданно выкрикиваю я.

После чего, пользуясь кратким недоумением противника, я ныряю под его руку, своей левой перехватываю его кисть, и вонзаю клинок меча под ребра барона. Сталь соскальзывает с костей, но мой нажим не ослабевает, и металл проникает между ребер на глубину в двадцать пять-тридцать сантиметров. Финер все еще держится и не сдается. Он бьет меня ногой по голени и вырывается, и я его отпускаю. Как есть, с моим кортом в теле, он стоит на месте и молчит. Его бешенный, наполненный болью и страданием взгляд обводит зрителей и, покачнувшись, он валится лицом на землю. Победа! Вторая за день…

Спустя несколько минут, удостоверившись в том, что барон мертв, мы вызвали городских стражников, которые получили объяснение обо всем произошедшем в доме баронессы Ивэр. И в этот момент я узнал, что оказывается, Финер не первый труп в ее доме, а уже третий. Видимо, и до того на хоздворе проводились дуэли. Интересно. Но главное, что мне это на руку. Стражники быстро провели освидетельствование зрителей и секундантов, переписали их данные, кто и где живет, забрали тело барона, с которого мне ничего не причиталось, и уже через полчаса светское мероприятие в доме мадам Кристины продолжилось своим чередом.

Мы еще некоторое время провели в салоне, так сказать, закрепили мою победу, и ближе к полуночи, пришла пора вернуться в казарму. Завтра ожидался еще один непростой день, и требовалось выспаться. С сожалением, Альера и Эхарт покидали "воспитанниц" баронессы, а я подошел к самой хозяйке.

— Сударыня, — с поклоном сказал я, — надеюсь, вы не в обиде на меня за прискорбный инцидент произошедший в вашем милом и гостеприимном доме?

Было интересно, как она ответит, и мадам Кристина сказала:

— Барон сам виноват. Сначала подбил провинциалов на драку, а сам в ней участие принять не захотел. Он поступил подло и за это получил заслуженное возмездие.

— В таком случае, баронесса, надеюсь, что я и мои друзья еще сможем вас навестить?

— В любое удобное для вас время, граф, — мадам Кристина улыбнулась. — Двери моего дома открыты для гвардейцев из Черной Свиты.

На этом первый день увольнительной был окончен. И вызвав наемный экипаж, мы отправились в Старый Дворец. День прошел не зря. Есть неплохое знакомство, которое может пригодиться в будущем. И одержаны победы на дуэлях, которые, вне всякого сомнения, должны положительно сказаться на репутации Черной Свиты.

Глава 5

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

28.05.1404.

— Ших! Ших!

Подошвы сапог скользят по мраморному полу. Двадцать шагов в одну сторону. Поворот. Двадцать шагов в другую. Левая ладонь на рукояти ирута, а правая большим пальцем зацепилась за ремень. Мой первый караул по охране Старого Дворца подходит к концу, еще час, и смена, а после этого, на сутки, я свободен словно птица в полете. Пост у меня не особо важный, контролирую вход в левое крыло дворцового комплекса, и за три смены караульной службы по два часа каждая, мимо меня прошло не более ста пятидесяти человек. Моя задача, как старшего на посту, проверять пропуска входящих и выходящих людей, в основном, дворцовых слуг или чиновников императорского двора. И отдавать команду четырем рядовым гвардейцам из 2-го полка и прикомандированному от Секретариата Верховного Совета дежурному магу из школы "Торнадо" об их пропуске на охраняемый объект. Или же, в случае подозрительного поведения того или иного человека, о его задержании для дополнительной проверки.

Однако, никого, кто бы внушил мне недоверие, не было. Убийц, отравителей, диверсантов, шпионов и прочих подлецов, желающих нанести вред августейшей особе Марка Четвертого, в пределах видимости не наблюдалось. И потому, в моей службе все предельно просто. Пост принял. Отстоял два часа. Пост сдал. После чего возвращение в караульное помещение. Два часа в группе усиления, два часа в патруле, еще два на отдых, и снова пост. В общем, никаких проблем и забот. Солдаты и маг, временно отданные под мою команду, ведут себя вполне профессионально. А я хожу по небольшому залу, расположенному перед входом в левое дворцовое крыло, рассматриваю древние настенные фрески, и размышляю, благо, о чем подумать, имеется. Мыслей, чрезвычайно много, и по самым разным темам. Но основных направлений, которые меня волнуют на данный момент, только четыре. Это новая служба, мои финансы, небольшой общий интерес с мадам Кристиной Ивэр, которая пока не дала согласие на сотрудничество со мной, но и не отвергла его, и устное послание от барона Каира, полученное пару дней назад.

Начну с первого. Служба идет своим чередом, наша рота должна была заиметь некоторый вес и репутацию в столичном обществе, и все мы, воины Черной Свиты в этом преуспели. В первое же увольнения в Белый Город, мы навели в его пределах такого шороху, что многим горожанам при упоминании Черной Свиты, до сих пор икается, и я их понимаю. В течении трех дней, наша рота провела 317 поединков насмерть и еще 79 до первой крови. И из всех смертных дуэлей наши воины проиграли только двадцать. То есть, мы убили почти три сотни человек, а свои потери один к пятнадцати. После такого показательного кровавого променада, столичные жители и гости Грасс-Анхо, невольно, стали уважать Черную Свиту, которая показала себя во всей красе, и вернулась в казармы. Личный состав сразу же пополнили до штатной численности, и началась обычная служба. Днем тренировки, а вечер, как правило, свободен, плюс два выходных в течении десяти дней, которые полагаются нам как дворянам и гвардейцам.

Меня и моих друзей такое положение дел устраивало полностью. Мы все больше привыкали к Белому Городу, много по нему гуляли, осваивались, обживались, и неоднократно навещали салон баронессы Ивэр, где несколько раз оставались на ночь. Ну, и попутно, как и все остальные бойцы Черной Свиты, продолжали лить свою и чужую кровушку, хотя желающих нарваться на драку с нами заметно поубавилось. Практически все забияки полусвета были выбиты, а в высший, туда, где пасутся герцоги, важные чиновники, серьезные маги и магнаты ТПП, мы не лезли. Воины нашей роты уже не были так напряжены как раньше, и за минувшие четыре недели, которые включают в себя первые три выходных дня нашей роты, за мной числилось семь дуэлей и семь побед. Солидно, и вполне можно на плаще звезды рисовать, как Покрышкин на фюзеляже своего истребителя каждый сбитый вражеский самолет обозначал. Но, разумеется, я этого делать не стану, хотя, счет, пока еще, веду. Впрочем, как и все. Альера, тот на гарде ирута уже пять отметок сделал, и Эхарт столько же.

А вчера, ровно в шесть часов вечера, наш первый взвод Черной Свиты заступил в караул на охрану Старого Дворца, во вторую линию. Первая, это внешний периметр, стены и ворота, и там стоят не заслуживающие никакого доверия гвардейцы из 1-го и 3-го полков. Вторая, входы во дворец, и здесь уже служба за нами, магами и рядовыми бойцами из 2-го полка, и хотя по всем воинским правилам наше дело охрана императора на поле боя, данная служба проходит как тренировка. А третья линия, последняя, состоит из полусотни офицеров, все того же 2-го полка, десятка магов школы "Торнадо" и служителей императорского двора, которые охраняют непосредственно внутренние помещения и самого государя.

Конечно, по сравнению с охраной прежних повелителей Оствера наши три линии дырявое решето. Но это лучше, чем, то, что было год назад, когда по Старому Дворцу шатались полупьяные гвардейцы, которым было на все плевать. И императора никто не трогал только по той причине, что он никому не был нужен, и если бы его убили, то в Оствере ничего бы особо не изменилось. Великие герцоги могли бы стать самостоятельными властителями в составе конфедеративного государства, или нашли бы на трон новую марионетку, пусть не таких чистых кровей, как Марк Четвертый, но это не особо и важно, главное, чтобы тронный сиделец продолжал улыбаться, изредка, посещал храмы имперских богов и одобрял все решения Верховного Имперского Совета. Теперь все немного изменилось. Идет война, всем крупным игрокам в государстве не до мальчишки на троне, и хотя за ним продолжают приглядывать тайные стражники всех великих герцогов, его по-прежнему никто не опасается. И добавление в охранную структуру древнего дворцового комплекса еще одного офицерского взвода не критично.

Это то, что происходит в Черной Свите сейчас. А в будущем наше подразделение, которое с каждым днем все сильнее закрепляется в пределах Белого Города, ожидают более серьезные дела. Вопрос. Какие? Точно сказать трудно, но думаю, что это устранение некоторых важных столичных чинов. "Имперский Союз" начинает действовать, по крайней мере, мне так кажется. И пока весь высший свет и полусвет обсуждали дуэли новой имперской гвардии, в пределах центра столицы произошло несколько достаточно странных смертей. Скоропостижно скончались комендант столицы, начальник арсенала и несколько чиновников Секретариата Верховного Совета. Кто-то утонул в реке, когда купался, другой с лошади рухнул и шею сломал, третий на свой меч упал, а четвертый, совершенно по-глупому, из-за несчастной любви покончил жизнь самоубийством.

На фоне постоянных драк молодых дворян в Белом Городе эти новости большого интереса не вызвали. Однако, как мне кажется, да и не только мне, не все эти смерти были случайными и естественными. Подпольная организация имперских патриотов зачищает пространство вокруг своего повелителя, и с помощью денег, наверняка, попробует выкупить освободившиеся гражданские и военные вакансии, на которые попробует протолкнуть своих людей. Но везде это сделать не получится. А продолжение зачистки столицы с помощью профессиональных киллеров, может вызвать не просто подозрения Тайной Стражи, которая пока ничего серьезного не нарыла, и виновниками всего происходящего считает агентуру ассиров, а уверенность в том, что дело нечисто, и ниточки ведут в Старый Дворец. И как только все утихнет, на данное направление, устранение сторонников великого герцога Витима в столице, могут кинуть нас. Ходит среди воинов Черной Свиты слушок, что вскоре нам разрешат перебраться на постоянное местожительство из казармы в город. И это значит, что каждый боец, кто пожелает, сможет не очень далеко от дворцового императорского комплекса снять квартиру или особняк. Ну, а имеющий жилье в Белом Городе дворянин из старого рода, автоматически выходит на новый уровень в обществе, и получает доступ в высший свет, где возможно соприкосновение с более серьезными людьми, чем те, с которыми мы пока сталкивались.

Такие вот мысли посещают мою голову и, исходя из итогов этих размышлений, я задаю себе следующий вопрос. А если мне предложат переселиться в Белый Город, войти в высшее общество столицы и отработать на дуэлях одного-двух чиновников Секретариата Верховного Совета или кого-то из офицеров великого герцога Витима, что я сделаю? Скользкая тема. Но, наверное, я соглашусь. Дело хоть и рисковое, однако, интересное и прибыльное, а деньги мне нужны. Следующим летом намечается устранение герцога Грига, и я хотел бы немного подстраховаться, нанять свой собственный отряд серьезных бойцов, которые бы помогли мне, а то, кто знает, что на уме у барона Каира. Начальник Тайной Стражи Канимов человек с двойным, а скорее всего, с тройным дном, и довериться ему полностью, было бы верхом глупости. Так что, если рядом со мной будет пара сотен хороших наемных бойцов, завязанных только на меня, как на нанимателя, мне будет спокойнее и я буду чувствовать себя гораздо уверенней. И поскольку после всех моих приключений, походов и дуэлей, у меня имеется только полторы тысячи "иллиров", этих денег для поднаема хорошего отряда явно недостаточно, и нужна как минимум втрое большая сумма. А если еще подсчитать, во сколько мне обойдется ремонт родового замка и хотя бы полусотня хороших дружинников для несения гарнизонной службы и сбора податей с крестьян, то это вообще выходит непомерная сумма. И значит, чтобы графу Ройхо и его спасенным из неволи братьям и сестрам быть в шоколаде, мне придется много работать, рисковать и копить денежку.

И в этом деле, помимо официальной службы я весьма надеюсь на сотрудничество с мадам Кристиной. Моя задумка не оригинальна. Совместно с Альерой и Эхартом, которые готовы мне помогать, надо занять место барона Финера. Стать прикрытием салона баронессы Ивэр от мелких поборов городских стражников и любителей буйного отдыха, которые могут навестить дом номер восемь по улице Хальден. И требуется от нас не так уж и много, быть постоянными гостями заведения мадам Кристины, в которое мы и так наведываемся почти каждый вечер, объявить себя покровителями и друзьями ее дома, и гасить в зародыше все конфликты, которые могут возникнуть в салоне. Взамен, баронесса может предоставить мне и Нунцу с Вираном некоторые привилегии, какими раньше пользовался только Финер, но мы от них отказываемся, и я объясню почему.

Первая привилегия, это бесплатная девочка на ночь. Но нас трое, а у мадам Кристины всего пятнадцать постоянных "воспитанниц", которые со своих денег имеют не очень много. А все потому, что есть постоянные расходы. Это доля хозяйки, траты на косметику и одежду, на фрукты, напитки и жалованье слуге Карлито, который встречает и провожает гостей, и подрабатывает вышибалой и сторожем. А еще необходимо регулярно посещать храм Бойры Целительницы и проверяться на наличие дурных болезней. И поэтому мы с друзьями решили, что не станем отвлекать девушек от их работы, а если будем проводить с ними ночь, то согласны платить по негласной таксе, время до рассвета один иллир.

Вторая привилегия, денежная. Покойный барон Финер имел с салона от полусотни до восьмидесяти монет в месяц. На нас троих это немного, одна дуэль дает в три-четыре раза больше. Так что сумма несерьезная, и для нас она большой роли не сыграет, а вот отношения с "воспитанницами" Ивэр, можно испортить. Мы не хотим быть похожими на мелкого крысеныша Финера, нас интересует другая привилегия — информация, которая может принести нам серьезный куш.

Это третья привилегия. Убитый мной на дуэли барон регулярно получал от мадам Кристины немало ценных слухов и пересказов чужих разговоров. И теперь эту информационную ниточку я хочу замкнуть на себя, Альеру и Эхарта. Но опять же, все это случится только в том случае, если мадам Кристина пойдет нам навстречу. Пока ответа нет. Мои предложения были озвучены, а решать, нужен салону защитник или нет, станет сама баронесса. Такие вот дела и планы по салону.

Ну и последняя тема, которая меня занимает, это недавнее послание от "Жала Канимов", которое передал мне один из его людей в вечер перед заступлением в караул.

В первых сумерках я с друзьями высадился у дома баронессы Ивэр, и тут меня окликнули:

— Господин граф!

Разумеется, первая реакция Альеры, Эхарта и моя, правую ладонь на рукоять ирута и приготовиться к бою. Но угрозы не было. Перед нами стоял средних лет мужик в стандартной ливрее столичных слуг, расшитом серебряными нитями длиннополом сюртуке, из-под которого выглядывала белая сорочка. Слуга как слуга, вот только лицо его мне было знакомо и, присмотревшись к нему пристальней, я узнал этого человека. Я видел его в доме барона Каира, и теперь он здесь, все тот же самый образ слуги, только ливрея без гербов "Жала Канимов", и лицо не угрюмое и настороженное, а добродушно-виноватое.

— Чего тебе? — спросил я слугу Каиров и, наверняка, сотрудника Тайной Стражи великого герцога Канима.

Слуга поклонился и сказал:

— Господин граф, я имею к вам послание от одной весьма влиятельной особы, которая видела пару ваших дуэлей, и хотела бы пригласить вас к себе в гости.

— И что это за особа?

— Весьма уважаемая дама из высшего света, которая хотела бы сохранить свое имя в тайне.

— И где письмо?

— Послание устное, господин граф, — слуга вновь поклонился. — И оно предназначено только для ваших ушей.

Друзья расслабились и заулыбались. От своих сослуживцев мы уже знали, что богатые пожилые дамы из высшего света интересуются молодыми гвардейцами из Черной Свиты и они готовы платить неплохие деньги за ночь любви с бравыми горячими парнями, которые встревают в любую драку и одерживают победы. Такова реальность, победителей любят везде, и теряющие красоту и привлекательность женщины при деньгах и малой толике власти и влияния, не исключение из правил.

— Ступайте, — я обернулся к друзьям и кивнул на уже открытую дверь дома номер восемь, — а я следом.

— Ну-ну, — усмехнулся Альера, — только будь осторожней, а то похитят тебя и изнасилуют, а мы потом крайними окажемся. Не уследили за корнетом Ройхо и он попал в переплет.

Виран и Нунц скрылись в доме, а я отошел в темноту ближайшего проулочка между домами, посмотрел на тайного стражника Канимов и, не расслабляясь, спросил его:

— Ты от барона Каира?

— Да, — слуга уже не улыбался и не кланялся.

— Покажи знак.

Тайный стражник вынул из-под рубашки медальон, на котором был изображен скорпион с человеческой головой, и на жале у него была капелька зеленого яда.

— Я голос барона, — человек Каира немного горделиво выправился.

— И что "Жало Канимов" сказал?

— Барон велел вам передать, что на севере все хорошо. Григ слабеет, влияние Канимов крепнет, а ваши родственники живы и здоровы. Кроме того, мой начальник сказал, что в ближайшее время, в столичный особняк Григов переберется бастард герцога и его ближайший советник полукровка-дари Вейфель. Он будет искать поддержки для своего отца, и это может навредить вашему совместному делу. А потому, барон рекомендует вам прикончить Вейфеля, и предупреждает, что полукровка на дуэль не выйдет. Если вы не сможете сделать это сами, то мы возьмем его на себя.

Ожидающий моего ответа слуга замолчал, а я, подумав о том, что Каир решил меня проверить и посмотреть, каков я в деле, сделал утвердительный кивок:

— Вейфеля прикончу сам.

— Я передам ваши слова барону.

После этого, замаскированный под слугу тайный стражник Канимов удалился, а я вернулся к друзьям, весело провел время и постарался не реагировать на их шутки, которые все время вертелись вокруг престарелой дамы, запавшей на молоденького светловолосого корнета с голубыми глазами. И сейчас, находясь в карауле, пока имеется относительно свободное время, я думал над посланием Каира.

Убить полукровку? Сделаю. Здесь раздумывать нечего, людей моего врага надо уничтожать. Однако оборвать жизнь советника Грига это слишком просто. И перед тем как его прикончить, с ним надо поговорить. Это для Каира, может быть, знания Вейфеля большой ценности не представляют, потому что его люди уже не первый год работают на севере и раскидывают там агентурную сеть, а вот для меня они очень интересны, особенно в свете событий, которые должны произойти следующим летом. Но перед тем как браться за это дело, вокруг особняка Григов, в котором они если и бывают, то чрезвычайно редко, необходимо провести разведку местности. Когда приедет полукровка, агент Каира не сказал, так что лучше всего осмотреть прилегающие районы заранее, и сегодняшний вечер для этого подойдет.

— Ших! Ших!

Мысли текут плавной чередой. Никого постороннего на посту нет, солдаты искоса посматривают на меня и изображают истуканов, а дежурный маг погружен в себя. Подошвы моих сапог скользят по мраморному полу. Двадцать шагов в одну сторону. Поворот. Двадцать шагов в другую, и мои размышления прерываются только шестью ударами большого колола на одной из центральных башен дворца.

Все. Конец караула. Я возвращаюсь на пост, и неподвижной каменной статуей застываю рядом с солдатами. Проходит пара минут. По гулким пустым коридорам дворца прокатилось эхо приближающихся шагов, звон металла и скрип амуниции, и появляется мой командир капитан Винс и с ним командир второго взвода Черной Свиты капитан Алагир. Следом за ними идут солдаты и маги, которые встанут на посты.

С моей стороны следует четкий доклад о том, что происшествий не случилось, я передаю пост и записи о том, кто вошел и вышел, корнету Юнгизу и его бойцам, пристраиваюсь в общий строй и иду вслед за капитанами. Проходит еще двадцать минут, и мы в караульном помещении. Из центрального дворцового здания и правого крыла подходят другие корнеты, мы собираем свои пожитки и возвращаемся в казарму. Здесь обмываемся теплой водой, переодеваемся и, уведомив капитана Винса о том, что уходим, мы покидаем дворцовый комплекс. На выходе, за воротами, на некоторое время останавливаемся, оглядываем пока еще полупустой проспект Славы, и Альера задает вопрос, который он задавал постоянно в течении последних десяти выходов в город:

— Итак, господа, куда направимся?

— К мадам Кристине, само собой, — поправляя ножны с клинком, ответил ему Эхарт.

— Это понятно, — добавляю я, — но пока рано, еще седьмого удара колокола не было, а в салон лучше всего отправляться после девятого.

— И что предлагаешь? — Альера решил предоставить инициативу мне.

— Есть один особнячок неподалеку, господа корнеты, — по очереди, я посмотрел на друзей, — и мне очень бы хотелось там побывать, посмотреть, что он из себя представляет, и подумать над тем, как в него удобней проникнуть.

— Это связано с твоим врагом герцогом Григом? — сразу догадался Эхарт.

— Да. В салоне мадам Кристины услышал новость, что возможно, вскоре в особняке появится постоялец из семьи герцога, и я намерен его прикончить. Если получится, вызову противника на дуэль. Но, скорее всего, придется действовать не ирутом, а кинжалом.

— Мы с тобой, — Альера коротко кивнул.

— Точно так, — подтвердил Эхарт, — ты наш друг и мы тебе поможем.

— Благодарю друзья.

Через полчаса мы были на восточной окраине Белого Города и прогуливались по двум улочкам, которые окружали огороженный невысокой массивной стеной из белого горного камня особняк Григов. Наше появление в этом районе удивления местных жителей не вызвало. Черные плащи с белым крестом Анхо за минувший месяц уже примелькались. Так что, если на нас кто-то и обратил внимание, то наверняка он подумал о том, что мы выискивает какого-то конкретного человека, которого намерены прикончить. И потратив на осмотр достопримечательностей чуть более часа, мы засели в ближайшем трактире, и обсудили то, что сегодня увидели.

В итоге, картина вырисовывалась следующая. Имеется не очень хорошо укрепленный большой трехэтажный особняк с садом и хозпостройками. В нем проживает десяток слуг и такое же количество дружинников. Когда приедет гость из семейства герцога, наверняка, количество бойцов утроится. Колючей проволоки по стене нет, зато имеются собаки, злые голоса которых мы слышали, и вдоль стены, скорее всего, есть капканы и ловушки. Пока охрана несет службу спустя рукава и не напрягается, и на территорию можно проникнуть как минимум четырьмя способами. Через сад, крышу соседнего здания, приземистый отрезок стены в районе конюшни, или же обманом просочиться на входе.

Такова первоначальная информация про особняк Григов, и раскидав ее на составляющие было решено в течении ближайших нескольких дней еще пару раз прогуляться в этом районе и найти здесь человека, который бы за долю малую присматривал за особняком, смог бы проникнуть в него, и составить его приблизительный план. Кто бы это мог быть? Да кто угодно из тех людей, кто обслуживает местных богатеев на дому или поставляет им товары. Мясник, зеленщик или трактирщик заведения, где мы находимся, который, наверняка, привечает у себя бойцов Грига. А есть еще парикмахеры, наемный кузнец, который подковывает лошадей, или самые обычные уличные шлюхи, приглашаемые за стену особняка дружинниками. Но для разговора с подобным контингентом необходимо переодеться в одежду горожан и быть неприметными, потому что в яркой униформе нового гвардейца, проведение подобного мероприятие, то есть вербовка соглядатая, практически невозможна.

Все было решено. Что делать дальше, мы определились. И покинув трактир, наша дружная тройка направилась в гости к мадам Кристине Ивэр…

Снова мы у дома номер восемь по улице Хальден, и нам незамедлительно открывает слуга, все тот же самый высокий мужик, который обнюхивал нас при первом посещении этого заведения. Обычно, мы сразу направлялись в зал для гостей, где нас встречала баронесса, но в этот раз, Карлито наклоняется ко мне и шепчет:

— Господин граф, у хозяйки гости, друзья покойного Финера, офицеры старой гвардии.

— И что? — я смотрю на него.

— Баронесса просила вас, как только вы появитесь, сразу же пройти к ней.

— Сколько офицеров у нее в гостях?

— Двое.

— Где кабинет баронессы?

— На третьем этаже.

— Веди, — я повернулся к друзьям. — Господа, кажется, есть возможность прикончить еще парочку нехороших людей.

Альера расплылся широкой улыбкой, и поправил ножны с ирутом:

— Это всегда пожалуйста.

По неприметной лестнице в другом конце дома, мы поднялись на третий этаж, который был поделен на две части. На одной половине проживали "воспитанницы" баронессы, а на другой, отдельно от них, сама госпожа Кристина. Здесь находилась ее спальня, гардероб, пара гостевых комнат и кабинет. Мы остановились перед массивной дубовой дверью. Карлито втянул носом воздух, и после этого отправился вниз, а мы приготовились к драке.

Однако биться ни с кем не пришлось. Я постучался в дверь кабинета, услышал разрешение баронессы войти и, оставив друзей за порогом, вошел внутрь. Сразу было заметно, что когда-то, давным-давно, просторное помещение принадлежало мужчине, обои темных тонов, на стене пара щитов и клинков, а над камином голова оленя. Но сейчас в нем властвовала женщина, и это тоже наложило свой отпечаток. Новенькие ковры и пара веселеньких гобеленов, ажурные стулья, легкий письменный стол светлого оттенка под орех, а в углах расписные стеклянные масляные лампы. Впрочем, это было неважно. Обстановка зацепилась за глаз и я про нее забыл, так как сразу же сосредоточился на людях, которых было трое. За столом сидела мадам Кристина, которая, увидев меня, улыбнулась и показала все свои ровные беленькие зубки. А перед ней стояли два среднего роста сорокалетних брюнета в неприметных и недорогих серых камзолах и такого же цвета брюках, при длинных рапирах, которые хоть и использовались в столице, но все же были не очень популярны.

— Здравствуйте граф Ройхо, — поприветствовала меня госпожа Ивэр.

— Добрый вечер баронесса, — я слегка поклонился и, повернувшись к гостям, осведомился: — С кем имею честь, господа?

Один из мужчин хотел что-то сказать, наверное, что-то очень резкое, потому что его лицо перекосила недовольная гримаса. Но второй гость быстро одернул его за камзол и представился:

— Мы капитаны 3-го гвардейского полка Его Императорского Величества Сигуэ и Ламон. Мы рады знакомству с новым гвардейцем, и хотели бы остаться в гостеприимном доме госпожи Ивэр. Однако нас зовет долг службы, и мы уже уходим.

Я промолчал, а Сигуэ и Ламон вежливо попрощались с баронессой и покинули ее кабинет. Судя по тому, что на лестнице затопали четыре пары сапог, Альера и Эхарт решили проводить друзей покойного Финера. Баронесса встала, из шкафчика на стене достала открытую бутылочку красного вина и пару бокалов, поставила все это на стол, и жестом пригласила меня присесть напротив.

Спокойно и без внутреннего напряжения, понимая, что сейчас решится вопрос относительно покровительства (по сути, крышевания) салона, я сел и, посмотрев на Кристину Ивэр, разлил по бокалам вино. После чего, кивнув на дверь позади себя, я спросил женщину:

— Зачем они приходили?

— Финер после себя оставил некоторые долги, и его приятели подумали о том, что, возможно, смогут получить с меня немного денег.

— Насколько я понимаю, у них ничего не вышло?

— Да, — баронесса взяла бокал, и я последовал ее примеру, мы молча чокнулись, выпили полусладкого муската, и госпожа Кристина продолжила: — Я сказала, что ничего не должна Финеру. А если они имеют ко мне претензии, то пусть разговаривают с моими друзьями из Черной Свиты.

— Вы все правильно сделали, сударыня, — я улыбнулся. — Однако договора между нами до сих пор нет.

— Я согласна принять ваше покровительство, — сказала она. — Хотя не очень хорошо понимаю, почему вы отказываетесь от денег, а хотите получать только информацию.

"Как же, не понимает она, — подумал я, глядя на Кристину Ивэр. — Ты опытная женщина и полностью осознаешь, зачем мне чужие разговоры и слухи, и ты прекрасно видишь, что я в столице человек новый и знаю про нее очень мало. Но это не мешает мне чувствовать здесь себя свободно и делать то, что я задумал. Но раз уж хочешь строить из себя невинную овечку, то можешь это делать, я запретить не могу".

— Со временем, я вам это объясню, баронесса, — я улыбнулся. — А пока, давайте еще раз обговорим наше дальнейшее сотрудничество. Вы не против?

— Нет.

— Тогда так. Вы поставляете мне всю информацию о столичной жизни, какая вам только становится доступна, и делитесь со мной разговорами своих постоянных клиентов. Взамен мы помогаем вам решать все мелкие неурядицы салона. Все правильно?

— Да.

— Вас это устраивает?

— Естественно.

— В таком случае, — я вновь разлил по бокалам вино, — выпьем за нашу дружбу, которая всем нам должна принести не только моральное удовлетворение, но и повышение нашего материального благосостояния.

Мы вновь выпили, и спустились в салон, который уже наполнялся людьми. Тихо играл клавесин. Поэт Турмалин, в миру нищий шевалье Гойяк, читал свои скверные стихи, "творчески переработанные" поэмы имперских классиков. Гости играли в карты, пили и закусывали, а девушки смеялись над шутками, которые слышали уже сотни раз, или же притворно краснели от комплиментов гостей.

Все было как всегда, еще один вечер в салоне Кристины Ивэр. И глядя на все происходящее вокруг меня, я подумывал о том, что надо сделать для того, чтобы салон стал более престижным местом. Некоторые мыслишки уже появились, но озвучивать их я не торопился, не время пока, надо на ноги встать и посмотреть, что же выйдет из дружбы с баронессой Ивэр. Так что я просто отдыхал после суточного караула, попивал винцо и перешучивался с одной из симпатичных мне "воспитанниц" баронессы, с которой бы хотел провести эту ночь. В общем, все было в порядке. Хороший вечер, относительно неплохая кампания, и подходит к своему завершению еще один день моей жизни в мире Кама-Нио, который был прожит не зря.

Глава 6

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

15.06.1404.

К операции по уничтожению Вейфеля Грига мы подошли всерьез, и потратили на составление самых различных планов и разведку целых две недели. И за это время возник целый пласт дополнительных вопросов, которые поначалу меня очень сильно озадачили. Как отнесется к убийству бастарда из рода Григов Тайная Стража великого герцога Витима? Станут ли его стражники, как тайные, так и городские, глубоко копать? Что делать, если с полукровкой будет один из семейных магов, который сможет раскинуть над территорией особняка хорошую магическую сигналку? Каким образом вести допрос захваченного бастарда, если в доме полно дружинников и слуг? Вопросы сыпались один за другим. Что? Почему? Отчего? А вдруг? А если? Но как это обычно бывает, в жизни все гораздо проще и, невзирая на огромное количество нестыковок и плавающих в наших планах моментов, без сомнений и метаний, наша тройка продолжала готовиться к проведению задуманной акции.

Первым делом мы обзавелись агентурой на прилегающих к особняку Григов окрестных улицах. Это были два местных смышленых и вертких четырнадцатилетних мальчишки, которые имели родителей из свободных остверов и дом, где могли бы переночевать, но жили как беспризорники. За обещанное вознаграждение и неплохой задаток они все время крутились рядом с домом моего врага, и докладывали нам обо всем, что происходило рядом с ним и внутри. После этого была подготовлена закрытая карета без гербов, которую мы арендовали на неделю. На ней мы собирались вывезти похищенного Вейфеля из особняка или иного места, где получится его достать. Затем, сняли укромное помещение, где имелась возможность спокойно провести допрос герцогского бастарда, конюшню на окраине Белого Города. Попутно была прикуплена одежда, которая не вызывала у горожан подозрений, и маски на голову, чтобы скрыть наши лица во время боя или проникновения на территорию дома. А после этого мы пару раз мелькали вблизи особняка, и сняли на пару дней комнатку в доходном доме невдалеке от объекта. Подготовительная работа была проделана большая, мы сделали все, что смогли, и по приезду Вейфеля решили ждать удобного для нападения на него момента, и действовать по обстоятельствам.

Пролетело несколько дней, и настал час "Х". В сопровождении двух десятков воинов и мага из школы "Пламя", полукровка приехал в особняк. Пришла пора работать, и я расскажу о том, что у нас в итоге получилось.

Вейфель Григ, высокий мужчина с раскосыми глазами и длинными белоснежными волосами, которые водопадом спадали на его покрытые тяжелым и жарким багровым плащом плечи, мне не понравился сразу. Я наблюдал за ним с расстояния в пять метров, когда он въезжал на открытой коляске в особняк, и некоторое предварительное мнение о нем составил. Фигура, вроде бы, человеческая, но чувствуется, что чужак. В общении с людьми вокруг него груб и холоден. Немногословен и сам себе на уме. Так что, убить такого, было не жалко, и мы стали действовать.

Наша тройка взяла два выходных. И в простой неприметной одежде, черных шелковых рубахах с длинным рукавом, кожанках-безрукавках и легких полотняных брюках, изображая из себя наемников из обедневших дворян, которые ищут в Белом Городе знатного покровителя, мы поселились в съемной квартирке, невдалеке от вражеского особняка. Наша агентура продолжала свою работу, и вскоре от дружинников и слуг, которые любили поболтать, стало известно, что Вейфель приехал в Секретариат Верховного Имперского Совета, и планирует пробыть в столице всего три-четыре дня.

На этом известии я расплатился с местными парнишками, дал каждому по паре ниров и отпустил их. Дальше дело пойдет серьезное, и они не нужны. Потому что пока, мы не совершили ничего противозаконного. И даже если мальчишки станут болтать, а это возможно, то нам все равно предъявить нечего. Да, интересовались Вейфелем и собирали слухи. Это ненаказуемо и преступлением не является. А вот если продолжать использовать малолетних агентов, то это уже могло стать проблемой, так как ребятки они глазастые и могут увидеть, что им видеть не стоит.

Мальчишки, которые хотели остаться с нами, после хмурого взгляда Эхарта, который кивнул им на выход, исчезли, а мы собрались на совет. О том, что делать дальше, думали недолго, все было обговорено не по одному разу, и мы решили самостоятельно проследить за передвижениями Вейфеля, ведь не может он все время сидеть за стенами и передвигаться только днем. Бастард находится в столичном мегаполисе, где множество развлечений, и он просто обязан куда-нибудь выехать, в театр, в гости или в один из многочисленных светских салонов. И вот там-то, мы его и подловим. А если сделать этого не получится, то на следующую ночь придется лезть в особняк, все подходы разведаны, порошки для усыпления собак готовы, а против всех остальных сторожей у нас имеются клинки.

В первых сумерках Эхарт и Альера уже прогуливались перед особняком Григов, а я, изображая кучера, в серой неприметной накидке и без оружия, крутился неподалеку и делал вид, что занимаюсь ремонтом кареты. Прошел час, и появилась сопровождаемая парой конных воинов открытая коляска, в которой мы разглядели багровый плащ Вейфеля и красную мантию мага из школы "Пламя". Полукровка направлялся в сторону центра города, все как мы и думали.

Мои друзья запрыгнули в карету, и мы двинулись за нашей целью. Однако далеко не уехали. На ближайшем перекрестке появился один из двух наших бывших агентов, вихрастый худенький и глазастый мальчишка, которого звали Таин. Он запрыгнул на подножку кареты, и я его спросил:

— Тебе чего? Сказали, свободен, значит, гуляй и забудь про то, что нас видел.

— Господин, — паренек наклонился ко мне, — полукровка не в этой коляске.

— А где?

— Он еще с несколькими людьми, немного позже на карете, как у вас, без гербов, выедет.

— Откуда знаешь?

— С крыши соседнего дома видел, — Таин кивнул в сторону четырехэтажного здания, где его мать работала служанкой.

— Информация точная?

— Зуб даю.

— А там кто? — мой палец указал на коляску.

— Слуги переодетые.

— Что хочешь за сведения? Денег?

— Не-а, — мальчишка помотал головой, — серьезного разговора хочу. Мы к вам в банду хотим, возьмите. Но это потом, когда вы свои дела сделаете. Где нас найти вы знаете.

Паренек спрыгнул с подножки и юркнул в тень улицы, а я, подумал о том, что мальчишки хваткие, и это хорошо, что они приняли нас за бандитов или наемных убийц.

На перекрестке я развернулся и вновь направился к особняку, куда подоспел как раз вовремя. Впереди по улице, в сторону Герцогского Города, где я пока не бывал, но про который немало знал, ехала запряженная четверкой лошадей черная карета с маленькими окошками на дверцах. Я направился за ней, хотя нам и было запрещено покидать центр столицы. Однако мы были не на службе и не в форме, так что можно было делать все, что угодно.

По дороге, я объяснил Альере и Эхарту что происходит и чем вызвано изменение маршрута и, держась правой стороны широкого проспекта, не приближаясь, но и не теряя из виду карету Вейфеля, стал прикидывать расклад сил в случае возможного боестолкновения. Нас трое, это понятно. У бастарда кучер, наверняка, воин, и рядом с ним еще один дружинник. Внутри кареты он сам, и еще сколько-то людей, не меньше двух. Есть ли среди них маг? Неизвестно, но, скорее всего, он с полукровкой. Это проблема? Если рассусоливать и дать чародею подготовиться, то да, а если действовать неожиданно и стремительно, как мы и собираемся поступать, конечно же, нет.

Тем временем, карета Григов, а следом за ней и наша, проехали три окраинных квартала Белого Города, пересекли мост через один из притоков реки Ушмай и оказались в районах, которые находились под контролем великого герцога Эрика Витима. Разница между центром и окраиной была видна сразу же. В Белом Городе все освещено, чистые улицы, горожане в опрятной одежде, и по улицам передвигается множество колясок, карет и паланкинов. А здесь, полный анус, темно как у крота в норе, и только редкие светильники на перекрестках старых широких проспектов, дают хоть какое-то представление о том, куда ехать. Кругом грязь и вонь из сточных канав. Стены домов, которые я смог разглядеть, обшарпаны и покрыты трещинами. Людей практически не видать, а стражники если и появляются, то только в освещенных местах. В общем, обстановка тревожная и я постоянно ожидал нападения.

Однако, все было спокойно. Вокруг нас был самый обычный средневековый город, его окраина, и не все в районах Витима плохо, просто Вейфель, по какой-то причине, ехал по самым захолустным трущобам, а нам приходилось следовать за ним и надеяться на то, что нас не обнаружат. К нашей удаче, этого не произошло, и на нас никто не обратил внимания. Так что спустя двадцать минут, после того как мы покинули Белый Город, карета полукровки выехала из трущоб, оказалась в довольно чистом районе, и остановилась возле аккуратного одноэтажного домика из красного кирпича с небольшой декоративной оградкой из штакетника. Транспортное средство осталось у входа, и рядом с ним кучер и воин. Из кареты появились Вейфель, маг и еще один боец, который нес в руках тяжелую объемную сумку. Пассажиры оглянулись, нашу карету, которая находилась во тьме, не заметили, и вошли в здание.

— Ну, что, господа корнеты, — спрыгивая с места возницы, и вынимая из-под сиденья свое оружие, осведомился я у друзей, которые уже стояли на мостовой, — работаем?

— Как всегда, в наглую? — спросил Альера. — Не посмотрев, чей это дом и кто в нем живет?

— Да.

— А если там честные люди?

— Сомневаюсь. Честные граждане на окраине ночами встречи не назначают, и ради обычных деловых переговоров бастард не стал бы ложный след кидать. Так что входим, всех убиваем, хватаем Вейфеля, грузим его в карету и уезжаем. Если врагов внутри много, то все бросаем и уходим.

— Удобней момента может не подвернуться, — согласился Эхарт, — в особняке много охраны и из него полукровку похитить трудно, так что я "за".

— В таком случае, я тоже, — Альера поправил свой ирут и кинжал.

— Начали! — скомандовал я.

Мы натянули на голову черные маски с прорезями для глаз и рта, и вдоль стен домов приблизились к освещенному пятачку перед гостиницей. Кучер и воин Григов стояли спокойно и о чем-то вполголоса переговаривались. К одному метнулся Альера, к другому Эхарт. Две стремительные тени практически бесшумно вынырнули из темноты, и два удара кинжалами оборвали жизни слуг герцога. Вместе, мы впихнули мертвые тела в нутро чужой кареты, и приблизились к входной двери. Осторожный рывок на себя. Не заперто. Дверь открывается. Я первым проникаю внутрь, оказываюсь в привратницкой, и здесь сюрприз. Передо мной оказывается здоровенный мужик в темно-сером мундире без знаков различия с кортом на поясе, который в недоумении смотрит на меня и тупо спрашивает:

— Ты кто?

— Дед Мазай, — говорю я, и снизу вверх, наношу мужику резкий и мощный удар в челюсть.

Здоровяк покачнулся и поплыл, но сознания не потерял, а только закачался. В моей руке моментально оказался кинжал, и левой рукой зажав мужику рот, я стал наносить ему удары в грудь. Один! Другой! Третий! Мужик задергался и затрясся всем телом, и стал опускаться вдоль стены на пол. Подскочили Альера и Эхарт, которые придержали его за руки, помогли ему прилечь без шума, и мы огляделись. Все тихо. И постояв несколько секунд над телом привратника, из-под которого натекала лужа крови, мы вошли в дом.

Обстановка вокруг нас была недорогая и какая-то стандартная, несколько стульев, паласы, пара ковров, и крашенные стены. Освещались комнаты масляными светильниками и свечами, нигде никаких личных вещей, и все это напоминало нашу съемную квартиру в Белом Городе. Мы ступали осторожно и неторопливо, прошли зал, одну комнату, другую, и перед третьей остановились. Внутри разговаривали люди, двое, и их речь была неразборчива. Надо было врываться внутрь и всех бить. Но мы знали, что из кареты вышло три человека, и значит, в помещении не двое, а минимум четверо людей, так что драться все равно придется и на миг мы застыли на месте.

— Приготовились, — прошептал я.

Эхарт и Альера согласно мотнули затянутыми в маски головами, и крепче зажали свои кинжалы в руках. Пора!

Я махнул рукой вперед. Толкнул плечом открывающуюся внутрь комнаты дверь, она раскрылась, и я оказался в просторной комнате. Быстрые взгляды влево и вправо. У двери воин Григов, крепыш в легком кожаном доспехе, который тянется за мечом на поясе. Справа стоит маг в красной мантии, тот самый, который приехал с Вейфелем, взгляд у него растерянный и, судя по всему, он плохо понимает, что происходит. Еще два человека сидят за столом в центре комнаты, один это бастард Грига, перед которым лежит тяжелая сумка, а второй, невысокий худой мужчина с какой-то толстой папкой в руках.

Думать некогда, и все делается на автомате. Приоритетная цель это маг. Бросок кинжала в чародея, и тяжелый стальной клинок вонзается ему в горло. Прыжок вперед, к столу. Освобождаю место для моих друзей, и подскакиваю к Вейфелю. Полукровка вскакивает на ноги, его нелепый и не уместный в летнее время плащ отлетает в сторону, и он пытается ударить меня растопыренными пальцами правой руки в глаза. Однако он не воин, это заметно сразу, по крайней мере, не рукопашник, я с легкостью перехватываю его кисть, и бью его с правой в солнечное сплетение. Он задыхается и подается всем телом вперед, а моя правая рука, ребром ладони, вышибая из него дух, опускается ему на шею. После этого поворот и, ожидая продолжения боя, я вновь осматриваюсь. Однако все чисто. Альера убил дружинника, а Эхарт прикончил мужичка с папкой в руке, который попытался вытащить из-под стола небольшой арбалет.

— Проверяем, кто жив, а кто нет! — командую я.

Виран и Нунц еще раз осматривают тела валяющихся на полу людей, которые совершенно не ожидали нападения и, на всякий случай, каждому из них перерезают горло. Я тем временем осматриваю тяжелую сумку и обнаруживаю в ней свертки с золотыми монетами и пару коробок с драгоценными камнями, в основном, рубинами.

"Ничего себе, — подумал я, — вот это трофей. А что там, в папочке, которая упала на пол?"

Наклонившись под стол, я нашел толстую папку с бумагами, раскрыл ее, вчитался в первый лист, и немного выпал в осадок. Это был список всех агентов Тайной Стражи великого герцога Канима, которые были отправлены на север, работать на подрыв власти Григов. И все это с домашними адресами, настоящими фамилиями и краткими характеристиками на каждого человека. Пролистнул десяток листов, а там планы относительно проведения всех диверсионных мероприятий в Герцогстве Григ. Охренеть!

— Уходим! — толкнув меня в бок, прервал мое чтение Альера.

— Пора! — добавил Эхарт, взваливший уже связанного по рукам и ногам Вейфеля на плечо.

— Да, надо делать ноги, — согласился я, кинул папку в сумку, которая весила около тридцати килограмм, и мы с Нунцем направились на выход.

Альера уходил последним и прежде чем покинуть помещение, он опрокинул на пол пару масляных светильников. Горючая жидкость разлилась по дереву. Вырвавшийся из темницы, в которую его заключили люди, огонь весело заполыхал. И кинув в пламя обрывки каких-то гардин и штор, Виран последовал за нами.

Спустя десять минут наша карета уже катила по темным улицам Герцогского Города. Вокруг все по-прежнему тихо и спокойно. Стражники на нас внимания не обращали, редкие прохожие тоже, и единственная заминка случилась на мосту, который мы проезжали всего полтора часа назад.

Как оказалось, выехать из Белого Города не проблема, а вот въехать в него в темное время суток можно было только после досмотра и проверки. В тот момент сердечко у меня сильно забилось, потому что связанного бастарда не заметить было нельзя, и я приготовился к драке с патрулем городской стражи, который перекрыл нам проезд. Но в дело вступил Альера, который не растерялся, а совершенно спокойно подозвал к себе старшего в наряде сержанта, и сунул ему в ладонь пару золотых иллиров. После этого проезд был открыт, мы миновали мост, и вскоре благополучно и без происшествий добрались до одной тихой улочки и арендованной нами конюшни, в паре кварталов от дома мадам Кристины Ивэр.

Эхарт занялся лошадьми и каретой, а мы с Вираном перетащили пленника в конюшню, бросили его в один из денников, а сами быстро подсчитали добычу. Всего, в наши руки попало две тысячи иллиров и примерно на такую же сумму драгоценных камней. Вот это куш! Вот это деньги! И с ними уже можно думать о каком-то светлом будущем. На каждого из нас минимум по тысяче триста монет. По самой грубой прикидке, наше жалованье за двадцать шесть месяцев службы. Не хило, однако.

— Надо же, — пересыпая на ладонях круглые золотые кругляшки, после подсчета, сказал Виран, — впервые такую сумму в одном месте вижу. Выгодное это дело, врагов уничтожать.

— Это точно, — согласился я, и вошел в денник, где лежал уже очнувшийся Вейфель. — Только дело еще не доделано.

Я сел на табуретку перед бастардом Григов, а полукровка, открыв раскосые глаза, и оглядев полусумрак конюшни, которая была освещена всего парой ламп, посмотрел на меня и спросил:

— Ты кто?

Вскинув левую руку вверх, я обнажил свой фамильный браслет с руной Справедливость, и сказал:

— Я Ройхо. Кто именно, догадываешься?

Вейфель наклонил голову набок, шмыгнул носом и ответил:

— Уркварт, недобиток. А ведь я говорил отцу, что тебя необходимо прикончить, не смотря ни на что. А он… — бастард наклонился вперед и сплюнул себе под ноги. — Впрочем, сейчас это уже не важно. Что ты хочешь со мной сделать?

— Сначала хочу с тобой поговорить.

— А потом убьешь меня?

— Конечно, — я не стал скрывать своих намерений.

— Тогда какой мне смысл с тобой разговаривать? — Вейфель невесело усмехнулся.

— Смерть она разная бывает, сын Андала Грига. Ответишь на мои вопросы честно, умрешь быстро и незаметно, а нет, тебе будет очень больно.

— Боль это серьезный аргумент.

— Особенно для тех, в чьих жилах течет кровь дари, — добавил я.

Бастард задумался, помолчал, и произнес:

— Хорошо, я буду с тобой говорить, и расскажу тебе все, что знаю. Но у меня есть одно условие.

— Какое?

— Я хочу умереть в бою. Дай мне честную схватку один на один. Меч против меча.

— Не ожидал от тебя подобного, полукровка, — удивился я.

— Достали! — Вейфель попытался вскинуться, но веревки на руках и ногах не позволили ему этого сделать. — Всю жизнь меня попрекают родословной и непохожестью на других людей. Но я ведь не только дари, но и человек, оствер из славного и древнего рода Григов. Я прошу честную смерть, так подари ее мне!

— Успокойся, — моя левая ладонь прижала чахлую грудь бастарда, и оттолкнула его к стене. — Моему отцу графу Квентину Ройхо и матери, никто такой возможности не дал. Вы пригнали в наш замок своих гоцев и всех дружинников вместе с моей старшей родней перебили. Вот и вся ваша честь. Но я пойду тебе навстречу. Будет тебе честный бой.

— Договорились, — голос бастарда стал равнодушным и глухим. — Задавай свои вопросы.

О чем спрашивать я знал. И пока было время, старался получить от полукровки всю информацию, какую только возможно. Конечно же, это сведения о моих сестрах и братьях, о положении дел на севере и той секретной встрече, в которую я и мои товарищи сегодня ночью самым грубым образом вмешались. Вейфель, которого я вскоре развязал, отвечал достаточно откровенно. И через несколько часов у меня в голове сложилась четкая картинка того, что происходит в самом северном феодальном владении Империи Оствер, на правителя которого в последнее время свалилось очень много неприятностей, но он пока держался.

Самая главная проблема для Андала Грига, это вцепившийся в него словно клещ великий герцог Ферро Каним, который пользуясь войной на Мистире и своим положением одного из истинных хозяев империи, тайно и явно подрывает мощь и благосостояние северного герцога. Сначала, были явные удары. От имени Верховного Имперского Совета Каним приказал вдвое повысить налоги в Герцогстве Григ и отправить из этого владения на фронт три тысячи воинов. Властитель севера возражать не стал, потому что это бунт, а поэтому налоги платит аккуратно и в срок, благо, деньги в его казне имеются, а вместо своих воинов на Мистир он отправил наемников, добровольцев и крестьян, то есть, дружину сохранил и держит ее при себе.

Но помимо явных уколов, великий герцог наносит тайные. Под видом разбойников, диверсионные отряды Канима бродят по всей территории Герцогства Григ, строят базы и оборудуют схроны, подбивают крестьян и горожан Изнара к акциям неповиновения и готовят восстание. А три недели назад, один из таких отрядов, под предводительством человека, который по подробным описаниям был уверенно опознан как Рагнар Каир, в пух и прах разгромил обоз с продовольствием для приморских крепостей и разогнал две сотни герцогских дружинников. И в результате этого боя погиб один из законнорожденных сыновей Грига.

Разумеется, правитель севера, подобное прощать был не намерен и он решил сделать все, чтобы остановить диверсантов Канимов. В леса были посланы поисковые отряды, начался дополнительный набор дружинников и городских стражников, а помимо этого в столицу был отправлен Вейфель, которому предстояло через пару дней предстать перед Верховным Имперским Советом с жалобой на одного из его членов. Но без доказательств выступать смысла не было. И полукровка, через свои связи в торговой среде смог наладить контакт с одним из мелких чиновников великого герцога Канима, который имел доступ к секретной информации, и тот, за четыре тысячи иллиров, половина суммы в золоте, половина в драгоценных камнях, был готов предать своего повелителя и после этого эмигрировать заграницу.

В принципе, хоть с доказательствами, хоть без, Каниму бояться особо нечего. Однако он живет в империи не сам себе, и в случае выступления Вейфеля, да еще и с документами, которые подтвердили бы проведение его воинами диверсионных акций на территории другого феодала, ему бы пришлось бы отозвать своих бойцов с севера, дать Григу передышку и возместить его финансовый ущерб. А это потеря лица, и как следствие, небольшой толики влияния. И все бы могло сложиться для полукровки и его отца вполне неплохо, если бы не я. Впрочем, вместо меня, разрушить их планы могли бы тайные стражники "Жала Канимов".

Такие вот дела на севере. Но это не все, что донимает Андала Грига. Помимо военных расходов, посылки дружин на фронт и налетов "разбойников", у него во владении появились еще две напасти. Старые, про которые большинство жителей герцогства уже стали забывать.

Одна, это пираты Ваирского моря, которые последние двадцать лет, после того, как мой кровный дедушка Игна Ройхо разгромил их, не тревожили имперское побережье. Ранней весной этого года, десант с двух кораблей, высадился в тридцати километрах от моего родового замка, провел дерзкую разведку вглубь территории герцогства, разорил пару деревень и с добычей беспрепятственно ушел в море. Коль так, то, наверняка, вскоре они снова нагрянут, и с гораздо большими силами.

Другая напасть, племена нанхасов, северных кочевников, которые начали миграцию с северо-востока материка Эранга на северо-запад. По зиме, три сотни лихих воинов на оленях, как ездовых, так и гужевых, атаковали один из окраинных герцогских замков. И хотя наглых дикарей отбили, как и пираты Ваирского моря они обязательно вернутся.

Вот и получается, что неприятности пролились на голову почти столетнего герцога проливным дождем, который предвещает ливневый паводок. И если с каждой отдельно взятой бедой Андал Григ мог бы справиться, то со всеми вместе и разом, это сделать проблематично. Так что, как ни крути, ему необходимы союзники, и дополнительная задача Вейфеля состояла в том, чтобы после выступления перед Верховным Имперским Советом, попросить аудиенцию у великого герцога Витима. И во время этой встречи, намекнуть ему, что Андал Григ готов признать себя вассалом правителя столичного региона.

Слушая полукровку, с одной стороны я понимал, что Григ делает то, что должен, и по большому счету он мне не враг. Но с другой стороны, между нами кровь, примирение невозможно, и при всем моем уважении к герцогу, я сделаю все от меня зависящее, чтобы помочь Канимам его свалить…

Наш разговор с Вейфелем подходил к концу. Я узнал, все что хотел, про обстановку на севере, положение моих родных, а так же каковы планы Андала Грига, и значит время жизни моего пленника истекает. Близится рассвет, и нам еще нужно избавиться от трупа, который мы намереваемся выкинуть в реку. Оттягивать бой между мной и полукровкой смысла не было. Пора переходить к финалу. И попросив у Альеры клинок, я передал его бастарду, и вышел в широкий проход между денниками. Вейфель взял ирут, посмотрел на зарубки, сделанные Вираном на гарде, потом бросил взгляд на Альеру, на меня, и на Эхарта, поддержки и сочувствия в наших глазах не нашел и встал напротив меня.

— Готов? — спросил я Вейфеля.

— Готов, — он передернул плечами.

— К бою!

Первый шаг я оставил противнику, и он его сделал. Быстрый выпад в мое лицо, очень хорошо поставленный удар, который мог бы достичь цели, но не достиг ее. Я отступил на полшага назад и вновь застыл. Вновь выпад, а за ним пара неплохих базовых ударов сверху вниз, которые я отбиваю. И снова рывок бастарда вперед. Я этого уже жду, отбрасываю чужую сталь вправо, после чего, без перехода, делаю ответный выпад, но не высокий, в область лица или шеи, а низкий, в живот Вейфеля. Клинок вонзается в тело полукровки, металл проникает в него легко и практически без сопротивления, и противник сам насаживается на клинок. Слышится звон падающего ирута, а следом хрипы из горла незаконнорожденного Грига, которого я снимаю с меча, и его тело с глухим стуком падает на проходе.

— Слабенький боец, — отмечает Альера, поднимая свой клинок.

— Но дрался до конца, — сказал я.

— Так никто и не спорит, — Виран повернулся к Эхарту, и спросил его: — Мешок под тело приготовил?

— Само собой, — отвечает румяный и довольный Нунц, который, наверняка, уже думает о том, сколько денег из своей доли он сможет переслать бедным родственникам в провинцию. — Самый большой выбрал.

— До рассвета успеем к реке съездить и вернуться?

— Должны, — Нунц пожимает плечами.

На мгновение мы все застываем на месте. На выходе тихо всхрапывают лошади. Альера чистит сталь ирута. Эхарт посматривает на сумку с деньгами и драгоценностями. А полукровка Григов делает последнее конвульсивное движение телом. После чего я поворачиваюсь к Нунцу и говорю:

— И чего мы стоим, господин корнет? Мешок давай, труп трамбовать станем. Время поджимает.

Глава 7

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

17.07.1404.

День начинался как обычно.

Рано утром я проснулся в доме мадам Кристины Ивэр, немного повалялся, посмотрел на спящую рядом со мной девушку из "воспитанниц" баронессы, а затем, оставив на столике рядом с постелью золотой иллир, отправился в ванную комнату и привел себя в порядок. После этого, оделся, прицепил на ремень свой ирут и покинул спальню. Вместе с друзьями, которые провели ночь в соседних комнатах на третьем этаже, я позавтракал яичницей с беконом, выпил вишневого взвара и, распрощавшись с хозяйкой, вышел из дома номер восемь по улице Хальден.

На наемном экипаже, мы прибыли к Старому Дворцу, прошли в казарму Черной Свиты, и дальше все должно было пойти по колее, тренировки, занятия и выездка лошадей. Однако день начал преподносить сюрпризы.

Сначала, на общем утреннем построении роты, без одного взвода, который находился в карауле, наш командир, полковник Гедмин Сид объявил личному составу о том, что несколько часов назад Республика Арзум и Царство Цегед разорвали все мирные соглашения с Империей Оствер и начали против нас боевые действия. Войска новых противников перешли имперскую границу и начали наступление на владения великого герцога Кайяса. В связи с чем Верховным Имперским Советом образованы еще две армии: Четвертая и Пятая Южные.

Новость, которую нам огласил полковник Сид, конечно же, серьезная. Но она была ожидаемой, поскольку присоединение к Ассиру и Асилку их соседей Арзума и Цегеда было всего лишь вопросом времени. Так что, никто из бойцов Черной Свиты этому не удивился. И хотя многие из нас хотели бы отправиться на фронт и показать врагам империи, что настоящие остверы еще живы, мы понимали, что это невозможно. Наш фронт это столица, и мы ведем свою войну, а поэтому, все, что нам оставалось, это обсудить известие и двигаться в фехтовальный зал. Послышалась команда полковника: "Командирам взводов развести личный состав на занятия!", и он удалился. Капитан Винс провел инструктаж, и мы повернули в пристройку казармы, где нас уже ожидал господин Конн Нагер и его коллеги.

И в этот момент меня окликнул адъютант командира роты, лейтенант Фей:

— Корнет Ройхо!

— Я! — выйдя из общего строя, я подошел к командиру взвода и адъютанту.

— Ступайте в кабинет полковника Сида, — сказал Фей.

Посмотрев на Винса, я дождался его одобрительного кивка, и прижал сомкнутый правый кулак к сердцу:

— Есть!

Ноги понесли меня в кабинет ротного командира, куда воинов Черной Свиты вызывали только по особым случаям, а мозг быстро прокручивал одну мысль за другой, и пытался понять, что от меня хочет полковник.

"Может быть, проявились мои контакты с бароном Каиром? — задал я себе вопрос. — Вроде бы нет, все чисто, посланники "Жала Канимов" осторожны, и прежде чем выйти со мной на связь, они постоянно проверяются. Документы, захваченные во время нападения на Вейфеля и людей Григов, отправлены по назначению, и от барона Каира передана "большая человеческая благодарность", которая пока выражена одними словами, а в остальном, ничего особо важного и секретного я на сторону не сливал. И так вертел ситуацию и эдак, и пришел к выводу, что ко мне не подкопаться. Тогда зачем я понадобился Сиду? Непонятно. Я служу в Черной Свите, веду свои дела, выполняю все поставленные передо мной задачи, и от остальных воинов роты ничем не отличаюсь, так что при разговоре с командиром, мне остается вести себя как обычно, но в то же время быть настороже".

За такими размышлениями я подошел к кабинету полковника. На входе стояли два солдата в полной боевой экипировке. Меня пропустили в помещение, и я оказался в месте, где Сид и капитаны Черной Свиты решали, что должны делать и чем заниматься бойцы роты. Помещение было самым обычным, одно большое окно, пара столов, на которых лежали папки с документами, и несколько стульев, на белой стене подробная карта столицы и пара списков, а в левом углу массивный деревянный шкаф и пара сундуков. Что касается людей, то их было двое, сам командир Черной Свиты и канцлер императорского двора граф Руге, по моим наблюдениям, один из основных руководителей "Имперского Союза".

Я представился по всей форме и застыл на месте, а полковник и канцлер оглядели меня с ног до головы и, указав на стул рядом со столом, Руге сказал:

— Присаживайтесь граф Ройхо.

Отметив, что меня обозначили как графа, а не как корнета, я присел. Канцлер, который чему-то усмехнулся, расположился напротив меня, взял в руки одну из папок, открыл ее, углубился в чтение каких-то документов, и в кабинете повисла тишина. Сид смотрит в окно и наблюдает за выезжающими из конюшни корнетами второго взвода. Я рассматриваю потолок, и по-прежнему гадаю о причинах моего вызова в это место. А Тайрэ Руге, не обращает ни на кого внимания, просматривает документы в папке, и время от времени морщит лоб. Так продолжается около трех минут, до тех пор, пока Руге не захлопнул папочку. Картон в кожаной обложке схлопнулся, канцлер двора посмотрел на меня, а я на него. Несколько секунд мы померялись взглядами, и я не отступил, выдержал взор вышестоящего начальника и, удовлетворенно кивнув, он отвел от меня свой взгляд, и произнес:

— У вас хороший послужной список граф Ройхо и, не смотря на ваш возраст, за плечами немало славных дел, которыми можно гордиться. Потеря родителей и дома, это серьезный удар по психике любого молодого человека. Но вы не сломались, смогли уцелеть и спастись, выдержали трехлетнее обучение в "Крестиче", и без колебаний вступили в организацию имперских патриотов. Затем, вы немного, но весьма результативно повоевали, снова смогли выжить и в имперском Генштабе лежат два ходатайства о вашем награждении, одно от командира партизанского отряда Калагана, а другое от командующего Отдельным Маирским Горным Корпусом полковника Мурманса.

"Оля-ля, — подметил я, — два ходатайства, про которые я ничего не знал. Глядишь, еще медальку дадут".

А граф продолжал:

— Но это все в прошлом, а меня больше интересуют ваши нынешние подвиги и успехи. За три месяца службы в Черной Свите, граф Ройхо зарекомендовал себя с самой наилучшей стороны. Караулы несет исправно и без халатности, на занятиях усидчив и внимателен, а главный показатель, конечно, это ваши похождения в Белом Городе. Девять официальных дуэлей и девять побед. Это впечатляет.

Подражая Руге, я кивнул подбородком, и ответил:

— Я стараюсь выжить, господин канцлер, и этим все сказано, а ко всем приказам моих командиров отношусь всерьез. Сказано, драться, и я дерусь. Но в целом, я человек не агрессивный и приключений не ищу.

— Хитрите Ройхо, — канцлер усмехнулся. — Ведь это вы со своими друзьями убили Вейфеля Грига, и не просто так, а еще и ограбили его?

— Да, мы.

Отпираться от очевидного факта, я не стал, слишком много ниточек ко мне от этого дела тянется. Официально ничего не докажешь, но я ведь не в Тайной Страже на допросе, так что можно быть достаточно откровенным.

— И зачем вы это сделали?

— Господин канцлер, наверняка, вы и сами догадываетесь, почему был убит Вейфель.

— Мы в курсе, что семейство Григов ваши враги. Однако нас смущает то обстоятельство, что о проведении акции в городе, вы не поставили в известность свое непосредственное начальство. Почему вы об этом умолчали?

— Меня с детства приучили к тому, что надо четко разделять службу и свои личные дела.

— Ну, что же, этот ответ кое-что объясняет, и он принимается. — Руге повертел в руках папку, не иначе, мое личное дело, и сказал: — Граф, у меня к вам имеется ряд вопросов, на которые вы должны ответить предельно откровенно. А затем, если результаты опроса меня устроят, я сделаю вам очень хорошее предложение, рискованное, но для вас, несомненно, выгодное. Вы готовы отвечать?

— Готов, — мой ответ последовал моментально.

— Тогда начнем.

Канцлер вынул из стола сероватый ограненный кристалл из горного хрусталя, и меня немного передернуло, потому что это была весьма хитрая штучка, которая определяла, говорит человек правду или лжет, в "Крестиче" нам про такие артефакты объясняли, да и так, в магических лавках, они продавались. Для меня все могло сложиться плохо. Но я мобилизовался, и подумал о том, что в случае реальных проблем, всегда смогу воспользоваться моим тайным резервом, кмитами с боевыми заклятьями, и вырвусь из ловушки. Да и сам магический детектор лжи, не идеален, так как может определять лишь прямые ответы "да", "нет" или "не знаю". Эти мысли дали мне уверенность в своих силах, я почувствовал вокруг своего сердца четыре заполненные энергией дольнего мира капсулы-полости, взглянул на кристалл, усмехнулся и расслабился.

Руге, который заметил, что я веду себя совершенно спокойно, несколько удивленно приподнял левую бровь, переглянулся с полковником, вновь сосредоточился на мне, и задал свой первый вопрос:

— Итак, граф Ройхо, вы знакомы с бароном Каиром?

— Да.

Руге бросает взгляд на кристалл, цвет которого не изменился, и продолжает:

— Вы работаете на него?

— Нет.

"В данном случае я полностью правдив, поскольку не служу Каиру, а сотрудничаю с ним на взаимовыгодных условиях".

— Вы передавали ему информацию о вашей службе в Черной Свите и заданиях "Имперского Союза"?

— Нет.

С моей стороны это откровенная ложь. Однако на душе по-прежнему спокойно, и кристалл сохраняет свою цветность.

— Если вам предложат поработать на Тайную Стражу Канимов, вы согласитесь?

— Не знаю.

— Вы знакомы с баронессой Инной Каир?

— Да.

— Она ваша любовница?

— Нет.

— Она ваша подруга?

— Да.

— Вы знакомы с Рагнаром Каиром?

— Да.

— Он ваш друг?

— Нет.

— Ваш враг?

— Нет.

— Вы готовы выполнять приказы "Имперского Союза"?

— Да.

— Вы работаете на кого-то, кто желает зла нашей организации?

— Нет.

— Вы покровительствуете салону баронессы Кристины Ивэр?

— Да.

— За деньги?

— Нет.

— За интимные услуги?

— Нет.

— Вы получаете от баронессы Ивэр информацию?

— Да.

Вопросы сыпались на меня один за другим и были самой разной направленности. Отношение к женщинам и конкретным людям, пристрастия и планы на будущее, родство с Ангусом Койном, дружба с Альерой и Эхартом, ну и так далее. В общей сумме было три с половиной сотни вопросов, которые задавались очень быстро, и это все напомнило мне о том времени, когда в военном лицее меня гоняли по психологическим тестам. Здесь было нечто похожее, и кристалл ни разу не изменил окрас, то есть, по мнению артефакта, я был совершенно правдив, а раз так, то можно было переходить к следующей фазе нашего разговора. К предложению Руге, которое, как он считал, будет мне выгодно. И удовлетворенный моими ответами канцлер не медлил.

— Граф, у нас есть к вам предложение. Заметьте, не приказ, который вы обязаны выполнить, не взирая ни на что, а предложение.

— Я это понял, господин канцлер и оценил.

— Вот и хорошо, что оценили, а то я человек занятой, и не хотелось бы свое драгоценное время тратить на пустой разговор. — Руге убрал со стола кристалл, и спросил. — Скажите Ройхо, вы знаете о том, что некогда, ваша семья имела в столице особняк?

— Конечно, но это было очень давно. Лет сто пятьдесят назад здание было продано, и все Ройхо перебрались в родовой замок.

— А вы знаете, где он находится?

— Нет, не интересовался этим, все время не до того было.

— А хотели бы стать его собственником и жить в нем?

— Трудно сказать, — я пожал плечами, — мой дом это замок Ройхо. А к чему эти вопросы?

— К тому, граф, что у вас имеется возможность вернуть себе родовое гнездо славного семейства Ройхо в столице.

— Но за это я должен что-то сделать?

— Разумеется.

— Что именно?

— Убить пару-тройку людей, которые стоят на пути нашей организации. При чем, не тайно, как вы убрали Вейфеля Грига, а явно и на показ, чтобы ни у одного человека в высшем столичном обществе не возникло сомнений в честности поединка, и каждый из аристократов Белого Города знал о том, из-за чего он произошел.

"Все понятно, — подумал я, и вспомнил свои мысли во время первого караула в Старом Дворце, — наемные киллеры свою задачу выполнили, устранили нескольких высокопоставленных аристократов, и на время ушли в тень. А что дальше, если нельзя бросать начатое на половине и требуется продолжать работу по устранению ставленников великого герцога Витима и воров из Секретариата Верховного Имперского Совета? Ответ напрашивается сам собой. Надо вводить в высший свет бойцов Черной Свиты, которые доказали свою верность делами, знают с какого конца держать меч, и готовы убрать с пути практически любого противника не взирая на его чины, заслуги, регалии и звания. А затем, на освободившиеся должности проталкивать своих людей. Для меня это все очевидно и как пример можно вспомнить, что за свое место новый начальник городского арсенала, вступивший в должность месяц назад, если верить слухам в салоне баронессы Ивэр, заплатил тридцать тысяч иллиров. Для людей из столичного дворянского общества это не секрет. Но они не знают того, что новый начальник арсенала человек "Имперского Союза" и является ставленником графа Руге. Теперь, когда задел есть, нужны новые свободные должности. И задача, таких как я, будет состоять в том, чтобы их освобождать. Готов ли я к этому? Вопрос старый, я уже не раз задавал его себе, и ответ был готов. Конечно же, да".

— Я согласен, господин канцлер, — вновь поймав взгляд Руге и опять выдержав его, сказал я. — Однако хотелось бы знать, каким образом я стану хозяином родового особняка, кто станет моей целью, на что я могу рассчитывать, и окажут ли мне поддержку финансами и людьми?

— Правильные вопросы, граф. И я начну с особняка, который расположен на улице Дарвен всего в полутора километрах от Старого Дворца. На данный момент это достаточно потрепанное годами здание с изрядно захламленной территорией, которое за минувшую сотню лет сменило порядка сорока хозяев. Обстановки нет, каменный забор держится на одном честном слове, а хозяйственные постройки отсутствуют. Однако особняк находится в центре столицы и только лишь за это, он оценивается в двадцать пять тысяч иллиров.

— Ого! — удивился я, и поинтересовался: — И вы собираетесь потратить эту сумму?

— Нет. Так сложилось, что нынешний хозяин особняка, шевалье Марис Курро, готов обменять его на одну услугу со стороны нашей организации, и сегодня вечером он посетит салон баронессы Ивэр, где при свидетелях проиграет вам его в карты.

— Понятно.

— Тогда переходим к следующему вопросу, к людям, которые станут вашей целью. Пока их только двое, но не исключено, что будут и другие. Первый, это заместитель начальника имперского Генерального Штаба полковник Генцер, второй, гражданское лицо, чиновник Секретариата Верховного Имперского Совета барон Дузель. Как хотите, но вы обязаны их уничтожить. Срок два месяца. Справитесь?

"Хм, личности известные. Полковник и граф Генцер, потомок древней семьи и баловень судьбы. Он был участником нескольких локальных пограничных сражений на границе с Республикой Коцка и вполне заслуженно получил звание капитана в одном из имперских линейных полков, а затем, его словно подменили. Неожиданно для всех, после скоропостижной смерти нескольких родственников, он стал графом и весьма богатым человеком, после чего перебрался из провинции в столицу, выкупил себе должность, и уже пятнадцать лет сидит на ней и в ус не дует. Понемногу ворует и берет взятки, недавно женился, детей нет. А поскольку современный Генштаб это всего лишь несколько отделов оставшихся от староимперского, и он занимается тем, что собирает информацию о противнике и продает вакансии в полках, то место это тихое и напоминает болото, в котором сидят толстые жабы и постоянно квакают, что только они знают, как надо воевать. И полковника Генцера, который является вторым человеком в этой убогой структуре, я убью без всяких сомнений. А вот со вторым могут возникнуть сложности, поскольку барон Дузель поэт. Надо сказать популярный и весьма известный в столице человек. А помимо этого он неплохой фехтовальщик и имеет на своем счету несколько выигранных дуэлей. Так что, прежде чем его убить, а за что, найдется, иначе бы "Имперский Союз" не обратил на него никакого внимания, с бароном придется серьезно поработать. Однако не боги горшки обжигают, и все можно сделать красиво, был бы стимул, а он есть".

— Справлюсь, — ответил я Руге.

— Мне нравится ваша уверенность в собственных силах Ройхо. И давайте перейдем к следующему моменту, который вас волнует, финансы и поддержка. На то, чтобы привести в порядок свое родовое гнездо и достойно выглядеть в обществе вам выделят пять тысяч золотом, на большее не рассчитывайте. Деньги получите завтра. Что касается поддержки, то ее не будет, но вы можете привлекать к делу своих друзей Альеру и Эхарта, а так же других офицеров Черной Свиты. Еще вопросы есть?

— Только два.

— Задавайте.

— А как же служба?

— Здесь все по-прежнему. Корнет Ройхо продолжает нести караулы и посещать все занятия и тренировки Черной Свиты.

— Ясно. А как с особняком, он останется за мной?

— Не сомневайтесь, — Руге понимающе усмехнулся и потер ладони своих рук, — все будет по закону и со всеми полагающимися бумагами.

Канцлер императорского двора замолчал, я тоже, и свое слово сказал до сих пор молчавший полковник Сид:

— Мы надеемся на вас, корнет. Помните это.

— Постараюсь оправдать оказанное мне доверие, — я встал. — Разрешите идти?

— Не торопитесь. — Полковник взял со стола один из листов бумаги, и протянул его мне. — Теперь можете вернуться в свой взвод.

Бумага скрылась во внутреннем кармане мундира и провожаемый взглядами полковника и канцлера, я покинул кабинет Сида. На выходе увидел еще одного аристократа вроде меня, с титулом, но без владений, князя Камай-Веш, корнета из второго взвода, видимо, вызванного командиром роты по тому же самому поводу, что и я. И не торопясь вернуться к товарищам, я встал у ближайшего окна, развернул лист, который мне вручил полковник, и вчитался в текст. Это было донесение безымянного шпиона "Имперского Союза", который доносил, что профессиональным убийцам Черного Города за голову корнета Черной Свиты графа Уркварта Ройхо предлагается две тысячи иллиров, предполагаемый заказчик герцог Андал Григ.

"Вот так-так, — на мгновение озадачился я, — правитель севера начинает действовать, наверняка, додумался, кто его бастарда прихлопнул, а может быть, чувствуя, что петля вокруг него затягивается, на всякий случай решил меня убрать. И его шаг ожидаем, нанять профессионалов, которые меня достанут. Ну, и ничего страшного, один я не хожу, за пределы Белого Города не высовываюсь, а что убийцы могут рядом нарисоваться, так это не новость, хотя за дополнительное предупреждение, полковнику Сиду надо выразить отдельную благодарность".

Отогнав прочь мысли про киллеров из Черного Города, я вернулся к размышлениям на тему порученного мне задания. Было необходимо определиться с тем, что делать с особняком, и какими будут мои дальнейшие шаги. Насчет планов по устранению Генцера и Дузеля пока говорить рано, нужна дополнительная и более подробная информация, а вот насчет дома, кое-что уже прорисовывается. Ремонт здания, покупка мебели и переезд в особняк, который сегодня вечером я "выиграю" в карты, пройдут своим чередом, а после этого мне придется стать настоящим человеком из высшего света. И что для этого понадобится? Очень многое. В частности потребуются слуги, коляска и карета, четверка хороших лошадей, винный погребок, конюх, повар, садовник и содержанка-любовница. А еще придется немного обновить свой гардероб и взять на службу пару крутых бойцов, которые смогут обеспечить охрану моего родового жилища. Это то, что надо сделать легально и в открытую, а помимо этого, хорошо бы наладить вокруг дома охранную сеть, не только магическую, но и человеческую.

Однако это все потом, а пока служба продолжается и надо идти в фехтовальный зал, где я сообщу своим друзьям о том, что вскоре мы будем в высшем свете. Не знаю, обрадуются они этому или нет, но известие примут с пониманием и помогут мне.

— Эх-х! — вздохнул я, вновь спрятал бумагу с донесением шпиона в карман, оправил мундир, потуже подтянул ремень с клинком, и вышел на залитый жарким солнечным светом плац перед казармой. Судьба играет людьми, и сегодня она подкинула мне очередной сюрприз, подарила неплохую сумму денег и вернула родовой особняк. Правда, это все задаток, который придется отработать потом и кровью. Но за мной не заржавеет, руки и ноги целы, голова соображает, здоровье, навыки и реакции хорошие, так что, отработаю и отслужу.

Глава 8

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

20.07.1404.

Жилище предков, как и говорил граф Руге, выглядело не самым наилучшим образом. Трехэтажное здание из серых гранитных блоков, которые кандальники вытесывают в каменоломнях. С наружной стороны стены покрыты мхом, лишайниками и грибами. В помещениях пусто и сыро, деревянные полы во многих местах проваливаются, мебели нет, в пустых погребах скопилась влага, и как водится, в них нет ничего, что могло бы стоить хотя бы один иллир. Вокруг особняка раскинулся древний и очень запущенный сад. За ним находилась каменная ограда, которая держалась на одном честном слове, а вдоль нее, с внутренней стороны, стояли разрушенные амбары, конюшня и пара домиков для слуг.

Такую картину я увидел при первом посещении дома номер 44 по улице Дарвен, который изначально строился одним из моих кровных родственников для всех Ройхо почти шесть сотен лет назад и, поначалу, особняк мне не приглянулся. Но отказываться от него, конечно же, не следовало. И оформив в нотариальной конторе при Секретариате Верховного Имперского Совета все соответствующие документы, я распрощался с бывшим хозяином здания шевалье Марисом Курро, толстеньким брюнетом с простоватым выражением лица, и стал владельцем столичных апартаментов. После чего я вновь побывал в особняке, оставил на месте пару престарелых сторожей, которые были должны проследить за моей собственностью, пока я вплотную ей не займусь, и отбыл на службу.

С 18-го на 19-е наш взвод заступил в караул по охране Старого Дворца. Сутки пролетели незаметно, и вечером, сдав пост и, получив на свой банковский счет обещанные канцлером императорского двора пять тысяч золотом, а затем, через уличных посыльных разослав несколько записок, как водится, с друзьями, я направился в салон баронессы Ивэр, где все было как обычно. Гости и "воспитанницы" мадам ведут беседы, в углу наигрывает приятную мелодию клавесин, люди выпивают, и обсуждают столичные новости, в которые после удачной для меня карточной игры попала и моя скромная персона. И проведя немного времени в обществе, я попросил мадам Кристину о разговоре один на один.

Мы отправились в ее кабинет, где под легкое вино, кое-что обсудили.

— Итак, граф, о чем вы хотели поговорить? — спросила меня мадам Кристина.

— Разумеется, о том, что происходит в столице, баронесса, — ответил я. — Как столичное общество встретило известие о том, что молодой Ройхо заполучил владение в черте Белого Города?

— Достаточно спокойно. Пока об этом говорят, все же свежая новость, но вскоре перестанут.

— А что высший свет?

— Насколько я слышала, вскоре вы получите приглашения на пару званных ужинов и закрытые для простых смертных вечеринки.

— Очень хорошо. А теперь баронесса, я хотел бы обратиться к вам с просьбой, а точнее, с двумя.

— Буду рада вам помочь.

— Первое, мне нужна информация на двух людей, графа Генцера и барона Дузеля. Не слухи и сплетни, а достоверные факты из их биографии. Где они бывают? Каковы их пристрастия? С кем они спят, что едят и чем увлекаются? В общем, требуется конкретика и, само собой, сбор этих сведений должен вестись в тайне. Вы сможете предоставить мне подобную информацию?

— Пожалуй, что да. По понятным причинам, я не допущена в высший свет, но мы ведь не в дикой глуши живем, и некоторые из моих воспитанниц смогли попасть на самый верх, так что интересующие вас сведения будут.

— Когда?

— Трудно сказать, но думаю, что через неделю мы с вами поговорим на эту тему подробней.

— Тогда второй вопрос. Через пару недель будет сделан ремонт моего особняка, и мне нужна хозяйка.

— Просто экономка или любовница-содержанка?

— Любовница подойдет лучше. Это сразу же обозначит меня как гетеросексуала и избавит от назойливых педиков, которые могут попытаться подкатить ко мне, а я в таком случае буду вынужден бить им морды и неизбежно получу вызов на дуэль от профессионального бретера. Мне лишние хлопоты пока не нужны.

— Что же, найти содержанку не проблема. Возьмите любую из моих воспитанниц, которая вам нравится, думаю, никто не откажется.

— Нет, баронесса. Мне нужна девушка со стороны, которая не посещает салоны вроде вашего, а если и бывает в них, то только как гостья.

— А чем плох мой салон!? — мадам Кристина изобразила обиду. — Я даю образованным и красивым девушкам из провинции, которые не имеют никакой поддержки, кров, защиту, хорошее обхождение, возможность скопить немного денег на будущее и обзавестись связями. Где бы они были, если бы не я? Работали бы бесправными служанками у одного из дворян или продавали бы свои тела в "лавке чести".

— Спокойно, госпожа баронесса, — я поморщился. — Никто не сказал, что ваш салон плох. Это хорошее место, спору нет, а вы прекрасная и честная хозяйка этого дома, а иначе я не стал бы иметь с вами дело. Тут иное. Нужна девушка с кристально чистой репутацией и не очень разговорчивая, чтобы и приличия светского общества соблюдались, и болтовни лишней не было.

— Вы еще скажите, что хотите невинную девицу? — лицо баронессы разгладилось, и она улыбнулась.

— Это было бы неплохо.

Мадам Кристина задумалась, и решительно встряхнула своими рыжими волосами:

— Есть у меня на примете пара нищих девочек с хорошей родословной. Пока обе живут в доходных домах, свои последние деньги проедают, и пытаются найти покровителя, но вскоре они совсем обнищают и придут либо ко мне, либо в иной салон полусвета. Иного выхода у них нет, так что я поговорю с ними, а дальше все просто, знакомство, можете немного поухаживать за девушкой, и она переедет в ваш дом. Только для этого нужна небольшая сумма денег.

Чего-то подобного я ожидал и, не колеблясь, положил перед мадам Кристиной небольшой кошелек с двадцатью иллирами.

— Благодарю мадам.

Основное было сказано. Мы еще некоторое время поболтали, обсудили текущие вопросы и мелкие проблемы, и далее вечер пошел своим обычным ходом. А с утра я уже вновь был в особняке Ройхо, и никуда не торопясь, еще раз прошелся по дому и саду.

Имелась надежда на то, что хоть где-то я увижу следы самых первых хозяев. Но время безжалостно, а жившие здесь после моих кровных родственников люди, многое меняли. Они обдирали стены и клеили на них обои, что-то перестраивали и делали перепланировку внутренних помещений, так что лишь в одном месте я обнаружил на вывалившемся из стены кирпиче знак Ройхо — руну Справедливость. Больше ничего не было. Зато сад преподнес неожиданный подарок. В самом его центре, я нашел выстроенную из светло-зеленого мрамора небольшую беседку-молельню, и рядом с ней из земли выпирал белый алтарь, точно такой же, какой я видел в родовом святилище замка Ройхо.

Я присел на корточки рядом с этим камнем, положил на его нагретую солнцем поверхность правую ладонь, и прислушался к себе. Почти сразу же, мягко и незаметно, возник канал связи, ниточка, которая соединила меня с дольним миром, и мне показалось, что рядом кто-то стоит и смотрит на меня. Искоса, я взглянул в сторону, где должны были находиться наблюдатели, и заметил две тени, которые были похожи на людей. И это были не просто какие-то абстрактные фигуры, а призрачные полупрозрачные контуры вполне конкретных людей, которых я когда-то знал. Одна напоминала Квентина Ройхо, а другая очень сильно походила на его жену Катрин.

"Вот и существа дольнего мира пожаловали, — совершенно спокойно, подумал я в тот момент. — Забавно и странно. Разум у меня землянина, а кровь древнего рода Ройхо, имеющего в мире мертвых и богов своих заступников, которые постоянно за мной наблюдают. Серьезная тема. И чтобы не обидеть духов надо будет ночью им подношение сделать. Благо, я уже знаю, что они любят, чего хотят и каким образом проводятся подобные ритуалы. Нужен серебряный кубок, освященный в храме владыки мертвых Сигманта Теневика, вино и своя кровь".

На миг, я представил себе, как выгляжу со стороны. Высокий молодой мужчина в надвинутой на правый глаз шляпе с эмблемой Анхо и парадном мундире Черной Свиты, с клинком на боку. Вокруг старые деревья и запущенный кустарник. Не смотря на утро, в этом месте царит легкий сумрак, и слева от меня две тени. Да уж, страшноватая картинка для Лехи Киреева и самая обычная для живущего в мире Кама-Нио Уркварта Ройхо.

Моя рука осторожно сползла с алтарного камня. Духи мертвых исчезли. Я встал, оглядел сумрачные заросли вокруг меня, и вернулся в дом, куда прибыл приглашенный моей вчерашней запиской бригадир наемных строителей господин Масон, как говорили, человек с хорошей репутацией, большой мастер и не халявщик. С ним мы обсудили фронт работ на две недели, обговорили оплату, подписали договор, и я выдал ему задаток. Рабочие и стройматериалы должны были прибыть уже в районе полудня. А до того времени, прежде чем снова выйти в город, расположившись на лавочке возле дома, мы с друзьями обсудили предварительный план по проникновению в высший свет Грасс-Анхо. И попутно собрали в кучу, все имеющиеся у нас относительно людей этого круга данные, которых было в избытке, но в разрозненном виде они не давали полного понимания того, куда же мы лезем.

Разговор шел пару часов. Мы утрясли свои знания, и смогли более четко обозначить своих будущих противников, никак иначе люди из столичной "элиты" нами не воспринимались.

Итак, что же такое высший свет имперской столицы? Если смотреть по факту, и отбросить надуманные многими писателями-романистами рыцарские стереотипы, то это общество из нескольких разноплановых групп.

Первая, основа всего, насчитывает от трех до трех с половиной тысяч вырожденцев из бомонда, которые имеют титулы и потомственные звания, и являются коренными жителями Белого Города во многих поколениях. Как правило, подобные индивиды никогда не покидали пределов столицы, а живут эти люди, если их можно назвать людьми, за счет подачек от Секретариата Верховного Имперского Совета, сданных в аренду родовых поместий, и других дворян, которые стремятся приобщиться к столичной жизни. В этой среде процветают извращения (гомосексуализм, педофилия и секс с нечеловеческими расами), экзотические любовные отношения с животными (зоофилия), наркомания и кровосмесительные браки. У бомонда свой язык, обычаи, привычки и места для проведения досуга. Они решают, что модно, а что нет, кто достоин почтения или внимания, ну и, конечно же, каждый из них считает себя опорой Империи Оствер. Но, на мой взгляд, это такие ублюдки, которых следует уничтожать без всякой жалости. И если случится так, что император сможет вернуть себе реальную власть и возьмется возрождать старую империю времен Иллира Анхо, все эти твари будут вырезаны в течении одной ночи, а их отрубленные головы повиснут на кольях вдоль дорог.

Вторая группа из состава высшего света, это богачи и высокородные особы. Магнаты и олигархи ТПП, некоторое количество имеющих стабильный доход магов и жрецов, и такие дворяне как я. Эта группа рвется в "элиту" имперского общества. И обеспечивая бомонд деньгами, герцоги, графы, князья, бароны, маркизы и провинциальные олигархи получают в нее доступ. Порой, поведение потомственной столичной знати шокирует и бесит провинциалов, и они прекращают всякое общение с ней. Однако многие остаются, и зачастую превращаются в дойных коров, из которых тупо выкачивают золотые монеты.

Третья составляющая этого общества, столичные чиновники, генералы и влиятельные полковники, управленцы из Секретариата Верховного Имперского Совета, верные вассалы великого герцога Эрика Витима, и иностранцы. И именно к этой группе относятся полковник Генцер и барон Дузель, которых я должен убрать. Таких людей не очень много, но они есть и, как правило, это самые обычные воры и бюрократы высокого ранга, шпионы и искатели приключений, которые посещают тусовки высшего света ради новых острых ощущений, контактов с нужными людьми и полезных связей. Для них каждое великосветское мероприятие это работа, и обычно они держатся своими отдельными компаниями, но при этом всем улыбаются, придерживаются модных течений и стараются ни с кем не конфликтовать.

Это три условные группы, из которых состоит высший свет. И раз есть богачи и дворяне, которые готовы платить за развлечения и все время борются со скукой, то, разумеется, имеется и группа обслуживания. Я говорю не про простых слуг, трудяг и рабов, а про тех, кто допущен к телам "небожителей". Это профессиональные телохранители и бретеры, защищающие того или иного упырка, который оплачивает их услуги. Светские львицы, по сути, дорогостоящие куртизанки и проститутки, готовые за деньги исполнить любую прихоть клиентов. Маги, которые устраивают фейерверки, лечат богачей, починяют их тела, предоставляют им доступ к очень сильным наркотикам и организовывают для них специфические праздники и развлечения. Актеры и актрисы театра "Айет" и других увеселительных заведений попроще, певцы и танцоры, акробаты и гимнасты, поэты и литераторы, живописцы и прочие служители муз. И все они, вроде бы тоже часть высшего света, но второсортная, наемные клоуны и марионетки, продающие свои таланты и умения за золото.

Собирается подобная публика, обычно в строго отведенных для нее местах. Это родовые особняки знати по улице имени Киэпа Акцира и замок великого герцога Эрика Витима. Театры, оперы, столичный цирк "Шаим" и прочие развлекательные места с богатой историей. Кроме того, это два шикарных дворца, "Монси" и "Аперрас". Один принадлежит патриарху Мишу Ловитре, общеимперскому религиозному лидеру, которому недавно стукнуло сто лет, а он выглядит на тридцать и ведет себя как молодой. Надо сказать, по слухам, это редкая сволочь, подлец и извращенец, которого бы давно следовало прибить. Но он имеет практически прямую связь с Самуром Пахарем, а потому Ловитра силен, влиятелен и уважаем. А владельцем второго дворца является один из самых богатых людей в империи, глава ТПП Вар Виглиц. Все остальные места в пределах Грасс-Анхо воспринимается высшим светом как полусвет, и опуститься до того, чтобы посетить "обычное" заведение или салон, многие представители бомонда, а вслед за ними и другие группы, просто брезгуют.

Такова "элита" современной Империи Оствер, выгребная яма, в которую мне и моим друзьям вскоре предстоит окунуться. И по хорошему, в этих кругах, в основном состоящих из неприятных мне людей, человеку с моими морально-этическими нормами, воспитанием, жизненным опытом и взглядами, делать нечего, и я бы с удовольствием остался в полусвете, где все честнее, проще и понятней. Но чтобы приподняться, получить хорошие деньги и некоторую толику влияния, а именно ради этого я выполняю приказы "Имперского Союза" и помогаю барону Каиру, надо делать то, что приказали, и не сомневаться в своих силах и возможностях. Передо мной не ставится задача перебить всю столичную шваль, а даются конкретные цели, которые требуется отработать. И чтобы все сделать чисто, придется улыбаться гомосекам и педрилкам, желать здоровья ворюгам и дармоедам, и выпивать за здоровье продажных чиновников и высокородных проституток…

За обсуждением высшего света и его пороков, мы с друзьями скоротали какое-то время, и стали прибывать рабочие Масона и первые повозки со стройматериалами. Затем появились три наемника при оружии и в доспехах, битые жизнью волки, заказанные мной в местной Гильдии. С одним из них был подписан договор на поднаем двух бойцов. Он получил деньги, и удалился, а вояки получили от меня инструкции, приняли под охрану особняк и начали обход вверенной их опеке территории.

Можно было уходить. Но мы ждали еще двух гостей, и вскоре они прибыли. Это были мальчишки, которые помогали нам отслеживать Вейфеля Грига. Звали их Таин Густ и Арма Линц. Никому в этой жизни они были не нужны и никакой профессии, которая бы могла их прокормить, обучены не были. Зато оба четырнадцатилетних паренька не понаслышке знали жизнь улиц, неплохо соображали, были наблюдательны и неприметны. А главное, они хотели прибиться к сильной стае хищников на двух ногах, неважно, к бандитам, к ворам или убийцам, за которых они приняли нас при первой встрече. Для них основной мотивацией являлась принадлежность к солидной и сильной структуре, которая приставит их к делу и даст им возможность почувствовать себя не быдлом, а людьми. Парни попробовали прицепиться к нам и, подумав, мы решили, что они нам пригодятся. Поэтому после смерти Вейфеля я встречался с ними, намекнул парням, кто мы есть, и договорился о том, что они станут нам помогать, и по первому моему сигналу оба прибудут туда, куда им прикажут. Таин и Арма согласились и терпеливо ждали вызова, а когда я назначил им встречу, они явились без всякого промедления.

Мальчишки смотрели на нас, и не узнавали. Ведь раньше перед ними были не очень богатые молодые мужчины, то ли бандиты, то ли мокроделы, а теперь они видели перед собой трех нарядных молодых господ из Черной Свиты императора. Невольно, оба заробели, и посмотрели на свои латаные брюки, выцветшие рубахи и стоптанные пыльные ботинки.

— Идите сюда, — я взмахнул рукой и подозвал их поближе. Они приблизились к лавочке, на которой мы сидели, и я спросил: — Не передумали еще на нас работать?

Уличные босяки переглянулись, и ответил Таин, в этой паре самый разговорчивый:

— Нет, господин.

— Вот и хорошо, — я кивнул на Нунца и Вирана. — Этих господ называйте шевалье Эхарт и Альера, а ко мне обращайтесь граф Ройхо. Понятно?

— Да, — Таин согласно мотнул головой.

— Тогда слушайте свою задачу. Этот особняк, — я взмахнул рукой за спину, — мой. Будете в нем жить и помогать охране. И вот, что вы должны делать. С сегодняшнего дня будете все время крутиться неподалеку и подмечать людей, которые проявляют интерес к этому месту, и к нам троим. Сами не светитесь, и на рожон не лезьте. Все ясно?

— Да, господин граф.

— С чего начнете?

Таин немного задумался, вновь переглянулся с дружком, шмыгнул носом, и ответил:

— Пробежимся вокруг, познакомимся с местными парнями, кому улица ближе, чем дом, посетим трактиры и лавки, и присмотрим места, откуда удобно наблюдать за домом и подходами к нему.

— Молодцы, — я извлек из кошелька двадцать серебряных ниров, специально разменянных для парней, и высыпал монеты в грязные ладони Таина. — Купите себе одежду поприличней и обзаведитесь кинжалами. Если городская стража начнет приставать, ссылайтесь на то, что вы люди графа Ройхо и ведите их в особняк, здесь всегда будут охранники, которых я проинструктирую, чтобы они подтвердили ваши личности. Вопросы есть?

— Ага, — Таин спрятал монеты в карман. — Кого опасаться и высматривать в первую очередь?

— Всех. Но больше всего обращайте внимания на людей из Черного Города.

— Если что-то узнаем, где вас найти?

— Здесь или в доме номер восемь по улице Хальден, в салоне баронессы Ивэр, а в самом крайнем случае, в казармах Черной Свиты на территории Старого Дворца. Передадите слово или записку солдатам охраны, а они известят меня.

— Все понятно.

— В таком случае приступайте к службе. Пока осмотритесь на территории и познакомьтесь с охранниками, вы их сразу узнаете, два здоровых мужика с оружием, они сейчас где-то в саду.

Босяки исчезли в чащобе, а мы направились на выход из особняка, и тут к побитым воротам подъехала коляска из которой с важным видом вышел слуга в вычурной ливрее, которая была расшита золотыми нитями, в общем рисунке изображающими тюльпан на всю грудь. Про подобные знаки я уже слышал, их носили слуги хозяина театра "Айет" богатого маркиза Амоса Гаэта и, скорее всего, слуга привез мне и друзьям, которых я могу привести с собой, приглашение на закрытую вечеринку. Значит, дело идет на лад и, видимо, уже сегодня нам придется обновить свой гардероб и посетить высший свет.

Глава 9

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

10.08.1404.

Вечер, зажигаются фонари, и теплый ветерок с реки Ушмай обдувает мое лицо. Коляска мягко катится по брусчатке мостовой, еле слышно поскрипывают рессоры, а я, откинувшись на мягкую спинку сиденья и, поставив между ног ирут в ножнах, смотрю на девушку рядом со мной, размышляю о ее жизни, и думаю о том, что мне с ней делать дальше. Стройная белокурая красавица, тонкая талия и большие синие глаза, несколько истощенное и слегка бледноватое лицо, прямой нос и пухленькие красные губки, белые ровные зубки, небольшая, пока еще не полностью оформившаяся грудь и стройные ножки, скрытые под ладно скроенным белым платьем, которое обшито кружевами и украшениями. Не дать и не взять, идеал женской красоты с обложек самых лучших земных журналов моды, пока еще не ограненный алмаз, который, с помощью баронессы Ивэр, я нашел на помойке.

Девушку звали Каисс Дайирин, и она была моей официальной любовницей и содержанкой, хотя постель мы пока не делили. Мне не хотелось принуждать ее к этому, поскольку я не видел в этом нужды, и пока функции Каисс весьма просты. Она должна все время находиться со мной рядом, по команде быть готовой к посещению великосветских мероприятий и обеспечивать контроль за слугами в особняке Ройхо. История этой провинциальной шестнадцатилетней красавицы, на мой взгляд, вполне обычная, хотя испытаний на ее долю выпало немало. И сложив все вместе, ее рассказы, собранные мадам Кристиной слухи и мои домыслы, уже на второй день нашего знакомства я смог составить себе четкое представление о том, в какой обстановке она росла и что с ней произошло.

Отец Каисс, шевалье Дайирин, был типичным остверским дворянином из старого рода, который проживал во владениях великого герцога Эрика Витима. Судьба никогда не баловала его, он не был красавцем и не имел своего поместья, не являлся наследником титула и не смог выдержать первые три месяца учебы в столичном военном лицее. Но, тем не менее, шевалье никогда не роптал на свою судьбу, а просто шел по жизни прямо и никуда не сворачивал. В возрасте девятнадцати лет он вступил в имперскую армию. За пятнадцать лет службы прошел путь от корнета до капитана, скопил немного денег, вернулся домой, и вблизи родного замка, от своего старшего брата получил небольшой кусочек земли. После чего он приобрел пяток рабов, построил уютный домик, женился, и верная супруга родила ему четверых детей, трех сыновей и дочь.

После отставки шевалье пролетело двадцать лет. Он и его семья жили небогато, и младшая ветвь Дайиринов не всегда могла себе позволить хорошую одежду или траты на развлечения. Однако шевалье встречал удары судьбы с достоинством, растил кукурузу, держал несколько коров и пару лошадей. И образ жизни отставного капитана больше соответствовал фермерскому, чем дворянскому, но он не плакал и не возмущался, а наоборот, хвалил богов за детей и хорошую жену.

Со временем, два старших сына Дайирина отправились в армию. И оба попали служить в один из полков на границе с Республикой Васлай, который квартировал в самом дальнем имперском форпосте на Эранге, откуда письма шли месяцами, а до ближайшего телепорта было более шестисот километров. Третий сын готовился к поступлению в военный лицей, и на то, что он выдержит процесс обучения, у него были все шансы. А дочь, радость и отрада родителей из "гадкого утенка" превратилась в умную и красивую девушку. И, наверное, Дайирин мог бы сказать, что доволен своей жизнью и счастлив. Но тут пришла беда, откуда ее не ждали. По неизвестной причине, старший брат шевалье продал свои земли, замок и пару деревень одному из вассалов великого герцога Витима, некоему барону Вейхару. А после этого, без объяснения причин, по-тихому, забрав своих близких и кое-что из имущества, бросив брата на произвол судьбы, в экстренном порядке, он эмигрировал на материк Анвер, под крыло великого герцога Варны.

В сопровождении полусотни дружинников новый хозяин земель прибыл в родовой замок Дайиринов, объехал свои владения, и увидел, что на его землях живет дворянин, который искренне считает, что никому и ничего не должен и отказывается принести ему ленную присягу. Вейхар предложил шевалье Дайирину по хорошему в течении двух суток покинуть территорию его феода, а тот, в своей глуши, видимо, совершенно оторвавшись от реальности, решил остаться и поискать правды у великого герцога. Но, как верно подмечено, до бога высоко, а до царя далеко, и пока жалоба бедного дворянина добиралась до столицы, отпущенный ему бароном Вейхаром срок истек, и он налетел на дом шевалье. Тот, разумеется, принял бой, но проиграл его, и в итоге, вся семья Дайиринов, за исключением Каисс, была перебита.

Какова участь одинокой красивой девушки попавшей в плен? Она предсказуема, очевидна и незавидна. Уже вечером дочь шевалье оказалась под бароном. Но к счастью для нее, Вейхар ее долго при себе не удерживал. Видимо, хмельные напитки он любил больше чем секс, а потому до утра отправил Каисс в амбар, где ее заперли. Однако вокруг все было родное и знакомое, и в амбаре имелся небольшой тайничок, в котором покойный Дайирин держал небольшую сумму денег на черный день и кое-что из одежды. Девушка не растерялась и, даже находясь в шоковом состоянии, смогла все сделать правильно. Она переоделась в чистую одежду, вскрыла тайник, через сквозной собачий лаз выбралась наружу, прислушалась к веселым выкрикам в своем доме, где над трупами ее родни, Вейхар выпивал со своими дружинниками за победу и, украв лошадь, пустилась в бегство.

Она мчалась всю ночь и добралась до соседей, бедных, но пока еще независимых дворян, и те, по доброте душевной, будучи такими же идеалистами, как и ее покойный отец, приютили Каисс и помогли ей восстановить документы. Однако долго скрывать беглянку они не могли, Вейхар вел ее поиск, и девушка, покинув временное пристанище, отправилась в столицу. Зачем? Конечно же, искать защиты от произвола барона, который по ее глубокому убеждению повел себя как подлец и мерзавец.

В итоге, она все же добралась до Грасс-Анхо, который был мечтой каждой юной провинциалки. Здесь она надеялась найти поддержку и благородных рыцарей, которые толпами кинутся восстанавливать справедливость и мстить за семью шевалье Дайрина. Но реальность была жестока. Рыцарей, а тем более благородных и соответствующих идеалам женских романов, нигде не наблюдалось. За комнатку с клопами в доходном доме пришлось платить деньги. Письма к братьям пограничникам оставались без ответа. Где дядя и его семья неизвестно. Продукты стоили дорого. Единственное приличное платье девушки, подаренное ей от щедрот соседей, истрепалось, а туфельки, после хождения по инстанциям и кабинетам чиновников, развалились в хлам.

Что же касается поисков справедливости, то они успехом не увенчались. В канцелярии великого герцога Витима девушке объяснили, что барон Вейхар был в своем полном праве, поскольку земля Дайиринов принадлежит ему. Он обнаружил на ней незаконное поселение и был вынужден силой оружия восстанавливать свое право на собственность, а факт насилия по отношению к Каисс доказать невозможно, потому что у нее нет свидетелей. После этого дочь шевалье обратилась в Секретариат Верховного Имперского Совета, но там на нее даже внимания не обратили, а самостоятельный поиск защитника из дворян полусвета, чуть было, не закончился очередным изнасилованием. В общем, для нее все складывалось плохо, связи в обществе отсутствовали, поддержки не было, опоры тоже, а денег в кошельке всего четыре медных бона. И что делать дальше, выбора у нее не было, либо отправляться в "лавку чести" (бордель), либо в салон. Однако девушке, как я считаю, очень повезло. На нее обратила свое внимание баронесса Ивэр, которая взяла беглянку под свое покровительство и объяснила сиротке, как надо жить. После чего, восемь дней назад, она передала Каисс мне и с тех пор, для всех окружающих она сожительница графа Ройхо.

В чем-то, дочь шевалье Дайирина похожа на мою подругу баронессу Каир, но во многом, они отличаются. Каисс и Инна, как и подавляющее большинство провинциалок из хороших семей были воспитаны на рыцарских романах и мечтали о романтических встречах при луне и чистой любви, которая озарит счастьем все их существование. Однако наследница Пертака росла в постоянном напряжении, четко понимала, что реальность может быть жестока, и поэтому Инна могла быстро подстраиваться под ту или иную ситуацию. Каисс Дайирин другая, она выросла в доброте, и родители ограждали ее от всего плохо. Иллюзии крепко держали ее в своем плену, и чтобы распрощаться с ними, и более трезво взглянуть на жизнь, ей пришлось потерять семью, пройти через насилие, голод и презрение со стороны бюрократов. И даже приняв предложение Ивэр и, перебравшись ко мне, она все равно пытается вернуть свои старые взгляды, и начинает видеть во мне не хозяина-нанимателя, а благородного человека, который относится к ней как настоящий староимперский кавалер. Мне это нравится, и в меру своих возможностей, без фанатизма, я принимаю эту игру, которая меня забавляет, и не мешает заниматься своими делами…

Каисс заметила, что я на нее смотрю, и быстро оглядела свою одежду. Видимо, она подумала, что в ее наряде, который обошелся мне в полторы сотни иллиров, непорядок. Но платье сидело идеально, и я успокоил девушку:

— Все в порядке. Просто ты так восхитительна, что я тобой залюбовался.

— Благодарю вас сударь, — щечки Каисс мило порозовели, — вы очень добры ко мне.

— Что делать помнишь?

— Да, — она кивнула головой.

— Повтори.

— Я должна поменьше говорить и побольше слушать. Если ко мне обратятся, ответ должен быть односложным и без подробных объяснений. В случае назойливого внимания со стороны кого-то из дворян, я могу сослаться на вас и сказать, что вы мой, — девушка запнулась, немного смутилась, и закончила: — мужчина.

— Еще что?

— Мне не стоит ничему удивляться, и надо держать себя в руках. В случае, если вас не будет рядом, а мне потребуется помощь, можно обратиться к шевалье Эхарту, шевалье Альере, князю Бригу Камай-Веш, или его подруге госпоже Аните Бойх.

— Все правильно, — я взял правую ладонь девушки, с внутренней стороны поцеловал ее тонкую кисть, и добавил: — Главное, ничего и никого не бойся.

— Хорошо, господин граф. Я постараюсь вести себя достойно.

Моя коляска остановилась перед цирком "Шаим", огромным куполообразным зданием, которое на этот вечер стало местом для развлечения людей из высшего света. Маги постарались, и обещают что-то необыкновенное, и вся, так называемая, элита Грасс-Анхо, сегодня здесь. А значит, и мы с друзьями тут как тут. За неполный месяц, мы немного освоились в новых и непривычных для нас условиях, провели разведку, обработали полученную информацию и готовы действовать. И сегодня имеется неплохая возможность сделать то, что задумано. После представления, в фойе цирка, барон Дузель, который очень любит внимание большого количества публики, наверняка, будет читать свою новую виршу, а значит, можно будет спровоцировать его на драку, и прикончить мою первую цель.

Я вышел из своего транспортного средства, осмотрел заполненное каретами и паланкинами ярко освещенное пространство вокруг "Шаима", обошел коляску, подал руку Каиссе и помог ей спуститься. После чего, подождав Альеру и Эхарта, которые ехали за мной следом, я взял свою спутницу под руку, и по широкой лестнице поднялся к входу. Слуги спонсора сегодняшнего мероприятия и хозяина цирка маркиза Бонче, прямого потомка одного из многочисленных императоров Ишими-Бар, попросили пригласительные билеты, и я их предъявил. При этом, вспомнил, сколько отвалил за них золотых монет, и непроизвольно скривился, хотя по меркам столицы сто пятьдесят иллиров за четыре билета это не деньги.

Привратники поклонились и открыли перед нами двустворчатые двери. Мы прошли внутрь и оказались в фойе, просторном помещении, которое было наполнено людьми. В этом месте я был впервые и огляделся. Вдоль всего зала, позолоченные посеребренные колонны, на стенах цветная лепнина, а под потолком рассеивающие свет магических светильников, большие хрустальные люстры. Красота! Которая не просто радует глаз, а служит великолепным фоном для заполненного людьми пустого пространства. И кого тут только нет. Военные и чиновники, бароны и графы, маркизы и герцоги, торговцы и маги, жрецы и иностранные гости. Мужчины и женщины, допущенные в высший свет. Кругом пестрота одеяний и блеск драгоценностей. Шик загнивающей империи. Где-то дети с голода пухнут и крестьянки себе вены прокалывают, чтобы дать им свою кровь, потому что груди высохли в них уже давно молока нет, а здесь, нате вам, брошки с бриллиантами, золотые цепи и холеные морды. На Мистире солдаты и офицеры с ассирами насмерть режутся и жизни за империю кладут, а здесь это даже не новость. Определенно, мир устроен несправедливо!

— Как здесь восхитительно! — восхищенно выдохнула Каисса. — Сколько вокруг красивых дам!

— Они, может быть и красивы, а ты великолепна, и это неоспоримый факт.

Сделав девушке комплимент, я вновь заставил ее зардеться и, почувствовав, что она волнуется, провел своей рукой по ее ладони, которая покоилась на сгибе моего левого локтя. Затем, я отметил, что моя женщина выглядит ничуть не хуже, чем большинство присутствующих дам, и посмотрел на своих друзей, которые обществом воспринимаются как мои телохранители. На нас все те же самые парадные мундиры Черной Свиты. Но это только на первый взгляд они обычные, а любой человек, кто разбирается в моде и тканях, а в высшем свете это "бзик", сразу же поймет, что наша униформа, ремни, сапоги, шляпы, плащи и ножны для клинков, пошиты на заказ из дорогостоящих тканей и материалов, и внешне мы соответствуем окружающим. Так что, перед представлением можно немного пройтись и не осрамиться.

По часовой стрелке мы начинаем медленное движение по залу. Впереди я и Каисса, позади Альера и Эхарт. Мы здороваемся с полузнакомыми людьми, которым были представлены во время прошлых вылазок в свет, и с некоторыми перекидываемся парой-тройкой фраз. Но нигде мы не задерживаемся. И останавливаемся только рядом с князем Бригом Камай-Веш, корнетом второго взвода Черной Свиты, который на сегодняшнем мероприятии тоже не один, а с подругой, жгучей великолепной брюнеткой в красном платье, на несколько лет старше его, госпожой Анитой Бойх, и двумя шевалье из нашей роты за спиной, Юнгизом и Нафиром. Несколько минут мы общаемся, и обсуждаем столичные новости, но каждый при этом все время настороже, и знает о том, что мы пришли не развлекаться. Моя задача достать Дузеля, а Камай-Веш должен добиться вызова на дуэль от полковника Тассино, который в войске великого герцога Эрика Витима числится инспектором городских укреплений. Поэтому, можно сказать, что все мы на работе, и даже девушки.

Прерывая наше общение, звучит первый звонок. Через минуту второй и, пожелав друг другу удачи, наша компания расходится и отправляется в зал, где уже к третьему звонку, на не самых дорогих местах, но и не на последних, мы занимаем удобные плетеные кресла. Слева от меня Каисса, справа друзья, а вокруг, пара тысяч разряженных в шелка, меха и бархат потенциальных врагов, которых донимает скука, и они жаждут чего-нибудь эдакого, как сказал один киноактер из советского кинофильма: "Чтоб душа сначала развернулась, а потом свернулась".

Мой взгляд скользит по головам зрителей, и впереди, на пару уровней ниже, я вижу того, кого готов убить, барона Дузеля. Это высокий и худощавый мужчина тридцати пяти лет, с копной густых и длинных черных волос на голове и мелкими чертами лица. Так и хочется назвать его хорьком, но в модной белоснежной меховой безрукавке из шкурок северных лис, которая в бомонде является последним писком моды этого сезона, он скорее похож на соболя или горностая.

По жизни, Дузель никто и звать его никак. Обычный потомственный чиновник Секретариата Верховного Имперского Совета, получивший по наследству должность главного делопроизводителя Военного Департамента. Пять лет назад он занял место своего умершего отца. И с тех пор, практически все проходящие через его руки документы исправно копируются и отправляются в разведслужбу Царства Цегед, которая, естественно, использует эти секретные сведения в своих интересах и делится ими с союзниками по антиимперскому блоку. Факт предательства доказан многочисленными косвенными уликами. Но за руку Дузеля не поймаешь, некому это сделать, и в обществе у него немало покровителей, которые ценят его не только за роскошные приемы и легкий характер, но и за поэтический дар. Правда, в основном барон пишет всякий бред и мерзость, про неразделенную любовь одного мужчины к другому, томную ночь и страсти демона, влюбленного в женщину, но не могущего вырваться в мир людей, да про бессмысленность бытия. Однако успех в своем обществе он имеет, тонко чувствует, что интересно публике, и всегда готов ей угодить.

И вот этого человека я должен убрать. Смогу ли я это сделать? Пожалуй, что да. Барон Дузель не очень хороший боец, хоть и выиграл несколько дуэлей. И покопавшись в его биографии, мы с друзьями пришли к выводу, что он мухлевал и часть боев была грамотно спланированными пиар-акциями. Перед поединком барон накачивал себя допингом из эликсиров, и выигрывал бои, из которых только один окончился смертью противника, не за счет мастерства, а в результате повышенной скорости реакций организма. А кто предупрежден, тот вооружен, и когда я спровоцирую его на дуэль, главным моим козырем будет неожиданность вызова и невозможность оттянуть его по времени. Место действия фойе цирка, владелец которого маркиз Бонче, недолюбливает Дузеля и, скорее всего, он даст разрешение на схватку. Свидетелей, среди которых маги и жрецы, много, и все должно получиться зрелищно. А если Бонче, вдруг, заупрямится, то ничего страшного, у меня тоже эликсиры имеются, так что все равно победа будет за мной. И единственный риск в подобном деле, это в ближайшие после поединка дни нарваться на поклонников поэта, которые захотят за него отомстить. А в остальном дуэль пойдет мне только на пользу, даст известность и меня станут принимать в домах, куда такую скромную персону как корнет Черной Свиты пока не приглашают…

Погас свет и освещенным остался только большой прямоугольник в центре цирка, не круг, как у нас на Земле, а сцена, вокруг которой с четырех сторон расположились зрители.

На пятачок света вышел средних лет лысый мужчина в черном фраке и, с помощью амулета, который усиливал звук, он объявил:

— Дамы и господа! Сегодня вам будет представлено редкое и необыкновенное зрелище! Вы увидите не клоунов и акробатов, не силачей и не ученых зверей, а нечто незабываемое! Шоу нелюдей и монстров! Встречайте!

Человек во фраке захлопал в ладоши, его поддержало несколько человек из зала, и он удалился. Круг света расширился до границ сцены, и по краям прямоугольника я увидел некромантов из школы "Нумани". Как и положено, они были в черной одежде, и на спине каждого имелся символ их сообщества — белая пятиконечная перевернутая звезда в круге. Каждый из чародеев держал в руках жезл, на конце которого был зеленоватый кристалл, и все они смотрели на выход из-за кулис.

— Начинается! — с потолка пришел наполненный таинственностью и зловещими интонациями голос. — Встречайте! — короткая пауза, и голос почти выкрикивает — Живые мертвецы!!!

— Дах! Дах! Дах! — забили барабаны, и строем, шагая в ритм ударов, на сцену вышли две шеренги воинов в стандартных имперских доспехах с короткими мечами из черной бронзы в руках. Всего их было три десятка, полный взвод, и во время их появления, по рядам прокатилось дуновение ветерка, который принес запахи тлена, разложившейся плоти и гнили. Непроизвольно, кто-то вскрикнул, кажется, женщина, а Каисса ухватила меня за руку. Одновременно, повинуясь командам некромантов, мертвые воины развернулись к залу, и я увидел то, что уже наблюдал ранее, отслаивающуюся плоть и кости, пустые темные глазницы черепа и усеивающие мясо белых червей.

Снова раздались вскрики, и кому-то стало плохо. Но большинство зрителей сохраняло спокойствие, и ждало продолжения. И оно последовало. Шеренги мертвецов заняли позиции одна напротив другой, умертвия вскинули оружие, отдали салют, сблизились и начали рубиться. Мечи опускались на тела, кромсали их, сминали и просекали доспехи, от мертвецов отваливались руки и ноги, и это была просто тупая бойня, в которой главным было количество отрубленных на потеху публике конечностей.

Продолжалось это действие около пяти минут, до тех пор, пока из всех мертвецов не остался только один, который воткнул себе в голову меч и погиб. Зрители одарили магов хлопками. И пока они выражали удовольствие, сцена перевернулась, а воздух очистился от мерзких запахов, и наполнился ароматами цветов.

Далее, маги из "Нумани" уступили свои места коллегам из "Трансформа", и был показан бой двух боевых монстров. Очередная мясорубка, в которой не было победителей. Чудища порвали один другого в лоскуты, и оба погибли. Затем в своем природном обличье появились четыре оборотня-волколака, которых отловили на материке Анвер. Опять последовал показ статей и достоинств необычных существ, которые могут быть людьми, но которых держат за животных, и смертельный бой. После них были представлены два молодых грифона, три десятка чистых боевых костяков в доспехах, пять королевских полозов, полуразумных существ из лесов дари, сорок карликов-уродцев, неудачный эксперимент магов, специализированная трансформация для полевой разведки, пара настоящих северных троллей и два единорога. Менялась музыка и персонажи, но сценарий оставался прежним, и в конце каждого показа следовала драка. И так продолжалось до тех пор, пока публика не пресытилась. С мест на сцену полетело несколько мясных объедков и пара апельсинов, судя по всему, кто-то из первых рядов, не смущаясь потоков крови, спокойно перекусывал.

Организаторы шоу скомандовали смену декораций, и два недобитых единорога исчезли под перевернутой и уже очищенной от живых мертвецов сценой. Заиграла протяжная тягучая музыка, и в прямоугольник света вышел, как я сначала подумал, человек. Статный и очень бледный полуобнаженный юноша лет двадцати пяти с длинными волосами необычного чистого серого цвета. Одновременно с этим, на краях прямоугольника появились маги в темно-зеленых мантиях с символами школы "Тайти", красным кругом, в центре которого выделялась алая искра. Это были профессиональные борцы с нежитью, которые контролировали человека на арене. Юноша замер в центре, а голос ведущего шоу, прокатившийся под сводами цирка, пояснил, что это самый настоящий вампир.

Разумеется, я сразу же заинтересовался этим странным существом, да и зал, в основном, женская его половина, оживился, так как истории про любовников из этой среды, как и на Земле, в мире Кама-Нио были весьма популярны. И многие дамы мечтали о том, чтобы увидеть вампира и узнать, какова его любовь. Глупышки! Они не верили тому, что про ночных кровососов было написано в школьных учебниках для благородных девиц, а зря, поскольку умные книжки не врали. И если разобрать проблему вампиризма и посмотреть в суть, то, что мы увидим? Обычного мертвеца, который умер, но, не успев разложиться, подвергся воздействию энергетик дольнего мира и за счет этого трансформировался в монстра. Его мозг функционирует, и вампир помнит, кем он был до смерти. Однако каждое подобное существо не свободно. Оно является рабом мертвых богов и демонов иного пространства, которые требуют для своей подпитки человеческую кровь, а взамен дают вампиру силу, сверхчеловеческую скорость, регенеративные способности, быстрые реакции и способности к гипнозу. И это существо живет только до тех пор, пока получает от хозяина-кукловода энергию или, как в случае с "Тайти", подпитывается принудительно. А убить его может лишь заклятое серебро, огонь и "истинный свет", который по спектру близок к солнечному, но на нежить действует гораздо сильнее и разрушительней, чем естественный.

Что же касается любви, то вампиры не могут любить, поскольку их чувства после третьей-пятой жертвы отмирают и они превращаются в придаток своих зубов. Ну и, конечно же, секс с вампиром это нечто невообразимое и немыслимое, поскольку вместо крови у вампира некротическая жидкость черного цвета, по составу, что-то среднее между витаминным коктейлем и серной кислотой. А поскольку совершенно понятно, что для того, чтобы встал член мужчины, нужна кровь, то можно просто подумать, и задать один простой вопрос. Что наполнит член вампира, если вдруг, мертвец захочет женщину и получится некрофилия наоборот? Некротическая жидкость? Ну, допустим. И каков шанс на выживание у женщины, принявшей в себя сперму вампира, основа которой некротические составляющие? Наверное, никаких. Потому что биохимия измененных дольним миром мертвых существ, смертельно опасна для живых людей. Все логично. Но большинство женщин логикой не руководствуется. И переубедить кого-то из ослепленных своими мечтами дамочек невозможно и остается только смотреть на психоз вампиризма со стороны.

Впрочем, возвращаюсь к вампиру на сцене. Под охи и ахи, он немного полевитировал, прошелся по кромке света и тьмы и, вглядываясь в зал, продемонстрировал свои таланты гипнотизера. Он поднимал с мест женщин, и те, вскакивая с мест, рассказывали какие-то свои мелкие тайны, и рвались на сцену. Затем, против вампира выпустили трех бойцовых собак, и он порвал их в клочья, голыми руками. И наблюдая за его реакциями и нечеловечески быстрыми движениями, я был впечатлен. Но долго представление не продлилось, вскоре вампир наскучил, и после показа еще нескольких трюков, один из магов "Тайти", под протестующие крики нескольких пожилых дам, желающих поближе пообщаться с монстром, выплеснул на сцену заклинание "Истинного Света". Ночной монстр закричал, и крик его ударил по нервам. Он вопил словно человеческий ребенок, а "истинный свет", необычайно чистый, яркий и ослепительный, начал разлагать его тело, и вскоре на сцене остался только прах.

Наблюдая за этим действием, почему-то, я посочувствовал вампиру. Он хоть и монстр, но погибнуть вот так, на цирковой арене, ради развлечения толпы, это некрасиво. Видимо, сработали земные стереотипы, что не все кровососы плохие. И вспомнив про Землю, совершенно случайно, в голове всплыл кусочек песни чеченца Тимура Мацураева, которого можно воспринимать как врага, потому что он ненавидел русский народ, но который был большим талантом. Как же он там, в одной из своих баллад, про свет и восходы пел:

"Снова ночь, окружила меня,

И я смотрю, в ночное небо.

Я хочу увидеть, что ждет меня,

И я вижу кровь, и горы пепла.

Я ослеп, дым мне съел глаза,

Но еще больней, больней от света.

Я устал, мне б уснуть навсегда,

Но вдруг солнца луч, сил нету.

И снова вдали, алым светом заря,

И снова мученье, мучение дня.

Мне вестником смерти явился восход,

Нестерпимая боль мое тело убьет…

"Да уж, — подумал я, — понесло тебя Уркварт. А всему виной сегодняшнее зрелище. Впечатлений масса, а вечер еще не окончен, и предстоит поработать".

Зажегся свет "вечных светильников". Маги удалились. Музыка продолжала играть. Представление было окончено. Публика вставала с мест и выходила в фойе. Часть зрителей покидала цирк сразу же, но большинство оставалось на месте. По залу стали разносить напитки и закуски, люди высшего света общались и шутили, обсуждали шоу, и приветствовали хозяина цирка маркиза Бонче. Этот сухопарый и весьма подвижный сорокалетний шатен, перемещался от одной группы людей к другой и, улыбаясь, говорил о том, что через неделю будет еще одно представление и в нем снова примет участие вампир. В общем, мероприятие плавно превращалось в обычный светский междусобойчик с последующими танцами, азартными играми и развлечениями.

Князь Камай-Веш тем временем уехал, погнался за своей целью, а наша компания, оглядевшись, понемногу сместилась поближе к тусовке барона Дузеля, вокруг которого собралось около тридцати рьяных почитателей его таланта, в основном молодых девушек и парней, как и их кумир, все в белых шубках. Поэт стоял в центре круга, и готовился к выступлению, а мы, с бокалами вина в руках, прислушивались к разговорам "золотой молодежи", и ждали удобного момента, который вскоре настал.

— Господа! — Дузель поднял вверх ладонь. — Минуточку внимания! У меня родился экспромт, который я назвал "На смерть полуночного гостя", и он посвящается погибшему сегодня вампиру.

— Просим! — выкрикнул чей-то ломкий голос.

— Ждем!

— Пожалуйста!

Барон закинул левую руку за спину и гордо вскинул голову, вобрал в себя воздух, приготовился к выступлению, и тут, стоя к нему спиной, по сигналу Альеры, который смотрел за мое плечо, я засмеялся, громко и раскатисто.

Дузель сник, а его почитатели зашикали на нас:

— Господа, тише!

— Мэтр собирается прочитать свое новое гениальное творение!

Я повернулся к группе вокруг поэта-чиновника, который сливал врагам империи секретную информацию, поймал взгляд маленьких глазок барона и, кивнув в его сторону, снова хохотнул:

— Это он, что ли поэт? Да это не поэт, а так, балаганный клоун, который сплетает слова и несет полную чушь.

Поднявшаяся после моих слов словесная буря была ожидаема, точно так же как и реакции окружающих. Негодование ценителей творчества современного прижизненного классика, то есть Дузеля, интерес со стороны всех остальных, и молчаливая поддержка небольшой группы, которая придерживалась традиционных взглядов на любовь и отношения мужчины и женщины. Каждое мое слово было отрепетировано, и началась перепалка, в результате которой, барон вскипел и, растолкав юнцов, вышел ко мне.

— Вам не нравится мое творчество, господин гвардеец? — последнее слово он выплюнул из себя как оскорбление.

— Да, оно мне не интересно, и даже более того, я вас презираю, — ответил я. — И хочу при всех сказать, что вы самый обычный извращенец, которого во времена Иллира Анхо просто посадили бы задницей на кол.

Мой оппонент побагровел, перестал себя контролировать (натура творческая и ранимая), и сказал то, чего я так ждал:

— Я вызываю вас на поединок! И пусть смерть рассудит, кто из нас прав, а кто виноват!

— Смертельная схватка? — спросил я.

— Да!

— Выбор оружия и места за мной?

— Разумеется!

Видимо, Дузель ожидал, что я выберу завтрашнее утро, и одну из храмовых площадок. Но я преподнес ему сюрприз, который его смутил, взглянул на застывшего рядом маркиза Бонче и, уважительно кивнув ему, спросил:

— Уважаемый маркиз, вы не против, если мы с бароном Дузелем разрешим все свои противоречия прямо здесь и сейчас?

Бонче прищурил левый глаз, посмотрел на раскрасневшегося барона, затем на меня, и отрицательно покачал головой:

— К сожалению, нет, граф Ройхо. Я не стану портить праздник себе и своим гостям.

"Вот это да, — подумал я, — неожиданность. Маркиз отказал, а значит, придется биться официально. Ну, и ладно, прорвемся".

Вновь посмотрев на облегченно выдохнувшего поэта, я обдал его презрительным взглядом, и сказал:

— В таком случае встречаемся завтра. Девять часов утра, площадка вблизи храма Ярина Воина. Стандартный пехотный доспех, шлемы и щиты. Оружие ирут. Бой насмерть.

— Я буду там, гвардеец!

— Отлично!

Демонстративно, я отвернулся от завтрашнего противника, и вновь вернулся к вину и разговору с друзьями. Поэт и его поклонники вскоре испарились. Мы тоже не задерживались, и все вместе вернулись в мой недавно отремонтированный особняк. Предстояло выспаться, принять законный допинг, заранее купленный в лавке при храме Бойры Целительницы и не являющийся магическим продуктом, и снова настроиться на предстоящий бой.

Глава 10

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

11.08.1404.

Ночь. Я сижу на табуретке перед белым родовым алтарем семейства Ройхо. В свете четырех лампад, озаряющих все пространство вокруг, я смотрю на то, как из серебряного кубка, стоящего на беломраморной плите, исчезает смешанное с моей кровью вино, и думаю о прошедшем дне…

Ранний утренний подъем. Зарядка с упором на гибкость тела. Легкий завтрак. Получасовой массаж и обтирание бодрящими маслами растительного происхождения, которые сделаны без влияния энергетик дольнего мира. Затем прием разрешенных эликсиров, опять же натуральных без вмешательства магии, и десятиминутная медитация. В теле появляется необычайная легкость, все движения стремительны, разум освобожден от посторонних мыслей, а глаза подмечают каждую деталь вокруг. Все в норме. Я готов к предстоящему поединку.

Наша компания грузится в коляски и отправляется на ристалище вблизи храма Ярина Воина, трибуны которого, когда мы подъехали, были переполнены зрителями. В основном это были люди из высшего света, которые еще не ложились спать и прибыли посмотреть на дуэль барона Дузеля и графа Ройхо, а так же досужие городские зеваки. Но имелся и иной контингент. Несколько десятков гвардейцев Черной Свиты, желающих поболеть за меня и корнета Брига Камай-Веш, который без десяти минут девять вышел на бой против полковника Тассино.

На ристалище уже идет рубка. И посматривая на то, как князь Камай-Веш принимает на щит удары вражеского меча, и отступает под напором противника, я начинаю переодеваться. Все стандартно. Доспех имперского пехотинца, латы с пластинчатыми наплечниками, поножи, наручи, шлем с нащечниками и полукруглый щит без всяких эмблем с надраенным бронзовым умбоном посередине. Оружие, как и было договорено на вчерашней встрече в цирке "Шаим", ирут. Кожаные ремни плотно прижимают защитное снаряжение к телу, меч уверенно, словно влитой, сидит в ладони, и я жду того момента, когда ристалище освободится.

Ждать приходится недолго. Бриг Камай-Веш принял на щит очередной удар грузного мужика перед ним, который в броне кажется похожим на медведя. После чего он убыстряется, делает вид, что пытается контратаковать противника в бедро, а когда тот прикрывается с опасного направления, длинным выпадом в голову, достает Тассино и острие княжеского клинка бьет его противника прямо лоб. Отлично Бриг все сделал. Прощупал противника, подловил его и одержал победу.

Пора и мне выйти на бой. Повернувшись к друзьям, я дождался их ободряющих улыбок, отсалютовал клинком Каиссе и, отправив всех троих на трибуны, поближе к нашим сослуживцам, направился к судейской коллегии. С противоположной стороны выдвинулся облаченный в такие же доспехи, как и у меня, барон Дузель. Практически одновременно мы подходим к судьям. Они проводят все положенные процедуры, жрец обследует нас на наличие магических эликсиров в крови и вспомогательных амулетов на телах, а чиновник задает нам стандартные вопросы. После чего, в сопровождении офицера, мы выходим на песок ристалища.

На мгновение все вокруг нас затихает, и вытянутая мордочка Дузеля выплевывает из себя злые слова:

— Ты сдохнешь гвардеец! Я прикончу тебя! Ты зря вышел на это поле!

Барон говорит быстро и взахлеб. И складывается впечатление, что он не в себе и принял чрезвычайно большое количество растительных препаратов, которые усиливают активность человеческого организма, а возможно, даже наркотических порошков понюхал. С одной стороны, это хорошо, противник слабо себя контролирует, а с другой, конечно же, плохо, потому что в своих движениях Дузель будет резок и практически непредсказуем, а его удары станут стремительными и мощными. Наркота будет бодрить его, и побуждать к активным действиям, а значит, он сразу же начнет наступать. И моей первоочередной задачей станет адекватно встретить первый натиск поэта, подловить противника на неосторожном движении, и с одного-двух ударов вывести его из строя.

— Внимание! — слышится голос дежурного офицера. Дузель заткнулся, и мы приготовились к схватке. Секунда. Вторая. И главная команда: — Бой!

Движение противника началось без переходов, салютов и прелюдий. Быстрые шаги барона ко мне навстречу, и его вертикальный удар в мою голову. Я закрываюсь щитом, принимаю на него чужой клинок, и наношу слепой встречный удар в низ живота противника. Дузель отскочил, и наши клинки встретились в воздухе. Лязгает металл. Следует жесткий и стремительный размен ударами, и барон делает то, чего я от него не ожидал. После очередного безрезультатного столкновения клинков, девятого или десятого, он ловко подпрыгивает и обеими ногами бьет меня в щит. Вес его восьмидесятикилограммового тела сбивает меня с ног, и я отлетаю спиной на песок. Однако быстро поднимаюсь, и встречаю занесенный надо мной ирут краем щита.

— Шир-х! Дзанг! С большой скоростью и силой, лезвие чужого клинка глубоко врубается в кромку защиты и застревает в ней, а острие баронского меча чертит на шлеме борозду, и лишь чудом не задевает мое лицо. Автоматически и не задумываясь, я откидываю свою левую руку в бок, и ремни щита сползают с локтевого сгиба. После чего, увлекая за собой ирут Дузеля, мой щит валится на песок. В недоумении барон смотрит на свою опустевшую правую ладонь, из которой выкрутился клинок, затем кидает панический взгляд на меня и меч, направленный в его живот, резко отскакивает, разворачивается и верещит, словно дикое животное. Наверное, в этот момент он хотел рвануть к трибунам и попросить защиты у судей. Но, естественно, я ему сбежать не дал.

Я прыгнул на спину противника, который попытался каким-то нелепым и совершенно непонятным для меня образом вывернуть руку назад и прикрыться щитом. Мое тело ударилось в чужое, сбило его с ног, и сверху вниз, клинок моего ирута опустился на шею барона. Слышен хруст костей и хрящей. Глаза видят дрыгающееся в конвульсиях тело, вытекающую из вскрытых сталью вен кровь и побуревший песок арены. И немного погодя, от двух переполненных трибун приходит волна криков, с одной негодующих и яростных, а с другой одобрительных и доброжелательных. Еще один мой поединок окончился победой.

Вернувшись к трибунам, я принимаю поздравления от друзей и сослуживцев. Всматриваюсь в заплаканные глазки Каисс, которая, вот же все-таки, романтическая душа, переживала за меня. И слышу проклятия со стороны поклонников поэта, которые в количестве двадцати-двадцати пяти голов прорвались на ристалище и своими телами прикрыли тело покойного кумира от "грязных лап солдатни", стражников, которым вменялось в обязанность снять с тела поверженного поединщика доспехи и оружие, и оттащить барона в покойницкую. Дежурный офицер при этом напрягся и не знал что делать. По закону, он был обязан выдворить лишних людей с поля чести и исполнить свои обязанности. Но на ристалище находились отпрыски самых знатных фамилий империи, а не какие-то там безродные шевалье из провинции, и ввязываться с ними в драку ни он, ни его солдаты не хотели.

Видя такое, мои товарищи предложили войти на поле в сопровождении других корнетов Черной Свиты, и самим разогнать франтов в белых шубках. Однако я решил оставить все как есть. Добыча с доспехов и меча покойного Дузеля не велика, а получать незапланированный конфликт с одной из знатных столичных семей интереса не было. Так что, я попросил дежурного офицера не суетиться, а своих сослуживцев пригласил незамедлительно ехать в мой особняк и отметить очередные победы воинов Черной Свиты. Мою инициативу поддержали, благо, для первого и второго взводов день был выходной. И покинув ристалище храма Ярина Воина, три десятка молодых гвардейцев и две дамы, Каисс и госпожа Анита, которая ни на шаг не отпускала от себя молодого князя Камай-Веш, погрузившись в коляски и кареты, направились в дом номер 44 по улице Данвен…

Гуляли мы хорошо и от души. В сад были вытащены столы, слуги, три человека, сноровисто их накрыли, появилось вино и жареное мясо, а после полудня, во главе с баронессой Ивэр, при полном параде, появились ее "воспитанницы". Лето. Прохлада старого сада. Выпивка и закуски. Кругом веселые лица. Что еще надо молодежи, чтобы хорошо провести время? Да, пожалуй, что и ничего, так что выходной был проведен просто превосходно.

Наступил вечер. Гости стали разъезжаться, их звал город, а у меня после приема травяных настоек и мазей начался откат. По телу разлилась усталость, и что-либо делать не хотелось совершенно. Поэтому, выслушав доклад охранников, количество которых после моего заселения в особняк было увеличено до четырех, а затем, попрощавшись с друзьями, которые отправлялись на улицу Хальден, я принял ванну, и решил поспать.

Однако сон не шел, а усталость не пропадала, и я применил заклятье "Полного Восстановления". Сразу же полегчало, организм хотел двигаться, и я подумал о том, что еще не поздно, и вполне можно посетить пару-тройку хороших мест, где мне сегодня будут рады. Но, подойдя к окну своей спальни, которое выходило в сад, между деревьев, вблизи беседки, с высоты второго этажа я разглядел свечение, которое незаметно людям без способностей к магии. Подобное я наблюдал впервые, и мне показалось, что духи моих кровных предков зовут меня. И дабы подтвердить или опровергнуть свою догадку, я оделся, взял в руки ножны с ирутом и, покинув спальню, направился к алтарю.

В саду царили тишина и покой, и только еле слышный шум от проезжающих по улице Данвен колясок, да редкие выкрики ночных гуляк, иногда долетали сюда. А так, все как-то странно и немного зыбко. Птицы не поют, сверчков нет, и даже деревья, не смотря на легкий ветерок, не качают своими кронами, и не скрипят ветвями. Что тому причиной, мне совершенно понятно. Это проявляется влияние дольнего мира, из которого через алтарный камень в реальный мир, иногда, очень редко, могут проникать духи предков семейства Ройхо. И если бы я находился вблизи подобного места впервые, то немного бы насторожился. Но после посещения чудесного источника, в котором в меня имплантировались кмиты, я воспринимаю обычных посмертных духов и призраков вполне спокойно. Для них я не враг и не добыча, так как в дольнем мире у меня найдутся заступники. А если еще учитывать то обстоятельство, что местное святилище изначально принадлежало моему семейству, то лично мне бояться совершенно нечего. Ведь не станут же графиня Катрин, граф Квентин, или кто-то более древний из моего рода, желать мне зла? Разумеется, нет, потому что моя кровь это кровь Ройхо, и в крайние три недели я неоднократно оказывал духам знаки почтения, и хотя общения с ними не было, мое скромное подношение не отвергалось.

И вот, сижу я себе спокойно, вино в кубке исчезло, и ничего не произошло. Впрочем, как и всегда. Я закончил листать воспоминания о прошедшем дне. И для себя сделал вывод, что сегодня нигде не накосячил и каждое мое движение было правильным. Первая цель, барон Дузель, отработана, и завтра мои непосредственные начальники, отцы-командиры Черной Свиты получат мой подробный доклад о проделанной работе. А затем я представлю им предварительный план по устранению полковника Генцера, слабым местом которого является его ветреная супруга, иногда погуливающая на стороне и имеющая любовников. В общем, все нормально. Сидеть в саду стало скучно, и я решил покинуть алтарь.

Однако лишь только я попробовал встать, как на мои плечи навалилась тяжесть, словно на них мешок с цементом повис. Про нечто подобное я читал в библиотеке "Крестича", когда искал сведения о народе най и интересовался темой общения и борьбы с жителями иного пространства. Мне стало совершенно понятно, что духи не желали отпускать меня, видимо, ночь сегодня непростая, и сил у них немного больше, чем обычно. И поняв, что общение с предками все же состоится, следуя одной из инструкций по контактам с бестелесными существами дольнего мира, которые настроены к человеку без вражды, я остался сидеть, и сосредоточил свой взгляд на пламени ближайшей лампады. Далее, требовалось расслабиться, и я это сделал, выдохнул, ослабил контроль над своим разумом и спустя мгновение, сознанием провалился в кромешную тьму.

Вокруг меня сплошная чернота. Я ощущаю свое тело, и знаю, что сижу на табуретке рядом с алтарем, но мои глаза ничего не видят. Меня окружают не деревья и кустарник сада, а нечто иное, если верить книжным описаниям, промежуточное пространство между реальностью и дольним миром, которое я сам для себя обозначил как "чистилище". Вокруг меня невидимые в темноте призраки, превеликое множество душ, которые я не вижу, но которые чувствую, и я знаю, что в бытность свою людьми, все они носили фамилию Ройхо. При этом приходит понимание того, что они желают пообщаться со мной, своим потомком по крови, ибо духи уже давно не видели рядом с собой живых людей, и каждому из них есть, что мне сказать. Но время пребывания моей души и разума в "чистилище" ограничено, а в среде духов имеется своя иерархия, и ко мне, скрытый темнотой, приближается один из них.

Мою голову обволокло что-то вроде мягкого шелка, глаза сами собой закрылись, и я оказался в теле другого человека, чувства которого могу воспринимать как свои, но не в состоянии говорить за него или что-то делать. Я становлюсь простым наблюдателем, и все происходящее с человеком, а это крупный мускулистый мужчина в доспехах имперского кавалериста, на которых выделяется позолоченная руна Справедливость, и палашом на ремне, воспринимаю как зритель.

Воин стоит в знакомом мне месте, на смотровой площадке башни Ан-Анхо в центре Старого Дворца, которая строилась как последняя твердыня императора. Сначала он глядит вверх, на усыпанное крупными звездами ночное небо имперской столицы. Затем его взгляд опускается вниз, и воин видит горящий дворцовый сад, где время от времени взрываются огненные шары и энергокапсулы. В отсветах пожаров мелькают человеческие тела, идет сражение, и оно все ближе смещается к башне. На смотровую площадку доносятся выкрики и боевые кличи, а ветер приносит запах гари, паленой кожи и крови. Мужчина в панцире, видимо, один из предков Уркварта Ройхо, спокоен. Он смотрит на все происходящее внизу без трепета и горечи, и в его душе царят только два чувства — обреченность и готовность принять свою судьбу.

Позади него на вершину выходит широкоплечий брюнет с густой сединой в волосах, в порванной словно тряпка полуобгоревшей броне, но чистым и неповрежденным телом. Мой далекий родич поворачивается к нему и спрашивает:

— Каковы новости Каус?

— Худо дело, Айна, вражеские маги навели помехи, и связь прервалась. Шансов на спасение нет. Сохранившие верность императору воинские части далеко, а маги из Академии, жрецы и наемники сохраняют нейтралитет. Герцоги на переговоры не идут, пленных не берут, и их цель одна — уничтожение императора. Мы разбиты, я кинул в бой последний батальон гвардейцев и десяток магов, но этим резервом врагов не остановить. Воины Кайяса и Варны уже взяли левое крыло дворцового комплекса, а дружинники Канима заняли правое и захватили детей Квинта. Менее чем через час последние защитники дворца стянутся к башне, и нам останется только умереть с оружием в руках. Время не выиграем, но хоть честь сохраним.

— Да, придется погибнуть, — сказал генерал Айна Ройхо, про которого во время лекции в родовом замковом святилище упоминал граф Квентин. — Но жаль, что все так вышло. Еще бы сутки, и мы бы прижали герцогов.

— Ну, и что дальше? — с горечью произнес Каус. После чего, он посмотрел вниз, рывком скинул с себя разодранную броню пехотинца, и продолжил: — Что дальше? Терпеть правителя, который сошел с ума и мечтает о мировом господстве? Мой старший сын сгинул во время первой экспедиции на материк манкари. Второй погиб во время подавления восстания на архипелагах. А третий попал под удар ассирских магов, во время штурма королевской столицы, и остался инвалидом, которого даже жрицы Бойры Целительницы не могут поставить на ноги. Я потерял все, старый друг. А-а-а! Да что я тебе это говорю? Ты сам все прекрасно понимаешь. Квинт Анхо плохой правитель, который разорил страну, погубил миллионы подданных и собственноручно запытал своего наследника. Так что, может быть, герцоги вершат правый суд и справедливость на их стороне? Как думаешь?

— Может быть они и правы. Но когда после гибели императора герцоги возьмут власть в свои руки, а это неизбежно, наше государство все равно развалится.

— Ничего. Боги не оставят остверов, и будет новый император, и он сможет поднять империю с колен.

Айна Ройхо мотнул головой и сказал:

— Ладно, не время сейчас разговоры вести. Пора сделать то, что предписывает Устав. Мы должны спрятать архивы, и погибнуть в бою.

— Где тайник, под башней?

— Да, на третьем подземном уровне.

— А вскрытие?

— Будет настроено только на мага-воителя, такого же, как и мы с тобой, с четырьмя кмитами под сердцем.

— То есть, ты надеешься на то, что молодой Акцир все же доберется до "Шайгера" и источника?

— Он должен был прорваться к телепорту. С ним тридцать бойцов из Красной Свиты, а это такие бойцы, которые везде себе дорогу пробьют.

— А если ему не повезет?

— Значит, наши тайны умрут вместе с нами, и любого, кто попытается взломать стену, ждет неприятный сюрприз. Пойдем, — Айна кивнул в сторону выхода с площадки.

Каус и генерал Ройхо спустились на один пролет. Здесь они вошли в лифт, который быстро опустил их вниз, и они оказались в огромном светлом помещении на первом наземном уровне, одном из тронных императорских залов, где присутствовало полтора десятка воинов в черных плащах с гербом Анхо на спине. И все они прикрывали одного человека, высокого блондина с лицом, напоминающем мне черты Марка Четвертого. Он стоял перед столом, на котором была расстелена карта столицы, постоянно поправлял спадающий с плеч тяжелый императорский плащ алого цвета, и словно молитву, повторял, что вот-вот к столице подойдут три резервные армии и мятежникам конец.

Посмотрев на него, Айна усмехнулся кривой усмешкой, вместе со своим спутником взял из темного угла две тяжелые сумки, в которых лежало что-то деревянное, и проследовал через тронный зал дальше. Воины шли через пустые помещения и коридоры, и вскоре оказались на лестнице, ведущей на подземные уровни. Они миновали несколько пролетов, вновь вышли в коридоры, уверенно прошли через пару комнат, и остановились перед мощной гранитной стеной, на которой выделялся один из древних гербов Империи Ишими-Бар, человеческая пятерня в травяных узорах. Слева и справа по просторному пустому помещению горный камень был украшен еще сотнями, а может быть и тысячами подобных гербов, и на общем фоне этот от других ничем не отличался.

Предок положил на герб свою правую ладонь и, кажущаяся монолитной, стена совершенно бесшумно распалась на две неровные половинки, которые подались вперед и отъехали в стороны. Айна и Каус вошли в небольшую полутемную комнатушку, где по центру находилось несколько крепких больших сундуков. Он и его товарищ, молча и небрежно сбросили сумки на пол. После чего они покинули тайник, и опять же с помощью приложенной к гербу на стене ладони, генерал Ройхо закрыл проход. Затем, оба поднялись наверх. И когда они оказались в комнате с императором, Айна оглядел бойцов Черной Свиты и, посмотрев на одного из них, который стоял за спиной Квинта, произнес:

— Все кончено. Действуй!

Спокойно, гвардеец вынул из ножен на поясе длинный стальной кинжал, сделал шаг к императору и, захватив его лицо левой рукой, резко прижал ее к своему телу, и провел по горлу своего повелителя клинком. Захлебываясь кровью, государь Империи Оствер упал на карту, а воин еще пару раз ударил его в спину, и поднял глаза на Кауса и Айну. Мой родич прислушался к приближающимся к башне звукам боя, которые уже проникали в тронный зал, и начал отдавать команды:

— Поджечь первый уровень! Всех чиновников императорского двора, которых обнаружите, убейте! Секреты империи должны погибнуть вместе с нашим повелителем и нами! На все вам десять минут! После этого сбор у основного входа! Мы примем последний бой! Слава империи!

— Слава империи!!! — выдохнули воины Черной Свиты и покинули тронный зал…

На этом моменте я почувствовал, что задыхаюсь, вновь открыл глаза и оказался в реальном мире. Вокруг меня снова ночной сад, я судорожно вдыхаю воздух, а рядом со мной стоит Таин Густ, который испуганно смотрит на меня. Дыхание выравнивается и, еще не полностью отойдя от общения с духами, я спросил мальчишку:

— Что-то случилось?

Паренек опасливо покосился на алтарь, затем на меня, и ответил:

— Да. Появились чужаки. Девять человек. Вооружены арбалетами, мечами, кинжалами и метательными звездами, одеты хорошо, как торговцы, но рожи воровские.

— Где они?

— За забором, в особняке вашего соседа барона Тангра.

— Давно их заметили?

— Еще днем, в трактире "Синий Жох". Но не было уверенности, что они на вас нацелились, и вы отдыхали, а потому вечером мы вас не тревожили.

— Наемникам уже сказал, что по мою душу убийцы пришли?

— Угу. Двое в доме, а двое у ворот, вашей команды ждут.

— Скажешь им, пусть все в дом стягиваются, слуг и Каисс охраняют, а я гостей сам встречу.

— Как же это…

— Никак. Бегом в дом!

Я встал с табуретки у алтарного камня. И на время, отогнав прочь мысли о видениях, которые посетили меня этой ночью, с ножнами в руках я направился к стене, которая отделяла мой особняк от жилища барона Тангра, и на ходу разбирал сложившуюся ситуацию на составляющие фрагменты:

"Мой сосед в столице гость редкий, охраны у него практически нет, а слуги веселые и вечерами любят подпить, так что воры, которые все же взяли заказ герцога Грига на убийство графа Уркварта Ройхо, решили проникнуть на мою территорию через его дом. Все правильно. Это наименее опасный путь. Перебрались через стену, и вперед, убивай всех, кто на пути попадется. Человека два-три охрану отвлекают, а остальные начинают охоту за графом Ройхо, который, может быть и неплохой боец, но против шести-семи арбалетов и такого же количества бойцов, долго не продержится. Логично. По крайней мере, лично я, если бы планировал операцию по своему устранению, действовал бы именно так.

Нападение ожидалось давно, и я даже рад тому, что убийцы все же пришли, а то тоскливо как-то под мечом жить, и не знать, когда и откуда будет нанесен удар. А теперь все проясняется. Несколько дней назад разведка воров крутилась вокруг, и теперь наступила очередь боевиков. Наконец-то, действие! И что бы на моем месте, в случае ожидаемого нападения, сделал бы обычный феодал, например, тот же самый барон Тангра? Наверняка, он вызвал бы городских стражников и поднял бы по тревоге свою охрану. Ну, и как водится, результат был бы не очень хороший. Воры отошли бы, и снова стали бы готовиться к покушению.

Для меня подобный вариант развития событий неприемлем. Раз пожаловали незванные гости, надо их встретить, и так, чтобы ни один не удрал, а парочка пленников могла бы ответить на мои вопросы. И я гостей встречу, мне есть чем. Скопленная в кмитах энергия просится на свободу, а если еще и к соседу перебраться, и там убийц встретить, то и свидетелей не будет. Риск, конечно, имеется. Но мои наемники в ночном лесу за ворами не угонятся, они воины линейных подразделений, а не диверсанты и разведчики, так что придется самому киллеров перебить, и языка взять. Охранники моего дома люди не болтливые, а поскольку они не будут знать, как я прикончил убийц, то станут молчать, и значит, мои способности мага-воителя не раскроют".

За размышлениями, придерживаясь тени деревьев, я подошел к стене, которая ограждала мое владение от территории Тангра. Прислушался. Тихо. "Плющом", словно сонаром, я прощупал пространство за каменной преградой, и левее, метрах в двадцати пяти обнаружил группу из нескольких живых людей.

— Вот вы где, голубчики, — одними губами, прошептал я сам себе, — сейчас разберемся, кто вы такие есть и с чем ко мне пожаловали".

Перекинув ремень меча за спину, я подпрыгнул, руками зацепился за верх стены, подтянулся и сел на камень. Затем, начал осторожный спуск. Ноги повисли примерно в полуметре над землей, пальцы отпустили верхушку стены, и я тихо опустился между кустом жасмина и декоративной сиренью. Быстрые взгляды вправо и влево. Воры меня пока не заметили, и я направился в их сторону. Шаги мои легки и бесшумны, а в пяти метрах от убийц, я опустился на карачки и, петляя между цветочными кустами, приблизился к ним на расстояние в пару метров и прислушался к разговору двоих:

— Ну что, начинаем? — еле слышным полушепотом, спросил один из бандитов.

— Подожди. Сейчас Усач последнего баронского охранника вырубит, и все вместе пойдем, — ответил ему другой.

— Как знаешь, Тум, ты старший.

Снова я прощупал "Плющом" людей передо мной, и их оказалось восемь человек. Пока все спокойно, и надо дождаться девятого. Минуты тянутся тягуче медленно, но я терпелив, и вот последний вор, едва не наступив на меня, проходит мимо и присаживается рядом со своими подельниками.

— Все чисто, последний охранник отдыхает, — говорит он главарю.

— Без мокрухи обошелся?

— Да. Вломил мужику по голове дубинкой, связал и оставил рядом с остальными отдыхать. Они все трое пьяненькие были, так что все просто получилось.

— Отлично. Можно начинать. Встали! — командует старший, и поднимается из цветника.

На фоне ночного сумрака, который рассевается призрачным светом выглянувшей луны, я четко вижу силуэт главаря, и начинаю действовать. "Черная Петля" накрывает пространство за ним, я тяну на себя этот смертельный аркан и, с хлопком, он сжимается. Нить, связывающая меня с заклятием, обрывается, и один из кмитов под сердцем пустеет. Главарь и Усач, оставшиеся вдвоем, пугливо приседают, и тут же я кидаю в них "Плющ". Зеленые энергетические плети хватают убийц за шеи и душат их, они хрипят и катаются по земле, а я встаю, делаю два шага вперед, и рассеиваю это боевое заклятье. С еле слышным шипением, связывающие меня и воров магические жгуты растворяются в воздухе. И вытащив из ножен ирут, я приближаюсь к ним вплотную, и рукоятью клинка бью моих будущих пленников по голове.

"Вот так вот, — глядя на потерявших сознание убийц, думаю я, — полдела сделано. Теперь надо прибрать за собой, допросить пленников и пустить их в расход. Суета, конечно. Но ничего, полночи еще впереди. Сейчас вызову мальчишек, на которых могу полностью положиться, и они мне помогут. А завтра, как будет время, займусь посланными Айной Ройхо видениями".

Глава 11

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

15.08.1404.

С ворами пришлось повозиться. Крепкие мужики оказались. И когда в подвале особняка, куда мои парнишки их перетащили, я начал допрос, они сцепили зубы и молчали. А затем, после того, как я стал их бить, бандиты плевались, отхаркивались кровью, теряли зубы, стонали и крыли меня матом, но ни словечком не обмолвились о том, кто их послал. Пришлось придержать кулаки и калить железо. Не люблю пытки, грязное это дело. Но иногда, никак иначе быстро информацию не добудешь и, следуя рекомендациям моих инструкторов из военного лицея "Крестич", которые учили меня на совесть, я сделал все как надо, и убийцы заговорили.

Оказалось, что действительно, воры пришли за моей жизнью, а работали они на одного из авторитетов Черного Города, известного под кличкой Медяк. Этот человек принял заказ от некоего господина Копсаса, доверенного торгового представителя семейства Григов в Грасс-Анхо, про которого я ничего не знал, потому что до сих пор он вел себя очень тихо и моего внимания не привлекал. Криминальный пахан взял задаток в тысячу иллиров, обязался в течении двух недель убрать графа Уркварта Ройхо, и предоставить заказчику мою голову. После чего Медяк выслал в Белый Город разведку, поднял свою самую боевитую бригаду и натравил ее на меня. Но, я подобных гостей ждал, был готов их встретить, и воры лишились жизни. Одни ночью, в усадьбе барона Тангра, а другие двое, рассказав все, что меня интересовало, уже под утро. "Черная Петля" к тому моменту вновь была боеготова, и я ее применил. Все же прах утилизировать гораздо легче и проще, чем тела.

И уже утром, помывшись и, переодевшись в мундир, с аппетитом завтракая, я думал о том, стоит ли опасаться новых покушений на свою драгоценную жизнь и что мне делать дальше. С убийцами, по-моему, все было достаточно просто. Есть наниматель и исполнитель, и оба в ожидании. Первый ждет мою голову, а второй возвращения своих боевиков, которые по понятным причинам, на свою малину в Черном Городе не вернутся, и уже вечером Медяк пошлет к моему дому новых разведчиков. А после этого, не получив известий и не обнаружив Тума и его бойцов, как честный вор, который переживает за свою репутацию, пахан начнет собирать новую команду, и попытается вытрусить из господина Копсаса дополнительную сумму денег. Торговый представитель Григов, наверняка, человек хваткий и не пугливый, так что, скорее всего, он откажется, и продолжит настаивать на исполнении заказа. И все завертится по новой. Опять слежка и нападение очередного отряда воров.

И из этого вытекало два основных вопроса. Оно мне надо? Нет. В таком случае, что я должен сделать для того, чтобы избавить себя от опасности? Самый простой вариант, как всегда был на поверхности. Требовалось устранить одного из двух основных фигурантов в моем деле, либо заказчика, либо координатора исполнителей. В Черный Город мне соваться не интересно. Там опасно и в бандитских районах у меня нет никаких связей, которые могли бы мне помочь, а просить о помощи командиров Черной Свиты, значит, привлекать к себе ненужное внимание, которое нежелательно. И получалось, что легче всего убрать господина Копсаса, который живет невдалеке от особняка своего господина Андала Грига. Нет заказчика, нет денег, и контракт расторгается. Я выиграю месяц-другой, наступит осень, а за ней зима, и северному герцогу станет не до меня.

Все было решено. Господину Копсасу не жить, и надо было озаботиться его устранением, при чем не лично, а слить информацию о нем "Жалу Канимов". Будет отправлено короткое письмецо на имя баронессы Инны Каир с пожеланиями всего самого наилучшего, и припиской, что недавно я встретил в столице представителя Григов, и диверсанты ее мужа Рагнара должны были устроить Копсасу удушение угарным газом или падение с крутой лестницы, которое привело к травмам не совместимым с жизнью. А я, перекинув часть своих проблем на чужого дядю, который решит их с удовольствием, мог заняться более важным делом. Разумеется, это вскрытие дворцового тайника последних магов-воителей, погибших во время свержения Квинта Анхо. Дело это не простое, положиться ни на кого было нельзя, даже на друзей, и подойти к задаче пришлось с полной самоотдачей. И прежде чем начинать суетиться, надо необходимо пристальней присмотреться к ситуации и определиться в своих первоочередных действиях.

Во-первых, было совершенно ясно, что мои знания останутся только при мне, поскольку здесь лишь дай намек, что знаешь о тайнике, и пошло-поехало. А что? Где? Почему? Да отчего? Как так случилось, что призрак последнего командира магов-воителей поведал ценную информацию именно мне? Каким образом открывается схрон и если древний магический запор признает только ладонь мага-воителя, то получается, что я тоже имею под сердцем кмиты? А почему я утаил эту информацию? Ну и так далее. "Имперский Союз", может быть, контора не самая серьезная, в нашем государстве есть структуры и покруче, но слабаками подпольщиков тоже считать не стоит. Головастых людей, которые сложат два и два, и в итоге получат четыре, среди имперских патриотов хватает, точно так же как и заплечных дел мастеров, которые могут меня распотрошить на раз-два. Про это я уже думал неоднократно, так что молчание в моем случае для выживания было вещью необходимой, и это неоспоримый факт.

Во-вторых, требовалось получить доступ в башню Ан-Анхо. Это мне виделось делом достаточно простым. Один из постов Черной Свиты постоянно находится на входе в это кажущееся солидным и нерушимым здание, внутри которого, как говорили, царила полная разруха, лифт не работал, а один раз в смену приходилось подниматься на смотровую площадку, что было весьма утомительно. И стоящие на входе в Ан-Анхо скучающие корнеты, с радостью променяли бы свой пост на мой. Баш на баш, как говорится, левое крыло на никому не нужную центральную башню. И обосновать это легко. Мне интересно посмотреть на место гибели императора Квинта и приобщиться к истокам имперской истории. Правда, надо собрать дополнительный материал по одной из самых высоких в империи построек, но это не проблема, полистаю пару книжек, и сойду за знатока. Здесь все должно было получиться легко, а главная проблема в другом.

Если тайник все еще цел и в нем есть по настоящему ценные вещи, ради которых стоит рисковать головой, как их вытянуть из башни? В карманах? Это не реально. В мешке или сумке? Может быть. Но это сразу же вызовет подозрения начальника караула, командира нашего взвода капитана Винса, который в обязательном порядке устроит мне личный досмотр. Вот это самое слабое место в моем плане, и что сделать, дабы все сложилось хорошо, а не плохо, я на тот момент не знал…

Такие вот размышления занимали меня в утро после бессонной ночи проведенной в обществе родовых духов и бандитов Черного Города. И оставив некоторые мысли на потом, через телепорт я отправил короткое письмецо баронессе Инне Каир, и вскоре находился в казарме Черной Свиты, где сразу же после развода доложил полковнику Сиду о ликвидации барона Дузеля, и обрисовал ему план по устранению заместителя начальника имперского Генерального Штаба Генцера. После чего получил от него поощрение, не только устное, но и материальное. На банковский счет графа Ройхо, на котором оставались только мои кровные денежки, поступила дополнительная сумма в полторы тысячи иллиров. Это было очень кстати, потому что требовалось соответствовать богачам из высшего света, а тратить на это личные сбережения, как-то не хотелось. Моих друзей, кстати сказать, тоже не обидели, и каждому отсыпали пять сотен золотом.

Сид пожал мне руку, я заверил его в преданности императору, отсалютовал и отправился нести свою службу дальше. До полудня время было забито тренировками, а после наш взвод готовился к заступлению в караул. Сразу поменяться постами с корнетами из охраны Ан-Анхо не получилось, но я на это и не рассчитывал.

Пролетели сутки, я вернулся в особняк, посетил мадам Кристину Ивэр, и узнал новость, что в своем доме, ревнивой любовницей, был убит тихий и неприметный торговец господин Копсас. Женщина ножницами ударила его в сердце, после чего, прихватив деньги купца, сбежала с конюхом. Для столицы, это была совершенно обычная история, а для меня очередной знак того, что Тайная Стража великого герцога Ферро Канима может работать не только быстро, но и эффективно. За сутки чисто убрать человека, который представляет интересы противника, это надо постараться.

В остальном же, новости Грасс-Анхо были самыми обычными. Столичная молодежь нетрадиционной сексуальной ориентации все еще горевала по невинно убиенному барону Дузелю и по пьяни или под воздействием наркотиков юнцы клялись отомстить убийце, но им не хватало решимости даже на то, чтобы натравить на меня бретеров. Родственники покойного поэта выставили его должность на продажу, и просили за нее не так уж и много, всего двадцать тысяч золотом. На место полковника Тассино был назначен новый офицер, вроде бы, преданный великому герцогу Витиму человек, но совершенно неопытный и не понимающий, что он должен делать. Всеобщий патриарх Миш Ловитра имел очередной контакт со своим богом, и продемонстрировал чудо, одним махом исцелил полсотни неизлечимо больных. И сразу после этого в своем дворце он закатил знатную пирушку, во время которой, находясь в неадекватном состоянии, изнасиловал старую куртизанку девяностолетнюю мадам Понни Апнир, любовницу еще дедушки нынешнего Витима. Черная Свита продолжала драться. Чиновники тырили деньги. Маги были сами себе на уме. В Белый Город завезли новый сорт дорогого красного вина, и немного подешевел хлеб. А дом баронессы Ивэр, который стали посещать воины Черной Свиты, стал приобретать большую популярность и в негласном рейтинге столичных салонов поднялся сразу на несколько пунктов.

Все было более или менее ожидаемо, вполне укладывалось в понятие о том, что жизнь столицы идет своим чередом, и я приступил к осуществлению своего плана. Для начала, я ознакомился с историей башни Ан-Анхо, которая была построена на фундаменте и подземных помещениях древнего святилища Империи Ишими-Бар с интересным названием — Память Павших. В этом святом для ишими-барцев месте они высекали в камнях гербы исчезнувших родов и, вспоминая комнату, в которой находился тайник, можно было предположить, что ему не менее полутора тысяч лет. Императоры Оствера в Ан-Анхо находились редко, и в основном башня использовалась для обзора окрестностей и как штаб гвардии. Что с ней сейчас, я уже говорил, после гибели Квинта и пожара, который уничтожил весь первый уровень, ее реставрировали, но потом бросили. Затем еще пару раз пытались навести в ней порядок, но деньги расхищались, и Ан-Анхо стоит до сих пор только потому, что первый император и его маги строили башню на тысячелетия.

Сбор первичной информации был проведен, и я приступил к размену постов. Подошел к корнету нашего взвода, шевалье Дэнши, который вместе со своими друзьями обсуждал минувший скучный караул, присоединился к беседе, и бросил пару фраз о башне Ан-Анхо. Шевалье отреагировал мгновенно, и в шутливой форме сказал, что если я такой знаток истории древней башни и любитель древностей, то он предлагает мне поменяться с ним местами. Самым естественным было отшутиться или принять предложение Дэнши, и я, конечно же, выбрал второе. После чего, мы подошли к капитану Винсу, изложили наше желание, и командир поменял расписание. Я еще на один шаг приблизился к цели, готовился к заступлению на заветный пост и мечтал о знаниях и богатствах, которые, наверняка, ждут меня в тайнике на третьем подземном уровне башни Ан-Анхо. И единственное событие, про которое стоит упомянуть, перед тем как перейти к теме наследия древних магов-воителей, это встреча с одним человеком из прошлого.

Сегодня после службы я приехал к себе домой. Никаких выездов и встреч на вечер я не планировал, так что решил провести его за книгами, и разговором с Каисс Дайирин, которую хотел затащить в постель на добровольных началах и по обоюдному согласию. Поэтому, поужинав, я прогулялся по саду, расположился в гостиной, достал древний пыльный фолиант с описанием уровней башни Ан-Анхо и приготовился погрузиться в мир книжной премудрости. Но тут вошел слуга, который доложил, что прибыл маг из школы "Торнадо" барон Ангус Койн. Это было неожиданностью. Кого-кого, а человека, вытащившего мой разум и душу в мир Кама-Нио я увидеть не ожидал. У него своя жизнь, а у меня, соответственно, своя, и мы соприкасались только по теме общего врага, герцога Андала Грига, который держит в плену наших родственников. Иногда, мы обменивались посланиями, заверяли один другого в дружбе и почтении, и на этом, наше общение заканчивалось. Зачем, да еще без предупреждения, прибыл барон Койн, было не ясно, и я на всякий случай насторожился. Кто их знает этих магов, что у них в голове? Общение с дольним миром сказывается на них самым разным образом, так что, с одной стороны он мой родственник, а с другой, надо быть готовым к неожиданностям.

Мое сознание соприкоснулось с кмитами, моим тайным резервом, и я приказал слуге пригласить барона Койна в дом, а Каисс попросил принести вина и закусок. Дядя Ангус с дороги, и встретить его надо со всем моим уважением и гостеприимством. Тем более что наша встреча была неизбежна, а барон единственный человек и маг, с которым я могу быть откровенен, и у меня к нему накопилось немало вопросов.

Койн вошел в комнату. И я сразу же сравнил его с тем человеком, которого первым увидел в замке Ройхо, когда открыл глаза и обнаружил себя в теле Укрварта. Два разных типажа. Прежний дядя Ангус выглядел как воин, приземистый крепыш с копной непослушных русых волос на голове, который носил одежду наемников и старался чаще улыбаться. Нынешний Койн был иным, степенным мужчиной лет сорока пяти с уверенным взглядом и неторопливой походкой, аккуратной короткой прической и небольшой бородкой, в светло-синей мантии школы "Торнадо" и знаком своего сообщества — спиралью в вихре. И дополнялось это все посохом в руках, витой резной палкой в рост человека с синим кристаллом на конце. Настоящий чародей с картинки, никак не похожий на искателя приключений из провинции, и только лишь одним своим видом внушающий уважение.

Я встал и направился к нему навстречу. На середине комнаты мы остановились, оглядели один другого с ног до головы, маг уважительно хмыкнул, и я произнес:

— Здравствуйте дядя. Рад вас видеть в добром здравии.

— Здравствуй Уркварт, — Ангус оглядел комнату, вновь хмыкнул, и добавил: — Не ожидал, что ты сможешь так быстро освоиться в новом для себя мире. И уж тем более не мог предположить, что ты сможешь закрепиться в столице и вернуть Ройхо их семейное гнездо. Рассказывай, как так получилось.

— Давайте присядем, — я кивнул на кресла, между которыми стоял столик с хорошим вином и закусками.

Барон прислонил свой посох к стене, и мы сели. Слово за слово начали прощупывать собеседника, и без особых подробностей и упоминания "Имперского Союза" я поведал магу о своей теперешней жизни. Койн объяснениями был удовлетворен, видимо, успел собрать обо мне некоторые слухи, и кое-что рассказал о себе.

Как оказалось, в течении последних трех лет, по поручению своего учителя Асима Вишнера, он объездил практически весь материк Эранга. Маг был занят поисками одаренных детей, которые проживали в глухих селищах и лесных дебрях, а попутно, он занимался археологическими раскопками в развалинах древних храмов. За свой труд он получил неплохие деньги, смог кое-что скопить, заработал авторитет, и пару дней назад Койн был назначен учителем в Академию Магии и Колдовства.

Постепенно, прежние доверительные отношения между нами более или менее восстановились, вино помогло нам расслабиться, и мы перешли к тем вопросам, которые нас интересовали. Родство по крови это хорошо, но каждый из нас жил своей жизнью и имел намерение от нашего общения получить какую-то важную и полезную для себя информацию.

— Значит, теперь встречаться станем чаще? — спросил я мага.

— Вряд ли, — Ангус пожал плечами. — График в Академии напряженный, а я среди преподавателей пока новичок и послаблений мне не дадут. Это сегодня у меня свободный день, а уже завтра первая лекция для студентов второго курса. Так что, я буду загружен, и вырваться к тебе в гости мне будет затруднительно. — Маг помедлил, и задал вопрос, который для него, наверняка, был самым главным: — Когда ты собираешься выступить против Грига?

— Следующим летом.

— Сам или с помощью союзника?

— Своими силами не справлюсь, так что с союзником.

— И кто он?

— Тот же человек, кто обещал помощь графу Квентину.

— Каир?

— Он самый.

— Это ожидаемо. Только не вздумай ему довериться. Он человек хитрый и коварный.

— Знаю. И поэтому в поход пойду не один, а с наемным отрядом и друзьями. Кстати, ты с нами?

— Разумеется. Я от своих слов не отказываюсь, и пока за сестру не посчитаюсь, мне покоя не будет.

— Очень хорошо. К лету подготовишься?

— Да. — Койн налил себе очередной бокал вина, оглядел пустую гостиную, где были только он и я, затем, уже не в первый раз за вечер, всмотрелся в мое лицо и выдохнул: — Как же ты похож на Квентина и Катрин, удивительно, и не только внешне, но и внутренне. Ты сильно изменился, землянин.

— Это так, — согласился я. — Сказывается непростая кровь Ройхо, обстановка и отношение окружающих людей. Сам изменения заметил, и все чаще забываю, кем я когда-то был, а мир Кама-Нио уже давно воспринимается мной как родной.

— Так и должно быть, — левой ладонью маг огладил свою бородку и добавил: — Со всеми переселенцами из иных миров происходило нечто подобное, и ты не исключение.

— А много было таких как я?

— Во времена расцвета империи немало. В то время наше государство постоянно расширялась, маги и правители империи стремились к новым знаниям, и использовали для этого все возможные способы, в том числе и людей из иных миров. В тела не до конца умерших воинов и аристократов, которые имели хотя бы минимальные способности к магии и хорошую кровь, внедрялись разум и души существ с других планет и с ними работали наши исследовали. Иногда, переселенец не знал ничего и был бесполезен, а порой, наоборот, это были ученые и не самые последние граждане в своем обществе, которые знали очень многое, и немало поспособствовали укреплению и развитию Империи Оствер. Со временем, такие люди врастали в нашу жизнь, планета и духи предков принимали их, они получали свободу и жили, как хотели. Ты ведь, наверняка, заметил, что в империи есть что-то, напоминающее тебе родную Землю?

— Да. Встречаются имена, которые в ходу на моей планете, есть схожие обычаи и знаки, одежда и элементы доспехов. Вот только одного я никак не пойму.

Сделав паузу, я кинул косой взгляд на Койна, и он спросил:

— Чего?

— Мне не ясно, почему произошел откат по магии. В чем проблема, утеряны методики?

— Проблема обучения есть, — дядя кивнул головой, — но это не основной фактор. А сам вопрос достаточно сложен, и чувствую, что пытливые умом ученики в Академии не раз мне его зададут.

— И ты знаешь на него ответ?

— Каждый хороший маг, кто не идиот, понимает, с чем связан откат. Но мы стараемся не затрагивать эту тему. Она не запретная, но неудобная и можно даже сказать, что неприличная.

— Но со мной-то ты можешь быть откровенным? Объясни, в чем дело. Почему раньше на обучение мага уходило два-три года, а теперь не всегда и в десять укладываются?

Койн вздохнул:

— Ладно, слушай. Все равно, рано или поздно, ты докопаешься до истины. — Одним глотком маг осушил бокал вина, налил новый, и продолжил: — Как тебе известно, магия это использование энергетик дольнего мира. А энергия берется из источников иного пространства, и она нужна всем, не только нам, жителям Кама-Нио, и людям иных планет, которых превеликое множество, но и коренным обитателям дольнего мира, среди которых основные это боги и демоны. Пока людей было мало, мы брали немного энергии, доли процента от общего количества. Но со временем, нас стало больше, не миллионы, а миллиарды. Количество магов и их мастерство возросли, объемы потребляемой нами энергии увеличились на несколько порядков, и это вызвало неудовольствие некоторых существ дольнего мира. Прорваться к нам они не могут, и заблокировать Кама-Нио, как вашу Землю, тоже. Но они стараются сделать все, что только возможно, дабы отгородиться от нас и как-то уменьшить нашу численность. И теперь каждый молодой чародей в нашем мире, не столько изучает приемы работы с энергетиками, сколько пытается научиться обходу препон, и получить доступ к чистой энергии. Мне стоит лишь закрыть глаза и сосредоточиться, и я вижу вокруг себя нити и потоки силы. Я могу потянуть их на себя, накачать свое тело энергией и совершить магическое действие. Но не все из этих потоков безопасны. Большинство из них отравлены, и использовать их нельзя, потому что это приведет к мутации или моей медленной смерти.

— Это что же, получается!? — удивился я. — Маги воры!?

— По мнению демонов и некоторых злых богов дольнего мира самые настоящие ворюги, и в чем-то они правы. Просто представь себе, что ты живешь в пустыне и единственное, что тебя кормит, это река, протекающая рядом с твоим домом. Ты пьешь из нее воду и ловишь в ней рыбу. Но однажды, она пересыхает, и ты обнаруживаешь, что к истоку присосались сотни мелких существ, которые выпивает всю драгоценную влагу досуха. Добраться до этих прилипал ты не можешь, и начинаешь искать самые разные способы, чтобы извести их и при этом выжить. Некоторые методы действенны, а большинство нет. И таких рек огромнейшее количество. Одни из них уже обмелели, другие все еще текут, а третьи, оставив жителей иного пространства без воды и пищи, пересохли. Представил?

Я попробовал это сделать. Но вместо реки и истока, в голове возник более привычный образ, нефтепровод, в который сделали врезку воры, качающие из него топливо. Нефть откачивается в цистерны, а затем люди перегоняют "черное золото" в бензин, солярку и масла, которые продаются на подпольном рынке.

— Представил, — сказал я. — Но твой ответ побуждает меня к новым вопросам.

— Это понятно. Знаний много не бывает. Спрашивай.

— А боги, куда они смотрят?

— Ха-ха! — рассмеялся маг. — Боги это тоже существа дольнего мира, и их желания и чаяния нельзя сравнить с нашими. Они питаются не как все, и им нет дела до того, что кто-то умирает с голоду. Эти сущности воспринимают нас как свои игрушки и кормовую базу, и пока они получают жертвоприношения и благодарственные молитвы, которые тоже являются энергией, голод им не грозит.

— А духи предков, как они выживают?

— С духами все просто. Им много не надо. Пара молитв в год, кубок с кровью потомков и память о них. Этого хватает надолго. Другое дело, те, чьи сильные личности не распались, но в реальном мире про них уже забыли. Такие души хотят существовать и не желают распадаться. Они пытаются найти пищу или кровь людей, которая помогает им выжить. И если им это удается, то со временем, подобные души становится сильнее и превращается в полноценное существо дольнего мира, иногда доброе и спокойное, а порой злое и беспощадное. С добрыми и нейтральными все ясно, они созерцатели и пока не трогают их, они на нас внимания не обращают. А злые, это демоны, которые кидают в реальный мир свои энергопотоки и создают добытчиков пропитания, вампиров и мертвецов.

— Понятно. А если попробовать договориться с существами дольнего мира?

— Ну, а что по твоему мнению делают жрецы? Они договариваются, просят Самура Пахаря и других богов о защите, и боги осаживают мелких и более слабых существ, а с равными себе договариваются. Без этого, с магией было бы совсем туго.

— А если отказаться от магии?

— Невозможно. Кто хотя бы пару раз пропустил через себя энергопоток и преобразовал его в силу, превращается в зависимого от магии человека, и ему наплевать на мечи, копья и стрелы, потому что это жалкий заменитель истинного могущества. По крайней мере, так считает подавляющее большинство остверских чародеев.

— И ты?

— И я, — маг согласно кивнул. — Если меня лишить возможности быть магом, наверное, я попросту умру. Это все равно, что отсечь голову от тела, и оставить ее наблюдателем. Вроде бы, все понимаешь, но сделать ничего не можешь. И от такого положения вещей, наверняка, захотелось бы сдохнуть. Кроме того, отказ от использования энергетик дольнего мира, который по своим размерам огромен и невообразим, ничего не даст. Мир Кама-Нио не единственный, где есть маги.

— Значит, каждый раз, когда ты накачиваешь себя чародейской энергией и пропускаешь ее через себя, ты рискуешь?

— Само собой. Но я опытный маг, и справляюсь со своей безопасностью достаточно легко. Но если бы получилось найти разработки твоего предка Руфуса Ройхо, все было бы гораздо проще. И когда мы освободим ваш родовой замок, я опять начну поиск его лаборатории.

— А чем он занимался?

— Его специализацией была защита от боевой магии, амулеты и талисманы, которые отражают вражеские удары. А помимо этого, он исследовал порченные и отравленные энергопотоки и, как говорят, на основе старых имперских разработок, придумал фильтр, очищающий магическую энергию. Если это окажется правдой и удастся найти его разработки, к нам с тобой, племянник, выстроится очередь из тысяч магов, которые будут готовы отдать за секрет любые деньги.

— Ага, в основном, — допивая вино, пробурчал я. — Гораздо проще прислать за нашими жизнями убийц, и прикончить обладателей важного стратегического секрета. Кстати сказать, с Руфусом Ройхо, насколько я помню из рассказов Квентина, именно так и поступили.

— Ну, Руфус сам виноват, хотел быть единоличным обладателем своего секрета, а это нехорошо. Поэтому, если что-то найдем, то придется делиться.

Разговоры, новая бутылка вина, и снова беседа. Я расспрашивал мага, а он меня, и что характерно, Ангус попытался узнать, а не общаюсь ли я с духами рода Ройхо. Естественно, я ответил, что нет.

Мы проговорили до полуночи и решили расходиться. Ангуса ждала карета, и на прощание я подарил ему небольшой презент, трофейную записную книжку мага, добытую мной в бою с ассирами. Койн обрадовался и, довольные друг другом, мы расстались. Маг направился в Разноцветный Город, а я, за вечер, очень сильно переосмыслив свое отношение к магии и остверским религиозным культам, почесал голову, плюнул на все, и лег спать. Завтра снова на службу и заступление в караул, которого я так жду. И ломать себе голову над проблемами местных чародеев мне как-то скучно, я не чистый маг, а пользователь кмитов, и это хорошо.

Глава 12

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

17.08.1404.

Темные гулкие своды комнат и коридоров древней башни Ан-Анхо отражали эхо моих шагов. Затхлый и плотный воздух, словно вязкая пелена окружал меня со всех сторон, а желтое световое пятно малого "вечного светильника", который я прикрепил на левое плечо, суетливо прыгал в такт движению тела по каменным плитам пола и стенам.

Ранним утром, пользуясь временем, отпущенным мне на отдых, я прошел через пост, с которого сменился всего пару часов назад, и вошел в башню, где не было освещения и людей. И никого не опасаясь, миновав разграбленный тронный зал, я начал спуск вниз. План помещений был в голове, а призраков, про которых так любят рассказывать страшные истории дети и дворцовые слуги, не наблюдалось. Так что единственная опасность, которая могла бы меня подстерегать в древнем строении, это выпавший из кладки камень или кусок древнего железа под ногами. Поэтому, двигался я уверенно и без страха, но и без излишней спешки. Остановился. Осмотрелся. Проверился на наличие слежки и вперед.

Первый подземный уровень не впечатлил. Сырой запах плесени. Поросшие грибами старые полузавалившиеся строительные леса, брошенные кирпичи, известка и куски угля от костерков рядом с которыми во время последней попытки провести ремонт грелись работяги. Второй был пуст и, направляясь к своей цели, я не обнаружил ничего, за что мог бы зацепиться взгляд. А вот третий уровень, тот самый, где стены были испещрены гербами древних родов Империи Ишими-Бар, был настоящим произведением искусства. Что ни изображение, так маленький шедевр. Каждый узор был выполнен аккуратно и точно. Рисунки шли чередой один за другим, и можно было всматриваться в них до бесконечности. И прикинув, сколько труда было вложено в украшение всего третьего подземного этажа, я даже присвистнул.

Звук разорвал тишину, и я вернулся к тому, ради чего и спустился в это место, к поиску герба в виде раскрытой пятерни. И ориентируясь на воспоминания Айны Ройхо, вскоре я его нашел. Лучик света желтым пятнышком застыл на гербе древнего рода, который исчез как минимум пятнадцать столетий назад и, оглянувшись по сторонам, я раскрыл свою правую ладонь, и решительно вложил ее в силуэт. Потекли секунды, и ничего не происходило. Кожа чувствовала холод камня, и удобно лежала в гранитной пятерне, но проход в схрон не открывается. Было, я уже подумал о том, что от древности механизм потайной двери сдох. Но на пределе возможностей слуха послышалось гудение, а затем монолитный камень вздрогнул, распался на две неровные половинки и медленно подался на меня. Мне пришлось сделать шаг назад, плиты разъехались в стороны, и я оказался перед темным проходом.

— Ну, — я поправил магический фонарь на плече, и направил его на проем, — посмотрим, что нам предок в наследство оставил.

Следуя за лучом света, я вошел в тайник. Три широких шага вперед и я оказался в центре запыленного каменного мешка. Под моими ногами остатки от сумок, которые принесли в схрон Айна и Каус, а вдоль стены стояли шесть массивных сундуков, не рассыпавшиеся только по той причине, что все они были окованы стальными полосами.

"Да, — подумал я, — сотни лет забвения это не шутка, не всякий сундук выдержит, даже магический, с заклятьем сохранности. Впрочем, чего стоять? Надо смотреть, что в мои руки попало, а то если здесь были книги и документация, которые уже сгнили, то считай, сходил на прогулку из чистого любопытства".

Начал я, конечно же, с сумок, с которыми не все было ясно. Айна говорил о том, что надо спрятать архив магов-воителей, а в моем понимании для средневекового мира это тонны бумаги, а уж никак не два баула. Я потянул на себя пожелтевшие и ветхие лямки, и вместе с остатками брезента отбросил их в сторону. Мусор отлетел и обнажил пару десятков деревянных лакированных ящичков размерами сорок на двадцать сантиметров, с маленьким крючком на крышке, и практически невидимыми, стертыми маркировками в виде цифровых и рунических знаков. Все они были потрепаны временем, но выглядели лучше, чем сундуки и, взяв один из них в руки, кстати сказать, он весил килограмма полтора, я открыл нехитрый запор, и поднял крышку.

Что я там ожидал увидеть? Сам толком не знаю. А на деле, в коробке, которая изнутри была обита полуистлевшим бархатом, оказалось пятьдесят сверкающих и переливающихся всеми цветами радуги одинаковых по форме и размерам круглых бриллиантов, примерно по пятнадцать каратов каждый, которые лежали в плотных ячейках. Это было здорово, потому что бриллианты всегда в цене, что на Земле, что в мире Кама-Нио. Но, где архив? Тю-тю, его нет?

На миг, несмотря на то, что в моих руках была богатая добыча, я ощутил легкое разочарование. Однако тут я увидел под коробками одну поменьше, и когда занялся ею, то понял, что архив все же есть, а кажущиеся бриллиантами камни это искусственные кристаллы, выращенные по давно утерянной староимперской технологии, красивые, но хрупкие и совсем не дорогие. И понимание этого пришло, лишь только я увидел в маленькой коробке один весьма древний приборчик, по своим свойствам и возможностям, напоминающий земной проектор для диафильмов. Он представлял из себя металлическую статуэтку черепашки с одним стеклянным глазом. И чтобы прибор работал, требовались две вещи. Первая это накопитель энергии, чародейская батарейка, которая продается во всех магических лавках. А вторая, ограненный искусственный камень, по виду напоминающий алмаз, обработанный магией для запоминания картинок, когда это будет удобно владельцу. Под панцирь черепашки, в специальные гнезда, вставлялись батарейка и содержащий полезную информацию или картинки полудрагоценный камень. Проектор начинал крутить искусственный алмаз, и тот, со своих граней, как они правильно называются, фацеты, проецировал на белую стену в темном помещении изображение. Искусственные камни в моих руках круглые, граней на них много, а значит, если я все правильно понимаю, на каждом по 57 фацет, такова технология огранки и, следовательно, столько же картинок. И выходит, что в двух сумках две тысячи носителей информации. И если они заполнены полностью, а пустышки никто прятать не стал бы, то это составляет 114 тысяч документов идентичных земным фотокопиям. Круто!

После ящиков с кристаллами, которые иногда назывались памятками, я занялся сундуками. В трех была одна деревянная труха, которая интереса не представляла. Еще в одном сундуке находилось ржавое стальное и серебряное оружие, а так же пара десятков охранных браслетов, от которых разило недоброй чужой магией, и брать их в руки было небезопасно. Ну, а в последних двух хранились бутылочки с эликсирами, без обозначения, что и где. Частично жидкость испарилась, и все сроки годности, разумеется, истекли, так что пользоваться ими не стоило. И можно было бы сказать, что осмотр тайника конкретной финансовой выгоды мне не принес, если бы не последняя находка, небольшой мешочек из металлизированной ткани, который находился в самом уголке крайнего сундука. Я его вскрыл и обнаружил пять крупных превосходных рубинов, каждый из которых, стоил целое состояние. Кто и для чего оставлял их в этом месте, мне было неизвестно. Но я мог предположить, что если они лежат рядом с эликсирами, то из них хотели сделать какой-то целебный амулет или талисман. Собирались, но не сделали, потому что императору пришел конец, и все, кто знал про схрон, погибли.

Итак, мой поиск увенчался успехом. Тайник был обнаружен и успешно вскрыт. Архив найден и имеются рубины, которые можно продать. И теперь вопрос на засыпку. А как это все отсюда вынуть? Непонятно. Кое-что, конечно, тот же проектор и двадцать-тридцать памяток, вместе с драгоценными камнями, можно раскидать по карманам, и вынести с охраняемой территории. Но как вытащить две тысячи искусственных кристаллов? Ответа нет, и придется думать. Ну, а пока, следовало покинуть третий подземный уровень Ан-Анхо и выходить наружу, из темноты к свету, а то скоро в караул, и как бы меня не хватились.

Рубины, металлическая черепашка и, завернутые в носовой платок, два десятка памяток из разных ящичков, спрятались на моем теле. И запечатав проход в тайник, я направился наружу, тащить службу…

День прошел как обычно. Наш взвод отстоял караул, и меня никто ни о чем не спрашивал. Корнет Ройхо вошел в башню, затем вышел из нее, и все было как обычно. Поэтому, лишь только я покинул Старый Дворец и до завтрашнего утра простился с друзьями, которые имели намерение выехать сегодня вечером в свет, как сразу же зашел в ближайшую магическую лавку, где купил пару накопителей энергии, и сразу же направился к себе домой. Меня снедало любопытство, хотелось поскорее приобщиться к древним тайнам, и поближе рассмотреть рубины. Однако сразу заняться этим делом, не получилось, так как у ворот особняка меня ждали очередные гости, которых я не ожидал.

За квартал от моего дома, в коляску запрыгнул Таин, который наклонился ко мне, и прошептал:

— Господин граф, у ворот особняка два типа отираются, охрану про вас расспрашивают, и госпожой Каисс интересуются.

— И давно стоят?

— Нет, менее получаса.

— Вооружены?

— Да, ирутами.

— Ладно, разберемся.

Таин спрыгнул, а я продолжил свой путь и, приблизившись к дому, перед въездом обнаружил гостей. Это были два молодых человека при оружии, которые решительно преградили дорогу моей коляске, и я подумал о том, что не иначе, кто-то решил выставить против меня наемных бретеров. Отступать было глупо, на улице находилось много праздношатающегося народа, который наблюдал за мной, а потому я спрыгнул на мостовую, подошел к дворянам и, придерживая рукоять своего клинка левой ладонью, окинул их взглядом и попробовал представить себе, кто они и откуда. По виду, оба мои ровесники, лет двадцать, может быть, немногим больше. Лица усталые и грязные, русые волосы растрепаны, в голубых глазах злоба, темно-синие рубахи пропотели, заправленные в серые сапоги, неброские брюки с грубыми стежками штопки в пыли, а клинки, стандартные ируты, покоятся в потертых ножнах. Выправка у обоих армейская, и видно, что они только что с дороги.

"Нет, это не дуэлянты, по крайней мере, не профессиональные", — решил я, и поинтересовался у дворян:

— Вы что-то хотели господа?

Вперед выступил один из них, и почти прорычал:

— Да, мерзавец! У нас к тебе личный счет и мы имеем намерение убить тебя!

— А повод? — спросил я.

— Ты держишь в неволе и принуждаешь к сожительству нашу сестру! И поэтому я, шевалье Ресс Дайирин, вызываю тебя на бой! Ближайший храм недалеко, так что еще до заката ты распрощаешься с жизнью. А если я тебя не одолею, то за тебя возьмется мой брат Дэго.

— Да! — поддержал брата второй Дайирин.

Видя такую горячность провинциалов, насколько я понял, братьев красавицы Каисс, я отпустил рукоять клинка и усмехнулся.

— Тебе весело!? — воскликнул Ресс.

— Конечно, господа, — я направился к коляске и, не обращая внимания на братьев, сел в нее, после чего, кивнул им на сиденья рядом со мной, и совершенно спокойно, сказал: — Садитесь.

— Ты принимаешь наш вызов? — спросил старший шевалье.

— Пока нет. Поговорите с сестрой, приведете себя в порядок, перекусите, и лишь после этого повторите свои дерзкие слова или извинитесь.

— Какие извинения? И так все понятно. Ты бесчестный человек и богач, который купил дворянку, словно рабыню.

Спорить было бессмысленно. Но сомнение в правильности своих действий я в Дайиринов вселил, и хлопнул кучера по плечу:

— Поезжай.

Возница направил коляску во двор особняка, ворота открылись, и напряженный наемник из охраны, кивнув на дворян, расступившихся перед лошадьми, спросил:

— Господин граф, что с этими оборванцами делать?

— Ничего, — ответил я. — Пропустите их в дом. Ваша помощь не понадобится.

Спустя пару минут я был в особняке. Меня встречала Каисс, которая не знала, кто навестил мое жилище, и как только я сказал девушке, что прибыли ее братья, вскрикнув, она побежала к воротам. Что будет дальше, мне представлялось достаточно четко, слезы, сопли, разъяснения о том, что я хороший, и воссоединение семьи Дайиринов. Мне при этом, покоя не будет, потому что придется посидеть с молодыми шевалье за столом, объясниться, и присмотреться к ним повнимательней. И вздохнув, я выложил свою добычу в кабинете, где за все время моего житья-бытья в родовом особняке, был всего пару раз и, спустя двадцать минут, переодевшись, спустился в столовую.

Как я и предполагал, здесь все происходило по самому простому сценарию. Молодые шевалье, узнав о судьбе родственников, сжимали кулаки и поминали недобрым словом барона Вейхара, а передо мной они извинились, поскольку в их глазах, благодаря сестре, я стал выглядеть благородным человеком. С моей стороны извинения были приняты и, посидев за одним столом с Дайиринами, я сложил о них неплохое мнение, и в голове зародилась мысль, что честные вояки, которых выкинули со службы, мне пригодятся. Впереди не одно щекотливое дельце и поход против Григов, так что два верных клинка рядом не помешают, а то кроме мальчишек и положиться-то особо не на кого, ибо даже друзьям не надо знать обо всех моих делах. Дом у меня большой, места всем хватит, а деваться бедным дворянам некуда. Но прежде чем сделать им предложение о поступлении ко мне на службу, следовало уточнить некоторые детали из их биографии и, выпив с Рессом и Дэго за примирение, я начал разговор.

— Так значит, Ресс, — обратился я к старшему Дайирину, — в имперскую армию вам дорога закрыта?

— Да, — ответил шевалье. — Нам с братом выписали волчьи билеты.

— А из-за чего?

— Наш полк стоит в форте Инш на границе с Васлаем, и мы с братом прослужили в нем полтора года, до той поры, пока старый полковник не погиб в стычке с рейдерами республиканцев, и нам не прислали нового командира. Он сразу же стал половинить жалованье солдат и офицеров, и мы бы это стерпели, так как податься было некуда. Но пришли письма от сестры, и мы с братом решили, что нам терять нечего. Отпуска нет, перспектив подняться по службе тоже, и мы пошли на конфликт. Дэго, — старший Дайирин кивнул на младшего, — заметил как с полковых складов, по приказу командира, вывозится амуниция, и потребовал суда чести. Доказательства были и свидетели расхищения имущества дали показания. Однако суд решил, что мы лжецы, и нас выгнали.

— Понятно. А как в столицу добирались?

— Долгое путешествие к ближайшему крупному городу, и сразу же в телепорт. На перемещение истратили все деньги, и сразу к вам. — Ресс почесал кончик носа и, предупреждая мой следующий вопрос, объяснил: — Мы отправились в доходный дом, где сестра комнатку снимала, расспросили хозяйку о ее судьбе, и услышали, что Каисс стала подневольной любовницей графа Ройхо. Затем, узнали, где вы живете, и решили с вами поквитаться. И слава всем богам, что до крови не дошло, а то, нехорошо бы получилось, если бы я вас убил.

На этих словах шевалье, я усмехнулся, и продолжил расспросы:

— Что планируете делать дальше?

— Пока не знаем, — Ресс нахмурился, — если разрешите, то переночуем у вас, а с утра уже и определимся. Наверное, в дружину кого-то из великих герцогов запишемся или в наемники подадимся. А когда на ноги встанем, то заберем сестру, и будем думать, как Вейхара на сталь одеть.

"Ну, уж нет, Ресс. — Взглянув на встревоженную Каисс, которая, явно, не хотела меня покидать, подумал я. — Твоя сестра останется при мне, слишком уж она мне нравится. Да и ты с братом, видимо, тоже здесь пропишешься".

— Шевалье, — подливая оголодавшим Дайиринам вина, спросил я, — а что если вам поступить на службу ко мне? Жалованье положу хорошее, не меньше чем корнетам в имперском линейном полку полагается, и сестра всегда рядом с вами будет. Что вы по этому поводу думаете?

Каисс напряглась, а братья переглянулись, и Ресс неуверенно протянул:

— Ну-у-у, я не знаю. Стоило бы подумать.

— Подумать надо, это бесспорно. И вас никто не торопит. Поговорите с сестрой, пообщайтесь с моими охранниками и домочадцами, можете обо мне даже слухи собрать, а ответ дадите завтра вечером. Устраивает такая постановка дела?

— Да! — бывшие армейские офицеры ответили дружно, и мне это понравилось.

— Тогда, господа, до завтра.

Кивнув Дайиринам, я отправился в кабинет и, оказавшись в нем, уже был полностью сосредоточен на предстоящем просмотре документов из архива. И меня беспокоило только одно, лишь бы проектор работал. Потому что найти новый было делом нелегким, и тратить свое времени на посещение барахолок и антикварных салонов не хотелось. Но к счастью, машинка работала просто отлично. Стандартный накопитель вошел в паз легко, памятка тоже и, выключив свет, я расположился в кресле возле стола, направил стеклянный глаз черепахи на белую стену, и положил правую ладонь на панцирь. Поехали!

Появилось достаточно четкое изображение, и первый документ, с которым я ознакомился, был точным планом двухэтажного дома, который, как следовало из подписи внизу, принадлежал некоему господину Фершу. Кто это такой, где он жил и для чего кому-то потребовалась план-схема его жилища, было неизвестно. Дальше! Движение пальцами по панцирю черепахи, словно по колесику компьютерной мышки, и снова схема неизвестного места. Дальше! План города Танхир, который находился на архипелаге Гири-Нар. И подобными схемами была забита вся памятка.

Я взялся за следующий кристалл. И в нем обнаружились досье на имперских чиновников, которые уже давным-давно умерли. В третьем оказались характеристики офицеров, желающих поступить в гвардию. В четвертом доносы на лиц, злоумышляющих против светлейшей императорской особы. А в пятом находились протоколы допросов этих самых лиц.

На этом я сделал небольшой перерыв, размялся, и вновь принялся просматривать документы. Изображения следовали одно за другим, и ничего, что было бы актуальным в настоящее время и представляло бы для меня интерес, не попадалось. Но я не сдавался, продолжал просмотр, и ближе к полуночи, в восемнадцатой памятке, кое-что нашел. Это оказались донесения из секретного центра по созданию новых видов вооружений, который, если верить прилагающимся пометкам и ссылкам, по личному приказу императора был законсервирован незадолго до его смерти. А находился он на территории, которая сейчас считается дикой, на берегу Ваирского моря в трехстах пятидесяти километрах к северо-западу от замка Ройхо. Я сделал зарубку в памяти, и рука погнала изображения дальше. Пара страниц с какими-то инструкциями и приказами, а затем новый интересный рапорт, уже с другого секретного объекта, сталилитейного завода, где произвели новую партию мечей для гвардии. Все в порядке, вроде бы, обычные рабочие бумаги. Вот только, по какой-то причине, было указано, что оружие спрятано в схроне на территории, тогда еще просто герцога Витима, в сорока километрах от столицы. При этом место указывалось очень точно, и находилось оно в глуши.

Девятнадцатый и двадцатый камень тоже не порадовали, текучка. Но и той информации, которую я получил только с одной памятки, чтобы загрузить мой мозг работой, хватило с избытком. И подойдя к окну, я вновь стал искать возможность вынести все оставшиеся информационные кристаллы из дворца.

"Может быть, пожар устроить? — спрашивал я сам себя, и тут же сам отвечал: — Не вариант. Воины с поста не уйдут. Тогда, организовать налет? Невозможно. Подкупить солдат и дежурного мага? Не реально. Поискать подземный ход? Чепуха. Если маги-воители со своим императором не смогли уйти, то сейчас это сделать, тем более не получится".

Мысли кружились в голове, и через пару часов мозгового штурма, кое-что сложилось. Незатейливый план, который мог увенчаться успехом. Только прежде чем приступить к его осуществлению, надо было найти жадного и плохого человека из гвардейцев, которые охраняют примыкающий к Ан-Анхо сад. Почему жадного и плохого? Так все просто. Мне свидетель и потенциальный шантажист не нужен, а плохого человека, на котором грязи как на уличной свинье налипло, не жаль.

Глава 13

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

01.09.1404.

Заместитель начальника имперского Генерального Штаба полковник Генцер жил хорошо и богато. Шикарный особняк, титул графа и положение в высшем свете. А вскоре он должен был пойти на повышение, и можно было сказать, что его жизнь удалась. Но идеал, наверное, недостижим. У каждого человека есть своя слабина, и у графа Тео Генцера, она тоже была. Как я уже говорил ранее, это его жена Клэр, стройная, красивая и фигуристая брюнетка с зелеными глазами двадцати пяти лет, которая обожала шикарные вычурные наряды, драгоценности и секс. И если платьями, брошками, колечками, браслетами, кулонами, ожерельями, диадемами и колье полковник одаривал ее без всякой меры, то с половой жизнью, у нее явно был непорядок, потому что Клэр, до замужества одна из лучших куртизанок Белого Города, частенько сбегала из дома погулять. А полковник, сильный и крепкий мужчина с волевым характером, каждый раз возвращал супругу домой, бил Клэр, вызывал на дуэль ее любовников, не раз собирался расторгнуть брак, но затем все ей прощал.

Мой интерес к Генцеру известен. Я должен был прикончить его, и сделать это следовало при многочисленных свидетелях, которые были должны четко понимать, из-за чего дерутся два графа. И в связи с этим, мне пришлось пойти по пути наименьшего сопротивления и ударить по самому больному месту полковника.

Для начала, через друзей и подруг баронессы Ивэр я свел знакомство с его женой. Мы встречались с ней пару раз на светских мероприятиях, и Клэр Генцер весьма понравилось то, что я не боюсь ее мужа, всегда готов говорить ей комплименты, много улыбаюсь и не скрываю своего желания покувыркаться с ней в постели. Но сделать это где-то на стороне, с недавних пор для графини было проблематично, да и я ждал удобного момента, готовился к проведению дуэли с полковником и события не торопил. Дамы из салона мадам Кристины Ивэр понемногу распускали слухи о том, что Уркварт Ройхо вот-вот станет махателем (мягко выражаясь, любовником) Клэр, и часть из них достигала ушей моего будущего противника. Он, само собой, злился, но новых рогов на своей голове не чувствовал и пока еще держал себя в руках. И таким положение дел было до сегодняшнего вечера.

В этот день полковнику исполнялось ровно пятьдесят лет, круглая дата. И будучи человеком заметным, он должен был отметить свой праздник с размахом и красиво. Денег в проведение этого мероприятия было вложено прилично, а приглашенных гостей, многих из которых, например, меня с друзьями, Тео Генцер видеть не хотел бы, насчитывалась почти тысяча человек.

В чисто мужской компании, оставив Каисс дома, около шести часов вечера я с друзьями прибыл в особняк графа. Мы пожелали всего хорошего хозяину, сделали комплименты очаровательной хозяйке, лицо которой при виде меня озарилось улыбкой, и пошли по залу. Вечер был самым обычным, слухи, сплетни, разговоры и досужие домыслы людей из высшего света. Все при деле, и каждый из гостей, находясь в доме Генцеров, преследовал какую-то свою цель, развлечься, на халяву поесть и засветиться в обществе, или же поговорить с партнером о делах. Вскоре все приглашенные на празднество лица были в сборе, гости проследовали за столы, а после ужина, каждый занялся, чем хотел. Часть людей уехала, некоторые танцевали, кто-то пошел в сад, другие вместе с полковником решили посетить его знаменитую псарню, а я, как и ожидал, оказался в обществе Клэр, которая пожелала показать мне дом.

Комплименты посыпались из меня потоком, и я заливался соловьем. Рассказывал Клэр, какая она прелестница, отметил ее замечательное платье и прическу, сказал, что она душевный и кристально чистый человек, и т. д. и т. п. И когда, поднявшись на второй этаж, а затем, миновав пустую детскую и библиотеку, мы с графиней оказались в ее будуаре, глазки опытной женщины уже светились от предвкушения любовной игры. Медлить было нельзя, время поджимало и, усадив графиню на просторную кушетку, я скинул с себя плащ, отстегнул ножны с ирутом, опустился перед ней на одно колено, и взял ее правую ладонь. После чего, ощутив, что тело графини, по которому мчались потоки разгоряченной крови, немного вздрагивает и, поймав ее взгляд, я заговорил:

— Клэр, умоляю вас, выслушайте меня.

— Конечно граф, ведь мы друзья, говорите.

— С тех пор, как я увидел вас, меня покинул покой. Я не могу есть и спать, мир стал пустым и меня ничто не волнует, и виной тому вы.

— Я? — жеманно удивилась жена полковника.

— Именно, прелестница, потому что вы совершенство, и я влюбился в вас без памяти. Моя душа разрывается от любовного томления, в сердце полыхает огонь, и я прошу вас, загасите этот пожар прямо сейчас, пока он не спалил меня дотла.

— Ну, я не знаю…

— Зато я знаю.

Встав на ноги, я поднял женщину на руки и сел на кушетку. Графиня оказалась на моих коленях, ее пышное платье обступило меня со всех сторон, а терпкий и волнующий аромат духов ударил в нос и перешиб все остальные запахи.

— Ой! — вскрикнула женщина. — Что вы делаете?

— Поцелуй меня, Клэр.

— А если кто-то войдет?

— Плевать!

— Муж может вызвать тебя на дуэль.

— Ну и что? Я убью его, и ты станешь свободной. Разве тебе этого не хочется?

— Ты смелый мальчик, Уркварт Ройхо. И ты будешь вознагражден.

Наши губы соприкоснулись в жарком поцелуе, и во время этого действия я опрокинул Клэр на спину. Она не сопротивлялась, и я, расстегнув свои брюки, задрал ее платье, под которым была еще одна нижняя юбка, обтягивающие стройные ножки белые шелковые полупрозрачные чулочки до середины бедра и кружевные розовые панталончики.

"Хороший вид, — подумал я. — Жаль только, что не успею дело до конца довести".

Графиня раскинула ноги, устроилась поудобней и прошептала:

— Скорее, мой лев, не медли. Время дорого.

Мои руки отбросили в сторону ткань нижней юбки, соприкоснулись с набухшим влажным бутоном влагалища и стянули с графини панталончики. Женщина была готова, но тут дверь будуара, в который не имел право войти никто кроме хозяев, открылась. И в сопровождении нескольких гостей, и маячивших позади них Эхарта и Альеры, появился сам Тео Генцер.

На миг в помещении воцарилась тишина, и я представил себе, что сейчас видит и чувствует побагровевший от прилившей к лицу крови полковник. Он получает записку о том, что его жена вот-вот ему изменит, бросает своих любимых охотничьих собак, устремляется в дом, и в святая святых, будуаре жены, находит ее, бесстыдно раскинувшую ноги, а рядом молодого корнета с розовыми панталончиками в руках и расстегнутыми брюками. И все это при свидетелях, которые о позоре графа Генцера молчать не станут. Так что, наверняка, в душе заместителя начальника Генштаба в этот момент царила буря, дикий коктейль из злобы, стыда, обиды, ненависти и ревности.

Панталончики Клэр отлетели за кушетку. Я встал, застегнул брюки, вернул на пояс ножны и помог подняться графине, которая, на удивление, была совершенно спокойна. Далее, ожидалась бурная реакция полковника и вызов на дуэль. И граф высказался. Отборная брань, крики, топот ног, много резких слов и заключительные, которых я ждал.

— Граф Ройхо! Через четыре минуты жду вас в бальном зале. Меч против меча. Бой насмерть!

— Я принимаю ваш вызов, полковник Генцер, — ответил я.

Спустя озвученный хозяином дома срок, в сопровождении Альеры и Эхарта, я уже находился внизу, в центре большого помещения, где только что проходили танцы. Гости перешептывались и пересказывали историю о том, что произошло. Слух ширился, и моментально обретал множество дополнительных деталей и подробностей. Полковник по-прежнему багровел лицом, а жрецы и пара чиновников уговаривали его отказаться от поединка хотя бы до завтра. Однако Тео Генцер отступать не хотел, и назначенные секунданты, с моей стороны, как обычно, Виран, а от моего противника его адъютант капитан Юхло, дали отмашку. Клинок против клинка, все по честному. Сила и немалый опыт высокорослого и широкоплечего, но страдающего ожирением полковника, против гибкости, ловкости и задора корнета, который в парной схватке один на один уже давно не новичок.

— Убью! — прорычал Генцер, и я атаковал первым.

Отработанный удар от правого плеча сверху вниз. Полковник парировал и нанес ответный удар. Мой клинок встречает чужой. Слышен скрежет стали, и ирут противника упирается в гарду моего. С моей стороны резкий рывок меча в сторону и отскок назад. И вдогонку, словно змея, устремляется ирут Генцера. Достать он меня, не достал, но мундир распорол. Жалеть об этом некогда, и я опять атакую. Удар! Блок! И серия сокрушительных ударов, которые красномордый полковник отбивает достаточно легко.

На несколько секунд мы замерли. И все по новой. Полковник атакует по нижнему уровню и пытается проткнуть мой живот, а скорее всего, достать паховую область. Я его удары встречаю и контратакую. И каким бы не был в жизни паршивым человеком Тео Генцер, мне приходится признать, что боец он хороший, может быть, даже лучше меня. Но он запустил свое тело и его донимает отдышка, и только это спасает меня от гибели.

Новая серия ударов противника. Звенит сталь, и я отбиваю хитрый выпад полковника с вывертом кисти руки, и одновременно с этим бью его ногой в туловище. Однако хитрый и опытный Генцер крутнулся телом, принял мой сапог на бедро и устоял. Снова я отступил, колени полусогнуты, клинок передо мной. И опять наступление здоровой полковничьей туши, и снова он пытается добраться до нижней части моего тела. Но я не стою на месте, ускользаю от врага, легко пританцовываю вокруг него, и подначиваю полковника словами и выкриками:

— Давай боров! Ну же, полковник! Быстрее! Двигайся! Догоняй! Эге-ге-й! Импотент!

Генцер, разумеется, нервничает и бесится, и в небольшом замкнутом пространстве непременно загонял бы меня. Но мы в бальном зале, здесь простор, и меня не догнать. А потому тактика моя проста. Пара ударов. Отскок. Еще выпад, размен ударами, и отход. И так продолжается до тех пор, пока полковник не начинает сдавать.

Вот и мой час пришел. Короткий выпад в шею. Звон стали. Шаг вправо. Диагональный удар. Опять звенит металл. И опять вправо. Я осыпаю противника беспокоящими ударами, и все время обхожу его с одной стороны. Он привыкает к этому, и во время моего очередного выпада перекидывает клинок из руки в руку и хочет достать меня ответным ударом. Однако я уже чего-то подобного ожидаю и замираю. Смертельно опасная сталь ирута проходит всего в сантиметре от меня, и, с полуразворота, я достаю Генцера в руку.

Стремительный росчерк клинка, и длинная кровавая борозда вскрывает его кожу. Левая рука полковника повисла плетью и теперь уже он отскакивает от меня. Вновь его клинок в правой ладони, а я готовлюсь перейти в новую атаку. Но происходит то, чего я никак не ожидал. Мой противник, словно выброшенная на берег рыба, раскрывает рот, пытается вдохнуть воздух, что-то сипит, падает на мраморный пол, расшибает голову, сильно дергается всем своим телом, и замирает.

— Целителя! — кричит кто-то из гостей.

Я стою на месте, а к полковнику подходят два жреца, один из храма Верингома Ветра, а другой последователь Верша Моряка. Чуть позже к ним присоединился маг из школы "Алго", и все трое констатировали, что геройский человек и хлебосольный хозяин граф Тео Генцер умер, а причина его смерти сердечный приступ и кровоизлияние в мозг, так что умер полковник быстро и достаточно безболезненно.

После этого, оставаться в особняке смысла не было. И попрощавшись с вдовой покойного заместителя начальника Генштаба, которая по-прежнему сохраняла спокойствие, я и мои друзья покинули особняк Генцеров. По дороге мы обсудили вечер, и пришли к выводу, что все прошло нормально. Правда, никто не ожидал, что полковника подведет сердечко, но результат был достигнут и это главное.

У ворот моего дома мы расстались. Эхарт и Альера решили продолжить веселье, а я, отговорился тем, что буду занят. Друзья посетовали, что я все больше времени провожу отдельно от них, помянули красавицу Каисс, и укатили по улице Данвен в сторону центра, а я, направился к себе. У меня, действительно, еще были на сегодня дела, и они касались памяток из тайника в башне Ан-Анхо.

Мой план оригинальностью не блистал и строился на человеческой жадности гвардейских офицеров, которые раньше, до появления рядом с императором верных людей, службу несли абы как, спустя рукава, и частенько промышляли воровством из дворца всяких мелочей. Например, статуй из парков и сада, полудрагоценных камней из барельефов, златотканых полотнищ, которые использовались для обивки внутренних помещений и просто строительных материалов.

Мне были известны два таких человека, капитаны 3-го гвардейского полка Сигуэ и Ламон, друзья и компаньоны убитого мной в доме госпожи Ивэр барона Финера. Эти люди частенько несли караульную службу в дворцовом саду, который вплотную примыкал к противоположной от основного входа стене башни Ан-Анхо. Там хватало укромных мест, а главное, имелся один захламленный и поросший кустарником закуток, в который, во время последней попытки отреставрировать здание, строители сбрасывали мешки с мусором. Реставрация окончена не была, а груда конопляных мешков и кусков камня, сброшенных со второго и третьего надземных уровней башни, уже не первый год лежала под стеной и никому не была нужна. И я решил собрать всю свою добычу из тайника в такие мешки, которых в башне валялось немало, и вечером веревкой спустить их на кучу мусора. Одновременно с этим, первые воины моего отряда, а со временем, возможно, вассалы, братья Дайирины, должны были подойти к капитанам Сигуэ и Ламону, познакомиться с ними и предложить им за приличное вознаграждение вынести с территории дворца два свежих мешка, в которых лежат деревянные ящички с не очень ценными камнями.

По идее, офицеры 3-го полка должны были согласиться, поскольку с недавних пор, после гибели своего дружка Финера, они были на мели, питались плохо, пообносились, и имелся верный слух, что они пытались промышлять на улицах столицы грабежом, и едва не попались городским стражникам. Так что, за деньги, особенно за хорошие, эти шакалы-одиночки, которые всегда были сами по себе, отдельно от общей стаи, должны были сделать то, что их попросят, и лишнего болтать не станут, слишком они жадные, а искусственные кристаллы на рынке практически ничего не стоят. А когда будет осуществлена передача мешков из одних рук в другие, и офицеры получат деньги, Дайирины должны были удалиться, а гвардейцы умереть.

Таков был мой план, и я приступил к его осуществлению. Дайирины, парни хоть и горячие, но отнюдь не глупые, и меня поняли верно. Они за меня, а я за них, все по честному. И вскоре контакт с нищими капитанами-гвардейцами, которые все свое свободное время проводили в самой поганой забегаловке в пределах Белого Города, трактире "Сирота", был установлен. Под моим чутким присмотром со стороны, шевалье сговорились с Сигуэ и Ламоном, дали им небольшой задаток в пять золотых монет, и пообещали еще сотню по окончании дела. Позавчера я сбросил груз на свалку, и теперь хотел получить его обратно. Местом встречи были назначены задворки трактира. Передача добычи назначена сегодня в полночь, так что время на подготовку имелось.

Я вошел в свой особняк, переоделся, выслушал мальчишек, которые следили за гвардейцами, еще раз обговорил с обоими шевалье все обстоятельства предстоящего дела и, дополнительно проинструктировав их, передал им кошелек с сотней иллиров. После чего братья отправились в "Сироту", а я, в самой простецкой одежде, накинув на плечи просторный темный плащ, с мечом и парой кинжалов, естественно, инкогнито, двинулся за ними следом.

Задворки трактира для самых нищих аристократов выходили на обширный пустырь. Темно. Грязно. Сыро. Бегают крысы, а в воздухе висит густой запах всякой дряни. В общем, место препаршивое, зато безлюдное и безопасное, поскольку воры здесь не тусовались, а местные бомжи если и бывали, то только поутру.

Для начала, я обошел всю территорию вокруг. Вдруг, Сигуэ и Ламон решили притащить хвост, или с помощью сослуживцев отобрать у Дайиринов деньги? Но все было тихо и спокойно. Все те же самые крысы, помои под ногами и ночной охотник кот, который вышел на промысел в надежде отловить серую хвостатую сволочь. Полный порядок, можно садиться в засаду, и я взобрался на крышу хлипкого сарайчика рядом с местом проведения встречи, небольшим сухим пятачком земли, который был окружен кустарником.

Потянулись минуты томительного ожидания. Но к счастью, долго ждать не пришлось. С одной стороны появились Дайирины, а с другой два человека с небольшими мешками на плечах, которые, как и ожидалось, были капитанами гвардии Сигуэ и Ламоном. Четыре человека осторожно сблизились, опознались, и приступили к переговорам.

— Принесли? — спросил офицеров Ресс.

— Разумеется, — ответил ему Ламон. — А деньги где?

— Монеты при мне, — Ресс встряхнул кошелек и спросил: — Проблемы были?

— Нет. Пришли в указанное место, нашли мешки, и вынесли их за территорию дворца. Не в первый раз, подобное проделываем, так что схема отработана.

— Что в мешках, смотрели?

— Да, — Ламон усмехнулся. — Сначала подумали, что это бриллианты, и честно вам скажу, господа, мы хотели оставить такое богатство себе. А потом Сигуэ попробовал стекляшку на прочность, и она лопнула.

"Вот же падлы! — подумал я. — Тут корячишься, ночами не спишь, думаешь, что и как замутить, чтобы памятки вытянуть, а они их бьют".

— И много разбили? — в разговор вступил Дэго Дайирин.

— Нет. Всего пару.

— Тогда минус два золотых.

— Мы так не договаривались, господа! — возмущенно вскрикнул Сигуэ.

— А еще мы не договаривались, что вы станете бить товар и заглядывать в мешки.

— В таком случае, вы ничего не получите, — попробовал поугрожать капитан, который потянул из ножен рапиру.

— Ладно, — снова вмешался Ресс, который положил ладонь на рукоять своего клинка. — Два камня не велика потеря. Держите свои деньги.

Ламон пересчитал монеты в кошельке и произнес:

— Все честно. Ровно сотня.

Мешки перекочевали в руки Дайиринов, и они, проверив их, не поворачиваясь спиной к капитанам, отошли в сторону ближайшей улочки, где братьев ждал наемный экипаж. Гвардейцы остались на месте, и Ламон сказал:

— Зря мы их отпустили. Надо было этих провинциалов еще потрясти.

— А если бы не получилось? — парировал Сигуэ. — Остались бы мы с этими искусственными алмазами, и все. К нормальным ювелирам не сунешься, нас как облупленных знают, а к барыгам идти, так они и десятой стоимости цены не дадут. И получили бы мы за все тридцать монет. Кроме того, непонятно, кто у этих шевалье компаньон во дворце.

— И то верно. Пойдем?

— Да, хочу денежки потратить.

"Ага, сейчас", — подумал я.

Черный аркан моего заклятья накрыл капитанов. Резкий рывок рукой. Хлопок! И на землю посыпалась одежда и прах.

Я спрыгнул наземь, забрал у Ламона свои деньги, ногой поворошил одежду и оружие гвардейцев, и еще раз прошелся вокруг пустыря. По-прежнему все тихо и как всегда.

Утром сюда наведаются бездомные бродяги и увидят две кучки грязного барахла, пару кинжалов и две рапиры. Они загонят свою мелкую добычу полукриминальным скупщикам, а прах Ламона и Сигуэ будет развеян ветром. Такова их судьба, а мне пора домой, где надо принять ванную и проверить свою добычу.

Глава 14

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

17.12.1404.

После смерти полковника Генцера прошло два дня, и князь Бриг Камай-Веш заколол на дуэли командующего Дэхской военной речной флотилией барона Твинера. Еще один поединок и очередная смерть ставленника великих герцогов. Ничего необычного, и все было сделано в рамках приличий. Однако, по какой-то причине, гибель Твинера, добродушного весельчака и сибарита, взбудоражила общественность. И всеобщий патриарх Миш Ловитра лично прибыл к Марку Четвертому и настоятельно порекомендовал номинальному правителю Оствера унять своих "кровавых псов". Молодой император наставлению духовного наставника внял, и Черной Свите была дана команда прекратить провокации и выходить на ристалище лишь в крайнем случае. Воины роты приказу вняли, и заверили отцов-командиров в том, что он будет выполнен. Репутацию мы заработали, свою нишу в жизни столицы заняли, и место под солнцем отвоевали. Так что лить на дуэлях свою и чужую кровь особых причин не было, тем более что Черной Свите в полтора раза увеличили жалованье, и практически все корнеты нашли для себя в Грасс-Анхо какой-то небольшой приработок.

Что же касается меня, то за устранение заместителя начальника имперского Генерального Штаба я получил еще тысячу иллиров и долгожданную медаль "За Южную Военную Кампанию", которая была вручена мне за бои на Маирском хребте. И передав мне деньги и заслуженную награду, полковник Сид приказал корнету Ройхо на время не высовываться, жить тихо, по средствам, и привлекать в салон баронессы Кристины Ивэр более солидную публику, чем та, которая посещала ее дом до нашего знакомства. Я ответил, что все понял, и на три месяца, суета, беготня и планирование операций против врагов покинули мою жизнь, которая плавно вошла в тихое русло. И это время я прожил так, как должен жить среднестатистический провинциальный дворянин, который не ищет приключений и неприятностей, а движется по течению и делает только то, что должен.

Все замерло. На Мистире шла война, а на Эранге и Анвере происходили постоянные пограничные стычки с соседями. В имперских провинциях бушевали голодные бунты. Пираты и кочевники шерстили окраины Оствера. Феодалы правили своими полунезависимыми владениями и угнетали народ. А в столице продолжали интриговать и с шиком отмечать совершенно непонятные для большинства, так называемых, "простых людей", праздники.

Ну, а я, отрешившись от всех забот жил обыденно и спокойно. Тащил службу в Старом Дворце, а в салоне мадам Кристины обзаводился полезными знакомствами. Искал новые знания и повышал воинское мастерство. Все больше вникал в то, как жила старая империя до свержения Квинта Анхо, улучшал собственное материальное благосостояние и пытался наладить свою личную жизнь. В общем, не смотря на размеренную жизнь, рассказать есть о чем, и я расскажу. А начну, пожалуй, с последнего, то есть, с личной жизни.

Здесь скрывать и стесняться нечего. Мне очень нравилась чистая как слеза романтическая девушка Каисс, которая была рядом со мной. И я хотел делить с ней постель и встречать рассветы, потому что рядом с таким человеком сам становишься чище и отдыхаешь душой. Не знаю, любовь это или нет, но меня к ней тянуло, и что-либо поделать с этим я не мог.

И все бы ничего, но Каисс была слишком правильной, и это сломало все наше намечающееся сближение. До девушки дошли весьма приукрашенные слухи о том, что произошло в особняке Генцеров, и какова побудительная причина поединка между мной и полковником, и она на меня сильно обиделась. А в дополнение к этому, ее братья постоянно находились рядом, и это была еще одна препона между нами, не столько физическая, сколько психологическая. И дабы получить то, что хочется, мне пришлось полностью перестраивать всю систему взаимоотношений с девушкой и начинать все сначала. Разговоры, ухаживания, цветы и простенькие комплименты без всякой великосветской вычурности. Главным в этой тактике я считал мое терпение, которое было должно привести к развитию наших отношений и их переходу на следующий уровень. И пусть мне неизвестно, каким будет конечный итог, я был терпелив и упорно преодолевая отчужденность Каисс, шел к своей цели. Впрочем, себя я тоже не забывал. Мне нет еще и двадцати лет, а любви хочется не потом, а сейчас, и посещение салона баронессы Ивэр, давало мне возможность удовлетворять все свои потребности.

Кстати, о салоне. Следуя рекомендациям полковника Сида, и собственным размышлениям, в меру своих способностей я помогал мадам Кристине подняться на следующую ступень в развитии ее заведения. В течении трех дней был полностью переделан второй этаж ее дома, который превратился в один большой зал. Затем была куплена новая мебель и музыкальные инструменты, а количество "воспитанниц" увеличено вдвое. В винном погребке появился более широкий ассортимент спиртных напитков, и за небольшую плату в салон были приглашены несколько человек. Это один из начинающих и даровитых столичных литераторов, шевалье Вингер Бонс, композитор Киэп Тукмай, пара хороших художников и группа артистов театра "Айет". А помимо этого в ход пошло одно из земных развлечений — бильярд, который гостям пришелся по душе. И все это привело к тому, что салон мадам Кристины вошел в двадцатку лучших по всей столице. Ну и, разумеется, в доме номер восемь по улице Хальден теперь отдыхали не мелкие клерки и купчики, а гвардейцы Черной Свиты, дворяне из хороших родов, жрецы, несколько магов и ищущие новых ощущений люди из высшего общества.

Так, в результате наших совместных трудов, получилось некое промежуточное звено между столичной элитой и полусветом. Информации мне стало поступать больше, а полезных знакомств прибавилось. И единственное, что меня несколько нервировало, это то, что некоторые из моих сослуживцев, посещающие дом Ивэр, тоже собирали сведения и слухи, и ежедневно писали рапорта на имя полковника Сида. И был бы я сам по себе, можно было бы приструнить конкурентов. Но своих товарищей по взводу и роте, само собой, трогать не стоило. Все мы делали одно общее дело, и я играл в команде. Поэтому мне пришлось засунуть свое раздражение куда подальше, и перестать обращать на сослуживцев внимание, тем более что салон и отношения с Каисс Дайирин были далеко не основными моими интересами в этот период времени. А главным, как не трудно догадаться, являлся разбор добытой в тайнике древних магов-воителей информации, продажа рубинов и мысли об оставшихся в тайнике артефактах.

С заклятым оружием на третьем подземном уровне Ан-Анхо все просто. Была думка, что можно попробовать вытащить ржавые стальные мечи и потемневшие от времени серебряные клинки за пределы башни. Но незнакомые зачарованные вещи брать не стоило, это закон, тем более что я помню, как погиб разум предыдущего Уркварта, схватившего на дороге красивый кинжал. И взвесив все за и против, я решил, что суета не стоит риска. Подобных мечей в любой чародейской лавке можно купить сколько угодно, были бы деньги, а технология наложения заклятий на оружие и предметы за минувшие века ничуть не изменилась, и даже, наоборот, из-за коммерциализации магических школ, несколько улучшилась. Кроме того, вряд ли брошенные и не использованные погибающими гвардейцами клинки являлись каким-то мощным и редким оружием, и я про него предпочел забыть.

С драгоценными камнями тоже проблем не возникло. Я в столице уже не первый день, а потому знал к кому обратиться. И один из лучших ювелиров Грасс-Анхо господин Таттим Пикерна, оценил каждый мой крупный рубин в пять тысяч золотом, и он не скрывал, что перепродаст их минимум по семь тысяч за штуку. Меня цена устроила, и вскоре я стал богаче на двадцать пять тысяч иллиров, которые частью были положены в один из надежных столичных банков, хранящий тайну вкладов, а частью, переместились в подвал моего дома. Так у меня появились средства для осуществления моих планов, и это помогало мне смотреть в будущее уверенно и без излишней нервозности.

А вот с памятками, древними информационными кристаллами, пришлось повозиться. Но это было ожидаемо, все же почти две тысячи кристаллов, которые хранили на своих гранях более ста тысяч документов и изображений, требовали на просмотр целую прорву времени. А ведь их надо было не просто прочитать, а еще и переосмыслить и подогнать полученные знания под свое видение окружающего меня мира. Так что, при первой же возможности, лишь только у меня выпадал свободный вечер или просто, час-другой, я сразу же запирался у себя в кабинете, задергивал плотные черные шторы, включал проектор-черепашку и сам себе крутил кино.

Поначалу, многое было непонятным и казалось бессмыслицей. Но это только до тех пор, пока я не осознал, что у меня неправильный подход к делу. Ведь что такое гвардия в моем понимании? Это элитное воинское формирование, которое занимается охраной правителя государства, или же подразделение как-то проявившее себя на поле боя, и получившее почетное наименование за геройство, доблесть и славный боевой путь. Вроде бы все верно. Однако в старой Империи Оствер, все было гораздо сложнее. И поработав с документами, я понял то, что понимали немногие, и новое знание помогло мне четче осознать, что находится в моих руках.

После смерти первого императора Иллира Анхо были расформированы некоторые службы и государственные структуры, в частности, грозная и практически всесильная Имперская Тайная Стража. Чем это было вызвано, я не знаю, и могу лишь строить предположения. Может быть, наследники Иллира не доверяли тайным стражникам. Или же, что более вероятно, правители пошли на поводу у феодалов, которые делали то же самое, что российские либерасты времен развала СССР, то есть, ослабляли централизованную власть ради своей и чужой выгоды. Но это не очень-то и важно, так как от тех давних событий меня отделяла тысяча лет. И гораздо больше меня интересовало то, что случилось позже, и что предприняли правители, которые переиграли своих влиятельных подданных.

Семейство Анхо распустило ИТС (Имперскую Тайную Стражу), внешнюю, внутреннюю и военную разведку, и часть их функций была перекинута на армию и на обычных стражей правопорядка. Все по слову императора и по желанию феодалов. Однако самых лучших людей, работавших в этих структурах, тогдашний государь, кажется, Иллир Третий, перевел в ряды гвардии. И так, помимо десяти гвардейских полков, возникли три отдельные роты-свиты: Красная, Синяя и Черная, каждая из которых, помимо охраны императорской особы, неофициально, продолжала заниматься тем, что делала раньше. Красная Свита отвечала за внешнюю разведку. Синяя за внутригосударственную. А Черная, прообраз ГРУ, взяла на себя военную и курирование спецобъектов.

Гвардия со своими обязанностями справлялась, и государство как-то существовало. Прочная система отработала более полутысячи лет, и такое положение дел сохранялось до восшествия на престол Квинта Анхо, который помимо войны на несколько фронтов затеял всеобщую реформу империи. Все вместе, непомерные военные расходы, людские потери и реформы подкосили государство и вызвали выступление самых влиятельных герцогов. А помимо этого, немалую роль в удачном перевороте сыграла необъяснимая неприязнь императора к Синей Свите, которая за несколько лет до его гибели была сокращена до двадцати человек.

Отсутствие достоверной информации о происходящих в империи событиях стало одной из основных причин падения Квинта. И даже, несмотря на то, что Черная и Красная Свиты пытались что-то сделать, в пределах имперских границ у них не было таких возможностей, как у Синей. Поэтому все, что успели последние защитники императора, это спрятать один из своих многочисленных архивов, не допустить пленения правителя и погибнуть. Остатки Красной Свиты, прикрывая последнего герцога Акцира, полегли в городе, а воины Черной роты во дворце. Ну, а кто остался от этих подразделений, одиночки, выполняющие задания заграницей или в имперских провинциях, были отловлены и уничтожены, или залегли на дно, замкнули на себя свою агентурную сеть, и продолжили жить по легенде.

Такая вот краткая история гвардейских рот, и если смотреть по факту, то в мои руки попала дворцовая часть архива имперского ГРУ. Большая часть информации на кристаллах безнадежно устарела, сотни лет многое стирают и обесценивают. Однако интересного тоже хватало, и в целом, все кристаллы можно было условно разделить на несколько тематических частей. Первая касалась личного состава Черной Свиты и гвардии, тренировок, методик обучения и кадровых перемещений. Вторая отвечала за административно-хозяйственные вопросы внутри службы и денежные средства. Третья хранила сбор сведений о делах и проблемах магов, жрецов, Торгово-Промышленной Палаты и национальных анклавов в пределах империи. Четвертая часть дублировала работу Синей Свиты, то есть, содержала в себе некоторую информацию на врагов императора, террористов, заговорщиков и оппозиционеров, и протоколы их допросов. Пятая это списки агентуры. Шестая, донесения с военных секретных объектов, заводов и научных центров. Седьмая, непосредственно информация из-за рубежа, дублирующая сведения внешней разведки. Восьмая содержала аналитические справки, итоговые доклады на имя императора и обработанную текущую информации.

В той или иной степени, меня интересовало все. Но были приоритетные направления и, конечно же, это методы обучения, информация о кмитах, тайны магов и жрецов, а так же донесения с секретных объектов. И с головой погружаясь в массивы информации, я много размышлял, узнал немало нового, и определился в том, что как боец, я мало чем уступаю древним магам-воителям и являюсь вполне достойным их преемником. Военный лицей "Крестич" сделал из меня хорошего воина, а дальше все было в моих руках, и становилось ясно, что чем больше дерешься и тренируешься, тем более крутым бойцом становишься. Ничего другого, системы имперской подготовки и древние наставления сказать не могли. Чудодейственной таблетки или эликсира, после употребления которых становишься суперменом, не существовало в принципе, а кмиты, про которые имелась только стандартная информация, далеко не всесильны и являются оружием скорее вспомогательным, чем основным.

Насчет тайн жрецов и магов разговор отдельный и я смог понять, что это очень сильно раздробленные общины, которые зачастую враждуют между собой, но на публике никогда не ссорятся. Это мне стало известно из донесений чародеев разных школ и служителей культов своим кураторам из Черной Свиты. Как пример, можно привести взаимоотношение поклонников Самура Пахаря и Ярина Воина. Из названий понятно, кто и за что отвечает. Но каждый сверхмощный житель дольнего мира, которого люди называют богом, очень разноплановое существо, и приставки Пахарь и Воин весьма условны. Боги похожи один на другого, а главное, даже не смотря на все свое могущество и великую силу, они похожи на нас, на простых смертных. И потому, эти сущности могут дружить между собой, заключать союзы и воевать за ресурсы, пищу, почитателей и долю пространства в реальных мирах. И когда Империя Оствер была на подъеме, ее основным богом был Ярин Воин, а затем, понемногу, его начал вытеснять Самур Пахарь. Боги дрались между собой в дольнем мире, а жрецы, отстаивая их интересы, резали друг друга в мире живых. И в итоге, во времена свергнутого императора Квинта, бог Самур победил, а Ярин был вынужден отступить, потерял главенствующее положение в мире Кама-Нио, а его жрецы откатились в религиозной общеимперской иерархии сначала на второе, а затем на третье и четвертое место.

Примерно тоже самое творилось и с магами, которые постоянно конфликтовали между собой за новые знания, чистые энергетические потоки и талантливую молодежь. И как выяснилось, раньше, всего четыреста пятьдесят лет назад, магических школ было не пятнадцать, а двадцать две. Но где недостающие семь? Их нет, так как они были уничтожены. И получалось, что магические школы и жреческие культы очень похожи на любую иную организацию Империи Оствер или другого большого государства. Они имели свое начальство, иерархию и цели, и постоянно интриговали, подсиживали других, пытались преумножить свою силу и спихнуть в пропасть соперников. Ну и, конечно же, спецслужбы императора играли на их слабостях и через свою агентурную сеть присматривали за ними. И теперь последние донесения агентуры магов-воителей попали в мои руки. Вот только жаль, что толку от них нет.

А с чего был толк, по крайней мере, я надеялся на то, что он будет, это рапорта вспомогательных охранных подразделений и отчеты с секретных имперских объектов. И прикупив себе подробную карту империи, я стал отмечать на ней все интересные для меня места. Заводы, где производилось оружие для армии и гвардии. Магические лаборатории и испытательные полигоны. Схроны Черной Свиты, которая планировала использовать их для оснащения бойцов, в случае партизанской или гражданской войны, а так же места серебряных и золотых рудников, после отступления империи к нынешним границам, оставшихся за ее пределами.

Понятно, что многое пришло в негодность, было обнаружено и находится во владении феодалов, иноземцев, варваров и дикарей. Но, что-то все равно должно было уцелеть. И я очень надеялся на то, что когда крепко встану на ноги, и смогу сам определять свою судьбу, а рано или поздно это произойдет, у меня получится организовать парочку экспедиций, которые принесут мне материальную выгоду и новые знания. А то бумаги это хорошо, но читать доносы на людей, чьи кости уже давно сгнили, как-то не особо интересно, точно так же, как и расшифровки разведывательных донесений из Ассира или Цегеда. Толку ноль, читаешь историческую хронику и не более того…

Вот так вот пролетели три месяца моей жизни. Незаметно пришла зима, с неба посыпал снежок, с севера задули холодные ветра, а берега рек Дех и Ушмай, оставив стремнину чистой, покрылись коркой льда.

Сегодня у меня выходной. Еще до полудня, наконец-то, я закончил работу с основными архивными документами, и решил отдохнуть. Спрятал в сейф кристаллы, которые были рядом, проектор, испещренную двумя сотнями пометок карту и блокнот с записями. После чего оделся и собрался прокатиться по городу. А затем, по возвращении, хотел попробовать пообщаться с духами предков, которые благосклонно принимали мои подношения, но на контакт не шли. И только я собрался покинуть кабинет, как в дверь постучали. Два коротких, пауза, и два коротких, так всегда обозначал себя старший из братьев Дайиринов.

— Да, Ресс, входи, — откликнулся я, скинул подбитый мехом плащ, и встал у стола.

Шевалье вошел, окинул помещение взглядом, слегка поклонился, и сказал:

— Господин граф, мы с братом просим пять дней отпуска.

"И они устали, — усмехнувшись, подумал я, — тоже на волю хотят".

— Имеете желание по столице погулять, шевалье? — спросил я его.

— Нет, — Ресс нахмурился и отрицательно покачал головой. — Дело чести.

— Барон Вейхар?

— Да, — короткий утвердительный кивок.

— Где и когда?

— В пригороде, в Герцогском Городе. От наших знакомых пришло письмо, в котором сказано, что он намерен прибыть на сход знати, которая признает себя вассалами великого герцога Витима. Мы хотим его подловить и прикончить. Получится, на дуэли барона сделаем, а нет, ночью его в ножи возьмем или на выезде из столицы прихватим.

— Моя помощь нужна?

— Нет. Мы сами справимся.

— Хорошо. С сегодняшнего дня вы получаете отпуск на пять дней. Удачи вам. Однако излишне не рискуйте, у меня на вас планы, да и Каисс без братьев будет тяжело.

— Понял.

Очередной короткий кивок подбородком, и Ресс вышел, а я подошел к окну, посмотрел на запорошенную белым чистым снегом беседку рядом с алтарем и почему-то подумал о том, что за прошедшие три месяца это первое серьезное событие, которое выбивается из ставшего для меня привычным размеренного ритма жизни.

— Где одна неожиданность, там и другая, — произнес я сам себе, и только мои слова стихли, как в дверь снова постучали и, обернувшись, я произнес: — Войдите.

Появился один из моих слуг, крепкий сорокалетний мужик в простой ливрее, который, как я подозревал, с недавних пор стал работать на моих командиров из Черной Свиты. Больно любопытный он в последнее время, и пару раз мои мальчишки видели его рядом с одним из неприметных человечков, который частенько крутился рядом с полковником Сидом. Слуга поклонился, подошел к столу, положил на него белый продолговатый пакет, и сказал:

— Вам письмо, господин граф.

— Кто принес?

— Спецкурьер "Истинного Света".

— Можешь идти.

Слуга вышел, а я, взяв конверт, сел в кресло, распечатал письмо, и обнаружил в нем послание от Рагнара Каира и его супруги Инны. Молодая чета уведомляла меня о том, что в их семье прибавление, родился сын, и я, как их друг, приглашен на праздник, День Наречения Имени. Повод для встречи с "Жалом Канимов" идеальный и, само собой, я приму приглашение Рагнара и Инны. Но перед этим, доложу о приглашении полковнику Сиду и, наверняка, выслушаю инструктаж о том, как должен вести себя вблизи барона Аната Каира. Нормально. Развеюсь, а заодно лично смогу переговорить с начальником Тайной Стражи великого герцога Ферро Канима и определиться с планами на весну-лето следующего года. Давно чего-то подобного ожидаю, вот только жаль, что спокойное времечко, жизненный период в три тихих месяца, миновал так незаметно и подошел к концу.

Глава 15

Империя Оствер. Йонар.

19.12.1404.

На праздник в семье Каиров я взял с собой Каисс Дайирин. Парой путешествовать интересней, и мне хотелось, чтобы девушка развеялась и пообщалась с моей давней подругой Инной. А на следующий день, который я тоже собирался провести в столице Канимов, посмотрела на море и прогулялась по Йонару, где даже зимой относительно тепло, горожане доброжелательны, а стражники ведут себя как люди, а не шакалы.

Мы покинули мой особняк в шестом часу вечера, и уже к семи я надеялся быть в гостях. Однако нам пришлось полчаса провести у телепорта. На материк Мистир перебрасывались новые воинские формирования, и транспортная магическая ветка была занята. Ну, ничего, мы подождали, и хотя на начало церемонии, которая проходила в саду родового жилища Каиров, у алтарного камня, опоздали, на основное действие успели.

Я и Каисс посмотрели на закутанного в пеленки малыша Алана, которому в этот вечер исполнилось двадцать дней отроду, подарили ему пару небольших драгоценных камней отобранных мной у Вейфеля Грига, поздравили родителей и отошли в сторону. Все было, как положено, и праздник шел своим чередом. Под ручку с девушкой, я прогуливался по залу, и произошла неожиданная встреча с шевалье Кричардом Кальком, моим бывшим однокурсником.

— Кого я вижу!? — воскликнул я, остановившись перед обтянутой в парчовый камзол широкой спиной. — Шевалье Кальк!

— Ройхо? — Кричард, который после выпуска из "Крестича" несколько располнел и раздался в плечах, повернулся ко мне.

— Он самый.

Со стороны Калька последовал учтивый кивок, с моей стороны тоже, и он спросил:

— Какими судьбами здесь?

— Был приглашен на праздник. А ты?

— Напросился в гости. Хочу жениться на сестре Тормана Сараны, но нужен титул.

— А причем здесь Каиры?

— Поговаривают, что хозяева этого чудесного дома могут помочь в получении баронского звания из рук великого герцога.

— Ясно.

Дальше разговор был предсказуем. Я представил Кальку свою спутницу. Мы вспомнили о "славных" днях пребывания в военном лицее и выпили за здоровье нового Каира, и продолжалось наше общение до тех пор, пока меня не пригласили для разговора в уже знакомую мне каминную комнату особняка. И простившись с Кричардом, а затем, оставив подругу на попечение фрейлин великой герцогини Магды, я последовал за одним из слуг.

Мне думалось, что я увижу "Жало Канимов". Но он отсутствовал, и вместо него меня ожидали два человека. Первый, Рагнар Каир, уверенный в себе румяный подтянутый мужчина и профессиональный воин, в сером полувоенном мундире, на рукаве которого красовался шеврон Тайной Стражи великого герцога Канима. А второй, насупленный чернявый паренек лет шестнадцати в скромном темно-зеленом охотничьем костюме, наверняка, Гай, один из сыновей Ферро Канима, мой будущий сюзерен. Мнение о нем я пока не составил, но как мне показалось, сейчас мальчишка хотел бы находиться где-нибудь в другом месте.

Рассевшись на диванчиках, которые стояли возле камина в форме буквы П, мы замолчали, и я вопросительно посмотрел на Рагнара. Наследник Каира и главный диверсант Канимов кинул косой взгляд на Гая, чуть дернув головой, усмехнулся, и начал:

— Итак, господа, отца сейчас нет, и когда он будет, я не знаю. Но дело, ради которого вы сегодня прибыли в мой дом, мне известно во всех деталях, так как именно я буду руководить военной операцией против Андала Грига. Поэтому, предлагаю познакомиться, и поговорить. Вы не против?

— Меня все устраивает, — сказал я.

— И меня, — пробурчал парнишка.

— Тогда, Ваше Сиятельство, позвольте вам представить графа Уркварта Ройхо, — Рагнар кивнул в мою сторону, и продолжил: — А перед вами господин граф, Гай Каним, если все сложится так, как нам хочется, будущий герцог самых северных имперских территорий.

Мальчишка посмотрел на меня, а я на него. Он шмыгнул носом, а я ему улыбнулся. Доверительных отношений пока нет, им не с чего взяться, но мы оба понимали, что нам придется поладить, иначе никак, и потому, спустя несколько секунд, мы снова сосредоточили свое внимание на Рагнаре.

Наблюдавший за нами диверсант, глубоко вздохнул и сказал:

— Вы оба знаете, что нас ожидает в следующем году, и понимаете, что для достижения наших целей нам необходима смерть Андала Грига и всех его законнорожденных сыновей, которые ни при каких обстоятельствах не откажутся от герцогской короны. Вы принимаете это?

— Да, — я не колебался.

— Наверное, — промямлил паренек.

— Это не ответ Гай! — Рагнар бросил на будущего герцога, как мне показалось, гневный взгляд: — Ты хочешь стать настоящим правителем!?

— Хочу, — Гай, согласно мотнул головой и немного поежился.

— А ты готов к тому, что твои руки будут запятнаны кровью других людей?

— Да.

— В таком случае, перейдем к делу, и начнем с общего описания Герцогства Григ. Это самое северное владение Империи Оствер. Площадь территории тридцать пять тысяч квадратных километров. Население по официальной переписи триста тысяч человек, по неофициальным данным в полтора раза больше. С севера и северо-востока герцогство соприкасается с пустынными территориями, которые оставлены империй более трехсот лет назад, с запада Ваирское море, на юго-востоке крупное и сильное Графство Тегаль, на юге Герцогство Корунна. В этом владении имеются обширные хвойные и лиственные леса, две крупных реки, одна из которых судоходна, и уходящие на север отроги гор Асто-Малаш, в которых находится немало полезных ископаемых и целебных геотермальных источников. Климат по сравнению с другими владениями империи достаточно суровый. Средняя температура летом 44 градуса по шкале Боффа (22 градуса по Цельсию). Средняя температура зимой минус шестьдесят градусов по всей той же шкале. Почвы в тех местах не очень хорошие и сельское хозяйство развито слабо. И основная масса людей живет за счет охоты, рыболовства, каменоломен, железных рудников и обслуживания Южного тракта, который является основной транспортной магистралью в герцогстве, и идет от Ваирского моря на юго-восток до самого Йонара. Основные населенные пункты город Изнар, замок Григ, девять острожных укрепленных городков и двенадцать больших крепостей, которые находятся под контролем войск герцога. Все ясно?

Вопрос был адресован Гаю, и тот быстро согласился:

— Мне все понятно.

— Тогда продолжаем. В герцогстве остался только один дворянин, который имеет реальную власть, и это Андал Григ. Все остальные древние благородные семейства либо выбиты под корень, либо вытеснены за пределы его территории. Вооруженные силы Григов на данный момент состоят из двух тысяч дружинников, полутысячи городских стражников, трехсот наемников и пяти магов. Это средние бойцы и вблизи Изнара и своего замка герцог держит только треть своих воинов. Остальные войска раскиданы по крепостям, отбивают разведывательные наскоки ваирских пиратов и племен нанхасов, и пытаются отловить по лесам наших егерей. А помимо этого, Григ может собрать до десяти тысяч более или менее подготовленного ополчения. Так что, господа, это сила, которую в лоб и по рыцарским правилам бить нельзя. Что на это скажете, граф?

Каир посмотрел на меня, и я ответил:

— Согласен. Если наступать в лоб, то это ненужные потери и герцог может прикрыться моей родней. Вам-то, мои сестры и братья не преграда, а я буду вынужден отойти. Кроме того, Григи могут успеть разбежаться по лесам и горам, а партизанская война в пределах владения вам не нужна, точно так же, как и жалобы герцога Верховному Имперскому Совету.

— Вы все верно понимаете, граф, — Рагнар одобрительно кивнул, и продолжил свою речь: — Теперь переходим к нашим силам и плану. Великий герцог Ферро Каним пошлет на север пять хороших магов, пятнадцать сотен конных наемников и сотню своих егерей, еще столько же будут в лесах и присоединятся к нам на месте. Сбор всех сил в городе Тегаль, столице одноименного графства, в первый день лета. Мы собираемся, еще раз все обсуждаем, и уже на второй день выступаем в направлении на Изнар. На крепости, форты и остроги не отвлекаемся, двигаться будем быстро, и уже на пятый день наши воины должны сходу атаковать замок герцога. Впереди идут егеря, за ними наемники и маги. Один резкий неожиданный удар, смерть Григов, и победа. После этого, весь в белом, появится случайно проезжавший мимо с небольшим отрядом Гай Каним, который прогонит разбойников. Он временно возьмет под свою руку оставшееся бесхозным владение и примет присягу графа Ройхо и местных "домашних" баронов. Так должно быть. Вопросы и предложения есть?

Гай Каним отрицательно покачал головой, видимо, ему все было по барабану, и чего паренек хотел, это чтобы его оставили в покое. А вот у меня вопросы были, и я спросил:

— Вы уверены, что при захвате замка Григов не пострадают заложники, не только моя родня, но и другие люди, жена барона Арьяна, дочь барона Фаиппа и все кто там обитает в принудительном порядке?

— Вероятность того, что нападение не удастся, минимальна.

— Но она есть?

— Господин граф, как и я, вы учились в военном лицее, и знаете, что абсолютную гарантию не может дать никто. В замке герцога у нас есть свои люди, и в первой волне пойдут самые лучшие бойцы, часть из которых, наверняка, погибнет. Наши воины сделают все, что только возможно, и вот это я могу сказать точно. Мы долго готовились и наши старания должны принести успех.

Меня ответ устроил, и я затронул следующую тему:

— А что с гоцами?

— Квартеронами троллей?

— Да.

— Место их обитания локализовано, их деревня в предгорьях Асто-Малаша. Думаю, что они не успеют подойти на выручку к герцогу, и мы уничтожим этих тварей сразу же после взятия замка Григ.

— Я хочу сам поквитаться с ними.

— А сможете?

— У меня будет свой отряд в пару сотен клинков и маг.

— Наемники и барон Койн?

— Состав именно такой.

— Как командующий всей операцией, я не против, гоцы ваши.

— А что с добычей в замке, казной герцога и его архивами?

— Будем делить по справедливости.

— Как-то это расплывчато, — я улыбнулся, и приподнял левую руку, на которой был браслет с родовой руной Ройхо. — Справедливость она разная бывает.

— Делим все пропорционально участию в бою за замок и схватках за приграничные крепости, которые, наверняка, сдадутся не сразу и не все.

— Договорились.

Я замолчал, и Рагнар, видя, что вопросов больше нет, повернулся к Гаю:

— Ваше Сиятельство вы можете идти.

Гай Каним встал, мы следом. Он вышел. Рагнар и я вновь приземлились на диваны, и мой собеседник спросил меня:

— Давай на ты?

— Давай, — согласился я, и кивнул в сторону двери: — Чувствую, что намучаемся мы с ним.

— Это точно. Паренек хороший и мозги соображают, но больно апатичный, привык за мамкину юбку держаться, и великий герцог к нему слишком мягок. Ну, ничего, сядет на герцогский трон, проблемами и заботами загрузится, и за годик-другой, мозги живо вправятся.

— Получается, что его словно щенка в воду бросят и посмотрят, выгребет он или нет?

— Именно так. Советники у него, конечно же, будут, но они знают, каким его хочет видеть Ферро Каним и все сделают как надо.

— А с признанием Гая герцогом проблемы не ожидаются?

— Вроде бы нет. Сейчас война, всем не до северных территорий, так что Верховный Имперский Совет и император утвердят любую кандидатуру, которая имеет за плечами силу и признана местным дворянством, то есть тобой, баронами, которым некуда деваться, и пленниками Грига.

На миг мы замолчали, и мне в очередной раз, как при первой нашей встрече, показалось, что мы с Рагнаром очень похожи, думаем одинаково, и могли бы со временем стать друзьями. Мне хотелось еще о многом его спросить, да и он, наверняка, имел ко мне какие-то вопросы. Но поговорить дальше один на один, нам не удалось.

Неожиданно и резко, открылась дверь комнаты, и появился сам барон Анат Каир, который выглядел очень уставшим. Створки за его спиной закрылись. Он прошел к камину, сел на место Гая Канима и, не здороваясь, без приветствий, сказал:

— У нас проблемы, мальчики.

— Серьезные? — спросил его Рагнар.

— Кому как, — барон вытянул перед собой ноги и махнул в мою сторону рукой. — У Ройхо и его начальства из "Имперского Союза" серьезней некуда, а у нас так себе, средний кризис.

— Так в чем дело? — я пытался понять Каира, и сориентироваться, но на ум ничего не приходило.

Барон немного помедлил, потер переносицу, и объяснил:

— Сегодня в полдень командир 1-го гвардейского полка генерал Кен Эштри явился к великому герцогу Эрику Витиму и немного приоткрыл ему глаза на то, что происходит вокруг него. Видимо, генерал следил за движениями императора и его сторонников, и как только понял, что дуэли Черной Свиты и некоторые смерти столичной элиты не случайны, сразу же решил сдать того, кому он присягал.

— Сведения достоверные?

— Более чем. В близком окружении Витима есть мои агенты.

— "Имперский Союз" про это знает?

— Нет.

— И что теперь будет?

— Не знаю, — барон пожал плечами. — Многое будет зависеть от решения великого герцога Витима, а он, как известно, редкостный дугодум. Верховный Имперский Совет он собрать не захочет, потому что убиты только его люди. Выступить против императора в открытую великий герцог может, но это самый крайний случай, так для многих жителей нашего государства Марк Четвертый символ государственности. Значит, как наиболее логичный вариант, остается нападение убийц или мятеж гвардейцев, во время которого император погибнет. Кстати сказать, в казармах 1-го и 3-го гвардейских полков за Старым Дворцом уже начинается суета и непонятные движения.

— И когда можно ожидать нападения?

— Уже сегодня ночью.

Услышав это, я встал, и заявил:

— Надо предупредить императора!

— Конечно, надо, — Каир покачал головой. — Но сделать это прямо сейчас ты не сможешь. Телепорт забит очередной войсковой колонной, и проход в столицу появится только через полчаса, а от моего дома до него десять минут езды на коляске. Так что сядь, и послушай, что тебе скажет друг твоего отца и человек, желающий тебе только добра.

Вновь я приземлился на диванчик и сказал:

— Я готов вас выслушать, господин барон.

"Жало Канимов" щелкнул пальцами правой руки, и продолжил:

— Ты вернешься в столицу, и если там пока еще тихо, предупредишь полковника Сида о том, что генерал Эштри оказался предателем. При этом не скрывай того факта, что информацию получил от меня, и можешь рассказать своим кураторам о том, что мое ведомство затевает военную операцию против Грига, и тебе сделано предложение, поучаствовать в ней. Естественно, Сид спросит тебя о том, с чего это я проявляю такую доброту. А ты ему ответишь, что это делается по воле Ферро Канима, который тоже желает видеть империю сильной и процветающей, и в дальнейшем великий герцог хочет установить с "Имперским Союзом" контакт.

— Это все?

— Для начала, да. Мой сюзерен делает жест доброй воли и желает посмотреть на то, смогут ли император и его сторонники решить свои проблемы. Если Марк Четвертый устоит, будут новые шаги к сближению, а возможно, и союз. Ну, а если молодой государь погибнет, значит, его не стоит воспринимать всерьез, и империя продолжит свое существование без него.

— А письменного документа не дадите?

— Разумеется, нет, потому что бумага, если она попадет в чужие руки, может быть истолкована как доказательство сговора. И хотя Ферро Каним никого не боится, конфликт с другими членами Верховного Имперского Совета, даже мелкий, ему не нужен. Ни к чему трепать себе нервы там, где можно обойтись простым молчанием.

"Вот так дела, — подумал я. — "Имперский Союз" все-таки проявился, и теперь нам всем, Черной Свите, императору и людям вокруг него, грозят неприятности. А что в этом случае должен делать я? Как предок Уркварта, умереть за государя? Чего-то не хочется. Но и бросить своих товарищей я тоже не могу. Как поступить и какой выбрать путь после того, как я предупрежу полковника Сида о надвигающейся беде?"

— Что Уркварт, — барон Каир заметил, что я озабочен невеселыми размышлениями, — думаешь, как выбраться из намечающейся передряги?

— Да, — ответил я и, посмотрев на него, спросил: — Может быть, что-то подскажете?

— А чего тут подсказывать? Все достаточно просто. Будь рядом со своими товарищами, и если увидишь, что имперцы проигрывают, постарайся вытянуть Марка Четвертого из дворца и прорваться к ближайшему телепорту. Там будет один из наших отрядов, который вас прикроет. Сбежите под крыло великого герцога Канима, и тут уже будет ясно, что с нашим молодым государем делать. Но я уверен, что он выстоит, а Эрик Витим, не сегодня, так завтра, умрет.

— Откуда такая уверенность, господин барон?

— Ты не единственный мой агент в "Имперском Союзе" и сейчас я понимаю, что это сильная организация с быстрыми, резкими и хитрыми лидерами, которые просто так не сдадутся и станут драться за свои жизни до последнего, используя все возможности.

Часы на стене отбили десять ударов, и я снова встал, привычным движением оправил мундир Черной Свиты, и сказал:

— Пора.

— Ступай, — разрешил барон. — А свою подругу можешь оставить у нас. В столице сейчас небезопасно, и все места, где бывает Черная Свита, наверняка, будут атакованы, в том числе и твой родовой особняк.

— Благодарю за совет и предупреждение.

Я коротко кивнул Рагнару и его отцу, покинул каминную комнату, и вскоре оказался в общем гостевом зале. Здесь по-прежнему веселились люди, звучали шутки и смех, создавая фон, тихо играла музыка, но мне уже было не до праздника, и я подошел к Каисс, которая мило беседовала с хозяйкой дома.

— Что-то случилось? — Инна посмотрела на меня.

— Дела службы, — сначала я посмотрел на Каисс, а затем на Инну, и добавил: — Баронесса, у меня к вам просьба.

— Какая?

— Мне необходимо срочно покинуть ваш дом, и я прошу вас на время приютить Каисс Дайирин у себя.

— Ты оставляешь меня!? — воскликнула моя официальная любовница.

— Да, на два-три дня.

— Но как же… — вскинулась девушка

Инна приобняла ее за плечо и, наклонившись к Каисс, прошептала:

— У мужчин свои дела, дорогуша, и не надо с ними спорить, — после этого она повернулась ко мне, и улыбнулась: — Все будет хорошо, граф. Ваша спутница побудет у нас.

— Отлично.

Поклонившись, я поцеловал дамам ручки, и покинул особняк Каиров. Перед входом меня уже ожидала коляска, и я устремился к телепорту. А пока ехал, все время гонял в голове мыслишки на тему сегодняшнего вечера и ожидающей меня бурной и неспокойной ночи. Что предпримет великий герцог Витим? Наверняка, кинет в бой убийц, наемников и постарается использовать против императора гвардию, здесь Анат Каир прав, это наиболее вероятный, надежный и отработанный веками сценарий. Именно от рук "своих" гвардейцев погиб дедушка нынешнего императора, и все было просто.

В казарму одного из батальонов выкатили бочонки с вином. Расхлябанные и недисциплинированные бойцы выпили, и когда алкоголь затуманил им мозг, появились провокаторы, которые предложили пойти к государю и потребовать у него увеличения жалованья. Вооруженная пьяная толпа повалила во дворец, сбила посты и, вломившись к императору, выдвинула перед ним свои требования. Государь, которому деваться было некуда, согласился их удовлетворить. Но случайно выстрелил чей-то арбалет, и болт попал правителю империи прямо в голову. Виновных потом не нашли, солдат батальона казнили, офицеров разжаловали, а императора похоронили.

Сейчас, видимо, намечается что-то похожее. И хотя Марка Четвертого прикрывают относительно неплохо, мятежные гвардейцы будут иметь все шансы пробиться к нему. Все же два полка это почти четыре тысячи мечей, а против них всего три батальона 2-го гвардейского, половина бойцов которого находится на постах, пара десятков магов, слуги и рота Черной Свиты, часть которой, два взвода, сейчас в городе. Силы явно не равны, и остается надеяться только на то, что у сторонников императора найдутся какие-то резервы, про которые ни я, ни их противники, не знают.

— Приехали! — коляска остановилась, и послышался голос возницы.

Спрыгнув на мостовую, я быстро огляделся, поправил клинок и направился в телепорт. Впереди вся ночь, и чувствую, что крови мой ирут сегодня напьется вдоволь.

Глава 16

Империя Оствер. Грасс-Анхо. 20.12.1404.

Полковник Гедмин Сид встал из-за стола, подошел к окну, посмотрел на пустынный полутемный внешний плац, освещенный двумя фонарями, и огладил свои седоватые усы. Затем командир Черной Свиты повернулся ко мне, окинул меня взглядом и спросил:

— Каир так и сказал, жест доброй воли?

— Так точно, господин полковник! — я вытянулся по стойке "смирно". — Он именно так и выразился. Предложил мне поучаствовать в уничтожении герцога Андала Грига и предупредил об измене генерала Кена Эштри. А затем барон объяснил позицию великого герцога Ферро Канима и намекнул на возможное сотрудничество своего сюзерена с имперскими патриотами.

— И ты ему веришь?

— Я всего лишь корнет, господин полковник, но мне кажется, что он был честен.

— Угу, — буркнул Сид, и задал следующий вопрос: — И что ты сделал?

— Телепортом перешел из Йонара в Грасс-Анхо, через почтовую сеть магической школы "Истинный Свет" разослал по столице записки в места, где отдыхают наши парни, и сразу же поспешил к вам.

— Ну, что же, корнет, ты все сделал верно. Благодарю за службу!

Правым кулаком, я чуть пристукнул по груди в районе сердца и отчеканил:

— За Анхо и империю!

— Ступай в казарму корнет. Сегодня у нас будет жаркая ночь.

— Есть!

Четко развернувшись, я покинул кабинет Гедмина Сида, и уже в коридоре услышал его команды своему адъютанту лейтенанту Фею:

— Общая тревога! Личный состав поднимать тихо! Экипировка полная для пехотного боя! Всем воинам раздать эликсиры и имеющиеся в наличии энергокапсулы! Построение через десять минут на внутреннем плацу! Время пошло! Вперед!

Я ускорился и рванул в мою казарменную комнату. Только вбежал в нее, как по помещениям, в которых проживали корнеты Черной Свиты, начали ходить дежурные солдаты из 2-го гвардейского. Они будили моих товарищей, а я в это время быстро переодевался и гадал о том, успеют ли приготовиться к неприятностям Альера и Эхарт, отдыхающие в салоне баронессы Ивэр, и смогут ли охранники моего дома отбить натиск мятежников и бойцов Витима, если они выйдут в город. Кто знает? Это мне было неизвестно, так что вскоре я перестал донимать себя предположениями. И надев поверх свитера и полевой униформы панцирь, поножи, налокотники и шлем, я выскочил в коридор, где прихватил со стойки круглый кавалерийский щит. После чего, вместе с товарищами по роте, я выбежал на внутренний плац, который был ярко освещен. Нас здесь было около сорока пяти корнетов, десяток офицеров постарше, и пара дежурных магов из школы "Мир", специализирующихся на работе с живой природой.

Тишина опустилась на каменный мешок. Все мы замерли и, в сопровождении капитана Винса появился Гедмин Сид. Он быстро прошелся вдоль нашего строя, затем выдвинулся на середину и начал психологическую накачку:

— Воины! Стало известно, что предатели из 1-го и 3-го гвардейских полков задумали убить нашего императора! Не допустим этого!

— Не-е-ет! — дружно выдохнул строй.

— Готовы ли вы защитить Марка Анхо!?

— Да-а-а!

— Готовы ли вы беспощадно карать каждого, кто покусится на его жизнь!?

— Да-а-а!

— Я знал, что вы ответите именно так. И прежде чем мы покинем казарму, и выйдем к северным воротам, откуда ожидается основной натиск мятежников, я хочу сказать вам, что горжусь вами!

— За Анхо и империю! — отозвались корнеты.

— До конца! — продолжил полковник.

— До конца!!!

— Нале-во!

Мы развернулись, и следующая команда последовала от капитана Винса:

— Справа по одному! На внешний плац! Бегом, марш!

Корнеты через казарму устремились в сторону сквозной арки, которая выходила на внешний плац. И пробегая через проход, от солдат, каждый из нас получал в руки небольшой подсумок, стандартный полевой гвардейский комплект, в котором находился один магический эликсир здоровья, один бодрости, антидот и пара средних энергокапсул-гранат.

Прошла пара минут, и мы уже на внешнем плацу. Снова строй застывает без движения, из ртов вырывается парок, на столицу опускается мороз, и я вижу, как к полковнику с разных сторон подбегают несколько солдат, видимо, разведчики, которые уже побывали у северных и южных ворот, и что-то ему докладывают. Сид кивает головой, затем достает из кармана амулет-переговорник, кстати сказать, достаточно редкий предмет, и с кем-то разговаривает, как мне кажется, с графом Руге или еще кем-то из главарей "Имперского Союза". А когда он поворачивается к капитану Винсу и, появившемуся командиру четвертого взвода барону Ичиго, и дает им инструкции, то по их озабоченным лицам мне становится понятно, что моя информация подтвердилась.

Минула еще минута. Полковник исчезает в казарме, а команду над ротой принимает Винс, который говорит:

— Рота! Слушай боевую задачу! Противник, бывшие гвардейцы из 3-го полка, в количестве двух тысяч человек начинает движение через северные ворота к императорским покоям! Наша задача дать время верным присяге воинам 2-го гвардейского полка и магам занять оборону на подступах к Старому Дворцу, и задержать мятежников до подхода подкреплений из города! Необходимо выиграть хотя бы час! Разрешается применение энергокапсул! — Капитан сделал двухсекундную паузу и скомандовал: — Принять эликсиры бодрости!

Допинг это серьезно. Два часа бодрости и повышенной реакции, в обмен на гарантированные двенадцать часов усталости по окончании действия эликсира, разумеется, если не принять антидот или не получить помощь квалифицированного мага, который восполнит бойцу потраченные силы организма. Впрочем, нас это не касается, так как в подсумке имеется противоядие, а у меня еще и кмит с "Полным Восстановлением", и я всегда могу его использовать.

Я открыл пристегнутый на ремне подсумок, из ячейки вынул пузырек с эликсиром и проглотил горькую жидкость. Практически сразу мое тело встряхнулось, по нему пробежала сильная дрожь, а кожа покрылась мурашками, задеревенело и потеряло всякую чувствительность. Но вскоре эти неприятные симптомы прошли. Веки глаз закрылись, вновь открылись, и мир вокруг меня заиграл новыми красками. Все стало четче и резче, в голове не было ни единой посторонней мысли, а в мускулах поселилась дополнительная сила.

Капитан Винс дождался, пока все примут эликсир, и скомандовал выдвигаться к линии обороны, одному из парков перед северными воротами. Наш отряд, в котором помимо бойцов Черной Свиты, находилось два десятка солдат, маги из школы "Мир" и присоединившиеся по дороге дворцовые слуги с арбалетами, которых было человек пятнадцать, направился навстречу бунтарям. Топот сапог разрывал ночную тишину. Вырывающийся из разгоряченных внутренностей парок тут же рассеивался. И наш отряд шел в свой первый общий бой.

Мы обошли левое крыло дворцового комплекса, где суетились люди и по этажам метались отблески фонарей, прошли дорожками сада, миновали один из пустых гостевых павильонов и вскоре вышли в большой парк. Здесь отряд остановился, и я осмотрелся. Вблизи несколько масляных фонарей. Слева и справа высокие кедры и большие валуны, раскиданные вдоль широкой дороги, своего рода, сад камней. Мороз крепчает, а между деревьями виден снежок, на который нападала свежая хвоя. Капитан приказал арбалетчикам спрятаться за деревьями и валунами, а солдатам и корнетам перекрыть дорогу. Черная Свита выстроились в четыре шеренги и несколько человек приготовили энергокапсулы, двухкорпусные шары, которые должны проворачиваться, и кидаться в противника. Где-то у ворот был слышен шум и приглушаемые деревьями крики, видимо, мятежники уже находились на территории дворца, и пока имелось время, вперед вышел капитан Ичиго, плотного телосложения полноватый крепыш, который оглянулся на Винса и стал отдавать дополнительные инструкции.

— Там, — Ичиго махнул рукой в сторону ворот, — полупьяный сброд и наймиты врагов империи, которые стремятся добраться до дворца, и эти мерзавцы, наверняка, полезут в драку, так что на мирный исход не рассчитывайте, но и не бойтесь. Мятежники трусливые сволочи, которые сильны толпой, а у нас есть, чем их встретить. И когда они подойдут, по команде, швыряйте в них энергокапсулы, только подальше шары метайте, а то и нас заденет. А затем, до тех пор, пока не упремся в организованное сопротивление, погоним их обратно. Первый натиск сдержим, отыграем какое-то время. А когда вторая волна пойдет или нас начнут обходить с флангов, с боем, через парк отойдем к гостевому павильону, а от него к императорским покоям дворца. Главное, не тушуйтесь и во время отступления не отрывайтесь от отряда. Пустили мятежникам кровь, приостановили предателей, и отошли.

Барон Ичиго замолчал, а из строя ему задали вопрос:

— Господин капитан, а кто южные ворота прикроет?

— Дежурная рота 2-го гвардейского полка и патрули.

— А помощь будет?

— Не сомневайтесь, подмога уже спешит к нам.

Тем временем шум приблизился. К Ичиго присоединился Винс, и они остановились на дороге перед строем. От ворот показались фонари и факела, и отчетливо были слышны отдельные гневные выкрики и мат. А затем, немного позже, показались люди, толпа вооруженных солдат под предводительством офицеров. Эта неорганизованная масса текла прямо на нас. И когда в свете фонарей толпа увидела перед собой капитанов Черной Свиты, за спиной которых находились мы, бунтовщики сначала замялись, а потом остановились.

— Эй! Вы кто!? — из толпы раздался чей-то выкрик.

— А ты глаза открой, болван! — ответил крикуну Винс. — Мы Черная Свита! Куда идете!?

Толпа недовольно зашумела, послышались ругательства и угрозы, и в первые ряды протолкался тощий, словно жердь, офицер с тонкими усиками под носом и яркой розовой лентой через плечо.

— Господа, я полковник Порро, командир 1-го батальона 3-го гвардейского полка. Уйдите с дороги, мы направляемся к императору.

— Зачем?

— Хотим потребовать увеличения жалованья. Ведь несправедливо получается, что вы получаете больше нас.

Судя по всему, Порро пытался заговорить нашим офицерам зубы. В то время как он балаболил, его подручные начали подталкивать солдат вперед и толпа, сначала неуверенно, а затем, все агрессивней, стала надвигаться на капитанов.

— Назад! — прокричал Ичиго.

Однако его слова вызвали только очередную порцию злых выкриков, и старшие офицеры Черной Свиты, дружно отскакивая назад, отдали одну и ту же команду:

— Бей!

В спину нашим капитанам полетело несколько дротиков, но цели ни один из них не достиг. Между нашим отрядом и толпой гвардейцев возникло легкое зеленоватое свечение, и короткие тяжелые копья, на секунду зависнув в воздухе, упали на дорогу, видимо, маги из "Мира" постарались.

Мятежные гвардейцы, или те, кто затесался в их ряды, первыми проявили агрессию, и нам требовалось действовать без колебаний. Промахнуться и не попасть в толпу сброда, который скучился в световом коридоре дороги, было невозможно. Стрелки из темноты парка выстрели из арбалетов, и одним из первых, с болтом в глазнице, упал полковник Порро, а следом, среди изменников приземлились местные магические гранаты, всего три штуки, но бед они натворили немало.

Секунда. Вторая. Яркие вспышки. И взрывы. Энергокапсулы выпустили на волю свою разрушительную энергию, и она, калеча и убивая солдат, раскидала тела передовых мятежников в разные стороны. Крики боли и яростные вопли смешались в единую какофонию звуков, а капитан Винс прокричал:

— Вперед! Пленных не брать! По команде, отход!

Мой меч оказался в руке. Щит на сгибе левого локтя, и я готов к бою. Единым монолитом мы двинулись по дороге, прошли пятачок открытого пространства, миновали трупы, которых было около шести-семи десятков, и столкнулись с оглушенными и наполовину ослепленными людьми из вторых рядов враждебной к нам массы. Ируты Черной Свиты и корты солдат 2-го гвардейского полка вступили в дело. Сталь засверкала в отблесках света от фонарей, и первые две минуты боя я запомнил как сплошную бойню. Щит отталкивает мятежника, а меч проникает под его доспех или бьет врага в голову. Упор ногой. Рывок вперед. Передо мной контуженый человек с оружием в руках, и лезвие моего клинка вонзается ему в шею. Правая рука на себя. Шаг вперед. Снова упор ногой. И новый удар.

Кровь. Месиво. И убийство всякого, кто против тебя.

Однако так продолжалось недолго, а лишь до тех пор, пока мы не уперлись в стену вражеских щитов. Были слышны команды чужих офицеров, выстраивающих своих бойцов, и пришел черед серьезного боя. Однако снова в противника полетели энергокапсулы, которые рванули за шеренгами мятежников. Строй врагов рассыпался, часть из них рванула в стороны, в парк, а некоторые, человек пятьдесят оказались храбрыми ребятами и, не оглядываясь на кровавую кучу позади себя, они побежали на нас.

Щит принял удар чужого клинка, и я чуть развернул корпус тела. Левая рука отвела вражеский меч в сторону, я оказываюсь с противником один на один, и мой ирут, словно молния ударяет бунтовщика в правую руку. Стремительный росчерк острой стали, которая вонзилась в мясо и порезала сухожилия бицепса, и меч возвращается к телу. Мятежник, кряжистый солдат, который еще вчера спокойно служил и не думал ни о каком бунте, кричит от боли. Его голова задирается к темному небу, а лезвие моего клинка, слева направо режет горло солдата, и он захлебывается своей кровью.

Рядом со мной идут другие корнеты, которые работают словно автоматы. И чувствуя поддержку товарищей, я продолжаю рубить мятежников. Прыжок вперед, на темноволосого здоровяка, пытающегося достать одного из наших солдат, который вырвался из общего строя. Удар! В длинном выпаде ирут пробивает латы, и вонзается ему в бок. Противник заваливается, а мой щит, кромкой, бьет его в переносицу, оказавшуюся на уровне моей груди. Новые шаги вперед, под ногами недобиток, и острие клинка вонзается ему в грудь. Наш строй теряет монолитность, но мы все равно наступаем, не оставляя за собой ни одного живого противника. Магический коктейль в жилах играет и бодрит, и каждое движение дается легко. Наши удары сильны и неотразимы, а кровь врагов летит в разные стороны. На наших губах играют улыбки, и мы готовы гнать мятежников до самых казарм. Но сделать этого нам не дают.

— Отход! — слышится новая команда Винса.

Мы разворачиваемся спиной к толпе, которая приходит в себя, и начинает давить на нас. Маги отбивают летящие нам вслед дротики и стрелы, и отряд устремляется на исходную позицию. Сорок метров, и мы на месте. Позади гремят новые взрывы, а арбалетчики из-за валунов и кедров бьют в особо наглых мятежников, которые вырвались вперед.

— Корнет Декс! — выкрикивает наш капитан.

— Я! — откликается мой сосед.

— Возьми пять солдат и пройдись по левому флангу. Возможно, не все мятежники двинулись по дороге. Останови их или отвлеки. Через пятнадцать минут отойдешь к гостевому павильону.

— Есть!

Декс и пять бойцов 2-го полка исчезают в темноте парка, и Винс обращается уже ко мне:

— Ройхо!

— Я! — мой взгляд направлен на командира взвода, который смотрит на новую массу мятежников, снова идущую от ворот к дворцу.

— Тебе та же задача, что и Дексу. Выбери пять рядовых, и посмотри, что по правому флангу. Иди до прогулочной тропы, а от нее к павильону.

— Есть!

Не особо привередничая, я наугад выбрал бойцов, и мы ушли в тень деревьев. Заслон оставался на дороге, а наша задача ясна и понятна, пройтись по декоративному лесу. Солдаты пыхтят словно паровозы, звякают оружием и доспехами, и под их ногами хрустят неубранные веточки и редкий снежок. И если бы я имел возможность выбора, то отправился бы на обход парка сам. Но приказ есть приказ, и спорить с ним бессмысленно. Шум позади стихает, мы углубляемся в мешанину кедров и валунов и на одной из дворцовых башен два раза бьет колокол.

"Надо же, — подумал я, — примерно полтора часа назад я вошел в тихий ночной дворец, и принес в него войну. Всего девяносто минут, а сколько изменений".

Впереди, над прогулочной тропой, вспорхнула сова, ночной хищник, выслеживающий мышей или иную мелкую добычу. Птицу вспугнули не мы, это точно. И повернувшись к солдатам, я прошептал:

— Тихо! Затаитесь за камнями и ни звука.

Старший среди солдат, кажется, сержант, крепкий и очень подвижный усатый ветеран, молча кивает головой, и его ладони указывают бойцам, где спрятаться. Гвардейцы все сделали четко и быстро, а я, положив на землю щит, достал из подсумка энергокапсулу, прошел немного вперед, и оказался у посыпанной песочком тропинки, метрах в трех впереди. Место знакомое, пару раз я здесь с патрулем проходил, и если противник двинется в обход, то именно по этой тропе. Я спрятался за шершавым стволом дерева, и практически сразу, в свете тускловатой зимней луны увидел на тропе несколько человек, может быть семь или восемь, которые цепью один за другим шли в сторону дворца.

"А вот и диверсанты, наверняка, посланные за жизнью императора Эриком Витимом", — мелькнула в голове мысль, а руки, сами собой, как на тренировке, провернули металлическое яйцо в руках. Тихо звякнул стопор, это сигнал, что у меня есть восемь секунд, и я начал отсчет. Один! Два! Три! Четыре! Пять! Пошла! Магическая граната полетела на тропинку, и упала в самом центре вражеской группы. Я прижался спиной к дереву, зажал руками уши, прищурил глаза, и тут же произошел подрыв энергетической капсулы.

— Ду-ду-хх!!! — Эхо взрыва разорвало тишину и прокатилось по парковой зоне. Со стороны тропинки пришла вспышка света и горячий воздух. Мощный кедр, прикрывающий мое тело от ударной волны, вздрогнул, и на меня посыпались сучки, шишки и иголки. Миг! Снова все стихло и, выхватив свой меч, я отдал команду солдатам:

— Круши изменников!

Я выпрыгнул на тропу и, словно по наитию, сразу же пригнулся. Над головой просвистел арбалетный болт, и тяжелая короткая стрела воткнулась в дерево за моей спиной. Глаза выискивают противника, а он тут как тот, рослый парень в темном обтягивающем тело костюме, в пяти-шести метрах от меня. Он откидывает свой арбалет, из-за спины выхватывает саблю, по длине, лишь немногим меньше моего ирута, и встает напротив меня. Помимо него уцелело еще три убийцы, вроде бы, раненые. Но отвлекаться на них некогда, пусть ими займутся гвардейцы, а я встречу наименее пострадавшего киллера.

Противник крутанул в руках саблю, да так ловко, что сразу видно, передо мной мастер. Нет слов и криков, он хочет уничтожить меня, и этим все сказано, а почему не убегает, того я не знаю, может быть, не хочет бросать бойцов своей группы. Убийца имитировал выпад вперед, но я не повелся. Он пугнул меня раз-другой, а я стою спокойно в базовой стойке, и краем глаза наблюдаю за тем, как солдаты, сбившись в плотный клубок и, прикрывшись щитами, давят раненых и контуженых диверсантов, и понимаю, что каждая секунда это мой выигрыш.

— Ну же! — выкрикиваю я противнику, и киваю в сторону его товарищей. — Нападай! Твоих парней убивают!

— А-а-а! — выкрикивает он, и кидается в атаку.

Взмах сабли. Удар! Сталь бьется о сталь. Новый удар, который я опять отбиваю его, и одновременно с этим, встречаю противника прямым ударом ноги в туловище. Мои движения стремительны, но противник не слабее и тоже двигается быстрее обычных людей. Он ловко, словно кошка или профессиональный гимнаст, перекувыркнулся назад, приземлился на ноги, и снова бросился вперед. Удары посыпались на меня градом, отвлечься не получается, и диверсант начинает менять угол атаки, крутит финты, запутывает меня, и пытается достать мое бренное тело своей сталью. Хрена ему! Я тоже выкладываюсь на сто процентов, ускоряюсь и показываю все свое мастерство. Сильнейший удар от правого плеча, и сабля противника подается под натиском ирута. От металла посыпались искры, и враг, покачнувшись, замирает. Новый размен сильными ударами, и резким перекатом, противник уходит в сторону и разворачивается к лесу.

"Что так?" — думаю я, и замечаю, что пока мы рубились, солдаты уничтожили диверсантов, и теперь поворачиваются к нам.

Киллер прыгает в сторону парка. Я за ним. Догнать его нереально, слишком он быстрый, а мне за ним бегать не интересно. Но один из подранков пытается встать. И прежде чем сержант-гвардеец с хеканьем вонзает в него свой клинок, он выкрикивает что-то неразборчивое, кажется, "Акса!". Беглец, на миг, застыл на месте и развернулся ко мне. И воспользовавшись этим, мощным ударом я отбиваю его саблю, и делаю короткий шажок к нему навстречу. После чего, прихватив лезвие ирута перчаткой левой ладони, толкаю клинок на противника, и когда сталь прижимается к его туловищу, тяну меч вниз. Остро заточенный металл, идет легко, и грудная клетка диверсанта вскрывается. Он дергается, хрипит, а я отталкиваю его ногой прочь с тропы, и наношу добивающий косой удар. Голова врага раскалывается, словно орех, и только после этого можно сказать, что победа за мной.

— Сержант! — почему-то шепотом, я окликаю старшего над солдатами.

— Да, господин корнет!? — ветеран подскакивает ко мне, и смотрит на своих бойцов, которые сноровисто обирают тела диверсантов.

— Три минуты на мародерку и уходим!

— Понял!

Солдат возвращается к своим товарищам, а я прислушиваюсь к звукам. Где-то на дороге вновь слышны взрывы, которые смещаются к гостевому павильону, а в самом парке тихо и спокойно, и я быстро охлопываю тело убитого мной диверсанта. Карманов у него нет, а из оружия только сабля, да пара метательных ножей.

"Что-то слабенько для мастера, который с выпускником военного лицея на равных дерется", — отмечаю я, и всматриваюсь в противника. Обычный русоволосый парень, типичный оствер, на вид лет девятнадцать, мой ровесник, может быть чуть старше. Ворошу его одежду, распахиваю ворот, и на груди обнаружился амулет в виде монетки на серебряной цепочке. Поводил руками, угрозы нет, магия отсутствует.

Спрятав амулет в карман, я направился к тому месту, где убийца бросил арбалет, и здесь нашел его снаряжение, ладный рюкзак литров на сорок. Отстегнув клапан, я вытрусил все, что в нем было на землю, и присвистнул. Там находилась униформа гвардейца с нашивками 3-го гвардейского полка, перекрещенными мечами, корт в потертых ножнах, пара средних энергокапсул, один эликсир непонятного назначения, духовая трубка с десятком стрелок, наконечники которых были прикрыты деревянными насадками, и небольшой кошель с серебряными нирами. Видимо, задача диверсантов состояла в том, чтобы дождаться момента, когда мятежники собьют охрану императора, переодеться, влиться в толпу и, проникнув во дворец, прикончить Марка Четвертого. И что самое плохое в этой ситуации, это то, что, наверняка, подобная группа не одна, и другие диверсанты могут иметь при себе униформу не только 1-го и 3-го полков, но и 2-го. Но насчет этого, мое начальство должно само знать. Так что соединимся с отрядом, сделаю командирам доклад, а там Винс и Ичиго пускай сами думают.

— Мы готовы! — откликается сержант.

— Уходим! — командую я, и быстро запихав трофеи в рюкзак, вскидываю его на левое плечо, мало ли, униформа может и пригодиться, особенно если драпать придется.

С трофейными арбалетами в руках и парой рюкзаков за плечами, гвардейцы направились к гостевому павильону, а я следом. Мы шли быстро и успели соединиться с отрядом как нельзя кстати. К мятежникам подошли несколько магов, и у них тоже появились энергокапсулы, а от северных ворот к бунтарям валили подкрепления. У павильона шла рубка, и наш отряд откатывался к центру дворца. Мы прорубились к своим, и вместе с основными силами начали отступление на следующую позицию.

— Живее! — подгонял нас Ичиго.

— Не отставать! — вторил ему Винс.

Оставив позади заслон, бойцы быстрым шагом направились к дворцовому комплексу. И пристроившись к своему командиру, я доложил:

— В парке были диверсанты, восемь человек. Бойцы хорошие, дрались до последнего и пощады не просили. Всех положили, потерь не имею, у противника была обнаружена форма гвардейцев.

— Знаю, — оглянувшись назад, где горел павильон, сказал капитан, и поморщился. — С левого фланга только один солдат прибежал. Декса и остальных, как куропаток из арбалетов постреляли. Сотня демонов! Нам бы еще немного продержаться, и подмога подойдет.

— А она точно будет? — спросил я.

— Не сомневайся корнет. — Винс смерил меня таким взглядом, что вопросов с моей стороны больше не последовало, и я прибавил ходу.

Вскоре мы оказались перед главным дворцовым комплексом, куда стекались все защитники императора. И было нас, не так уж и много. Пара сотен солдат, Черная Свита, полтора десятка дежурных магов и около ста пятидесяти слуг, большинство из которых являлись бойцами "Имперского Союза". Все посты и патрули с левого и правого крыла Старого Дворца сняты и стянуты к центру, караулки опустели, и больше имперских войск, которые станут оборонять центральное здание, поблизости нет.

Тем временем, наши маги начали что-то колдовать, а воины заняли широкую мраморную лестницу. На третьем этаже открылась дверь балкона и, задрав голову, в окружении ближней охраны, я увидел Марка Четвертого и графа Руге. Канцлер императорского двора наклонился к государю, что-то прошептал ему на ухо, и император, вскинув правый кулак, выкрикнул:

— Смерть изменникам!

— Смерть!!! — ответили своему повелителю воины.

Император скрылся во дворце. Враг, озлобленный потерями, разгоряченный алкоголем и понимающий, что назад дороги нет, приближался. Подмоги по-прежнему не было, и только от южных ворот подошли три десятка солдат, все, что осталось от дежурной роты гвардейцев из 2-го полка. Еще несколько мелких отрядов из прикрытия бились на подходах, держали и сковывали противника, и отходить не собирались. На каждого из нас было по семь-восемь противников, вот-вот, мятежники попрут в атаку, и исход боя, для меня, был очевиден. Схватка на ступенях лестницы. Отход во дворец. А там каждый сам за себя. Это не самый лучший расклад, и я начал прикидывать, как пробиться к покоям императора и пристроиться в группу, которая, наверняка, пойдет на прорыв. Но текли минуты, а мятежники все не появлялись.

— Помощь пришла! — сказал один из корнетов рядом со мной. И вслушавшись в шум, я решил, что, пожалуй, он прав. Звуки боя в окружающих Старый Дворец садах усилились, и складывалось впечатление, что мятежникам ударили в тыл, и теперь прижимают их к нам. А немного позже, на площадь с фонтанами перед парадной лестницей, которая была занята имперцами, выбежало несколько десятков растерянных бунтовщиков, которые выкрикивали:

— Не стреляйте!

— Мы сдаемся!

Но предателей никто не слушал, и Винс отдал команду:

— Стрелки! Бей!

— Щелк! Щелк! — спустили свои тугие тетивы арбалетчики, и нашпигованные болтами гвардейцы 3-го полка повались наземь.

Мы продолжали стоять и ждали дальнейшего развития событий. Прошло минут десять, и шум в садах и парках начал затихать, а затем появились наши спасители. Как оказалось, это были наемники под предводительством нескольких, вроде как независимых, полковников, среди которых был мой бывший командир Висан Плетт. До схватки во дворце не дошло, наемные вояки и маги среагировали оперативно. Они получили указания от полковника Сида и покинули свои казармы в Черном Городе. По дороге, при помощи бойцов "Имперского Союза", бывших в центре столицы, наемники разоружили десяток патрулей городской стражи, проломились к Старому Дворцу, где деблокировали основные силы 2-го полка, и отработали свой контракт, то есть, подавили мятеж гвардии.

На этом, можно было бы облегченно вздохнуть. Но впереди еще целый день, и что он принесет, никто из нас не знал. У великого герцога Эрика Витима сил много, а нам еще надо зачистить территорию дворца, отловить диверсантов и убийц, выявить провокаторов, и ждать нового хода противника или самим нанести упреждающий удар. Был бы я генералом, непременно, ударил бы первым. Но я пока всего лишь корнет, и в этом есть свои плюсы, среди которых основной, что я ни за что не отвечаю.

Глава 17

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

20.12.1404.

Утро застало меня в левой сторожевой башне вблизи восточного входа в Старый Дворец, где грязный и пропахший потом и дымом, закутавшись в черный плащ и, прислонившись спиной к стене, вместе с солдатами 2-го гвардейского полка и наемниками, я стоял на охране закрытых ворот. Над городом занимался рассвет. Небольшой ночной мороз отступал. В глубокой железной жаровне, пожирая сухие дрова, трещал огонь. И пока все было тихо. Через амбразуру я иногда посматривал в сторону проспекта Славы, откуда приходили корнеты нашей роты и подкрепления, крутил в руках цепочку с амулетом, которую во время ночного боя снял с убитого мной диверсанта, и думал о том, что нас ожидает.

Мыслей, как всегда, было много, даже чересчур. Слишком бурной была минувшая ночь, и путей развития событий имелось превеликое множество. Но если перебирать самые очевидные варианты и смотреть в суть, то, что происходило?

Тайная организация, под условным названием, "Имперский Союз", не смогла удержать свои дела в секрете. Это было неизбежно, и патриоты к подобному готовились. Но все же первый шаг великого герцога Витима, чуть не застал их врасплох. Так что предупреждение главы Тайной Стражи Ферро Канима барона Каира помогло имперцам выстоять, пережить эту ночь, своевременно подтянуть резервы и обойтись минимальными потерями. Однако явной помощи государю и патриотам Каним не оказывает, и обе противоборствующие в столице империи стороны могут рассчитывать только на себя, и оттого, кто победит в Грасс-Анхо будет зависеть очень многое. А потому сейчас, имперцы и наш противник великий герцог Эрик Витим, наверняка, собирают силы, строят планы и думают о своих дальнейших шагах.

Что может предпринять основной столичный феодал? Не так уж и много. Подослать новых убийц. Собрать армию и надавить на дворец всеми своими силами. Или же, сделать вид, что ничего не произошло, окружить себя охраной, и искать пути примирения с Марком Четвертым. Но на это Витим не пойдет, ибо верно про него сказал барон Каир, он тугодум и самодур. Значит, действовать Эрик станет прямолинейно, и уже сегодня в ночь, нам придется ждать атаки феодальных полков, вассалов великого герцога и наемников. Ох, и затоскуем мы! Разумеется, если наши руководители не упредят нападение.

А что может сделать "Имперский Союз"? Информации об этом мало, но у меня имеются зоркие глаза, чуткие уши, и не заплывший жиром мозг, и я вижу, что в столице у Марка Четвертого есть на кого опереться. Это остатки 2-го гвардейского полка. Дежурные соединения Верховного Имперского Совета. Некоторые отдельные подразделения городской стражи, находящиеся под командованием преданных государю офицеров. Наемники "независимых" полковников, экипажи кораблей Дехской военной речной флотилии и подпольные группы патриотов. А помимо этого, наряду с силами Витима, из провинции прибывают иные боевые соединения. Дружины готовых умереть за императора мелких феодалов и одиночки. Ударные и диверсионные группы из военных лицеев. Новые отряды вольных искателей удачи, немногочисленные независимые маги из благородного сословия и, как говорят, пара полков линейной имперской пехоты, которые находились на переформировании невдалеке от Грасс-Анхо. Так что если драка произойдет, то трупов и разрушений будет столько, что мама не горюй. Однако мне кажется, что император и его канцлер сделают ставку не на грубое столкновение лоб в лоб, в котором все-таки неизбежно проиграют, а на своих киллеров, которые за этот год уже не одного столичного упырка в могилу свели. По работе этих бойцов я могу сказать, что они профессионалы, а значит, подходы к Витиму присматриваются давно. И есть надежда, что после смерти великого герцога его наследники сцепятся за власть, и проблема самостоятельности императора на время рассосется, а там, глядишь, молодого государя поддержит Ферро Каним.

"Да, дела", — подумал я, разглядывая притихшую и затаившуюся столицу, которая уже знала о том, что происходило ночью в Старом Дворце, и потому, на окрестных улицах не было никакого движения. Чиновники не вышли на работу. Торговцы не торопились на базары и рынки. Извозчики не ездили, а рядовые жители Грасс-Анхо сидели по домам. И только городские стражники, которым было положено блюсти законность, стояли на основных перекрестках Белого Города. Ну и, знатные дегенераты из высшего света, которые плевать на все вокруг хотели, лишь бы развлечения не отменялись, и в кармане позвякивало золото, наверняка, продолжали гулять.

Вновь я отвернулся от амбразуры. Пытаясь унять легкий и еле заметный озноб, появившийся после приема магического антидота, плотнее закутался в форменный плащ, и посмотрел на солдат и наемников, которые, судя по их озабоченным лицам, тоже гадали о будущем. После чего, я придвинулся поближе к жару углей, подкинул на ладони амулет погибшего диверсанта и, желая отвлечься от донимавших голову беспокойных мыслей, сосредоточил все свое внимание только на нем. Цепочка обычная, серебряная, такую в любой хорошей лавке купить можно. А вот монетка необычная, по размерам как иллир, только из бронзы, и рисунок не стандартный, с одной стороны парусный корабль, вроде бы, каракк, а с другой весы. Что это может означать, и для чего убийца таскал эту вещицу на шее, непонятно. И вроде бы ценности в ней нет никакой, можно подарить кому-нибудь, или сдать начальству, которому я уже скинул трофейный рюкзак. Но, вдруг, это опознавательный знак конкретной группы, уничтоженной в парке, или какого-то криминального сообщества? Очень может быть. Так что, если я без потерь выпутаюсь из очередной передряги, в которую попал, то обязательно поинтересуюсь у знающих людей, что это за монета, откуда она и для чего диверсант таскал ее на шее.

— Господин корнет, — прерывая мои размышления, окликнул меня один из гвардейцев у другой бойницы, — идет кто-то. Вроде бы из ваших. Посмотрите?

Я бросил взгляд на проспект, и увидел, что к воротам приближается семь человек при оружии, трое в униформе Черной Свиты и четверо в повседневной зимней одежде небогатых дворян. Люди постоянно оглядывались назад, а один из корнетов сильно припадал на левую ногу, и дворяне поддерживали его. Издалека не было видно, кто это, но плащи с белым крестом Анхо развевались на ветру, и этого было достаточно.

— Открыть калитку! — отдал я команду, спрятал амулет-монетку во внутренний карман камзола, и вместе с несколькими воинами спустился вниз.

Дверь в кованных высоких железных воротах открылась. Дворяне из города приблизились, и я разглядел знакомые лица. Князь Бриг Камай-Веш, который был ранен, Альера и Эхарт, братья Дайирины, и двое неизвестных мне дворян.

"Уцелели товарищи", — с удовлетворением, подумал я, наблюдая за корнетами и Дайиринами, и почувствовал, как беспокойные мысли сами собой улеглись.

Вскоре все семеро оказались на территории дворца, калитка закрылась и, поздоровавшись с друзьями и братьями Каисс, я приступил к расспросам, а начал с Альеры и Нунца:

— Ну что, рассказывайте? — оглядев грязную и порванную парадную униформу товарищей, обратился я к ним. — Где были? Что видели? С кем дрались?

— Все тебе расскажи, — усмехнулся Виран, после чего, сдвинул назад шляпу, помедлил, и сказал: — А если серьезно, то мы эту ночь могли бы и не пережить. Но, хорошо, что ты вовремя записку прислал. Мы в салоне мадам Кристины были. Все как всегда, и тут гонец от телепорта с посланием. И только мы его прочитали и наших предупредили, что надо во дворец возвращаться, как на улице появился отряд солдат в форме 3-го гвардейского полка, которые сходу попытались вломиться в салон. Нас было пятеро против двадцати…

— А еще четверо дворян и слуга, — добавил Нунц.

— Да-да, — согласился с Эхартом Альера, и тут же пояснил: — Только дворяне в драке не участвовали, за нашими спинами спрятались, а Карлито лишь раз топором взмахнул, и его тут же свалили, так что пятеро против двадцати.

— Ближе к теме, — поторопил я друга.

— Так вот, — продолжил Виран, — зарубились мы с гвардейцами на первом этаже. Встретили их достойно, шестерых убили и пятерых ранили, а остальные отошли. Мы потеряли двоих, но взяли несколько арбалетов.

— Кто из наших погиб?

— Вей-Лааш и Фангир.

— И что потом?

— Осмотрели мертвецов, а это и не гвардейцы вовсе, а дружинники. Сверху униформа 3-го полка, а под ней вшивники шерстяные и кожанки с гербами Витимов. Пока разбирались что и к чему, еще один отряд подошел, и мы, чтобы салон не спалили, решили отходить.

— Сами?

— Да, дворяне остались дам охранять.

Я посмотрел на Дайиринов, которые беседовали с наемниками, и спросил:

— И вы направились ко мне?

— Конечно. На проспект Славы путь закрыт, а ближайший проулок выходил на улицу Данвен. Пять кварталов пробежали, а там, повезло, взяли наемную коляску и к тебе добрались. Останавливаемся, а у тебя уже бой идет. Шевалье, — Виран кивнул на Дайиринов, — с наемниками против очередных переодетых дружинников на воротах бьются, а мы с тыла поднажали, и разогнали эту шушеру. Затем все вместе закрепились в особняке, а немного позже Камай-Веша выручили. Его карету прямо на улице остановили и вместе с любовницей убивать стали. В общем, до утра мы отсиделись, и нас никто не потревожил, а как рассвело, от стражников узнали, что Старый Дворец устоял, и сюда направились.

— Хорошо, что вы выжили, — констатировал я, и улыбнулся.

— Хм, кто бы спорил, — Альера тоже расплылся в улыбке. — В любом случае, живым быть гораздо лучше, чем мертвым.

— А эти парни, откуда? — я кивнул на двух молодых дворян, которых не знал.

— Провинциалы, — Виран пожал плечами, — говорят, хотим за императора драться.

— Понятно.

Мы разговаривали бы и дальше, но появился барон Ичиго, который привел смену караула. Я сдал пост другому корнету. Командир четвертого взвода начал повторно опрашивать Альеру и Эхарта, а я, пока было время, подошел к Дайиринам.

С этими разговор был более короткий.

— Где сестра? — спросил старший из братьев.

— В безопасности. А у вас что?

— Вейхар в столице не задержался, приехал, и умчался в провинцию, дружину поднимать. Мы его не достали, вернулись в особняк, а тут как раз посыльный с вашей запиской. Дальше вы все знаете.

— Дом цел?

— В порядке, — Ресс кивнул головой. — Мы ближайшему патрулю городской стражи немного денег дали, и сержант пообещал помочь охране, если новое нападение будет.

— Отлично. Сейчас идите на сборный пункт, солдаты проводят, и вливайтесь в сводный отряд. Понадобитесь, я вас найду.

Дайирины молча кивнули, и вместе с Альерой, Эхартом и князем Камай-Вешем, которого погрузили на носилки, отправились в сторону наших казарм, а меня подозвал к себе Ичиго:

— Корнет Ройхо!

— Я, господин капитан!

Повернувшись к барону, я столкнулся с пронзительным взглядом старшего офицера, выдержал его, и Ичиго сказал:

— Вас вызывает граф Руге.

— Мне переодеться?

— Не стоит.

— Куда идти?

— Он в канцелярии.

— Разрешите идти?

— Да.

Канцелярия императорского двора находилась невдалеке от покоев Марка Четвертого и, разумеется, охранялась очень хорошо. Так что пока я добрался до логова графа Тайрэ Руге, мне пришлось пройти через восемь смешанных постов на каждом из которых меня проверяли, и кого я только не увидел. Своих товарищей из Черной Свиты, само собой, инструкторов и сержантов из военных лицеев, речную пехоту (аналог морской), солдат гвардии и магов из разных школ. А перед внутренним блоком, маленьким фортом в пределах дворца, меня даже обыскали. И сделали это вооруженные дворцовые слуги, в повседневной жизни тихие и спокойные увальни, а сейчас, когда опасность была рядом, резкие и настороженные бойцы, повадками похожие на десятников из "Крестича", что ни движение, так по делу.

Наконец, я оказался в просторном кабинете, скорее даже зале, где вокруг продолговатого стола по центру, расположилось полтора десятка человек, насколько я понял, столичная верхушка "Имперского Союза". Большинство из присутствующих я знал, и воспринимал их нахождение в этом месте естественно, а кто-то, явно, был лишним. Ладно, канцлер Руге, его заместитель барон Паспаран, полковник Черной Свиты Сид, комполка-2 Йонне, полковники наемников Плетт и Горенчь, и командир Дехской военной речной флотилии маркиз Из-Цагад, они люди дела и явные приверженцы императора. Однако, что здесь делают начальник дворцовых садовников, императорский сокольничий и пара суровых мужиков в одежде типичных столичных лавочников, было не совсем понятно. То ли передо мной представление устраивают (зачем?), то ли это реальные подпольщики в немалых рангах. А-а-а, начхать! Посмотрим, что дальше будет.

Кмиты, к которым я потянулся сознанием, послушно отозвались. И как всегда, наличие тайного резерва, придало мне дополнительных сил и уверенности в себе. Я дождался того момента, когда на меня обратят внимание, посмотрел на канцлера, а затем на полковника Сида, и доложился о своем прибытии. Командир Черной Свиты еле заметно мотнул головой, и мной занялся граф Руге, который встал из-за стола, подошел ко мне, и сказал:

— Корнет, все мы знаем, какую серьезную услугу вы оказали нашему делу минувшей ночью. И на общем собрании имперских патриотов было решено ходатайствовать перед императором о досрочном присвоении вам звания лейтенанта гвардии. А помимо этого, от меня лично, как от канцлера императорского двора, вы получите пять тысяч иллиров.

— За Анхо и империю!

Мой ответ был предсказуем, и я гаркнул так громко, что Руге немного поморщился. И дождавшись, пока эхо моих слов, прокатившись по просторному помещению, стихнет, он продолжил:

— Приказ о вашем повышении будет подписан сегодня ночью, а деньги уже переведены на ваш банковский счет. Но, к сожалению, дать вам хотя бы несколько дней на отдых я не могу, для вас есть задание.

— Я готов!

— Через три часа вы отправитесь в Йонар, и передадите барону Анату Каиру два письма. Одно от меня к нему, а второе от императора к великому герцогу Ферро Каниму. После чего будете ждать ответа, и как только он появится, принесете его мне. Все ясно?

— Так точно!

— Вопросы?

Вопросов была тьма-тьмущая, но не все из них можно было озвучить, и я ограничился только теми, которые касались дела:

— Я буду один?

— Нет. До телепорта вас проводят. Кроме того, с вами, как дополнительная охрана, отправятся два корнета Черной Свиты, можете взять своих друзей.

— На словах, барону Каиру что-либо передать?

— Только то, что император решил свое недоразумение с великим герцогом Эриком Витимом и готов встретиться с Ферро Канимом.

"Вот так-так, проблема, значит, уже решена, или только решается? Интересно", — подумал я, и задал следующий вопрос:

— Что делать с посланиями, если возникнет опасность?

— Ничего, — Тайрэ Руге, усмехнулся. — Нападения на вас не ожидается. Через пару часов жизнь столицы вернется в привычное русло, а войска Витимов сосредоточатся в Герцогском Городе, где наследники Эрика начнут делить власть, так что в Йонар пройдете спокойно и беспрепятственно. — Канцлер замолчал, новых вопросов от меня не последовало, и он сказал: — Ступайте, лейтенант Ройхо. Приведите себя в порядок, и отберите людей, которые отправятся с вами в гости к Каиру.

Я попытался щелкнуть каблуками. Однако на полевых сапогах стальных набоек не было, и из этого движения вышел только громкий шорох и, развернувшись, я направился на выход. Ноги понесли меня в казарму Черной Свиты, и пока я шел, конечно же, в голове крутил разговор с канцлером.

Итак, я лейтенант гвардии и получу некоторую сумму денег, которая лишней не будет. Вроде бы, все неплохо. Однако, как и в любом деле, здесь, наверняка, есть своя темная сторона, и я попытался раскидать ситуацию на составляющие фрагменты. Звание и деньги, это хорошо. Но лидеры "Имперского Союза", уже свалившие великого герцога Витима, могут решить, что я двойной агент. Может такое быть? Да, наверняка, так и подумают. И что из этого? В общем-то, ничего. Убивать меня или пытать не станут, а просто отстранят графа Уркварта Ройхо от выполнения особо щекотливых задач, особенно если Марк Четвертый и Ферро Каним "подружатся". Так что, это снова плюс. А то не хочется быть на побегушках. Убей того, спровоцируй этого. Надоело. Ну, а если отношения между императором и великим герцогом не сложатся и они не договорятся, то мне придется очень быстро покинуть гвардию, ибо Каним это не Витим, и он отреагирует без промедления, резко и жестоко.

За размышлениями я дошел до нашей казармы, поднялся в свою комнату и застал здесь хмурых Альеру и Эхарта, которые стоя вокруг маленького столика у окна молча пили вино. Не говоря ни слова, я встал рядом с ними, из темной бутылки налил в чистую кружку темно-красного талихийского, и тоже выпил. После чего, присел на кровать, и спросил товарищей:

— Вы чего такие хмурые, господа гвардейцы?

— Мы были последними, кто из города вернулся, и пока тебя не было, Ичиго роту строил.

— И что? — я не сразу понял, к чему клонит друг.

— Он огласил список погибших. За ночь и утро Черная Свита потеряла сорок семь воинов, двух инструкторов и командира третьего взвода. Больше половины павших корнетов полегло в городе.

— Да, действительно, печально. Повыбили роту. Но поминать сослуживцев будем потом, а пока, собирайтесь в дорогу, господа. Менее чем через три часа мы отправимся в Йонар.

— Зачем?

— Письма Каиру и Каниму повезем.

— А подробней суть дела объяснить можешь?

Друзья имели право знать, куда и зачем мы направляемся, и я изложил им свой взгляд на происходившие в столице и во дворце события. Они все обмозговали, нестыковок не нашли, важность поручения оценили, и мы стали готовиться в путь-дорогу. Чистые комплекты униформы имелись, оружие было вычищено, а сапоги надраены, и к указанному канцлером императорского двора сроку мы уже находились на ступенях дворца, где минувшей ночью защитники Марка Четвертого готовились к решительному натиску бунтовщиков. Письма вынесли не сразу, и от своих товарищей, которые стояли в карауле, мы узнали официальную версию гибели великого герцога Витима, принесенную в Старый Дворец быстро сменившими окрас городскими стражниками.

По их словам, выходило, что вчера в полдень, спустя пару часов после доклада генерала Эштри, правитель столичного региона Эрик Витим выступил перед своими вассалами, и приказал им немедленно привести в Грасс-Анхо свои дружины. Бароны, графы, маркизы, один герцог и куча мелких дворян покинули его замок, а он, в то время как гвардейцы и диверсанты направлялись к императору, собрал своих полковников и приступил к планированию боевых операций против молодого государя. Заседание его штаба шло всю ночь. В замок входили и выходили войска, и постоянно прибывали полки армии Витимов. А перед самым рассветом великий герцог вышел на недавно отреставрированный огромный мраморный балкон, который находился над внутренним замковым двором, и собрался объяснить своим воинам причины выступления против Марка Четвертого. Вместе с ним было несколько магов, генерал Эштри, и пара верных военачальников. Они остановились, оглядели скопившихся внизу бойцов, и Витим начал речь.

Великий герцог выкрикнул традиционное начало: "Воины!" Усиленный магией звук разнесся по двору замка, и в этот миг, тяжеленный балкон, распавшись на части, со всеми, кто на нем находился, рухнул вниз. Высота падения девять-десять метров, и сделать никто ничего не успел, даже маги, которые были готовы отбить магический удар или стрелы, но не ожидали падения.

Камень и человеческие тела упали в толпу. Тут же суета, крики, шум, гам и паника, опрокинутые факела и светильники. А когда спустя десять минут все улеглось, и порядок был восстановлен, то выяснилось, что из всех людей, кто стоял на балконе, погибли только двое, сам Эрик Витим и командир 1-го гвардейского полка. У обоих камнями были разбиты головы, а помимо этого, в шее каждого торчал кинжал. Все остальные люди, благодаря дорогим амулетам, хоть и покалечились, но выжили, и подоспевшие маги смогли им помочь.

Вот так умер один из основных противников императора на начальном этапе, и вместе с ним предатель Эштри. А что касается нас, то, узнав историю смерти Витима, мы обсудили ее между собой, и порадовались тому, что опасность отодвигается. Затем, дождались охранного отряда и писем из канцелярии, и отправились к телепорту. Впереди был почти весь день, и хотелось верить в то, что он принесет нам только хорошее, а все плохое, пожары, кровь и гибель товарищей, молодых корнетов Черной Свиты, останется только в прошлом и в нашей памяти.

Глава 18

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

16.01.1405.

Поставленную передо мной задачу я выполнил.

Письма барону Каиру и его сюзерену были доставлены. Переход в Йонар прошел без проблем, меня и друзей проводили и встретили, а спустя сутки, получив ответ, я вернулся в столицу, и продолжил жить своей привычной жизнью. Служба, дом, отношения с Каисс, которые развивались в правильном направлении, изучение памяток, наблюдения со стороны за происходящими в Грасс-Анхо событиями и анализ информации. Благо, работа с архивом имперского ГРУ, полученные в военном лицее навыки и личный жизненный опыт, позволяли мне делать правильные выводы даже из самых, казалось бы, незначительных событий. Впрочем, о том, что я видел, надо бы рассказать по порядку.

Тайная встреча императора Марка Четвертого и великого герцога Ферро Канима все же состоялась. А произошла она, спустя четыре дня после гибели Эрика Витима, на нейтральной территории, в Новом Дворце, где находилась канцелярия Верховного Имперского Совета, и проходили сходы истинных хозяев Оствера. Молодой государь, за минувший год, сильно вытянувшийся и раздавшийся в плечах, и умудренный большим жизненным опытом пожилой аристократ, Скорпион, как иногда называли Канима, два часа прогуливались по Залу Победы. Они были только вдвоем, без сопровождения и охраны. И рассматривая древнее трофейное оружие, военные реликвии и штандарты, грамоты о капитуляции врагов, взятые с тел мертвых правителей королевские короны и царские венцы, Анхо и Каним вели между собой беседу, подробностей которой не знал никто, разумеется, кроме самых близких к ним людей, таких как граф Руге и барон Каир. По понятным причинам, я в ближний круг кого-либо из них не входил, и о чем конкретно шел разговор, был не в курсе. Однако то, что лидеры двух группировок договорились, пришли к общему знаменателю и решили стоять заодно, стало понятно сразу же после их расставания.

Никого не опасаясь, и пользуясь тем, что взрослые сыновья Витима, в количестве двенадцати человек, начали грызню за наследство своего отца, император стал действовать. А выражалось это в том, что он в открытую начал смещать ставленников великого герцога со всех ключевых должностей в городе, и назначать на них людей из канцелярии императорского двора и управленцев Скорпиона. Все делалось быстро и четко. И через пару суток в Грасс-Анхо появились новый начальник городской стражи, командир столичного гарнизона, главный военный интендант, начальник Генштаба, командующий Ушмайской военной речной флотилией, столичный фортификатор и мэр города.

Естественно, столичные дворяне из высшего света, а вслед за ними и семейство Витимов, все вместе подняли вой, что нарушаются их права, а император не имеет права решать кадровые вопросы в пределах Грасс-Анхо, и вообще, его номер шестой. Но Марк и граф Руге, которые получили поддержку Канима, внимания на это не обращали. И даже более того, вскоре они без колебаний перешли к силовым действиям.

В Герцогский Город выдвинулись части столичного гарнизона, а это двадцать батальонов пехоты, городская стража, еще пять тысяч воинов, вызванные из пригородов два линейных имперских полка, 47-й и 49-й, и пара тысяч наемников. Эти силы жестко и быстро разоружили все армейские соединения Витимов и блокировали феодальные дружины. А затем, в окруженный замок был послан ультиматум императора, в котором он приказывал, не просил, а именно повелевал, всем родственникам Витима явиться к нему в Старый Дворец, где государь лично, по старым законам Оствера, разрешит их спор о наследовании титула и земель.

Витимы, было, попытались качать права. Но огляделись, осознали, в каком глубоком дупле они находятся, притихли и пошли на попятную. Ведь деваться им, действительно, было некуда. Лидер фракции сыграл в ящик. Верных войск практически не осталось. Замок, хоть и сильный, но защитников в нем немного, и в случае штурма твердыню не удержать. А провинциальные великие герцоги на выручку не торопились, ибо у всех имелись свои заботы и интересы, и столичного правителя все они в той или иной мере воспринимали как соперника. Ферро Каним, демонстративно, прислал на помощь императору полк своих конных егерей. Ульрик Варна недавно возглавил Цегедо-Арзумский фронт, и как истинный вояка, кстати сказать, в свое время тоже окончивший военный лицей, на столичные дела внимания не обращал. Туир Кайяс с трудом удерживал Маирские перевалы, и был зациклен на мести ассирам за погибшего отца. А Конрад Ратина сидел у себя на Анвере, и чем он там занимался, никто не знал. Что же касается остальных членов Верховного Имперского Совета, то лишь всеобщий патриарх Миш Ловитра вступился за вольности Витимов, их вассалов и других дворян. Но делал он это как-то неубедительно и без личной заинтересованности. Так что патриарх удовлетворился одним разговором с Марком Анхо, получил от него обещание не нарушать права благородного сословия и вернулся в свой дворец.

В итоге, потомки Эрика Витима остались с императором один на один и, с большой помпой, стараясь держать марку, все отпрыски покойного великого герцога явились в Старый Дворец, где предстали перед Марком Четвертым. В тот день, вместе еще с четырьмя новоиспеченными лейтенантами Черной Свиты, я находился в тронном зале, и видел все происходящее собственными глазами, так что кое-что запомнил.

Всех претендентов на корону великого герцога молодой император принял благосклонно. И это был первый прием, который показал столице и наиболее умным провинциальным феодалам, что Марк Анхо уже не послушная марионетка, а самостоятельный игрок, который может не только одобрять чужие решения, но и принимать свои. И пусть, пока он относительно слаб, но лиха беда начало. В тот день государь упрекнул Витимов в беспорядках и подготовке братоубийственной войны в их клане, назвал каждого из законнорожденных детей Эрика по имени, расслабил их своими сладкими речами и любезным тоном, а потом огласил им свое решение, которое для многих было очень большой неожиданностью.

Император взял в руки скипетр, изукрашенную драгоценностями золотую полуметровую палку и, подняв ее вверх, объявил:

— Мы все скорбим о безвременной кончине великого герцога Витима и не желаем вмешиваться во внутренние дела древнего благородного дома. Однако нельзя допустить ссоры и вражды братьев, а потому слушайте все. Титул великого герцога и место Эрика Витима за столом Верховного Имперского Совета получает старший сын покойного, Гнес. — По тронному залу прокатилась волна звуков, возмущенных и радостных, а Марк Анхо, взглянув на других соискателей титула, которые пролетели мимо жирного куска, и по всем понятиям были должны остаться ни с чем, продолжил: — Но это не все. Помимо звания Эрик Витим оставил после себя большую казну, добрые земли, сотни тысяч подчиненных ему людей и немало имущества. И дабы остальные его дети не остались без наследства, это богатство будет разделено между всеми его наследниками на равные доли. А займется этим делом канцелярия императорского двора под руководством справедливого графа Тайрэ Руге. Кроме того, каждый прямой потомок Эрика Витима, достигший восемнадцати лет, получит титул герцога.

Люди в зале замерли. Это что же получается, одно богатое владение, по размерам как земная Франция, делится на двенадцать частей? Давно ничего подобного не было, со времен Квинта Анхо, и потому удивлению всех присутствующих не было предела. И глядя на ошарашенных феодалов, мне вспомнилась шутка из КВНа: "Оба-на! Было слово, стало пять. Как так?"

Одним махом появлялись одиннадцать новых герцогов и такое же количество владений. А Гнес Витим, который стал великим герцогом и занял место отца в Верховном Имперском Совете, лишался реальной силы, и его голос превращался в совещательный. При этом что-либо изменить он не мог. Младшие братья, которые после первых слов императора уже прикидывали, как бы поскорее слинять из столицы, пока старший родич не пустил им кровь, свои титулы и возможность стать самостоятельными властителями будут отстаивать силой оружия, и вотчины не отдадут. И помощи новоявленному великому герцогу попросить было не у кого. Поэтому, скрипя зубами, Гнесу пришлось принять решение Марка Анхо, а про остальных детей Эрика Витима, и говорить нечего. Они были довольны. И всей толпой, позвякивая золотыми монетами и щедро рассыпая обещания, новые герцоги Империи Оствер дружно насели на чиновников императорского двора, которые были должны определять, кому и какая территория достанется…

Таковы были первые серьезные последствия смерти Эрика Витима и договоренностей императора с Канимом, а дальше больше. Ни один из наследников столичного феодала не мог содержать большую частную армию, и десять из пятнадцати полков великого герцога Витима были распущены. Воины в этих соединениях были неплохие, и вскоре часть из них оказалась у Канимов, а несколько тысяч у императора. В столице продолжались смещения неугодных чиновников и воров. Черную Свиту пополнили до штатной численности. И начался набор бойцов в Синюю и Красную Свиты. "Имперский Союз" расширялся и креп, создавались новые подразделения, а я гадал о том, что попросил Ферро Каним за то, что поддержит Марка Четвертого. Голову ломал крепко, но к счастью недолго, так как вскоре тайна приоткрылась, и все встало на свои места.

Лишь только в столице все более или менее улеглось, как было объявлено, что император намерен жениться. Будущая императрица уже определена, и это никто иная как пятнадцатилетняя Ингрид Каним, одна из дочерей вышеупомянутого великого герцога. Весной должна была состояться помолвка, а свадьба намечалась на осень. Мозаика сложилась, и я уже не в первый раз подумал о том, что политика дело грязное. Марк получил поддержку, но какой ценой? Путем династического брака.

Вроде бы, все ясно, и в этом нет ничего необычного. Но я спросил себя. Неужели император не понимает, что как только у него появится наследник, да еще и наполовину Каним, великий герцог, наверняка, постарается устранить его, пусть не сразу, но все же попытается это сделать? Наверняка, он этого ожидает, а если сам схему подставы не поймет, то верные люди подскажут Марку, каковы истинные резоны Скорпиона, который через дочь сможет стать регентом империи. Это ловушка? Скорее всего, да. Однако Марку Анхо деваться было некуда, и он делал то, что позволяло ему выжить. Одно событие тянуло за собой другие, и решения приходилось принимать исходя из текущей обстановки.

Поэтому император принял условие Ферро Канима, отыграл для себя несколько лет жизни и в принципе поступил верно. Ведь за это время имеется возможность многого достичь, и стать настоящим правителем, который сможет обезопасить себя со всех сторон. Впрочем, что из этого получится, посмотрим. Скорпион хитер и умен, и он вполне способен поступить нестандартно. Не ждать рождения ребенка у императорской четы, а убрать Марка раньше. Как пример, всегда можно вспомнить реальный случай из земной истории, когда умер старый сербский король из династии Обреновичей, а его молодая супруга родила наследника престола. Внимание! Спустя тринадцать месяцев после похорон короля. И ничего, мальчонку, который позже стал королем Миланом, признали законнорожденным. Королева сказала, что она необычная женщина, а значит, и рожать может не так как все. И это прокатило, потому что всех устроило.

В общем, смотрел я на все, что вокруг меня происходило, делал для себя выводы, и постоянно гонял мыслишки. Кругом интриги и тайны. Карабкающиеся на вершину властной пирамиды карьеристы и воры. Готовые по приказу начальников и командиров прирезать кого угодно, честные служаки и истинные патриоты. Безжалостные убийцы и ликвидаторы. Нищий народ и рабы. А над всеми император, великие герцоги, патриарх, ТПП и магические школы. Все они живут своей жизнью, и моя судьба по настоящему волнует только одного человека, и это, конечно же, я сам. И понемногу приходило понимание того, что первоначальные цели, заработать денег и обзавестись полезными знакомствами на будущее, достигнуты. Так что пока я жив, здоров и при памяти, из столицы надо валить, а то от первого состава нашей роты в строю осталось всего двадцать девять человек. Но как это устроить? Наверное, лучше всего пойти самым простым путем. После того как я отвоюю свою вотчину и закреплюсь на месте, то сразу же подам прошение об отставке. Впрочем, это можно сделать и раньше, перед походом. При этом странных вопросов со стороны командования возникнуть не должно. Отговорюсь тем, что надо устроить дела семьи, и меня поймут. Затем, некоторое время отсижусь в замке Ройхо, который, в самом деле, надо отремонтировать и привести в порядок, и все это время буду вести себя как типичный феодал. Ну, а далее, начну поиск древних схронов, заводов и рудников, оставшихся от старой империи. Побегаю, наведу суету и окрепну, а чем займусь после этого, пока не знаю. Мир вокруг меня слишком нестабилен, и что-либо загадывать не стоит.

Однако это все будет потом, а пока, я все еще лейтенант гвардии, и делаю то, что мне приказано, так что затрону дела службы.

Сегодня, сразу после развода, меня и других лейтенантов Черной Свиты вызвал к себе полковник Сид. Мы оказались у него в кабинете, и перед нами была поставлена задача, разработать план по очистке Черного Города от криминальных элементов. Срок исполнения трое суток. И уже через 72 часа, каждый из нас был обязан изложить командиру свои соображения о том, как наиболее эффективно, быстро и без больших потерь, силами столичного гарнизона, городской стражи и имперских линейных полков навести на окраинах Грасс-Анхо порядок.

О чем-то подобном я уже думал, не всерьез, но мысли имел, и их оставалось только оформить на бумаге. Так что, до вечера провозившись с бумагами, которые нам предоставил адъютант полковника Сида, отчетами городских стражников и агентуры "Имперского Союза", я сделал из них выписки и на своей коляске отправился домой. В родных стенах работать легче, чем в казарме, и у меня имеется древний информационный кристалл с подробной инструкцией по проведению облав на партизан, подпольщиков и диверсантов. Это, конечно, не борьба с криминалом, и мы люди военные, но операция, которую хотят провести сторонники императора, задумана как войсковая операция. И значит, староимперские планы вполне применимы к ситуации в столице, где борьба с бандитами будет вестись всерьез и как положено, без адвокатов и правозащитников.

Для начала необходимо проведение более серьезной разведки и пленные, которые дадут ценные сведения, и значит, что на первом этапе подготовки к операции придется привлечь дополнительных агентов и силовиков. Затем начнется составление подробных карт, описаний преступников и мест их обитания. Анализ и обобщение информации. Уточнение количественного и качественного состава бандитских формирований. Подготовка нашего личного состава, офицеров и штурмовых групп, камер общего и одиночного содержания, допросных комнат, дознавателей и палачей. И когда все будет готово, последует команда сверху и вперед орелики. Выдвижение стражников и солдат. Охват криминализированных районов. Окружение и замыкание кольца. А далее, силовой захват воровских притонов и малин. Потрошение главарей и авторитетов. Сбор пленных и их отправка в тюрьмы. Ввод в дело резервных сил, которые, наверняка, понадобятся, и инвентаризация трофеев. Ну, а заключительным аккордом всего этого действия станет поджог и разрушение рассадников преступности в пределах столицы. И представив себе, как это будет выглядеть, я даже вздрогнул. Не оттого, что мне претит борьба с преступниками, а потому, что в Черном Городе обитают не только воры, убийцы, жульманы, аферисты, отравители, мошенники и проститутки, но и много самых обычных людей, которые живут там только по той причине, что больше им жить негде. И я, вместе со своими друзьями, стражниками и солдатами приду сжечь халупы, которые они считают своим домом, и посреди зимы выгоню их на улицу.

"Вот так вот, господин граф, — въезжая в себе в особняк, подумал я, — здесь в благородство не сыграешь, и останется только успокоить себя мыслью, что ты выполняешь приказ".

Экипаж замер перед домом. Я спрыгнул на дорожку и дождался пока появится хмурый Ресс Дайирин, озабоченный ранением своего младшего брата. Дэго все же достал барона Вейхара, свалил его в поединке на ристалище у храма Верингома Ветра, однако и сам получил тяжелое ранение. И хотя, с помощью эликсиров, он быстро шел на поправку, Ресс считал, что не уследил за младшим, и за это постоянно себя корил.

— Что нового? — спросил я шевалье.

Ресс бросил взгляд в сторону уезжающей коляски, и доложил:

— Все спокойно, господин граф. Подозрительных людей рядом не было. Все полученные письма и приглашения в гостиной. Мальчишки в городе.

— Хорошо. Как Дэго?

— Ему уже гораздо лучше.

— Ладно, — я хлопнул Ресса по плечу, — не переживай. Вейхара прикончили, свой долг выполнили, и теперь надо о себе подумать. А то, что до врага первым Дэго добрался, так это судьба.

— Да, я все понимаю, — старший Дайирин посмотрел мне прямо в глаза, — просто перенервничал.

— Бывает.

Я повернулся в сторону входа, но Ресс придержал меня:

— Уркварт.

— Да? — я вновь посмотрел на него, и отметил, что раз он назвал меня по имени, значит, хочет задеть личную тему.

— Давно узнать хочу. Как ты относишься к Каисс?

— Наверное, я ее люблю, и хотел бы, чтобы она была со мной рядом.

— Как жена?

— Пока не знаю.

Мой ответ был честным, и хотя, скорее всего, Ресс хотел услышать нечто иное, новых вопросов не последовало, и спустя минуту я был в гостиной. Здесь меня уже ожидала одетая в строгое темно-зеленое платье прекрасная Каисс и, мысленно, восхитившись ее красотой и умением подать себя, я поинтересовался:

— Как провела день, красавица?

— Вместе со слугами наводила порядок на чердаке, господин граф.

Девушка слегка поклонилась, а я сказал:

— Каисс, обращайся ко мне на ты. Не в первый раз уже об этом прошу.

— Как скажете, господин граф.

"Опять двадцать пять", — мысленно усмехнулся я, и спросил:

— Что сегодня на ужин?

— Куриный суп, молочный поросенок и каша. На десерт пирожные и фрукты. Гостей ожидать?

— Нет. Сегодня поужинаем вдвоем, разумеется, если ты не против.

Каисс слегка покраснела и кивнула:

— Я не против. Можно накрывать?

— Минут через двадцать. Почту посмотрю, приведу себя в порядок и спущусь.

Грациозно развернувшись, девушка направилась в столовую, а я, прихватив увесистую стопку писем, поднялся к себе в кабинет. Личным ключом открыл дверь, скинул плащ и отстегнул ножны, а затем сразу же проверил свои метки, не лазил ли кто-то здесь пока я отсутствовал. Все было в порядке, волоски и мелкие соринки, прикрепленные в разных местах, были не тронуты. И переодевшись, я взялся вскрывать почтовые конверты.

Два десятка приглашений на праздники и торжества. С недавних пор, офицеры Черной Свиты стали весьма уважаемыми людьми, и нас стремились заполучить в гости самые лучшие салоны, так что с этим все ясно. Времени на посещение светских мероприятий нет, так же, как и желания тусоваться с высокородными болванами, так что эти бумаги в сторону. Далее, реклама оружейных магазинов, пошивочных мастерских и магических лавок. Снова ничего важного, и эти письма тоже летят прочь. И в самом конце, наиболее интересные для меня конверты, личные письма, которых имеется целых три штуки.

Первое послание от баронессы Ивэр, которая приглашала меня завтра вечером навестить ее, и это, на мой взгляд, серьезно. Раз мадам Кристина сама пишет, значит, имеется важная информация или у нее возникли проблемы. И в том и другом случае, ее необходимо навестить. Баронесса женщина хваткая, и дружбой с нею я дорожу.

Второе письмо являлось анонимкой, в которой мне угрожали расправой за смерть "светоча имперской поэзии" барона Дузеля. Почерк был хороший, плавный и с завитушками. Текст написан очень грамотно. И в целом, создалось впечатление, что писала женщина, возможно, юная девушка, которая начиталась опусов покойного поэта, и теперь изливает на меня свой гнев. Ну и ладно, пусть угрожает. Подобных писем я уже получил около двух десятков, а толку с этого никакого, так как современная столичная аристократия, по сути, сборище мелких подзаборных шавок, которые лают, но не кусают. Как там сказал про таких людишек один из земных писателей, не помню кто, но точно не русский: "Вы слабы душой. Ваши поступки продиктованы жалостью и жестокостью, и лишены смысла, ибо свершаются в смятении, словно по неодолимому зову. И более всего вы страшитесь крови. Крови и времени". Так и с этими моральными уродцами. Они могут спокойно принимать бумажные решения о гибели миллионов и красивыми словами расписывать любовь. Но эти вырожденцы не в состоянии испытывать настоящие чувства, потому что являются пленниками своего порочного воспитания. И они не могут сами пустить кровь врагу или лично отдать приказ на уничтожение конкретного человека. А если и решаются на подобный поступок, то делают это после таких душевных терзаний и мук, и с такими предосторожностями, что по каждому отдельному случаю можно роман написать. Кстати сказать, если переворошить русскую и европейскую классику, которую я в школе немного почитывал, то в ней подобного мусора добрая треть наберется. Раньше этого не понимал, а оказался в шкуре имперского аристократа, познакомился с жизнью бомонда, и многое стало понятным.

Впрочем, все это чепуха. И выкинув из головы письмо какой-то неуравновешенной натуры из высшего света, я перешел к третьему письму, которое было для меня неожиданностью, а написал его некий Очир Брегг, воин-храмовник культа Ярина, который проживал в столичном храме своего бога. Он кратко и вежливо попросил меня о встрече, в любом удобном для меня месте. Чем был вызван интерес воинствующего жреца, которых на всю империю осталось не больше двух сотен человек, не объяснялось. Но угрозы для себя я не чуял и, обдумав ситуацию, решил, что встретиться с Бреггом можно. Никогда раньше я не встречался с храмовниками вблизи, и хотелось пообщаться с редким человеком из очень закрытой касты, который, как мне кажется, не стал бы беспокоить меня по пустякам. Вот только где назначить ему встречу? А почему бы не в салоне мадам Кристины? Место хорошее, чистое, тихое и спокойное, и рядом свои товарищи из Черной Свиты. Решено, сегодня же вечером напишу ему записку, а с утра отправлю ее в храм.

— Ху-х! — выдохнув, я закончил перебирать почту, подошел к настенному зеркалу и оглядел себя.

В стекле отражался молодой русоволосый мужчина с несколько усталым лицом в мундире Черной Свиты. Красавец! А раз так, то можно спуститься к ужину, и провести некоторое время с прекрасной Каисс Дайирин. Отдохнуть в ее обществе и сбросить с души часть забот. И только после этого вернуться в кабинет и заняться росписью своих мыслей о Черном Городе и проведении в нем полноценной войсковой операции.

Глава 19

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

17.01.1405.

Мой план по очистке южной столичной окраины от криминальных элементов был представлен командиру роты полковнику Сиду не через 72 часа, а спустя всего сутки после постановки задачи. Вчера, после хорошего ужина с Каисс накатило на меня что-то, возможно, вдохновение. И в течении ночи я достаточно подробно и по пунктам, на двадцати листах расписал все мероприятия по этой операции, а уже с утра передал свою писанину начальству. Сид подобное рвение и скорость подготовки плана воспринял без удивления, отпустил меня на тренировку в фехтовальный зал, где на деревянной имитации лошади отрабатывался конный бой, а сам незамедлительно приступил к прочтению моих бумаг. И снова мы с ним встретились только вечером, когда я уже собирался покинуть Старый Дворец. Его адъютант передал приказ явиться к ротному, и мне пришлось задержаться и вернуться в кабинет полковника, который был не один, а в компании совершенно неприметного мужичка лет тридцати пяти без каких либо отличительных примет в сером гражданском полукафтане.

"Наверное, тайный агент или диверсант", — окинув незнакомого мне человека взглядом, подумал я, и оказался прав. Полковник представил своего гостя как порученца по особым делам при канцелярии императорского двора Сима Ойса, который возглавляет ведение разведывательной работы в криминализированных кварталах Черного Города, и проводит аналитическую работу по сложившейся ситуации. После чего Сид замолчал, видимо, ожидал моей реакции, и я задал резонный вопрос:

— Господин полковник, а зачем мне знать фамилию господина Ойса и чем он занимается?

— А затем, лейтенант, что принято решение перебросить тебя ему в помощь. Ты готов послужить императору не как воин Черной Свиты, а как штабист и разведчик?

— Так точно! — я согласно кивнул головой.

— В таком случае, лейтенант Ройхо, до завершения операции, которой присвоено кодовое наименование "Сеть", вы освобождаетесь от всех своих обязанностей офицера гвардии, и временно переходите в распоряжение господина Ойса.

— А почему именно я?

Мне ответил не полковник, а сам порученец по особым делам, голос которого был хриплым и если бы я не видел перед собой совершенно здорового человека, то мог бы подумать, что со мной разговаривает спившийся алкоголик:

— Ты, лейтенант, первым предоставил четкий план по истреблению воров и криминального отребья, и он нам понравился. И хотя это ожидаемый от выпускника военного лицея стандартный шаблон, в котором имеются недочеты, свежие идеи в нем тоже есть, и они нам нравятся. В целом ситуацию ты видишь правильно, и это главное. Кроме того, говорят, — Ойса кинул быстрый взгляд на полковника, — что парень ты верткий и резкий, везунчик и не тупой служака, а у нас с такими людьми проблема, и мы вынуждены брать их со стороны. Сегодня с нами только ты, завтра присоединятся твои товарищи, которые отнеслись к порученному заданию всерьез, а там и простых корнетов подтянем. Ответом удовлетворен?

— Полностью.

— Работать со мной готов?

— Да.

— Отлично. Завтра утром явишься в правое крыло Старого Дворца, где на твое имя будет выписан пропуск, и найдешь меня. О том, чем занимаешься, молчи.

— Мне все ясно.

— Можешь идти, лейтенант.

Я посмотрел на полковника, который являлся моим непосредственным начальником, а Сид, развел руками, и усмехнулся:

— Ступай Ройхо. На ближайшие пару месяцев у тебя новый командир, и он своего подчиненного уже отпустил.

"Ага, — глядя на полковника, с ехидцей, подумал я, — тебе то что? Скинул своего офицера тайным стражникам "Имперского Союза", и справился. Одним лейтенантом больше, одним меньше, разницы нет, если убьют Ройхо, пришлют кого-нибудь другого. Так что ли? Нет, определенно, надо уходить на север, а то с такой службой, не то что своих внуков, но даже и детей не увидишь".

Так я подумал, но, естественно, мои мысли остались при мне, ибо иногда молчание весьма способствует продлению жизни. Поэтому, коротко кивнув, я покинул кабинет командира Черной Свиты, и уже спустя пятнадцать минут, ехал в салон баронессы Ивэр.

С темного неба на город падал редкий снежок, с ближайшей реки задувал свежий и холодный ветерок, а я, закутавшись в тяжелый подбитый мехом плащ, как обычно, думал о прошедшем дне. Но в голову лезли не самые хорошие мысли, а настроение было паршивым, и мне оставалось только наблюдать за жизнью Белого Города, которая проносилась мимо моей коляски.

На ближайшем перекрестке, с правой стороны улицы, расположился усиленный патруль стражников, пять бойцов во главе с сержантом. Вокруг мирная жизнь, а они настороже и службу несут без малейшего намека на халатность. И это понятно. Новый командир столичной городской стражи барон Минц, между прочим, двоюродный брат графа Руге, недавно разогнал треть своих подчиненных. А из остальных ударными темпами делает настоящих воинов, которые, по его задумке, должны быть не хуже стражей порядка Ферро Канима, приславшего в столицу полсотни своих самых лучших сержантов-инструкторов из Йонара. Говорят, стражники от напряженных тренировок подвывают, и многие собирались покинуть службу. Но Минц предложил им не только кнут, но и пряник, полуторное жалованье и льготы. И кто остался в рядах доблестной местной полиции, тот за свое место держится крепко и не шалит, потому что за патрульными постоянно присматривают йонарцы и личные слуги Минца.

Стражники окинули мою коляску внимательными взглядами, отметили мой черный плащ с белым крестом Анхо, и сержант, видимо, на всякий случай, отдал мне воинское приветствие. Я чуть прислонил два пальца правой ладони к шляпе, кивнул и посмотрел налево.

Мимо меня, в сопровождении десятка нарядных конных дружинников, проехала черная карета с аляповатым гербом на двери, большим треугольным щитом, с кучей разноцветных завитушек, и парой синих львов, которые с двух сторон поддерживали красную сторожевую башню. Судя по опознавательным знакам, это транспортное средство принадлежало герцогу Дьесу Витиму, кажется, пятому сыну покойного великого герцога Эрика. И если примерно прикинуть, куда он направился, то, скорее всего, путь Дьеса лежит в театр "Айет", где можно не только полюбоваться на стройные ножки актрис в коротких юбочках и снять этих веселых девиц на ночь, но и поиграть в азартные игры. Поговаривают, что новоиспеченный герцог большой поклонник карт, и уже, буквально за неделю, спустил всю свою немалую казну, а теперь перешел к замкам и землям. Дурак, конечно, но каждый человек свою судьбу и жизненный путь сам выбирает. И если он окончательно разорится, то лично мне, от этого ни тепло, ни холодно. А кое-кто на азарте герцога нагреет руки, в полцены продаст выигранные поместья канцелярии императорского двора, которая через подставных лиц их активно скупает, и будет счастлив.

Коляска свернула на улицу Хальден, и здесь новое наблюдение. На ярко освещенном пятачке небольшой площади стоят два незнакомых мне корнета Черной Свиты, наверное, ребята из последнего набора. А напротив них пятеро провинциальных дворян, которые по широкой дуге обходят гвардейцев и стараются не смотреть им в глаза. О чем это говорит? Да о том, что репутация великая сила. Мы дрались за уважение, и заработали его, и те корнеты, которые пришли на места погибших, могут теперь спокойно гулять по столице и посещать практически любые места в пределах Белого Города. Все как всегда, и на Земле картина та же самая. Появляется новая воинская часть, гражданская компания или криминальное сообщество, и чтобы выжить, новички должны доказать свою жизнеспособность. А там уж как фишка ляжет. Хватит молодым силы духа, хватки и умений на борьбу, будет им уважение, а нет, извини-подвинься, спрячься на задворках жизни, и не отсвечивай.

Остановка. Приехали.

Я подошел к двери дома баронессы Ивэр, окна которого светились чистым желтым светом, и она незамедлительно открылась. Слуга мадам Кристины, долговязый Карлито, как всегда, незаметно, втянул в себя воздух, поклонился и пропустил меня внутрь. Но я задержался. И дождавшись, пока слуга посмотрит на меня, поинтересовался у него:

— Как здоровье, Карлито?

— Благодарю, господин граф, все в порядке. Прострелянную болтами грудь и печенку маги заживили, а потом я хорошие лекарства принимал, и сейчас, как заново на свет народился.

— Молодец! — скинув плащ и шляпу, я задал другой вопрос: — Слушай, Карлито, давно тебя хотел спросить. А чего это ты все время к гостям принюхиваешься?

— Это заметно, господин граф? — слуга насторожился.

— Мне, да.

Карлито помялся, и ответил:

— У меня прадедушка оборотень был.

— Пес? — данному факту из жизни верного служителя мадам Кристины я не удивился.

— Да.

— И как, помогает тебе твое чутье от предка?

— Немного, господин граф. Опасность и зло не чую, но научился по запахам определять, чем человек недавно занимался.

— Интересно. А про меня, что сказать можешь?

— Вы сегодня много тренировались и имели дело с бумагами. От вас пахнет потом, чернилами, графитом, пылью и хорошо выделанной телячьей кожей, которая на конскую сбрую и седла идет, однако запаха лошади нет.

— Так и есть, все верно сказал, — после короткого разговора мое настроение приподнялось, и я кивнул в сторону второго этажа, откуда доносилась негромкая музыка. — Баронесса с гостями?

— Как всегда, господин граф.

— А меня кто-нибудь спрашивал?

— Нет.

Карлито снова поклонился и направился в каморку у двери, где у него всегда лежал заряженный арбалет, корт, топорик, дубинка и щит, а я направился в салон. Пара десятков шагов вверх по лестнице, и я в просторном помещении, стены которого были обиты светло-синим атласом, а вдоль них стояли кушетки и диванчики, музыкальные инструменты и столы для игр. Полноватый и добродушный брюнет, композитор Киэп Тукмай наигрывал на клавесине спокойную и приятную мелодию. Рядом с ним находился шевалье Вингер Бонс, тощий шатен в неудобном бедном сюртуке, который читал отрывок из своего нового романа, историю про одного древнего героя без страха и упрека. Пара слуг бесшумно передвигалась по залу с подносами в руках, а гости, которых было около трех десятков, занимались кто чем. Одни тискали девушек, другие резались в ноншап, игру, напоминающую покер, третьи вполголоса разговаривали, а четвертые пили и закусывали. Все как обычно, еще один хороший вечер в салоне мадам Кристины.

На миг я остановился на входе и осмотрелся. Альера и Эхарт, которые покинули казарму раньше, уже здесь. Друзья пробуют новый сорт вина, и поднятыми вверх бокалами приветствуют меня. Перевожу взгляд дальше, и нахожу баронессу, которая сидит на своем привычном месте, диванчике невдалеке от лестницы. Одета она сегодня в пышное белое платье из дорогой "паучьей ткани", которую купцы ТПП привозят из-за океана. На шее у нее красивое колье из множества мелких бриллиантов, вроде бы, подарок кого-то из давних ухажеров. Прическа как всегда красива и затейлива. И в целом, она имеет вид успешной и состоявшейся в жизни женщины, которая не знает никаких забот. Шикарная и весьма привлекательная вдовушка в своем доме, которая живет, как пожелает. Но я знаю мадам Кристину уже не первый день. И в ее взгляде, который ловят мои глаза, я вижу тревогу и беспокойство.

"Видать, прижало госпожу Ивэр", — мелькнула в голове мысль, и я направился к ней. Подошел. Поздоровался. Приложился к ручке. Сказал пару дежурных комплиментов и осведомился о делах. После чего минут десять слушал Вингера Бонса, а когда он окончил читать отрывок своего произведения, похлопал ему. И только после этого мы с хозяйкой перешли в ее кабинет, сели в новые удобные кресла, и баронесса, сбросив маску уверенности и непробиваемости, с надрывом, произнесла:

— Граф, у меня беда.

Впервые я видел ее в таком состоянии, и от этого мне стало немного неловко. Но я быстро собрался и перешел к расспросам:

— Успокойтесь баронесса и расскажите, в чем дело?

Кристина Ивэр глубоко вздохнула, и начала говорить, поначалу, немного сбивчиво, а потом все четче и по существу. И из ее рассказа выходило, что у баронессы, действительно, возникла проблема, причем с давними корнями, и чтобы понять ее истоки, надо было немного коснуться истории семьи Ивэров и жизни самой мадам.

Итак, Кристина Ульчер, так звали баронессу в юности, начинала свой самостоятельный жизненный путь, так же как и ее "воспитанницы". Столица, денег нет, прекрасные рыцари отсутствуют, и дорога одна, в салон. В общем, нормальный путь средневековой провинциалки без средств к существованию, влиятельной родни и связей. А что дальше, совершенно понятно. Проведенная в веселье молодость, наполненный серостью и случайными любовниками средний возраст, и смесь из забвенья и одиночества в старости.

Но ей повезло. На красивую и неглупую шатенку запал пятидесятилетний барон Икса Ивэр, который принадлежал к древнему и славному роду с материка Анвер. Титул, замок и бедные родовые земли он унаследовал поздно, а до того, служил рядовым телохранителем великого герцога Варны, сначала Манфреда, а затем нынешнего Ульрика. И пока он был шевалье, Ивэр жил обычной жизнью воина. Драки и дуэли, бабы и трактиры, гулянки и сражения. А вот когда Икса стал бароном и "уволился в запас", то решил взяться за ум. И первое, что он сделал, это, наплевав на мнение многочисленной родни, женился на привлекательной Кристине из салона мадам Геран.

Молодожены были счастливы, по крайней мере, так говорила сама мадам Кристина. Имелся дом, немного скопленных Ивэром денег и маленький, но стабильный доход с родовых земель. Они жили по средствам, любили друг друга, и подолгу не вылезали из кровати. И так продолжалось до тех пор, пока Кристина не забеременела. Барон этому был рад, даже слишком. Стал закатывать шикарные пиры и влез в долги, а затем, на радостях он ушел в загул, который продлился целый год и в конечном итоге свел его в могилу. Чревоугодие и нехорошие излишества никого до добра не доводили, особенно, людей в возрасте.

Баронесса Ивэр осталась одна с трехмесячной дочерью на руках. Наличные деньги быстро закончились, и к ней пришли кредиторы, требующие возместить долги мужа. Было тяжело, а стало еще хуже. Из провинции, как черт из табакерки, вылез дядя покойного Иксы, шевалье Кель Ивэр, который быстро просек, что к чему и стал суетиться. Он отобрал у ошарашенной и убитой горем матери, за которую некому было заступиться, родную дочь, вывез из столичного дома все более или менее ценное имущество и вернулся на материк Анвер, где присвоил себе замок и родовые земли семьи. И это он еще по мягкому варианту все сделал, ведь мог и придушить Кристину, а затем унаследовать титул барона. Но видать, его остановило то, что в этом случае на него перешли бы долги покойного племянника, а денежки он любил. И потому, шевалье Кель Ивэр решил ждать, пока Кристина самостоятельно выйдет из тяжелого положения или продаст дом в черте Белого Города.

Большинство женщин, оказавшись в положении Кристины Ивэр, не выкрутились бы, но она смогла это сделать. И как только пришла в себя после смерти мужа, незамедлительно стала действовать. Кристина вертелась и крутилась, прыгала из койки в койку, укрывала в своем доме мошенников и фальшивомонетчиков, ошибалась и училась на своих ошибках и, в конце концов, расплатившись с долгами мужа, организовала салон, который приносил ей небольшой доход. И тут вновь всплыл дядя Кель, который предложил Кристине взаимовыгодный договор. Он живет в провинции и воспитывает дочь Кристины и Иксы, не претендует на титул и раз в год разрешает матери на один месяц навещать свое родное дитя. Но за это он требовал делить с ним постель и выплачивать деньги на содержание ребенка, поначалу, небольшие суммы, в полсотни золотых и сотню, а затем, пару лет назад, выплаты достигли двухсот иллиров.

Мадам свою дочь любила, и принимала все условия провинциала, которого сложившееся положение дел устраивало, и он был рад тому, что у него имеется курица несущая золотые яйца, кроме денег, при посещении ребенка еще и удовлетворявшая его сексуальные потребности. Однако это не устраивало саму мадам, которая не оставляла надежды вернуть дочь себе, но не знала, как это сделать. Был бы Кель Ивэр столичным дворянином, все решилось бы с помощью знакомств баронессы, взяток, а возможно, и бандитов, но Анвер это не Эранга. Вотчина Ивэров находились на территории великого герцога Ратины, который на своей земле всегда защищал своих вассалов, и посылать против Келя бойцов значило схватиться не только с мелким шевалье, но и с могущественным феодалом. Поэтому баронессе приходилось терпеть родственника шантажиста. Но ее терпению пришел конец, и она решилась перейти к активным действиям, а причиной этому послужило письмо от Келя Ивэра, которое она получила вчера утром.

Провинциальный шевалье и родственник предупреждал, что ее дочь подрастает, и расходы на ее содержание и воспитание должны стать больше. И если через месяц Кристина, как обычно, желает навестить родное дитя, то пусть готовит тысячу золотых. Ну, а коль у нее такой суммы не наберется, то дорога в замок для матери закрыта.

Это был ультиматум, а чтобы баронесса была сговорчивей, Кель намекнул, что он соскучился по женской ласке, и тринадцатилетняя дочь Кристины, в его постели, вполне может заменить мать. И если бы дело касалось постороннего человека, баронесса смогла бы рассуждать здраво и абстрагироваться от всего происходящего. Но мать есть мать, и когда она думала о родной кровиночке, ее разум пасовал перед чувствами, и она готовилась к тому, что ей вновь придется влезать в долги и терпеть ненавистного дядю.

Впрочем, даже не смотря на стресс, баронессе хватило рассудка на то, чтобы поискать помощь на стороне. И то, что она обратилась именно ко мне, а не к кому-нибудь другому, это хороший знак. Значит, мадам Кристина мне доверяет и считает, что я человек надежный, и в принципе, это верно. С хорошими людьми я готов жить и сотрудничать по совести и чести, и помочь мадам, как мне кажется, можно. И выслушав историю баронессы, я стал задавать ей дополнительные вопросы:

— Где именно находятся земли Ивэров и насколько они далеко от ближайшего телепорта?

— Вотчина баронов Ивэр на северо-западе Анвера. Ближайший портал в трехстах семидесяти километрах, в городе Айла-Танас.

— Дружина у Келя большая?

— В прошлом году было три десятка конников. Воины средние, но замок Ивэров крепок, а соседи спокойные, так что больше и не надо.

— Девочка постоянно в баронстве?

— Да.

— Кто еще помимо Келя живет в замке?

— Слуги и родня, прихлебатели ненасытные.

— Много их?

Понемногу баронесса настроилась на деловой лад, кружевным платочком промокнула краешки глаз, и начала перечислять:

— Троюродные сестры мужа, две старые карги. Два двоюродных брата от третьего дяди. Семья Келя, шесть человек. И еще от семи до десяти очень дальних родственников, имен которых я не помню.

— У вас документы на ребенка есть?

— Нет, они у Келя. Но в столичном храме Улле Ракойны имеется дубликат и документ можно восстановить.

— Это хорошо, восстановите и приготовьте.

Я замолчал и обдумал ситуацию. Есть замок и зарвавшийся родственник баронессы, который шантажирует ее ребенком. И по-хорошему, следовало бы собрать отряд лихих молодцев, перейти телепортом на Анвер, взять замок и всем присутствующим вломить звиздюлей. Но это самый крайний случай и, значит, придется действовать хитростью. Для начала, следовало отправить к замку Ивэров разведку из верных людей, в моем случае, шевалье Дайиринов, получить точную информацию, и только после этого действовать. Самому отлучиться будет нельзя, дел много, но хороших и сметливых мастеров скрадывания, которые проникнут в жилище Ивэров и похитят девочку, я найти смогу.

— Вы поможете мне?

Мадам Кристина посмотрела на меня, и я ответил без раздумий и колебаний:

— Помогу. Завтра со мной придут люди, которые займутся решением вашей проблемы, и более подробно расспросят вас о владениях Ивэров.

— Благодарю граф. Я знала, что вы человек чести и на вас можно положиться, и если я получу свою дочь живой и невредимой, то вы всегда и не взирая ни на что, можете на меня рассчитывать.

— Об этом поговорим позже, а пока, — я встал, — давайте вернемся в салон, и обсудим столичные новости.

Мы покинули кабинет, спустились на первый этаж и, было, начали подъем по лестнице на второй, но тут появился Карлито, который обратился ко мне:

— Господин граф, на улице человек стоит и вас спрашивает.

— Этот человек представился?

— Нет, но он сказал, что вы с ним договаривались о встрече.

"Наверное, жрец", — решил я, и сказал:

— Так пригласи его внутрь.

— Он не идет, говорит, что дом, где вершится разврат, не для него.

— Вишь ты, какой правильный, — хмыкнул я, и повернулся к мадам Кристине: — Извините баронесса, я еще вернусь, а пока вынужден ненадолго отлучиться.

Женщина наклонила голову и направилась к гостям, а я спустился вниз, вновь накинул на себя плащ и шляпу, и вышел. Ожидать можно было чего угодно, даже нападения, и я был готов ко всяким неожиданностям. Но убийц или бандитов на улице не было, а рядом с крыльцом прохаживался плотного телосложения седоватый мужчина, одетый в жреческую полувоенную одежду, длинную шерстяную тунику серого цвета, широкие темно-коричневые штаны и черные длинные сапоги, краем голенищ достающие почти до колен. Дополнялось это одеяние простым зимним плащом, который был распахнут на груди, и небольшой меховой шапкой.

— Я граф Уркварт Ройхо, — сделав вперед один шаг, представился я человеку, и поинтересовался у него: — С кем имею честь?

— Очир Брегг, — обозначил он себя, — жрец храма Ярина Воина. Я получил вашу записку, в которой было сказано, что вы готовы встретиться со мной, и вот я здесь.

Оглядев освещенную пустынную улицу и поежившись от игл ночного мороза, которые проникали под одежду, я кивнул назад:

— Погодка не очень хорошая, так, может быть, внутри переговорим.

— Нет! — храмовник поморщился. — Здесь обитают блудницы, которые должны быть изничтожены, ибо нет им места среди честных людей. А на двери этого вертепа стоит недочеловек, кровь которого испачкана грязью родства с чужаком. Я чую всех этих греховодников, и мне неприятно находиться с ними рядом.

— В таком случае, давайте пройдем дальше по улице. Там будет неплохой трактир, где мы сможем посидеть и поговорить. Как вы относитесь к подобным заведениям?

— Трактир это нормально.

— Тогда пойдемте, уважаемый Очир Брегг. — Мы повернули налево, сделали первые шаги, и я спросил жреца: — Кстати, что вы хотите со мной обсудить?

— Ваше участие в экспедиции полковника Висана Плетта к развалинам военного лицея "Шайгер" и храму Ярина Воина рядом с ним. Вы последний, кто видел настоятеля сего святилища Саира, и мне хотелось бы знать о том, что он вам говорил. Дословно.

— А откуда вы про этот поход знаете и с чего это я должен обсуждать с вами эту тему?

Храмовник расплылся широкой, но почему-то, неприятной улыбкой, и ответил:

— Мы с вами, граф Ройхо, служим в одной и той же организации, "Имперскому Союзу". Было время, я очень интересовался боевыми способностями магов-воителей, вел поиски их секретов и не раз бывал в святилище у предгорий Маирских гор. Однако, к сожалению, все мои поиски закончились провалом. А недавно я вернулся из путешествия по святым местам, и узнал, что была еще одна экспедиция, и Висан Плетт направил меня к вам.

— Теперь все понятно.

Сказав это, я подумал, что сейчас поведаю жрецу убедительную сказку про белого бычка, в которой не будет ни слова правды. А то, надо же, еще один искатель древних знаний. Такому человеку кмиты только дай, и понеслось. Блудницы? Получите "Огнешаром" в окошко. Живете неправедно? Нате вам "Черную Петлю". Молитесь редко и плохо жертвуете? "Плющ" вам на шею. В крови есть толика нечеловеческой крови? Смерть тебе!

Мне ясно, что Очир Брегг фанатик-праведник, а значит, человек он опасный и немного неадекватный. Поэтому, при разговоре с ним, придется быть предельно осторожным, смотреть, что пьешь и ешь, и нет ли магического воздействия на сознание. И далее, в ходе беседы, необходимо показать храмовнику, что я в этом деле, поиске древних секретов, разочаровался, считаю данное направление бесперспективным и оно меня уже давно не интересует. Именно так, я и стану действовать и говорить, а то жрец вцепится, словно клещ, и будет рядом вертеться, вынюхивать, и надоедать своими вопросами-расспросами, а у меня и без него забот немало.

Глава 20

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

24.01.1405.

Своей работой в группе Сима Ойсы, которая на первом этапе подготовки к операции "Сеть", вместе со мной, насчитывала всего восемь человек, я был недоволен. Причин для этого имелось несколько, но основная была одна. Мне не нравился мой новый непосредственный начальник. Да что там не нравился. Сима Ойса я просто на дух не переносил. Вроде бы, нормальный человек, туловище, руки, ноги, голова. Все, что должно быть, в наличии. А пообщался с ним поближе, и сложилось ощущение, что будто с нелюдью разговор ведешь и дело имеешь. Хороших эмоций ноль, сплошь ехидство и какая-то озлобленность. Огромное презрение к людям, во всем голый расчет и постоянные незаслуженные придирки к своим подчиненным, в том числе и ко мне.

Таков был порученец по особым делам при императорской дворцовой канцелярии Сим Ойса. А люди из его постоянной команды, по жизни продуманные, молчаливые и неприметные граждане, старались ему соответствовать. И если бы я был свободен, то послал бы эту компанию мутных граждан куда подальше, и вернулся бы в свою роту. Однако надо мной висело слово полковника Сида, рыпаться было бесполезно, и я старался выполнять свои новые должностные обязанности без халтуры. Тем более что я постоянно узнавал много интересного, и это, хоть как-то, но примиряло меня с бездушным начальником и ненормированным рабочим днем, который мог закончиться в полночь, а начаться в четыре часа утра.

Однако, по порядку.

Группа Сима Ойса сложилась пятнадцать лет назад, через пару лет после трагической гибели предыдущего императора Марка Третьего. Инициатором ее создания выступил граф Тайрэ Руге, который выделил из массы своих рядовых исполнителей Ойса, приподнял его над остальными, и дал ему возможность подтянуть к себе близких по духу людей. Он стал действовать, сколотил команду, и приступил к выполнению заданий своего шефа. Что и где Ойса и его бойцы делали, этого я не знал, да мне и не надо. Но видимо, порученные им задания тайные агенты "Имперского Союза" выполняли хорошо, потому что канцлер Руге часто ставил их в пример и к самому командиру группы относился с уважением.

И вот, к ним был прикомандирован я, лейтенант гвардии Уркварт Ройхо, и первое дело, которое мне было поручено, это работа с многочисленными картами Черного Города, которые требовалось перебрать и выбрать из них наиболее точные. Я с этим справился достаточно легко и быстро. Меня приняли в коллектив, и сегодня доверили прочитать истинный план по зачистке криминальных районов Грасс-Анхо, который от моего отличался не очень сильно, но был более подробным и имел массу дополнительных подпунктов. И после того, как я с ним ознакомился, пришло понимание всей грандиозности задуманной имперцами операции, которая была должна пройти в несколько основных этапов, на каждом из которых в нее будут вливаться новые люди и средства.

Первый этап, это то, чем группа Ойса занималась сейчас, организация всей операции, планирование и подготовительная работа. Второй, инфильтрация (проникновение) в криминальные сообщества, разведка и получение достоверной информации о противнике (здесь к бандитам относились именно так). Третий, обработка имеющихся сведений и уточнение карт, схем и тактических приемов борьбы с ворами. Четвертый, сбор сил и средств, проверка боеготовности частей и соединений, и подготовка временных концентрационных лагерей за городом. Пятый, непосредственно, сама зачистка Черного Города. Шестой, работа трофейных и фильтрационных команд, дознавателей, чародеев магической школы "Гарджи-Тустур" и палачей. Седьмой, публичные казни наиболее серьезных воровских авторитетов, перевербовка попавшихся вражеских агентов, осуждение рядового криминального элемента и отправка мелких сошек и гражданского населения в лагеря для перемещенных лиц. Восьмой, переселение мирных горожан на земли императора. Ну и, наконец, девятый этап, заключительный, подведение итогов, обобщение опыта, передача полученных в ходе операции ценностей в императорскую казну и награждение всех отличившихся.

В общем, как я ранее и думал, подход к делу был серьезным. При удачном раскладе, операция "Сеть" давала императору и его людям возможность поднять свой авторитет во всех слоях остверского общества, не только в столице, но и в провинциях, а так же очищала Грасс-Анхо от потенциальных предателей и мятежников, в которых за считанные часы могли бы превратиться бандиты и воры. Однако для того, чтобы все прошло как надо, требовалось много работать, хорошо подготовиться и постараться не совершить большого количества ошибок, которые неизбежны. Слишком велика территория Черного Города, в котором проживает от двухсот до трехсот тысяч человек, и очень уж много боевиков у криминальных авторитетов, которые станут драться за каждый свой притон. И хотя имперцы их задавят, это факт, многие воры могут уйти в подполье, спрятаться в других секторах столицы, отсидеться у своих покровителей из ТПП и начать против городской стражи и солдат столичного гарнизона ночную войну. В конце концов, и этих крыс выловят, но крови они прольют немало. И чтобы этого не произошло, все должно делаться стремительно, четко и со знанием обстановки, в том или ином квартале или районе Черного Города.

Такие мысли крутились в моей голове сразу после ознакомления с подробным планом операции "Сеть". И сидя за столом, в просторном помещении, которое было отведено группе Ойса для работы, я крутил на пальцах цепочку с трофейным амулетом, и думал о том, что из всех этих мероприятий можно выкружить лично для себя. Одна схема сменяла другую, и ничего особо "гениального" придумано не было. Пока, все достаточно зыбко и неопределенно. Но пару моментов я для себя отметил.

Во-первых, лезть вперед и проявлять излишнюю инициативу не стоит, ибо для Ойса и его людей, которые сидят вокруг меня и пишут отчеты, я человек случайный и расходный материал, которого много и его не очень жалко. А во-вторых, пока я в этой системе, надо все подмечать и впитывать в себя любую информацию, ибо знание — сила. И когда в Черном Городе начнется кровавый замес, и вой гражданского населения всколыхнет всю южную окраину Грасс-Анхо, в неразберихе и суете, можно будет и свои дела провернуть. Какие? Пока не знаю. Однако то, что каждая преступная группировка Черного Города имеет свою кассу известно всем и каждому. И если получить на такую казну надежную наводку, можно вместе с Дайиринами, которые к тому времени должны решить проблему Кристины Ивэр, попробовать захватить ее и, прикрываясь должностью и полномочиями, вынести богатый хабар за периметр оцепления. Впрочем, это все очень отдаленные намерения, больше напоминающие думки, которыми дурак богатеет. Основной этап операции "Сеть" будет проводиться в конце первого весеннего месяца, и до того момента может произойти что угодно. Например, меня перекинут на другое направление, отстранят от работы штаба или я погибну в какой-нибудь нелепой стычке с ворами или врагами императора. Так что, ничего конкретного загадывать не стоит.

Прерывая мои размышления и работу сотрудников, открылась дверь, и появился наш начальник Сим Ойса собственной персоной, который по самые глаза был закутан в темный плащ.

"Тоже мне, рыцарь плаща и кинжала, — разглядывая шефа, подумал я. — Наверняка, сейчас опять придираться станет. Козел!"

Подтверждая мои мысли, Ойса распахнул плащ, подошел к моему столу, посмотрел на толстую папку с документами, и спросил меня:

— Ознакомился?

— Да, господин Ойса, — я скинул трофейный амулет на стол, встал и согласно кивнул.

— И как тебе наш план? — последние два слова он выделил особо и уставился на меня своими маленькими и бесцветными глазками-пуговками.

— План отличный. Недочетов не обнаружил.

— Это плохо, что не обнаружил. Они есть, а ты их не видишь. Мы тебя взяли, чтобы ты нам помогал, а от тебя никакого толку. — Ойса хотел продолжить свою обличительную речь, в которой бы он без мата рассказал, какой я по жизни тупица и хреновый работник, но его взгляд упал на амулет и он вопросительно кивнул на него: — Откуда это у тебя?

— Взял в бою за Старый Дворец.

— Ты хочешь сказать, что владельца этой монетки сам свалил?

— Именно так все и было.

— Врешь, наверное, — начальник поморщился. — Но сейчас это неважно. Прибери эту игрушку и никому не показывай, позже обсудим, что это такое. Понял?

— Так точно!

Амулет вновь оказался в моей ладони, и я спрятал его во внутренний кармашек мундира. А Ойса, тем временем, громко хлопнул в ладоши и, по кругу оглядев своих подчиненных, сказал:

— Внимание! Сегодня ночью у нас важное дело. Идем в Черный Город, поэтому на два часа вы свободны. По шестому удару колокола всем быть здесь. Одежда неприметная, под наемников или горожан. Вооружение: корты, кинжалы и метательные звезды, у кого они есть. Свободны. Кто опоздает, с того лично шкуру спущу.

Задавать начальнику вопросы было бесполезно. Все, что нам необходимо знать он объяснит позже. И одевшись, я направился к себе домой, где собирался хотя бы немного отдохнуть, сменить одежду, подобрать другое оружие и перекусить. Наверняка, ночь будет бессонная и суетная, так что надо пользоваться "добротой" Ойсы и готовиться ко всяким непредвиденным неожиданностям.

В особняке я был спустя полчаса. Узнал, что от Дайиринов, которые три дня назад отбыли на Анвер, вестей пока нет, и вошел в дом. Здесь попросил служанку, которая встретила меня, вызвать свою хозяйку Каисс и накрыть на стол, а сам поднялся в кабинет, где полностью переоделся. Мундир и ножны с ирутом легли на небольшую походную кровать, а из сундука была извлечена более простая одежда, по виду, потрепанное временем старье, которое только чудом не разваливалось. Но это лишь снаружи она была такая. Рубашка, свитер, кожаный камзол, брюки и сапоги, хоть и потрепаны, но являются вполне добротными вещами. И оглядев себя в зеркало, я решил, что в Черном городе, за своего, конечно, не сойду, но и чужаком казаться не стану. Типичный молодой наемник из кварталов, принадлежащих ТПП, который давненько сидит без работы.

— Нормально, — сказал я сам себе.

После чего дополнил свой наряд широким потертым ремнем, плащом с заплатами, широкополой шляпой с обвисшими полями, кортом, парой кинжалов и "дежурным" кошельком с небольшой суммой денег. Еще раз осмотрел себя, и маскарадом остался доволен. Пару раз подпрыгнул, кожа не скрипит и оружие не звякает, все подогнано как надо, и это хорошо, значит, не зря я уличный комплект в порядке держу.

Я спустился вниз. В столовой меня уже ждала Каисс, которая увидев мой наряд, забеспокоилась, и спросила:

— Ты уезжаешь?

"Наконец-то, на ты, а то все господин граф, да господин граф", — с удовлетворением отметил я, и ответил:

— Служба, красавица. Утром, наверное, вернусь. Если будут письма от твоих братьев, оставь в гостиной, но сама не вскрывай, не надо.

— Как скажете.

— Ну, вот, опять на вы.

Подойдя к ней вплотную, я вгляделся в порозовевшее личико Каисс. После чего, обняв девушку, прижал податливое тело к себе и, словно ребенка, погладил ее по голове. Она, было, дернулась, но быстро успокоилась, и прошептала:

— Там, куда ты идешь, опасно?

— Не очень, не переживай.

— Я боюсь за тебя.

— С чего бы это?

Немного отстранив Каисс, я поймал ее взгляд, и она выдохнула:

— Потому, что я люблю тебя.

Надо было что-то ответить, и я сказал то, что был должен:

— Я тебя тоже люблю.

Девушка на мгновение замялась, и попросила:

— Не уходи. Останься.

Вновь я притянул ее к себе и бережно, с опаской и не торопясь, прикоснулся своими губами к ее губам, а затем впился в них страстным поцелуем, который, что являлось для меня важным, не был отвергнут. А когда я оторвался от нее, то сказал:

— Не могу, любимая. Не все в этом мире зависит от меня и наших желаний. Но, зная, что ты меня ждешь, я буду осторожен и постараюсь нигде не задерживаться.

— Обещаешь?

— Да, обещаю.

— И в дом к баронессе Ивэр ходить перестанешь?

"Блин! Один раз поцеловались, и все, в девушке проснулось чувство собственницы".

— С баронессой у меня дела.

— Знаю я эти дела.

Каисс надула губки, а я, кивнул на накрытый стол:

— Время поджимает. Давай поедим.

Ужин прошел в молчании. Я смотрел на девушку, а она на меня. Иногда, двум людям не нужны слова, они лишние. Взгляды и жесты сами по себе могут быть красноречивы и говорят обо всем. И с этого момента я мог быть уверен в том, что в некогда чужом для меня мире Кама-Нио, появился человек, который мне по настоящему дорог. Не кровный родственник, не друг и приятель, а любимая, с которой мне, надо было на время расстаться, к счастью, ненадолго.

Прощаясь, мы с Каисс снова целовались и прошептали друг другу немало нежных и ласковых слов. А затем, накинув поверх старого плаща, гвардейский, я запрыгнул в коляску и, провожаемый встревоженным взглядом синих глаз, в первых зимних столичных сумерках, направился в Старый Дворец…

Я успел вовремя. Вошел в помещение группы Сима Ойса с последним, шестым, ударом колокола. Все были в сборе и, осмотревшись, я с трудом признал моих коллег, которые были одеты в морские робы, потертые онгрелины с чужого плеча и рваные охотничьи костюмы. Кто бы нас из гвардейцев сейчас увидел, непременно, решил бы, что во дворец пробрались злоумышленники, и попытался бы нас арестовать.

— А-а-а, — протянул одетый как питух (алкоголик со стажем) Ойса, и ухмыльнулся, — вот и господин граф пожаловал. Только вас и ждем, господин хороший.

"Да пошел бы ты через пошел, козел!" — мысленно ответил я начальнику, и молча встал рядом с остальными тайными агентами "Имперского Союза".

Ойса шмыгнул носом и немного потянул время. После чего он подошел к стене, на которой висели два больших листа бумаги, где на одном была изображена схема какого-то двухэтажного здания, а на другом подробная карта прилегающих к реке Ушмай улиц Черного Города, и начал инструктаж:

— Итак, господа! Дело нам предстоит серьезное, а потому попрошу слушать меня в оба уха и не считать ворон. — Все мы изобразили предельное внимание, и начальник продолжил: — Стало известно, где сегодня ночью будет Айк Лопата, и мы его должны взять. Кто это, объяснять не надо?

Он посмотрел на меня, и я цыкнул зубом:

— Не надо.

Имя Айка Лопаты я знал еще до того, как влился в команду Сима Ойсы и, действительно, имел понятие, кто он такой. И если кратко, то это один из авторитетных воров Черного Города, не самый крутой, влиятельный и сильный, но очень много знающий и имеющий серьезные связи среди чиновников и аристократов столицы человек. Про него мне немного рассказывали посланные по мою душу убийцы, а позже, я и сам про Айка кое-что слышал. А когда оказался под начальством Ойсы, то выяснилось, что это одна из самых приоритетных целей второго этапа операции "Сеть". Этого вора планировалось захватить до того, как начнутся активные действия. А для чего, так это и не вопрос. Разумеется, для получения информации по всем криминальным структурам южной окраины. И единственное, чего я не понимал, это почему Ойса так торопится. Но я по-прежнему хранил молчание, и продолжал слушать нашего вожака, который сам ответил на невысказанный вопрос.

— Мы собирались брать Айка через пару недель, когда получим еще пару десятков воинов и нескольких опытных агентов. Однако бандитский пахан, который нам интересен, человек умный и осторожный. Никогда не известно, где он остановится на ночь, и какой дорожкой пойдет. А сегодня, так сложилось, поступила верная информация, что вор посетит трактир "Роза" и охранников при нем будет всего несколько человек.

— "Роза" это заведение его сестры? — спросил сотрудник Ойсы, бывший лейтенант линейного пехотного полка Тэнш.

— Да, — начальник кивнул. — Трактир принадлежит Фаис Данкасс, по кличке Красотка, его сестре, которой сегодня исполняется сорок лет. Дата круглая, но отмечаться она не будет, у местных воров и приближенных к ним людей это не принято, так что трактир работает в своем обычном режиме. Однако Айк свою сестру навестит.

— Поддержка будет? — снова спросил Тэнш.

— Нет. Все свободные группы брошены на другие направления. Городских стражников, кто иногда рискует появляться на воровской территории, знают как облупленных. Наемникам доверия нет, а вояк или гвардейцев брать бесполезно. Придется самим все сделать, и не просто схватить Айка, но еще и незаметно вытащить его из Черного Города. С вором будет не более четырех-пяти человек, и у Фаис шесть вышибал. Думаю, справимся. — Ойса вновь посмотрел на меня и поинтересовался: — Как думаешь, лейтенант, сделаем Лопату?

— Без сомнений, — ухмыльнувшись, я решил огрызнуться. — Если с нами сам грозный, непобедимый и наихитрейший агент Сим Ойса, мы не можем не победить.

— Смотри лейтенант, дошутишься. Отправлю тебя обратно в Черную Свиту.

— Буду этому только рад.

Ойса взмахнул рукой:

— Ладно, возвращаемся к делу. План следующий. По два-три человека, мы входим в трактир и ведем себя как все. Курим кальян, пьем поганое местное пойло и лапаем баб, а чтобы не охмелеть и не раскумариться, каждый примет антидот. И когда будет получен сигнал от нашего человека, а это должно произойти после полуночи, начинаем действовать. Кантар, Тэнш, Кэмпи и я, выходим во внутренний двор, вырубаем охрану Лопаты и по внешней лестнице поднимаемся на второй этаж, где и осуществляем захват вора. Кушнер и Фтан прикрывают снаружи, наверняка, там будет пара наблюдателей из местных малолеток. Ройхо и Сховек в это время устраивают внутри трактира драку с поножовщиной. Главное, побольше крови, криков и шума. Все ясно?

Сотрудники Ойсы и я согласно кивнули, и он продолжил:

— Когда Айк будет взят, на втором этаже начнется пожар. Мы, вчетвером, уходим к Ушмаю, где нас будет ждать лодка, которая переправит пленника на галеру военной флотилии. Остальным покидать место проведения акции обычным порядком, который обговаривали ранее. Выйдете к Гильдии Наемников, а оттуда конными экипажами доедете до Дэхского речного порта. Попетляете по Белому Городу, проверитесь на наличие хвостов, и во дворец. Выдвигаемся через один час. Дворец покидаем раздельно, группами, через служебный ход в западной стене. В трактире сходимся в десять часов вечера. Надеюсь, все понимают, что идти надо кружным путем?

— Да.

— Понятно.

— Уяснили.

Ответы посыпались на Ойсу одновременно, и он закончил:

— Раз всем и все ясно, принять антидот, изучить план трактира и окрестностей, и обыграть свое поведение по сценарию.

Розданные внештатным медиком-самоучкой Фтаном эликсиры, блокирующие негативное воздействие наркотиков и алкоголя были приняты внутрь. И мы с моим сегодняшним напарником, седоватым и худощавым крепышом Сховеком, в прошлом профессиональным гладиатором-рукопашником из имперского Княжества Янштад, отошли в сторону, сели за мой стол, и обсудили, что должны делать.

— В общем, все ясно, — сказал немногословный Сховек. — Сидим. Гуляем. Ойса дает знак, и начинаем месилово. Ты как, гвардеец, драться умеешь?

— Немного, — я улыбнулся, и добавил: — За спину не переживай, прикрою.

— А на ножах как?

— Нормально.

— Денег с собой сколько взял?

— Пять-шесть "иллиров".

— Это много, внимание привлечешь, — Сховек осуждающе покачал головой. — Золото оставь, а с собой возьми пару серебряных монет и медяки, этого на пропой хватит.

— Понял.

Следуя верному совету напарника, я вытрусил из кошелька всю имеющуюся при мне наличность. Золото, пять монет, убрал в ящик стола. А десяток бонов и три нира ссыпал обратно в кошель, который вернул на пояс.

— Правильно, — одобрил бывший гладиатор, и спросил: — Не боишься?

— Страха нет. Мандраж имеется, но перед боем всегда так.

— Хорошо. Давай оружие осмотрим.

Мой корт и кинжалы оказались там, где только что лежали деньги. Сталь Сховека, четыре метательных ножа и один широкий засапожник легли рядом. Каждый проверил оружие напарника, таков в группе давний обычай и, убрав смертоубийственные игрушки на их законные места, мы еще раз обговорили наши действия, а затем изучили схему трактира и карту улиц. И так прошел отпущенный нам на подготовку час. По команде Ойсы, мы встали, первыми покинули помещение и, выйдя из дворца, оказались на примыкающей к западной дворцовой стене улице Кайчер. Огляделись, все спокойно, и двинулись на окраину Белого Города, где можно было взять дешевый экипаж и доехать до Гильдии Наемников, откуда до границы криминализированных районов Грасс-Анхо рукой подать.

Сховек и я шагали по освещенным улицам, и на сердце у меня было спокойно и почти безмятежно. Впереди была ночь, наполненный опасностями Черный Город и драка с местными жуликами. Однако я был уверен, что не оплошаю, и мы с напарником, который внешне невозмутим, словно удав, выберемся из очередной передряги без фатальных потерь, и уже завтра я снова буду рядом с Каисс.

Глава 21

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

25.01.1405.

Про первую акцию в Черном Городе можно было бы и не рассказывать, ибо все прошло по плану Ойса и без особых неожиданностей. Однако во время проведения этой операции произошло событие, благодаря которому рядом со мной появился еще один человек, на которого я мог положиться в своих делах, а это тема такая, что мимо не пройдешь…

В трактире "Роза", я и Сховек оказались в назначенный Симом Ойсой срок. К объекту подошли со стороны реки Ушмай, берег которой находился всего в двухстах пятидесяти метрах от объекта. И прежде чем войти внутрь, мы сделали остановку на прилегающих к увеселительному заведению развалинах древнего дома и посмотрели на освещенную тремя фонарями (на баке, юте и мачте), качающуюся на речных волнах невдалеке от нас военную галеру. Постояли, помянули добрым словом теплые ветра, несколько дней назад задувшие с юга и унесшие к океану лед. Отметили, что вытащить пленного в Белый Город по воде гораздо легче и проще, чем тянуть его на своих плечах. И дождались ударов судового колокола, извещающих всех вокруг о начале одиннадцатого часа ночи.

Колокольный перезвон разнесся над рекой. И без слов, понимая, что нам необходимо делать, мы выдвинулись из развалин, прошли вверх по разбитой и грязной улочке, протиснулись через неприметный проулок, где воняло мочой и дерьмом, и оказались перед темным двухэтажным зданием, из которого доносился шум человеческих голосов. Рядом, в грязных лужах, валялась пара человек, по виду, рыбаки, а уличные крысы, местные бездомные малолетки, выворачивали им карманы. Для Черного Города это обычная картина, и сплюнув на покрытую нечистотами землю, уверенной походкой мы вошли в заведение мадам Фаисс Данкасс, которую иногда еще называли Красоткой. Видимо, таков был воровской юмор, прилепить хозяйке полубандитского трактира прозвище, которое ей совсем не подходило. По описаниям, я знал, что сестра Айка Лопаты, красавицей точно не была, неопрятная бабища с горбом на спине и шрамами на щеках, в свое время поднявшаяся из низов благодаря пробивному брату, который по молодости промышлял заказными убийствами, и собственному таланту профессионально делать минет. В общем, типичная местная маруха из воровского общества.

Внутри трактира, мы с напарником на мгновение остановились и осмотрели место, куда нас занесла судьба и приказ начальника. Просторное помещение, по которому в свете тусклых масляных ламп клубами плавал сизый дым с характерными запахами конопляной шмали и еще какой-то дряни с привкусом мускатного ореха. Вдоль стен стояли большие столы, за которыми сидело местное народонаселение, воры, шлюхи, рыбаки, речные моряки с торговых барж, несколько наемников и пара мелких чиновников ТПП в грязных сюртуках с блестящими глазками наркоманов. Слева и справа от двери два отдельных столика, где расположились трактирные вышибалы, здоровенные косматые дяди с мордами разбойников, шрамами на лицах, выбитыми зубами и мощными кулаками. Немного дальше находилась прикрывающая внутреннюю лестницу на второй этаж широкая барная стойка.

"Примерно так я себе все и представлял", — подумал я, прикинул, что в помещении на первом этаже не менее сотни человек, из которых треть готова в любой момент пустить в ход ножи, и направился вслед за Сховеком, который двинулся к одному из свободных столов. И как только мы приземлились за потемневшую от жира, копоти и пролитого на дерево пива дубовую столешницу, к нам сразу же подскочила одна из местных служанок, дородная невзрачная бабенка в штопаном сером платье и замызганном сальном переднике.

— Что будете пить? — устало спросила нас женщина.

— Чего-нибудь позабористей, — бросил Сховек. — Тавирское темное есть?

— Да, — кивнула служанка.

— Две кружки. В каждую пусть кинут по хорошей горсточке молотых орешков нинч. Поняла?

— Сделаем.

Женщина и прочие постоянные обитатели трактира уже оценили нас и приняли за тех, под кого мы маскировались, то есть, за не очень удачливых наемников. Одежда потрепанная, заказ стандартный, недорогое пиво с дурманными орешками нинч, чтобы по голове долбило круче и кайф не расходовался. А потому, внимания мы не привлекли, и когда перед нами появился заказ, Сховек и я незамедлительно припали к литровым глиняным кружкам и жадно начали глотать вонючую темно-серую бурду, которая здесь считалась темным тавирским пивом. Пить эту гадость не хотелось, мерзость редкостная, да еще и с молотыми орешками нинч, по свойству схожими с димедролом и сильно горчили. Помню, в бытность мою Лехой Киреевым, во время поиска, на дальнем хуторе в Отрадненском районе Краснодарского края, угостила меня одна бабушка самогоном, где были подобные таблетки. Так я чуть было с жизнью не распрощался, сутки болел и с трудом выжил. Однако это все осталось в далеком-предалеком прошлом, а в сегодняшней реальности, я одним махом выдул половину кружки, изобразил удовольствие, крякнул, срыгнул и посмотрел на служанку, которая протянула ко мне пустую грязную ладонь с обломанными ногтями. Надо было отдать ей деньги за заказ и, разыграв с напарником сцену, кто будет расплачиваться за выпивку, я горделиво повел плечами, бросил на стол серебряный нир, и сказал:

— Гулять, так гулять. Все равно завтра в поход, а на войне деньги не нужны. Две бутылки бренди покрепче, еще два пива с орешками и мясной закуски.

Все это было сказано таким тоном, словно я на стол не серебро, а золото кинул. Служанка понимающе ухмыльнулась, взяла монету и ушла за бренди. А мы продолжили изображать из себя любителей выпивки, судорожно поглощали пиво и наблюдали за всем, что вокруг нас происходило. Вроде бы, в трактире все как обычно. Пьяные выкрики и здравицы, взвизги дешевых шлюх и раскатистый смех алконавтов, все тот же самый наркотический дым, грохот отодвигаемых скамеек и тусклый свет. И если бы мы, в самом деле, были пьяны, то воспринимали бы все происходящее естественно. Но пиво, а затем и бренди, нас не брали, и то, что сегодня в трактире "Роза" необычный вечер, нам было заметно, слишком суетились служанки, а бармен, нет-нет, бросал настороженные взгляды на лестницу. И даже такой неопытный в Черном Городе человек, как я, это все видел, а с комментариями Сховека, который полушепотом объяснял мне что здесь и как, трактирные расклады становились прозрачными и понятными.

Ближе к одиннадцати часам ночи, со второго этажа спустился тощий бледный юноша в ярких лиловых штанах и красной рубахе, со взором горящим, наркоман со стажем Гаррс, проститутка в мужском обличии, живущий с хозяйкой трактира за деньги и дозу, а по совместительству, стукач Сима Ойсы. Он прошел к вышибалам и что-то им сказал, видимо, известил их о прибытии важного гостя, Айка Лопаты. И когда он ушел, здоровяки напряглись и изобразили готовность порвать любого, кто только вздумает излишне шуметь или подняться наверх.

Затем в зале появились два наемника, бывалые мужики в новых кожаных колетах, обвешанные ножами, словно новогодние елки игрушками. Это были два из четырех постоянных телохранителей воровского авторитета, которые, не полагаясь на вышибал трактира, вышли в зал. Подобное поведение охранников было не запланировано, но сказать им, что, мол, ребята валите наверх, вы нам будете мешать, мы, естественно, не могли. И приходилось принимать ситуацию, как она есть. На колени телохранителям, тем временем, упали две молодые девахи кровь с молоком в чистой одежде, элита среди местных жриц любви. Но воины, потискали бабенок и прогнали их прочь, они на работе и им не до развлечений. Шлюшки посмеялись и исчезли за барной стойкой.

В общем, все было относительно тихо и без неприятностей, и постепенно трактир начал пустеть. Ночные работники ножа и топора отправились на промысел, алкоголики уже валялись под столами или на улице, нарики вмазались, а приличной публики вблизи не наблюдалось. Мы с напарником выпили все, что у нас было, и съели закуску, несвежую подкопченную баранину, которая была густо пересыпана перцем, и за этим занятием досидели до полуночи. Надо было заказывать новую порцию пойла. Однако пришла пора действовать. На лестнице появился Гаррс, который замер, оглядел полупустой зал трактира, и ломким писклявым голоском прокричал:

— Всем по кружке светлого пива за счет заведения! Хозяйка угощает!

Это был нам сигнал. И после того, как служанки разнесли халявное пиво, надо сказать, неплохое, и все присутствующие выпили за здоровье Красотки, началось движение. Сначала на внутренний двор, один за другим, вышли Ойса, Кантар, Тэнш и Кэмпи. Затем, покачиваясь и делая вид, что с трудом сдерживают рвотные позывы, на внешний выход устремились Фтан и Кушнер, которым предстояло стоять на шухере и сдерживать тех, кто хотел бы войти внутрь. И лишь только они оказались за дверью, Сховек толкнул меня под столом ногой, и предупредил:

— Начинаем! Готов?

— Завсегда готов, — ответил я и, разминаясь, повел плечами.

— Ну, боги нам в помощь, — прошептал бывший гладиатор. — Беру на себя охранников, а ты займись трактирными вышибалами.

— Ясно.

Сжимая в руках пустую пивную кружку, Сховек встал из-за стола и вышел на широкий проход. И посмотрев на бодигардов Айка Лопаты, он громко спросил их:

— Вы чего на меня уставились!?

Отреагировали, как и было положено, не телохранители, для которых Сховек, внешне, явно, был не противник, а вышибалы. К нашему столу подскочили сразу двое, и один из них, косматый мужик лет сорока с поломанным носом, надвинувшись на моего напарника, сказал:

— Э-э-э, ты на кого пасть распахнул!? Заткнись!

Сховек не ответил, а начал драку. И первое, что он сделал, это впечатал глиняную кружку в лоб мужика. Хрупкая глина раскололась, остатки пива разлились по лицу трактирного бойца, и он недоуменно выдохнул:

— Ты чего!? Да мы же тебя…

Договорить, напарник ему не дал, и ударом в челюсть отправил вышибалу в нокаут. Шкафоподобный верзила закачался и рухнул и, следуя примеру Сховека, я выметнулся из-за стола на открытое пространство, и вступил в драку со вторым трактирным бойцом. Раздумывать было некогда, и пока не дошло до ножей и мечей, требовалось вырубить противника жестко и без колебаний. Поэтому я хотел сразу же ударить выступившего против меня мужика в гортань. Но пол в трактире был скользкий, и в прыжке я неудачно приземлился на одно колено, прямо перед противником. Секунда-другая, и вышибала просто навалился бы на меня всей своей стокилограммовой массой, и задавил бы лейтенанта Ройхо словно кутенка. Однако я не промедлил, и нанес удар кулаком по гениталиям противника. Костяшки пальцев впечатались в мягкое место, и по залу разнесся трубный рев боли, от которого с потолка посыпалась сажа и пыль. Вышибала схватился за промежность и согнулся, а я смог быстро встать, и ногой ударил его в голову.

"Жаль, в сапогах стальных набоек нет, как на морских "сэфети шузах". Эффект от удара был бы смертельный", — наблюдая за падением местного бойца, подумал я. После чего развернулся к следующему верзиле, который устремился на меня от лестницы. Место для маневра имелось. И я отработал двоечку, левым кулаком в челюсть, правым по печени. Удары у меня хорошие, наработанные, и я все сделал быстро и красиво. Однако противник не упал, видать, крепкий мужик, и его руки-клешни обхватили меня и прижали к себе.

— Порву! — выдохнул он мне в лицо пивным перегаром и чесноком, и постарался ударить меня головой в переносицу. Я прикрылся левой рукой, которая защитила лицо, а правой вынул из ножен кинжал и всадил его противнику в бок на всю длину стального клинка. По ладони потекла кровь, рукоятка намокла, а вышибала дернулся раз-другой, и его ослабевшие руки отпустили меня.

Снова я свободен. Взгляд вправо, на Сховека, который метнул нож в одного из телохранителей Айка, и прикончил его, затем в прыжке, ногой свернул челюсть еще одного вышибалы, а теперь сцепился со вторым наемником. Ему моя помощь пока не требуется, и я смотрю влево. От двери приближаются еще два местных блюстителя порядка, у одного обшитая кожей дубинка, а у другого мясницкий тесак. Все остальные посетители, сидят спокойно и в драку не ввязываются, для них, все происходящее, это развлечение.

Левой рукой я оттолкнул от себя уже мертвого вышибалу, и один из моих кинжалов остался в его теле. Правая ладонь прошлась по одежде, немного очистилась от крови, и я выхватил корт. Глаза следят за противниками, ноги полусогнуты, и я готов к продолжению драки. Пол, по-прежнему, скользкий, но это ничего, я это обстоятельство уже учитываю. Мир вокруг мутнеет, и есть только два откормленных кабанчика, которые прут на меня. Можно работать.

Первым на меня кидается человек с дубинкой. Весьма ловко, он прыгает вперед и заносит свое оружие в сильном замахе. А я резко и быстро, как на уроке фехтования, шагнул ему навстречу и в сторону, пропустил массивное тело мимо и сделал выпад. Острая сталь корта скользнула по ребрам врага. Длинный и глубокий порез вскрыл рубаху и кожу бандита, и из раны потоком хлестнула кровь. Он замер и вскрикнул, но я этого не видел, а лишь слышал. Рывок вперед! Корт схлестнулся с мясницким тесаком, который не уступает моему короткому клинку по размерам и прочности. Поворот рукой, и моя сталь рассекает кисть врага, тесак выпадает из его руки, и рукоятью корта я бью его в висок. Хруст костей! И мертвец падает на грязный и замызганный пол трактира.

Поворот! И перед моим лицом, лишь самую малость не задевая меня, пролетает дубинка. Она возвращается к своему владельцу для нового замаха, а я следую за ней, припадаю на одно колено, и наношу короткий удар вперед. Острие клинка вонзается последнему вышибале в горло. Красные брызги в лицо! Из тела врага хлещет кровь, и я быстро возвращаюсь в мир вокруг меня.

Посетители от драки в стороне, а Сховек, такой опытный боец, почему-то, проигрывает. Его противник оказался силен и ловок, и свалил бывшего гладиатора, который не сдавался и, даже лежа на полу, пытался отбиваться от чужих клинков. Напарника надо было выручить, и я кинулся на наемника со спины. Но взять его с тыла не удалось. Он резко развернулся, и мой корт ударился в два широких длинных кинжала и был отброшен в сторону. Рукоять выскользнула из руки, и я схватился за свой нож. Мы с противником закружили немного левее тела Сховека, который не мог подняться, видимо, был серьезно ранен и что-то сипел. И глядя в спокойные глаза телохранителя, который вот-вот, должен был перейти в атаку и прирезать меня, я неосознанно потянулся к силе кмитов, и выбрал "Плющ".

Наемник рванулся на меня, а я отпрыгнул к стене, где полутьма могла бы скрыть все мои движения. Телохранитель довольно хмыкнул и улыбнулся, видимо, его забавляла игра в кошки-мышки и, пуганув меня взмахами своих клинков, он снова рванулся вперед. И опять я успел отскочить назад. Спина уперлась в затемненный угол между дверью выхода и правой стеной трактира, и отступать стало некуда. Но бежать дальше я и не собирался. Главное, заманил противника в сумрак, где можно применить свое боевое заклятье.

— Ну, подставляй печенку, — с веселыми нотками в голосе, произнес телохранитель Айка и ловко взмахнул своими кинжалами.

— Сейчас, — ответил я, после чего перебросил свой кинжал в левую руку, а правой накинул на горло врага жгут магической удавки.

Человек передо мной закачался и, выронив один из своих клинков, левой рукой схватился за горло, а я шагнул к нему навстречу, и вогнал под его ребра свой кинжал. Рывок на себя! Переброс клинка! И новый удар, уже под сердце, который окончательно добил противника. Теперь, все кто видел этот бой со стороны, могут сказать только одно, наемник зарезал другого наемника, и все было честно. Старый гонял молодого, но дело до конца не довел и за это поплатится.

Я вышел из темноты на свет и направился к Сховеку, который не мог подняться. И в этот момент, в покоях хозяйки, раздался взрыв энергокапсулы, а после него, сверху послышался истошный крик Гаррса:

— Пожар! Бегите!

Посетители, кто был в состоянии адекватно воспринимать все происходящее, служанки, шлюхи и бармен, вскочили на ноги и, хватая все, что попадалось под руку, по трупам на проходе, устремились на главный выход. Времени терять было нельзя. Я подскочил к напарнику и, одним рывком, оттащил его к стене. Мимо нас промчалась толпа напуганных взрывом и криками Гаррса (которого сейчас, наверняка, Ойса на клинок одевает) людей, а наверху раздался еще один взрыв боевой магической гранаты. Здание трактира тряхнуло, и на пол упало одно из стропил. Сверху потянуло гарью, а значит, нам с напарником пора покидать трактир и сам Черный Город.

Однако Сховек мужик тяжелый, и ранения у него серьезные, пара глубоких порезов в районе брюшной полости, и дырка в левом бедре. Артерия перебита, и он заливается кровью. В общем, дела напарника были плохи, а эликсиров при нас не было, на этом начальник настоял, конспиратор хренов. На помощь рассчитывать нельзя, каждый уходит сам по себе. И по инструкции тайных стражников "Имперского Союза", с которой меня, под подписку о неразглашении, ознакомили еще в первый день работы в команде Сима Ойса, я должен был добить бывшего гладиатора и покидать трактир в одиночку. Но что-то удерживало меня от подобного поступка, хотя я реально понимал, что будь на моем месте Сховек, он бы меня обязательно бросил.

— Беги, — понимая, о чем я сейчас думаю, просипел напарник и, закрыв глаза, сам подставил под удар горло.

"Правильный мужик, — глядя на него, подумал я, и принял решение: — Не брошу его, на себе потащу. Будет удача с нами, выкрутимся, а прижмет, тогда и добью Сховека".

Определившись в своих дальнейших намерениях, я действовал без промедления. И пока пожар не распространился на весь трактир, снятым с наемника ремнем я перетянул бедро Сховека и остановил кровотечение. Напарник вновь открыл глаза, посмотрел на меня, и выдохнул:

— Вали отсюда, дурачок. Это Черный Город, здесь с раненым долго не пробегаешь.

— Молчи! — ответил я. — Вытащу тебя!

— А сможешь?

— Смогу.

Мой голос прозвучал уверенно и Сховек затих, а я приступил к обыску наемников.

"Не может быть, чтобы такие крутые бойцы, как телохранители Лопаты, не имели при себе эликсиров здоровья", — решил я и, обыскав мертвецов, у того, кого свалил последним, нашел то, что нужно, маленький темный флакончик. Правда, надписей, что это, не имелось, но Сховеку терять было нечего, и я влил непонятную жидкость ему в горло. Он, было, закашлялся, но я его придержал, и эликсир ушел по пищеводу. На этом все, первая медицинская помощь товарищу оказана, можно драпать, тем более что трактир заволокло дымом, а со второго этажа, с которого никто так и не спустился, на лестницу вырывались длинные языки жадного пламени. И отыскав свой корт и второй кинжал, я был готов к бегству. Сховек к тому моменту потерял сознание, видимо, сказалось действие эликсира, и я приготовился его поднять.

Однако в этот миг с пола встал один из недобитых здоровяков-вышибал, тот самый, которому напарник на голове кружку с пивом разбил. Трактирный боец похлопал глазами, в дыму разглядел нас, и с криком: "Убью!", надвинулся на меня. Пришлось задержаться.

Прыжок на громилу! Резкий и быстрый удар кулаком в горло, так чтобы трахея противника смялась, и бросок тяжелой туши через бедро на пол. Затем, каблуком сапога по переносице. А когда враг задергался в конвульсиях, и появилась уверенность в том, что спина прикрыта, я вернулся к Сховеку.

Рывок! Тело находящегося в бессознательном состоянии напарника умещается у меня на спине, и я покидаю трактир. Но не через основной выход, а тот, который вел на внутренний двор. Уходить надо, по возможности, тихо, а с улицы слышны крики сбегающихся на пожар окрестных жителей и постояльцев "Розы", которые собирались тушить огонь, и мародеров, надеявшихся поживиться на пепелище. Так что, убираться с места проведения акции пришлось кружным путем.

Продираясь через перевернутые столы и лавки, в дыму и огненных снежинках из паутины и мусора, которые падали сверху, я выбрался во внутренний двор. Живых людей здесь не было, и только пара трупов на покрытой мусором грязной земле говорили о том, что Ойса и его люди сделали свое дело и слиняли. В сполохах огня, следы тайных стражников были видны очень хорошо, и я пошел по ним. Тяжелое тело Сховека давило на плечи и отвлекало от всего происходящего вокруг, и если бы рядом оказался кто-то, желающий нам с товарищем смерти, он мог бы подойти ко мне незаметно. Однако вблизи никого не было. Я спокойно вышел через узкую калитку, ведущую в сторону реки, переступил еще через два мертвых тела, и шмыгнул в сторону ближайших развалин, которых вокруг было немало. И здесь, метрах в двухстах от полыхающего трактира, я сделал первый привал и задумался о том, правильно ли все делаю.

С одной стороны, Сховек мне никто, мы с ним ни друзья, и ни приятели, а до Белого Города или Дехского речного порта, где стоят патрули стражников, ой как не близко. Но с другой стороны, этим вечером я стал воспринимать его как "своего", и добить напарника у меня рука не поднялась. Значит, надо действовать по первому зову, а иначе, вся моя суета вокруг Сховека пойдет коту под хвост.

Передохнув и прикинув наиболее безопасный маршрут, я вновь взвалил тело напарника на плечи, и через развалины и задворки криминальных районов, чигирями, которыми даже местное ворье не ходило, по дуге обходя горящую "Розу", двинулся от реки Ушмай к Гильдии Наемников. Это было ближайшее место, где имелась возможность взять конный экипаж до Дехского речного порта, а оттуда, с пересадкой добраться до Белого Города. Триста метров. Остановка. Передышка и снова вперед. И так до тех пор, пока я полностью не выдохся, и не решил дожидаться рассвета. До точки, где я могу чувствовать себя в относительной безопасности, оставалось всего ничего, километра полтора, и первые лучи солнца появятся на небосклоне через два часа. Погони за нами нет, и можно было никуда не торопиться. Мелькнула мысль, что можно применить "Полное Восстановление", и одним рывком, выйти к месту эвакуации. Но я все же решил не торопиться, и правильно сделал, так как вскоре очнулся Сховек.

Тайный стражник застонал и открыл глаза. Ситуацию он понял сразу же, и выдохнул:

— Уважаю.

— Не понял, — сказал я. — Кого уважаешь? О чем ты?

— Тебя уважаю, гвардеец. Как человек поступил, не бросил меня. Что со мной? Серьезно меня подранили?

Я осмотрел его. Отметил, что раны на теле Сховека уже затянулись, а ремень на бедре можно снять, и ответил:

— Нормально. Через час-другой, на своих двоих передвигаться будешь.

— Эликсир? — спросил он.

— Да, — не стал я отрицать очевидного факта и, предупреждая следующий вопрос, откуда он у меня взялся, пояснил: — Эликсир у того бойца, который тебя свалил, нашел.

— Благодарю, — прошептал Сховек. — Моя вина, не просчитал воина, против которого вышел, и за это поплатился. Давно такого противника не нюхал, и расслабился. — Он помедлил, и добавил: — Я тебе обязан. Так что теперь, если у тебя нужда возникнет, и я смогу хоть как-то помочь, только намекни, и все будет сделано.

— Договорились, — отказываться от предложения напарника, было бы глупо. — Но про это потом, а пока отдыхай.

— К демонам отдых! — Сховек достаточно уверенно встал и покачнулся. После чего сдернул с бедра ремень и спросил: — Где мы сейчас находимся?

— Примерно, район Манш, развалины на улице Капитана Бетриса.

— Надо отсюда до рассвета уйти.

— А осилишь дорогу?

— Да. Эликсир у наемника хороший, и меня энергия просто распирает. Понятно, что это ненадолго, скоро кровопотеря скажется, но на пару часов меня хватит.

— Ну, тогда пошли.

Я встал рядом со Сховеком, и он, оперевшись на мое левое плечо, сказал:

— Про то, что в трактире было, про мое тяжелое ранение и то, что ты мне помог, Симу не говори, не стоит. Он человек со странностями, мнительный и очень подозрительный, и не любит, когда люди из его команды действуют сами по себе и инициативу проявляют. Поэтому, он может себе лишнего придумать, начнет копать и меня от работы отстранит. Понимаешь о чем я?

Вспомнив расчетливую бездушность и беспричинную злобу своего нынешнего начальника, я согласился с напарником:

— Все понял, и буду молчать.

— Это хорошо, что ты понятливый. Тронулись. Нам еще из Черного Города выйти надо, и себя в порядок привести. По дороге заедем ко мне, там подробней поговорим.

Сказав мне все, что хотел, Сховек с моей помощью, начал движение. Осторожно переступая через каменные блоки и кирпичные осколки, мы вышли из развалин. Вокруг шуршали крысы и где-то вдалеке были слышны пьяные выкрики. Нормальный фон для района, в котором мы оказались. Явной опасности рядом не было и, постоянно озираясь, мы направились в сторону зданий и казарм Гильдии Наемников.

Глава 22

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

30.01.1405.

Новый день начинался с того, что мне приснился плохой сон, и я проснулся за два часа до рассвета. На лбу испарина, обнаженное тело вздрагивает, и я совершенно не помнил, какие видения меня посетили. Единственная зацепка, это то, что во сне была Каисс. Моей девушке угрожала смертельная опасность, а я ничем не мог ей помочь. Однако в моем доме все было спокойно. И повернувшись на бок, я увидел свою белокурую красавицу, которая мирно спала рядом со мной. Ее лицо было безмятежным, а на губах замерла еле заметная сладкая улыбка, говорившая о том, что если ей что-то и снилось, то наверняка, это было что-то хорошее и приятное.

На краткий миг, посмотрев на Каисс, мне стало легче. Дурная сонная хмарь, посетившая мои ночные грезы, отступила. Но неприятный осадок на душе остался, и прогнать его не удавалось. Лежать в постели я уже не мог, беспокойные мысли не давали покоя. И осторожно, стараясь не потревожить покой любимой, я покинул постель, оделся, взял ножны с ирутом, и вышел из нашей общей спальни. В коридоре тишина, дом спал, и я перешел к себе в кабинет. Зажигать свет не стал, а подтянул к окну кресло, уселся в него, всмотрелся в ночной зимний сад и постарался просчитать, откуда мне грозит опасность. И хотя, моя земная рациональная суть говорила, что сны это чепуха, ночной бред, и не более того, другая моя половинка, воспринимающая мир Кама-Нио как родной, твердила, что каждое сновидение это послание от кровных родственников из дольнего пространства, и отмахиваться от него это верх глупости. А потому, ночное видение я воспринимал именно с такой точки зрения, и пытался найти источник угрозы.

Откуда на меня и мою женщину надвигается беда? Кто может нанести удар? Каким образом и какова конечная цель того, кто в меня целится? Вопросы правильные и по существу, и чтобы на них ответить, надо было пролистнуть свою память и я начал с последних пяти дней моей жизни.

Операция по захвату криминального авторитета Айка Лопаты увенчалась успехом. Вор был пленен и доставлен в пыточные подвалы Старого Дворца, где с ним стали работать лучшие дознаватели "Имперского Союза" и просеивающие его мозги чародеи магической школы "Гарджи-Тустур". Я к этому делу допущен не был, моя фигура слишком незначительна, но протоколы допросов, как и все сотрудники Сима Ойсы, конечно же, читал. В них было много интересной информации, которая поможет имперцам в проведении облав на южной окраине Грасс-Анхо. Явки, адреса, структура криминальных группировок, фамилии покровителей из Белого Города и места отнорков, через которые могли бы вырваться за пределы оцепления авторитетные воры.

Что же касается лично меня, то я работал как все. Лишнего не болтал, умника из себя не строил, не выделялся, и пару раз имел приватные разговоры со своим новым приятелем Юрэ Сховеком, который считал, что обязан мне жизнью, и был готов оказать мне любую помощь, какая только потребуется. Но пока, я относился к нему настороженно, хотя двойного дна в Сховеке не чувствовал. Бывший гладиатор, а ныне тайный стражник, тяготился своей службой, и давненько подумывал о том, что надо бы покинуть команду Ойса. Однако пока он терпел, и причины для этого у него были. Сховеку требовалось кормить свою немаленькую семью, находящуюся в провинции, и начальник, его просто так не отпустит, слишком много он знает секретов. Так что, за свое место тайный стражник держался лишь волей обстоятельств, но намекнул, что при первом же удобном случае попытается слиться. Кстати, Сховек, как и Ойса, знал обо мне много такого, о чем даже мои друзья Альера и Эхарт были не в курсе. Например, им было известно о том, что я знаком с Анатом Каиром и летом планирую отправиться на север. И обязанный мне жизнью Юрэ рассчитывал как-то изловчиться, и уйти со мной. Ну, боги ему в помощь, я не сказал нет, но и да, пока придержал.

Память услужливо пролистнула минувшие дни, и я сам себя спросил: "Опасность связана с командой Ойса, службой и Сховеком?" Сердце не дернулось, чувства промолчали, и ничего не изменилось. Ответа не было, и я начал искать другие причины надвигающейся беды.

Может быть, герцог Андал Григ новых киллеров нанял? Вряд ли, ему сейчас не до меня. С севера опять нанхасы налетели и диверсанты Рагнара Каира ему житья не дают. Тогда, возможно, мои недобрые предчувствия связаны с чем-то другим? Наверняка. Но что это, я не знаю. Анат Каир? Нет. Я ему нужен. Проблемы с Дайиринами, которые не сегодня, так завтра, должны вернуться из разведки? Тоже нет. Вчера от них пришло письмо, и в нем было сказано, что они работают тихо и все идет неплохо.

До самого рассвета я промучался в поисках ответов и не получил их, но бросать все самотек не собирался. А потому, покинув кабинет, я вернулся в спальню, где поцелуями разбудил Каисс, и после завтрака, перед отбытием на службу, начал суетиться.

Сначала вызвал к себе старшего охранника, пожилого бывалого вояку, и через него сделал заказ на еще четырех бойцов из Гильдии Наемников, которые должны быть в моем особняке уже к полудню. А помимо этого приказал не выпускать Каисс из дома. Затем переговорил со своими уличными агентами подростками Таином и Армой, которым дал десяток серебряных ниров и приказал за день сделать все возможное для обнаружения опасности. Пробежаться по окрестностям. Поднять уличных мальчишек. Опросить торговцев. Ну и, конечно же, самим не зевать. Мальчишки, которые за время проживания под крышей моего дома, окрепли и вытянулись, и теперь ничуть не напоминали уличных бродяжек, заверили меня, что все будет сделано в лучшем виде. И немного успокоившись, я направился в Старый Дворец…

В помещении, отведенном для команды Сима Ойсы, было людно. Операция "Сеть" входила во вторую стадию, и к нам прибыло подкрепление. Четыре лейтенанта Черной Свиты, десяток тайных агентов, несколько столичных стражников и два капитана из имперских линейных полков. Всех их следовало ввести в курс дела, и армейцев вместе с лейтенантами гвардии перекинули на меня. Поэтому, я сразу погрузился в дело, закрепил на стене карты Черного Города, начал инструктаж новичков, и за этим занятием скоротал время до обеденного перерыва.

Идти в дворцовую столовую не хотелось, аппетита не было. И как обычно, вертя на пальцах трофейный амулет, я откинулся на спинку удобного плетеного стула и, глядя в серый потолок, продолжил размышлять о своем. Но сделать это спокойно не получилось. Сим Ойса тоже остался на месте. И присев напротив меня, он кивнул на амулет и произнес:

— Я ведь сказал, убери эту игрушку.

— Зачем? — я спокойно посмотрел в глазки-пуговки начальника и пожал плечами. — Магии в ней нет, опасности тоже, а так, покрутил ее, повертел, и расслабился.

— Вот вгонят тебе в живот ножик, тогда и поймешь, что опасность в этой монетке есть.

— А подробней можно?

Ойса расстегнул ворот своего серого камзола, засунул за пазуху руку и извлек на свет божий точно такой же амулет, как и у меня, только перечеркнутый напополам ломаной линией. Он заметил мое замешательство, и усмехнулся:

— Подробностей хочешь? Будут. — Он помедлил, убрал свой амулет, и продолжил: — Эта монетка опознавательный знак воина из клана Умес.

Про эту семейку, которая выращивала отличных бойцов, составлявших гвардию Республики Коцка, и частенько промышлявшую заказными убийствами и шпионажем, я кое-что слышал, но на всякий случай уточнил:

— Значит, киллер был из этого клана?

— Да. Причем это был воин из высших, старший сын старшего сына в одном из сорока родовых колен клана.

— Получается, что и вы Умес?

— И я.

— А как же так вышло, что республиканец из знатной и уважаемой на востоке семьи с древними традициями служит империи?

— Я изгой, и этим все сказано. У меня свой путь по жизни, и с моей родней он никак не связан. Впрочем, не об этом разговор.

— А о чем?

— О том, граф, — Ойса ухмыльнулся, — что теперь ты должен остерегаться. Каждый подобный амулет-монетка знак принадлежности к касте лучших вольных бойцов в Республике Коцка, которые работают за деньги. И любой из клановых воинов, убив тебя и вернув монету в клан, заработает большое уважение и сможет всю жизнь в золоте купаться. За тысячу лет, что существует клан Умес, были потеряны семьдесят полноценных знаков и домой вернулись шестьдесят семь. Еще два утонули в океане, а один сгорел в огне. Твой амулет семьдесят первый, и его постараются вернуть, не взирая ни на что, пусть даже на это понадобится десять, двадцать лет, или жизнь отдельно взятого человека или изгоя.

— Например, такого, как вы?

— Нет. Мой случай особый. И даже убив тебя, а затем вернув амулет семье погибшего, я не получу прощения.

— Так, может быть, мне выкинуть эту монетку, и забыть про нее.

— Не поможет. Ты уже засветился. Я навел справки, ты по праву взял этот амулет в бою. Имеется подтверждение гвардейцев 2-го полка, с которыми ты был в дворцовом парке. И если это узнал я, то это будет известно любому, кто тобой заинтересуется. Так что, граф Ройхо, готовься. Как только старейшины узнают о гибели Аксы Умеса и его группы, за твоей жизнью начнется охота. И дело здесь не только в том, что необходимо вернуть семейный знак, но и в том, чтобы отомстить за смерть своего родича. Знаешь, что такое кровная месть?

— Знаю, — я непроизвольно, сжал правую руку в кулак, и спросил: — Сколько у меня времени в запасе?

— Без понятия, — Сим Ойса, или кто он там был изначально, равнодушно пожал плечами. — Если тебе очень-очень повезет, пара месяцев, может быть, больше. А если из группы Аксы, который в Оствере брался за любое кровавое дело, и этим зарабатывал себе уважение и опыт, кто-то уцелел, то бойцы клана Умес уже здесь и после проведения разведки они постараются ударить по самому дорогому что у тебя есть.

— Диверсантов положили всех, — сказал я.

— Не обольщайся. У каждой клановой группы, которая работает за пределами Республики Коцка, в прикрытии есть пара человек.

— А зачем по близким бить, если республиканцам нужен амулет и я?

— Ха! Все просто. Если прижать бойца женой или детьми, он сам придет, куда ему скажут, и амулет принесет. Это один из излюбленных приемов моей родни, не спеша и без суеты, подобраться к цели вплотную, втереться к ней в доверие, рассмотреть ее и изучить, а потом сломать человека морально и нанести смертельный удар.

— И сколько за моей головой может придти бойцов?

— Сначала будут изгои, одиночки, два-три человека, и проштрафившиеся наблюдатели. А если у них ничего не выйдет, в дело вступят штатные воины семьи. Девиз клана Умес: "Жизнь интересная игра!". И если ты, гвардеец, хочешь пожить подольше, то должен в этой игре делать нестандартные шаги.

— Понятно. Но почему ты мне об этом амулете сразу не сказал?

— Зачем? Ты имперский аристократ, — снова усмешка, — вот и крутись, как знаешь. Я не добрый волшебник Турим из сказки для детей. И если бы не граф Тайрэ Руге, который в свое время нашел ко мне подход, то я воспринимал бы всех остверов, и в первую очередь дворян, как врагов.

Ойса встал, и направился в сторону двери, а я его окликнул:

— Начальник, ничего больше посоветовать не хочешь?

— Нет, не хочу, — ответил он, и вышел.

Я проводил его взглядом, и прошептал себе под нос:

— Сука!

После чего, еще пару раз помянул недобрыми словами Сима Ойсу, и прислушался к себе. Ну и, конечно же, подумал о том, а не связано ли мое сегодняшнее беспокойство с кланом Умес? С разных сторон подходил к вопросу, и пришел к выводу, что да, наверное, так и есть. Сон касался Каисс, а начальник сказал, что воины из Коцки постараются ударить по близкому человеку.

Закончился обеденный перерыв, и вернулись тайные стражники. Покинуть Старый Дворец сразу не удалось и пришлось продолжить работать с бумагами и документами. Часы тянулись мучительно медленно, и от недобрых предчувствий сжималось сердце. Но, под колючими взглядами Ойсы, я делал вид, что невозмутим, и все же дотянул до шести часов вечера. Спокойно покинул помещение, и вышел за пределы Старого Дворца.

Моя коляска уже ждала у ворот. И запрыгнув внутрь, я скомандовал кучеру:

— Гони!

Возница свистнул, гикнул, кнутом приободрил пару бодрых ездовых лошадок, и мы понеслись по улицам. И пока ехали, я вспоминал все, что знал о клане Умес.

Информации имелось не очень много, самый минимум, который мне успели дать в "Крестиче". Умес это древний клан общий численностью до десяти тысяч человек, и пятая часть этого сообщества состоит из профессиональных воинов и убийц, которые относятся к жизни, словно она игра, с правилами шахматной партии. Твой ход. Ответ противника. Размен пешками. Рокировки и неожиданные ходы. Говорят, что это смысл жизни старейшин семьи Умес, которые считают себя непревзойденными комбинаторами и живут по своим собственным законам. Они составляют костяк военной и государственной верхушки в Коцке, за ними сила и власть, деньги и масса шпионов. И если так уж случилось, что я свалил одного из наследников рода, мне придется очень туго. Но Ойса, хоть и сволочь, но намек на то, как подольше пожить, мне дал. Необходимы нестандартные шаги, которые вызовут интерес противника, и только это в состоянии отсрочить нападение. Правда, есть и другой путь, дождаться первого хода карателей клана, и объявить семейству Умес свою собственную войну. Но это шаг отчаяния, который делается в том случае, когда нет никакого иного выхода и терять нечего. А у меня, есть за что цепляться.

Итак, волею случая, сам того не понимая, я попал в тугой переплет, и мне никто кроме меня самого не поможет. Сим Ойса, как выяснилось, выходец из клана игроков, меня не поддержит, а все потому, что он скотина и, видимо, ему интересно понаблюдать за тем, как я стану дергаться и выкручиваться. Полковник Сид, тоже не заступник. Он может дать пару рядовых гвардейцев, которые станут охранять мой особняк, и это все. Но с охраной у меня порядок. Ну, а в то, что командир Черной Свиты пойдет с моей проблемой выше, к канцлеру императорского двора, я просто не верю. Серьезные люди Империю (с большой буквы И) спасают, а тут судьба какого-то лейтенанта, парня, вне всяких сомнений, хорошего и перспективного, но все же не генерала и не гвардейского полковника. И значит, отцы-командиры могут ограничиться моральной поддержкой, и только, ибо тратить на спасение графа Ройхо ресурсы мощной организации просто не резон. Обратиться к Каиру? Хм, это мысль. Однако, "Жало Канимов" не является моим другом, который встанет за меня горой, и прежде чем его о чем-то просить, надо знать, во что мне встанет его помощь. А так как мне дать ему нечего, то получается, что снова я остаюсь один, и могу рассчитывать только на собственные силы, друзей, подручников, везение и кмиты.

Проспект Славы коляска пролетела так быстро, что я и не заметил, а может, просто был погружен в свои мысли. Свернули в проулок, выехали на улицу Данвен, и вскоре оказались в моем особняке. Я спрыгнул на брусчатку дорожки и тут же окликнул охранника:

— Как у нас дела?

— Все спокойно, — наемник флегматично отлип от стены и подошел ко мне. — Усиление прибыло, службу тянем, происшествий не случилось. Единственное событие, Дайирины приехали.

— Хорошо. Не расслабляйтесь, у нас могут появиться незванные гости.

— Понял.

Старый вояка кивнул головой, и отправился к воротам, а я вошел в дом, проследовал в гостиную и обнаружил здесь все семейство Дайиринов. Ресс и Дэго сидели у камина и грели ладони. Каисс стояла рядом и, судя по ее раскрасневшемуся лицу, она только что спорила с братьями и, наверняка, беседа касалась наших с ней взаимоотношений. Нечто подобное ожидалось, и для меня реакция шевалье была предсказуема. Они могут выказать свое неудовольствие поведением сестры, но делать ничего не станут, ибо не я лишил Каисс девичьей чести, и она уже совершеннолетняя, а значит, может сама решать, с кем ей спать. Меня и подругу подобное положение дел пока устраивает, и Дайиринов тоже устроит. Какое-то время они будут молчать и наблюдать за всем происходящим со стороны, а что будет дальше, посмотрим. Над головой новая угроза нависла, и надо дожить до весны, а затем до лета. Герцог Григ меня не достал, мятежники не убили, воры не порезали, мертвецы не сожрали, а тут, целый иностранный клан со мной в игру поиграть может. И если бы игра была не смертельная, то я, включился бы в нее с удовольствием. Впрочем, это все потом. Надо локализовать воинов Умес, и только тогда уже думать, что и как делать. А пока, можно заняться чем-то более близким, простым и приземленным, а именно, делом баронессы Кристины Ивэр.

Поздоровавшись с Дайиринами, я присел в кресло рядом с ними, попросил девушку принести нам взвар и, посмотрев на Ресса, сказал:

— Докладывайте.

Старший Дайирин прокашлялся и начал:

— Прибыли в город Айла-Танас и осмотрелись. В магистрате купили дорожные документы, на рынке лошадей, и отправились на северо-запад, в сторону владений баронов Ивэров. Домчали за четверо суток, погода была дрянь, то ливень, то снегопад. Возле замка оказались ночью. Трактира или таверны рядом не было, и мы попросили приютить нас на ночь. Ворота открыли, но за постой попросили денег.

— Много?

— По пять ниров с каждого.

— Да, запросы у Келя Ивэра не слабые. И не постеснялся же с дворян деньги брать. Продолжайте.

— Ночь провели в замке, успели все осмотреть и познакомиться с домочадцами. Все обстоит именно так, как говорила баронесса Ивэр. На следующий день началась метель, и мы задержались еще на сутки. Замок изучили со всех сторон, снаружи и изнутри, видели дочь мадам Кристины, и прикинули, как ее выкрасть. Затем, покинули владение Ивэров, объехали его стороной, и вернулись в город. Думали, сразу в столицу вернуться, но у нас в Айла-Танасе старый знакомец объявился, на пограничье вместе службу тянули, человек надежный, и мы ему доверились.

— Кто таков?

— Отставной капитан шевалье Линтер. Сейчас проживает в Айла-Танасе, служит у местного богатого барона, но хочет от него уйти.

"И этот желает место службы сменить", — вспомнив желание Юрэ Схолека, подумал я о шевалье Линтере, и задал следующий вопрос:

— А чем отставной капитан может вам помочь?

— У него люди есть, десяток верных бойцов. И если капитану гарантировать, что после того, как девочка окажется в безопасности, ему и его бойцам дадут возможность перебраться в столицу, и отсыпят немного денег, он поможет нам в осуществлении нашего плана.

Дайирины выжидательно посмотрели на меня, и я поинтересовался:

— Сколько денег надо?

— Двести иллиров.

— Сумма солидная, но выплатить ее можно, точно так же как и капитана с его воинами в столицу перетянуть. Но только, если вы в нем уверены.

— Мы за него ручаемся, — оба шевалье одновременно кивнули подбородками.

— Ну, что же, я согласен. Каков ваш план?

Из небольшой походной сумки рядом с креслом, Ресс достал лист пергамента, на котором была грубая, но подробная схема родового замка баронов Ивэр. И водя по рисунку пальцем, он объяснил:

— В ночь подходим к замку. Через хлипкую западную стену, по приставным лестницам, проникаем внутрь, разоружаем охрану, в которой не воины, а местные холопы, идем в жилой донжон, и воруем девочку. Затем отход. Мы все просчитали, и сами все сможем сделать.

— Точно?

— Клянусь честью!

— А может быть, ввести в дело наемных специалистов?

— Не стоит. Справимся.

— Когда планируете начать?

— Завтра навестим баронессу, возьмем документы на девочку, и обратно в Айла-Танас. Еще раз обговорим условия с Линтером, дадим ему небольшой задаток, и в путь.

Прикинув, что вся операция мне обойдется минимум в триста пятьдесят монет, я встал, и сказал:

— Одобряю ваши действия господа. Деньги получите завтра, а пока отдыхайте. Перед отъездом еще раз все обговорим.

Оставив шевалье, которые явно, были довольны тем, что могут самостоятельно довести операцию по возвращению дочери баронессы к матери до логического завершения, я отправился в кабинет, и перед входом обнаружил Таина Густа. Мальчишка был в латаной простецкой шубейке, и было заметно, что он всего минуту назад находился на улице. Я вопросительно посмотрел на него, и он, словно заправский заговорщик или настоящий шпион, зашептал:

— Господин граф, мы нашли наблюдателя или убийцу. На чердак в здании наискосок от ворот, сегодня утром въехал странный человек, худой, патлатый и глаза сумасшедшие, на вид лет двадцать. И хозяин дома говорит, что в его вещах видел мощный дорогой арбалет.

"Нет, это не боец клана Умес, — сразу же решил я. — Игроки не стали бы меня караулить, чтобы просто убить, для них в этом нет никакого смысла, а значит, против меня вышел кто-то другой, разумеется, если патлатый юноша на чердаке киллер и не ждет другую цель, например, кого-то из моих соседей".

— Мы справились? — с надеждой на похвалу спросил меня Таин.

— Да, молодцы, — не стал я разочаровывать мальчишку. И наклонившись к нему, тоже зашептал: — Но врагов должно быть больше. Есть еще. Ищите парни и найдите тех, кто желает мне, а значит, и вам, зла. Понятно?

— Ага, — вихрастая головенка качнулась вверх и вниз.

— Тогда вперед, — хлопнул я его по плечу.

Паренек умчался вниз, а я, проводил его взглядом и подумал о том, что еще один день подходит к концу. Жизнь идет своим чередом, и она мне нравится, и чтобы выжить, надо не зевать, и быть немного параноиком. У людей с подобной чертой характера выживаемость на порядок выше, чем у всех остальных граждан, и это то, что мне сейчас просто необходимо.

Глава 23

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

08.02.1405.

Чтобы одолеть, а в моем случае, переиграть мощного, умного и, поднаторевшего в тайных делах противника, мне требовалось стать сильнее, чем я был сейчас. Я это понимал очень хорошо и прекрасно осознавал, что мои возможности весьма незначительны и верных людей рядом, можно сказать, что и нет. Дайирины отбыли на Анвер и про клан Умес, и угрозу с этой стороны, я им не говорил, ни к чему братьям лишнее беспокойство. У Альеры и Эхарта, свои дела, они живут обычной жизнью гвардейцев Черной Свиты, и в последнее время мы с ними виделись достаточно редко, так что друзей я тоже не тревожил. И оглянувшись по сторонам, я увидел, что в данный момент могу рассчитывать лишь на три условные охранные линии. Первая, это наемная охрана особняка, которая ничем иным кроме караульной службы и обороны дома заниматься не станет. Вторая, городские стражники, за некоторую мзду, появляющиеся вблизи моего жилища чаще обычного. Ну и третья, конечно же, это верные мальчишки, днем и ночью, гуляющие по улицам и патрулирующие окрестности. Но как бы они ни были хороши и пронырливы, они всего лишь подростки без спецподготовки и больших возможностей, и парни не могли обнаружить людей семейства Умес, которые, как я считал, уже где-то неподалеку. Требовались профессионалы, настоящие шпионы, но где их взять в Грасс-Анхо, мне было неизвестно. Ведь это не рядовые воины, которых можно нанять за деньги хоть тысячу клинков, или убийцы из Черного Города, по сотне иллиров за десяток. И я обратился за помощью к Юрэ Сховеку, которого несколько дней назад навестил в его крохотной съемной комнатке невдалеке от Старого Дворца.

Мы с ним посидели, выпили неплохого винца, поговорили за жизнь, и я рассказал Сховеку о неприятностях, которые меня вот-вот посетят. Бывший гладиатор, а ныне тайный стражник, человеком был неглупым, видать, не все мозги ему на аренах отбили. Поэтому, он сразу же понял в чем суть проблемы, сделал правильные выводы, крепко подумал и выдал мне довольно таки неожиданный расклад.

— Есть в столице профессиональные шпионы, которые пока не востребованы, — сказал он.

— Кто?

— Тайные стражники покойного Эрика Витима, которых уволили со службы и сейчас они сидят без работы.

— Что же это за профессионалы, если они не смогли подготовку покушения на своего повелителя разглядеть и предупредить его об опасности? Таких работников поганой метлой гнать надо, и наследники великого герцога правильно сделали, что вышвырнули их со службы.

— Ты, гвардеец, парень хваткий и сообразительный, но молод еще, и не все понимаешь, — Сховек взял паузу и продолжил: — Рядовые сотрудники столичной Тайной Стражи многое видели и замечали, и если бы их рапорта и докладные записки дошли до Эрика Витима, у императора и графа Руге, наверное, ничего не получилось бы. Но, между работниками низового уровня, оперативниками и полевыми агентами, стояла прокладка, которая фильтровала все сведения, поступающие наверх, и за счет этого мы получили преимущество.

— Какая-нибудь продажная шкура?

— Верное определение, — Сховек кивнул и налил нам еще вина. — Начальник Тайной Стражи великого герцога Витима был куплен с потрохами, и тормозил своих подчиненных, а те, люди исполнительные, считали, что задумана хитрая интрига и делали то, что должны. А после смерти Эрика, их оправдания уже никому были не нужны, и разбираться, кто прав, а кто виноват, наследники не стали. Так что теперь эти профессионалы, которые знают Грасс-Анхо как свои пять пальцев, без работы. Но это ненадолго, скоро они оклемаются и разбегутся кто куда, в ТПП, в криминал, или в разведслужбу одного из имперских феодалов.

— И ты предлагаешь мне взять их к себе?

— Да, пять-шесть человек, самых лучших. Разумеется, если у тебя есть для этого финансовые возможности.

— Деньги есть. Но нужны какие-то гарантии того, что они станут честно служить.

— Ну, извини, — Сховек развел руками, — это не ко мне. Все что могу, это дать адреса известных мне тайных стражников Эрика Витима и краткие характеристики на них, а дальше сам думай. Можешь их кровью повязать или общим делом. Но, на мой взгляд, для них сейчас самый лучший стимул верности это возможность вернуться к привычной работе, на которой они смогут восстановить чувство собственного достоинства и показать свою полезность. Сам понимаешь, всех уволенных из Тайной Стражи Витимов облили дерьмом с ног до головы, и они стали париями, а тут ты, не погнушаешься, и к ним как к людям обратишься. Понимающими людьми такое отношение ценится.

— Ладно, давай адреса, — согласился я с Юрэ. — Против клана Умес нужны профессионалы, и тайные стражники наилучший вариант. Если сработаемся, оставлю их при себе, а не сойдемся характерами, одна разовая операция и прощайте.

Сховек начеркал на листе бумаги полтора десятка адресов, с краткими характеристиками на каждого известного ему тайного стражника. Мы с ним простились, и я вернулся к себе домой. Здесь вновь выслушал доклад о том, что все спокойно, а патлатый юноша с арбалетом по-прежнему сидит на чердаке и кого-то высматривает, явно, не меня, потому что экипаж с моим гербом пару раз проезжал мимо его окошка и интереса не вызвал. Это было хорошо, врагом меньше, и я стал действовать.

По понятным причинам, граф и гвардеец Черной Свиты не станет самолично бегать по городу в поисках бывших тайных стражников. И я поступил соответственно своему положению, то есть, написал каждому интересующему меня человеку короткую записку с приглашением посетить особняк графа Ройхо на улице Данвен, а мои мальчишки разнесли эти послания по Белому Городу. И пока Таин и Арма носились по адресам, а на меня никто не нападал, я занялся изучением и анализом всей доступной дополнительной информации по клану Умес. Ее было не очень много, но она имелась, частью из древнего архива имперских разведчиков, частью из библиотек, и немного, как ни странно, из сборника поучительных историй, который был написан в Республике Коцка и через книголюбов попал в Оствер.

Итак, что же такое клан Умес, если к нему приглядеться повнимательней? Это благородное семейство этнических остверов, которое лет через двадцать после смерти первого императора Иллира Анхо засело в горах на востоке материка Эранга. Чем Умесы занимались и как жили, никто особо не интересовался, до тех пор, пока шестьсот лет назад, неожиданно для всех, в трех окраинных имперских провинциях не произошли одновременные выступления сепаратистов, которые взяли курс на отделение от Оствера. Империя в то время все еще была сильна, но она не смогла загасить мятежи в зародыше, и вскоре на политической карте мира появилось три новых государственных образования, Республики Коцка, Кауш и Васлай. В двух последних правили олигархические семейства, выходцы из местных народов, которые некогда были покорены остверами. А в Коцке ведущую роль стал играть клан Умес, который провозгласил, что отрекается от своего родства с благородными имперскими семействами.

Против республик постоянно велись войны, но разгромить этих окраинных отщепенцев не удавалось. Армии республиканцев были сильны, и восток Эранги был отделен от имперских территорий огромными болотами, парой горных хребтов и несколькими реками. Все это давало возможность независимым государствам, которые имели стабильный доход от торговли с дари и манкари, сдерживать натиски имперцев. Ну, а ко всему прочему, они имели превосходную разведку, возглавляемую любителями логических игр и хитроумных комбинаций Умесами. Так что, прошли века, империя ослабла, а республики и враждебный мне клан по-прежнему на плаву, и готовятся к большой войне с Оствером.

При этом семейство Умесов интересовалось не только большой политикой, которая уже сама по себе, игра длинною в жизнь, но и частными делами. Как пример, можно вспомнить несколько приукрашенную романистами историю одного богатого и влиятельного имперского аристократа герцога Шэхира, которая была весьма интересно расписана в сборнике республиканских поучений. Ну и, кроме того, она косвенно подтверждалась архивными документами прежней Черной Свиты. И хотя с того времени, минуло более четырехсот лет, ее до сих пор помнят.

Совершенно случайно, в сопровождении друзей и приятелей, выходя из дворца императора, молодой герцог Шэхир обронил такие слова, что он не боится ни богов, ни демонов, и расчет в жизни делает только на твердую руку, верный клинок и разум, которые принесут ему славу, еще большее богатство и влияние. Самое обычное бахвальство баловня судьбы, который, сказал это и, походя, пнул ногой крутившегося рядом пожилого бродягу, и проследовал к своему экипажу. Случай как случай, но нищий, оказавшийся одним из старейшин Умесов, выбравшимся заграницу, видимо, по шпионским делам, бросил ему в след, что отныне именно он станет его жизненным путеводителем. И добавил, что в его силах сделать так, что аристократ будет молить бродягу о прощении, и признает, что по могуществу он выше богов, судьбы и демонов. Естественно, аристократы и сам высокородный бахвал, посмеялись над этим, и вскоре забыли о происшествии. А старейшина Умесов, имя которого, нигде не упоминалось, начал с герцогом игру.

Вскоре, один за другим, вокруг Шэхира, от самых разных причин, начали умирать люди. Сначала это были его родственники, затем друзья и приятели, а потом самые верные слуги. Концов было не найти. Откуда приходила беда, герцог не понимал, и когда на него стали смотреть как на чумного, он уехал в свои провинциальные владения. Видимо, аристократ желал покоя, но не тут-то было. От неизвестной болезни скончалась его невеста, и часть ее родни. Затем сгорело несколько герцогских замков. Обрушился богатый серебряный рудник. Во владении случился падеж скота. Крестьяне учинили кровавый бунт. А близкий друг, служивший у Шэхира казначеем, исчез вместе со всей казной.

Неприятности обрушились на голову герцога, и в итоге, сломленный и разбитый постоянными нервными стрессами, он оказался совсем один. У Шэхира не осталось ничего, ни богатств, ни владений, ни товарищей, ни любимой. Он сидел на развалинах своего родового замка, и перед ним появился тот самый пожилой бродяга, которого он всего несколько лет назад ударил вблизи Старого Дворца.

— Ты помнишь меня? — спросил старик.

— Да, помню, — сказал Шэхир.

— Хочешь попросить у меня прощения и признать, что я выше богов, демонов и самой судьбы? — задал ему следующий вопрос старик.

— А разве это ты виновник всех моих злоключений?

— Я! — ответил бродяжка, распахнул лохмотья и показал герцогу свой амулет, монетку с парусным кораблем и весами.

Что это за знак Шэхир понял, и признал, что старый Умес по жизни круче всех людей и существ дольнего мира. Удовлетворенный старейшина покинул его, и в жизни герцога стали происходить новые события, как правило, только хорошие. Нашелся его казначей, который принял яд и оставил после себя покаянную записку с указанием, где спрятано похищенное им золото. Герцогу была оказана поддержка императора. Владение снова стало цветущим и богатым, и через год Шэхир женился на двоюродной сестре своей погибшей невесты, которая была похожа на нее, словно две капли воды. Правда, восстановиться аристократ так и не смог, и стал последним герцогом Шэхиром. А история про одного из сорока старейшин клана Умес стала назидательной притчей, в которой не сомневался ни один из людей, населявших три восточные республики. Эту быль изучали в школах и благородных домах. И каждый учитель всегда внушал своим ученикам, что Умесы не просто люди, а нечто большее, и встать на пути человека из этого клана, равнозначно вступлению в противоборство с самой судьбой или богами.

Такая вот история. И после того, как я осознал, с кем решил потягаться, меня накрыла тоска. Но, прикинув, что поначалу против меня будут изгои, провинившиеся перед кланом неудачники, я решил, что шансы на победу имеются, а сдаваться глупо и мне все равно придется драться. Ну, а раз так, то пропади все пропадом. Я не пешка и не марионетка, которую можно смахнуть с доски или дергать за ниточки. А Умесы, не смотря на всю, наверняка, весьма приукрашенную слухами рекламу вокруг их имени, имеют слабости и далеко не идеальны. И если это так, то побороться с ними можно, особенно, если сделать удачный первый ход, привлечь к себе внимание старейшин и этим выиграть время.

На этом, сбор сведений относительно клана Умес был временно окончен, а самокопания в душе, были снова отодвинуты прочь. Что мне делать и как поступать, я уже понимал, а потому, с поправками на новую опасность, продолжил жить привычной жизнью. Ночь провел с Каисс, и был счастлив. Утром отправился в Старый Дворец, а вечером, вернувшись домой, встретил бывших тайных стражников великого герцога Эрика Витима. На мое приглашение откликнулись только семь человек из пятнадцати, все как на подбор, одетые в удобную неброскую одежду, крепкие и внешне уверенные в себе мужики тридцати-тридцати пяти лет. И прежде, чем принять этих людей на службу, я решил объяснить бывшим оперативникам и агентам, чего от них ожидаю, и что могу дать за их работу и верность.

— Господа! — начал я, выйдя перед бывшими тайными стражниками на середину гостиной комнаты, где они расположились. — Меня зовут граф Уркварт Ройхо. И у меня неприятности, для решения которых мне нужны люди со специфическими навыками и умениями, такими, какими обладаете вы. Так сложилось, что я вступил в конфликт с серьезной организацией и вокруг меня сжимается кольцо. Сам обнаружить врагов я не в состоянии. А нанимать непрофессионалов, которые только вспугнут охотников за моей головой, было бы глупо. Поэтому, я навел некоторые справки, узнал о том, что верные слуги великого герцога Эрика Витима были незаслуженно отстранены от своих непосредственных служебных обязанностей, а затем, с позором уволены, и решил, что такие специалисты могут мне помочь.

— Короче, господин граф, — откликнулся один из агентов, кажется, старший оперативник Ичхар, — скажите сразу, сколько вы намерены нам платить и что вы предлагаете, разовый контракт или постоянную службу с подписанием долгосрочного контракта?

— Для начала, выполнение разовой операции, которая будет заключаться в том, что необходимо обнаружить тех, кто ко мне подбирается. За это плачу по двадцать иллиров. Затем, если я останусь удовлетворен вашей работой, предложу контракт на три года, с ежемесячным жалованьем в полсотни золотых монет.

— А кто противник?

— Это узнают только те, кто примет мое предложение.

— Извините граф, — Ичхар встал. — Но меня такая постановка дела и оплата не устраивают, — он посмотрел на своих товарищей и спросил их. — Я ухожу. Кто со мной?

Встали еще два человека и, раскланявшись, три агента из семи, покинули мой дом. За дверью их встретили мои мальчишки, которые следили за тем, чтобы слуги не могли ничего подслушать, и Арма проводил их к выходу. Шум в коридоре стих, и я обратился к оставшимся тайным стражникам:

— Итак, господа, вы готовы поработать по специальности?

— Да, — за всех ответил еще один старший оперативник, по фамилии Керн, который кивнул в сторону двери, и пояснил: — Ичхар бумажками всегда занимался, и на улицах столицы он никто. Его стезя начальству угождать, и ему с нами не по пути. А нам работа нужна, и ваше предложение нас устраивает. Говорите, кто вам мешает, господин граф, и если ваши враги в пределах Грасс-Анхо, мы их непременно отыщем. Но на мокрое дело не пойдем, это совершенно другие деньги.

Такой подход мне понравился, все по-деловому, сухо и конкретно, и я сказал:

— Так случилось, что я перешел дорогу старейшинам из клана Умес. Кто это такие, знаете?

Отставники не испугались, а лишь переглянулись, и снова ответил Керн:

— Понятие имеем. Какова причина их интереса?

— Родовой знак клана, который я снял с мертвого убийцы во время мятежа гвардейцев.

Снова молчаливый обмен взглядами, немая беседа, в суть которой я посвящен не был, и Керн сказал:

— Мы беремся за это задание. Но нужна более подробная информация, что, откуда, куда и почему.

— Это само собой.

В тот вечер я выложил перед отставниками все свои измышления по предстоящему делу, выплатил им задаток и мы разошлись. Оперативники начали работать, а я продолжил свое плавное течение по реке жизни, и каждый день получал от Керна все данные о том, что вокруг меня происходит. Кстати сказать, узнал много нового обо всех своих соседях и патлатом арбалетчике, который, как оказалось, караулил моего соседа барона Тангра. Ну, а вчера я получил исчерпывающие сведения о том, где находятся мои противники, которых оказалось четыре человека. Два бойца-изгоя, которые ранее уже оплошали, и не смогли выполнить приказы своих старших, и пара одиночных наблюдателей. Пока они только опросили гвардейцев и установили, что амулет Аксы Умеса, действительно, у меня и, не переходя к активным действиям, присматриваются к моему особняку и изредка проходят мимо. Действуют они чрезвычайно осторожно и своего явного интереса не выказывают. И поэтому Таин с Армой их не заметили, посланные по мою душу люди, хоть и не элита, но все же и не уголовники. Но зато враги попали под опытные взгляды отставников, а дальше все было просто. Наблюдение за одним, за двенадцать часов вывело на остальных людей из враждебной группы, и на основании только лишь этого факта можно было сделать вывод, что против меня послали далеко не самых лучших воинов клана.

Что же касается тайных стражников, то они отработали четко и очень профессионально, настолько хорошо, что я был сильно удивлен. Они локализовали всех Умесов, с указанием места жительства каждого, графиком передвижений республиканцев за сутки и возможными подходами к местам их явок. И ознакомившись с тем, что нарыли люди Керна, я выплатил им вдвое большую сумму, чем мы договаривались, и предложил отставникам подписать договор о трехлетней службе на графа Ройхо. Трое согласились, а один отказался. И отпустив бывших тайных агентов, а ныне, по официальным бумагам, дружинников Ройхо, на отдых, я еще раз ознакомился с собранными данными.

Откладывать разборку с Умесами я не стану, черт его знает, что у них на уме, а потому, лучше всего нанести упреждающий удар, неожиданный и резкий, такой, чтобы старейшины клана заинтересовались мной. Как я собирался это сделать? Да очень просто. Каждую ночь, ближе к полуночи, Умесы сходятся на квартире воинов в одном из ветхих, а потому и слабозаселенных доходных домов, и обмениваются информацией обо мне. И сегодня ночью, немного раньше наблюдателей, я навещу клановых изгоев.

Бойцов надо кончать сразу, так как неудачники неадекватны, и им хоть как, не жить, а наблюдателей, которые явятся немного позже, изобью, припугну и отпущу. Они рванут на доклад к старейшинам, а те, если я их правильно просчитал, сделают ответный ход, более продуманный и рассчитанный уже не на грубую силу, а на аккуратный подход к объекту, то есть, ко мне. Ведь я собираюсь сделать нестандартный ход и это должно их заинтриговать. Ну, а если я ошибаюсь, такое, кстати сказать, тоже не исключено, то меня тупо пристрелят на улице, или, по крайней мере, попытаются это сделать. Впрочем, что будет дальше, время покажет. А пока, пора выдвигаться к месту, где засели бойцы Умесов. И переодевшись в одежду попроще, с кортом на боку, я вышел на улицу.

На Грасс-Анхо падал снег. Снова вернулась зима, температура воздуха немного упала, и с темных небес сыпались пушистые и легкие снежинки, которые неспешно опускались вниз, и точно белым ватным одеялом укутывали дома. Красиво и спокойно. И в такую погоду, следовало бы сидеть перед жарким камином, держать на коленях любимую девушку, пить легкое вино и перешучиваться с ней, а мне, словно ночному бродяге, надо пройти около километра, выйти на соседнюю с Данвен улицу Сванир, и сделать то, что я задумал.

"Э-э-х-х! — мысленно протянул я. — Жизнь моя жестянка. Хочешь одного, а выходит совершенно другое. Ну, ничего, буду надеяться на то, что рано или поздно все наладится, и я заживу хорошо и привольно. Только вот дотянуть бы до этого времени. Может быть, зря я к Умесам один отправляюсь? Да нет, все верно. Против меня мелкие сошки, неудачники, которые надеются за счет моей жизни вернуть уважение старших и наблюдатели. А я гвардеец и остверский дворянин, который в одиночку уработал Аксу Умеса, командира своей группы, а значит, должен соответствовать тому психологическому портрету, который сложат старейшины".

Пешком, я зашагал по ночной улице. Двигался быстро и до шестиэтажного здания на улице Сванир под номером девятнадцать дошел на одном дыхании. Здесь, следуя рекомендациям Керна, я шмыгнул в ближайшую подворотню, огляделся, и по строительным лесам в глухом тупике, поднялся на уровень второго этажа и через неплотно прикрытое изнутри окно попал внутрь. Снова остановка, и движение вверх по шаткой темной служебной лестнице на четвертый этаж, где в неплохих апартаментах для имеющих деньги людей остановились мои сегодняшние противники. Все было необходимо делать быстро и четко, и я не мешкал. И через минуту, оказавшись перед темной широкой дверью, я постучал в нее условленным сигналом, который подслушали люди Керна. Два коротких, один длинный, два коротких.

За дверью раздался шум, она открылась, и передо мной оказался низкорослый и румяный лысый парень лет двадцати пяти. Он в недоумении уставился на меня и, без раздумий, костяшками пальцев правой руки, с выдвинутым вперед средним суставом, я ударил его в кадык.

Парень захрипел, попытался судорожно вдохнуть в легкие воздух и, обхватив свое горло ладонями, отшатнулся назад. Я последовал за ним следом, прикрыл дверь, и добил противника ударом кулака в челюсть. Молодой Умес, которого, наверняка, изгнали из клана, по причине того, что он непроходимый тупица, упал на пол. Я прошел в комнату, где обнаружил второго бойца, средних лет полноватого брюнета. И не давая ему сориентироваться, прямым ударом ноги в грудь свалил его на просторный ковер. Умес попытался вскочить, но очередной удар сапога вновь сбил его на спину. И сильно придавив грудную клетку противника левым коленом, я спросил:

— Кто я, понимаешь?

— Ройхо? — вопросом на вопрос ответил он.

— Он самый. Наблюдатели, когда придут?

Полноватый брюнет дернулся, но колено до хруста вмялось в его грудь, и он прохрипел:

— Скоро будут.

— Это хорошо.

Правая ладонь вытянула кинжал, и стальной клинок прошелся по шее моего несостоявшегося убийцы. После чего я поднялся, втащил в комнату второго Умеса, положил его рядом с напарником, и металлическая полоска кинжала соприкоснулась с его разбитым горлом.

Половина дела была сделана, и оставалось только дождаться гостей, которые не замедлили, и появились спустя десять минут. В дверь постучали условным стуком и, открыв ее, одновременно с этим движением, я отступил вбок. В полутьме прихожей разглядеть, кто стоит рядом, было проблематично, и наблюдатели, два пожилых неприметных господина, в обычной одежде горожан, попались. Они, без колебаний, стряхивая с серых плащей снег, прошли в комнату, а когда увидели на ковре своих товарищей в лужах крови, позади них уже был я с кортом в руке.

— Вперед! — скомандовал я, и кончиком меча ткнул ближнего человека в спину.

Оба гостя послушно сделали несколько шагов по комнате, и следующая моя команда:

— Сесть на кровать.

Снова наблюдатели подчинились, развернулись, и когда смогли рассмотреть меня, то один из них пустил газы, а второй заметно побледнел, и спросил:

— Вы нас убьете?

— Нет, — я покачал головой. — Но вы должны немедленно покинуть Грасс-Анхо, и передать своим старейшинам, что пусть пришлют кого-то более умелого чем вы, а то скучно. Играть, так играть, без поддавков и всерьез.

— Какие старейшины? — попытался включить дурака второй наблюдатель. — Мы мирные горожане, зашли в гости к друзьям…

— Цыц! — остановил я его и, левой рукой вынув из кармана знак Аксы Умеса, покачал монетку на цепочке перед его носом. — Тем самым старейшинам, которые охотятся за этим. Уяснил? Или может быть тебе пузо сталью пощекотать, чтобы ты вспомнил, откуда и с какой целью прибыл?

— Все ясно, господин граф, — снова вступил в разговор первый пленник. — Мы все передадим. Только не убивайте.

— Отлично!

Мой клинок плашмя опустился на его голову, которая была прикрыта меховой полукруглой шапкой, а затем, я ударил второго, который хотел вскрикнуть, но не успел. Два потерявших сознание тела и пара мертвецов остались в комнате, а я, покинув ее, уже знакомым путем выбрался из здания. И можно было бы сказать, что все прошло идеально, если бы при отходе, строительные леса подо мной не рухнули, и я не упал в сугроб. Но, это мелочь и небольшая производственная неприятность. Главное, что опасность отступила, а я добился того, чего хотел и теперь могу спокойно вернуться к себе домой, отдохнуть и подумать над следующим ходом вожаков клана Умес.

Глава 24

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

30.03.1405.

Если бы рядом со мной был личный летописец, которому бы я смог полностью довериться, то про минувшие месяцы жизни Уркварта Ройхо, он написал бы примерно следующее: "Господин граф продолжал служить на благо родины, хранил преданность императору и собирал под свою руку верных людей". И это были бы правдивые слова.

После той памятной для меня ночи, когда я столкнулся с не самыми умелыми бойцами и агентами клана Умес, и кинул вызов старейшинам, минуло почти два месяца, а от врагов ни ответа, ни привета. Все было достаточно спокойно, и моя жизнь шла своим чередом, хотя событий в ней произошло немало, больших и маленьких, приятных и не очень, просто нейтральных и вызывающих интерес. И прежде чем перейти к сегодняшнему дню можно немного рассказать о том, что же случилось за это время.

Хорошего было немало, и это меня радовало. Нареканий по службе у меня не имелось, и вскоре, после проведения основного этапа операции "Сеть", я смогу покинуть команду Сима Ойсы, и вернуться в Черную Свиту. И это было хорошо. А помимо этого, вокруг меня начал сколачиваться костяк из верных людей. Само собой, это Дайирины, практически, родня, и порученцы по особым делам. Капитан Линтер, который после выполнения совместной работы с шевалье, перебрался в столицу и был принят мной на службу и, после неизбежного увольнения наемников, взял на себя охрану особняка. Его люди, опытные имперские ветераны, последовали за ним, и стали моими дружинниками. Ну и, конечно же, моя маленькая Служба Безопасности, в лице трех профессионалов из бывших тайных стражников Эрика Витима и двух подростков, которых Керн натаскивал на агентурную работу и разведку. И хотя, все эти люди, которые примкнули ко мне, получали от меня жалованье, и на их содержание уходила тысяча иллиров в месяц, затраты того стоили и я мог рассчитывать на то, что в трудную для меня минуту они прикроют мою спину. А затем, в будущем, когда я верну свой родовой замок и стану полноценным феодалом, каждый из них займет свое место рядом с графом Ройхо.

Однако это все будет потом, а пока все мы жили в своем небольшом мирке, и ждали нападения противника, которое все никак не происходило. И мной это было истолковано как добрый знак, говорящий о том, что Умесы ведут сбор информации и торопиться с решением "Дела Ройхо" пока не намерены. Чего-то подобного я и ожидал. Моя непомерная наглость вызвала интерес старейшин, которые, как я подозреваю, не совсем адекватные люди, живущие в своих фантазиях, считающие себя самыми умными и пытающиеся подстроить весь остальной мир под себя. Но мир не так прост, как кажется, и на каждую хитрую морду рано или поздно найдется мозолистый кулак, который докажет шибко умным республиканским вожакам, что не все решает хитрая интрига с прицелом на будущее.

Впрочем, речь пока не об этом. Главное, что заминка старейшин, а скорее всего, одного отдельно взятого главы семейства, дала мне возможность отыграть немного времени для того, чтобы завершить свои дела в столице, и спокойно уйти на север, где достать меня гораздо сложнее, чем в Грасс-Анхо. Тем более что республиканцы стягивают к своим границам войска, и готовятся вот-вот объявить войну империи, а потому, на время Умесам может стать не до графа Ройхо. И хотя, совершенно ясно, что в покое меня не оставят, ибо ради престижа, мести и поддержания грозной репутации, кровного врага надо завалить, до поры до времени, сметать мою скромную персону с игровой доски не станут. А когда Умесы постараются это сделать, то ликвидация будет проводиться на показ и красиво, мол, смотрите, какие мы насквозь продуманные, мудрые и ловкие.

Излюбленный прием людей клана, подобраться к врагу вплотную, выждать удобного момента, и нанести удар, когда противник истощен и морально сломлен. Это весь смысл их жизни и основной прием. И даже в большой политике они придерживаются такой же тактики. За примером далеко ходить не надо. Известно, что именно Коцка была инициатором Последней Войны против Империи Оствер, и республика обещала выступить против нас сразу же, как только начнут Ассир и Асилк. Но когда королевства вступили в войну, восточные республики стали выжидать, и до сих пор, так и не начали боевых действий. И пока на Мистире полыхал пожар войны, они копили силы, готовились и дождались того, что значительная часть имперских сил с Эранги была переброшена против королевских войск. Так и в моем случае, для начала, старейшина постарается подвести ко мне агента, который встанет рядом со мной, а я, естественно, людей со стороны к себе не подпускать не стану. Кто со мной сейчас, тем и верю (конечно же, в рамках разумного), потому что они рядом с самого начала, а остальных придется просеивать сквозь мелкое сито и изучать подноготную каждого человека.

Это то, что касается лично меня, а что относительно событий вокруг, то их можно разделить на глобальные и обыденные. Глобальные, это те, которые затрагивают все государство или столицу, а обыденные, самые обычные повседневные происшествия. И о многом можно было бы рассказать, но мое внимание привлекало не все, а только то, что происходило в непосредственной близости или было у людей на слуху, так что я поведаю лишь о некоторых из них.

Империя продолжала воевать и пока, положение дел на фронтах для остверов было не благоприятным. Ассир, Асилк, Цегед и Арзум, медленно, но уверенно, наступали на северо-запад материка Мистир, и наши войска, цепляясь за каждую крепость, острог, форт или горку, откатывались вглубь имперской территории. Были потеряны два приграничных графства и несколько мелких владений, и великий герцог Кайяс постоянно требовал от Верховного Имперского Совета подкреплений и помощи в обустройстве сотен тысяч беженцев. Однако помогали ему не очень охотно, как я уже говорил, у каждого члена Верховного Совета имелся свой интерес, и только воля одного человека могла бы заставить государство работать в едином ритме и мобилизовать все свои силы ради общего дела. И таким лидером собирался стать наш молодой император, который уже подмял под себя практически весь Белый Город, активно восстанавливал численность гвардейских полков и создал еще две отдельные роты. Теперь, следующим его шагом должна стать назначенная на сегодняшнее утро зачистка Черного Города, в которой предстоит принять участие мне и многим другим офицерам и солдатам, привлеченным к участию в операции "Сеть".

Таковы большие события, а из мелких происшествий внимания заслуживают только три.

Первое, это, само собой, возвращение юной дочери баронессы Кристины Ивэр к матери. Шевалье Дайирины порученное им дело выполнили, и показали, что тактические задачи они способны выполнять самостоятельно. Но это и не удивительно, все-таки братья офицеры-пограничники, которые за время службы в имперском линейном полку многому научились. Второе, было связано с патлатым арбалетчиком, который готовился убить моего соседа барона Тангра. И поскольку планирующееся убийство аристократа, как выяснилось, по личным мотивам, связанным с женщиной и неразделенной любовью, меня никак не касалось, я занял позицию зрителя и с интересом наблюдал за тем, что же будет дальше. Ждал развития событий, и дождался. Барон Тангр приехал из провинции в столицу, некоторое время провел в своем доме, а когда выезжал, получил арбалетным болтом в паховую область. Стрелок скрылся, а барона спасли маги, однако он на всю жизнь остался импотентом. Ну, а третье событие, заключалось в том, что мой друг Виран Альера решил жениться, и его избранницей, что удивительно, оказалась моя старая знакомая графиня Клэр Генцер. Как они сошлись, не понимаю, ведь оба совершенно разные и не похожие друг на друга люди. Но чужая душа потемки, и копаться в ней не стоит, а потому я удовлетворился словами Альеры что это любовь, принял его поступок как данность и был приглашен на свадьбу, которая должна была состояться в конце весны, незадолго до моего отбытия на историческую родину.

Вот, такова была жизнь вокруг меня и приставших ко мне людей. А день сегодняшний начался с того, что, приказав дружинникам не расслабляться и готовиться к тому, что возможно, в городе будут беспорядки, еще до рассвета я покинул дом и прибыл в казарму Черной Свиты. Здесь, вместе еще с двумя десятками офицеров, лейтенантами и корнетами, я облачился в свои доспехи, надел на голову шлем, и отправился к правому крылу Старого Дворца, где влился в строй офицеров из гвардии, городской стражи и имперских линейных полков.

Нас было больше сотни человек, и в четыре шеренги мы встали перед массивным полутемным зданием дворца. Все подготовленные командой Ойсы координаторы операции "Сеть" были в сборе, и вскоре появился граф Руге и мой начальник. Эти два человека прошлись вдоль строя, и канцлер императорского двора произнес краткую напутственную речь, суть которой сводилась к тому, что мы, верные воины императора, должны очистить Черный Город от воров и бандитов, а мирных граждан принудительно сопроводить в лагеря для перемещенных лиц.

После этого, сказав все, что был должен, граф Руге покинул нас, а вперед вышел Ойса, который начал инструктаж. Что он скажет, я знал, сам над инструкцией работал, а потому, сделав каменное лицо, хранил спокойствие, вдыхал в себя свежий утренний воздух, ловил краем уха отдельные слова и предложения начальника, и сам себе их мысленно комментировал.

— Каждое подразделение должно следовать намеченному плану, — говорил Ойса.

"Это само собой, — думал я, — без этого никак".

— Ваша миссия состоит в том, чтобы контролировать работу воинских частей и соединений и не допускать случаев мародерства или беспричинного насилия.

"Ага, все правильно. Но порядок будет сохраняться только до тех пор, пока бандиты не начнут драться. А когда прольется первая кровь, как удержать солдат? Никак. Они станут давить даже малейшее сопротивление, и будут в своем праве, с ворами чикаться нельзя, особенно, на их территории. И мелкое мародерство не остановишь, солдатики имеют право на трофеи. Другое дело офицеры, вроде меня или командиры подразделений. За нами обязательно станут наблюдать тайные стражники, и потому, все мои мечты о том, чтобы самому погреть руки на уничтожении воровских группировок, остаются мечтами. Жаль, конечно, но рисковать не стоит".

— Главное, порядок и дисциплина.

"Так точно!"

— При обнаружении материальных ценностей они должны быть переданы под ответственность агентов канцелярии императорского двора.

"А если кто чего не сдаст, тот вместо наград получит по башке. Плавали, знаем".

— Воровские малины, хавиры и дома криминальных авторитетов должны быть осмотрены не по одному разу, и в каждом подобном месте, после его зачистки, необходимо оставить крепкий караул под командованием ответственного сержанта.

"Ну да, отнорков и потайных ходов в Черном Городе столько, что за одни сутки все не обнаружишь, и затаившиеся по схронам бандосы выползут только тогда, когда придут команды факельщиков и строители, которым предстоит разрушить самые ветхие здания и засыпать подземные ходы".

— Обращаю ваше особое внимание на то, что к оцеплению могут подъезжать важные чиновники и влиятельные господа из Белого Города. Таких людей за охранный периметр не пропускать. И ваша дополнительная задача, как офицеров-координаторов операции "Сеть", состоит в том, чтобы разрешать все конфликты с аристократами на месте".

"Лично я, все вопросы улажу, знаю, кто есть кто, и сам в столице некоторое уважение имею. А вот какой-нибудь рядовой незнатный капитан, если на него сильно надавят, может отступить, и я его могу понять. Одно дело воров в капусту крошить, а совершенно другое остановить какого-нибудь важного чиновника, аристократа или управленца Торгово-Промышленной Палаты. Порой, это чревато неприятными последствиями".

— В случае обнаружения важных криминальных авторитетов или агентов иностранных разведок, портреты которых вам были показаны ранее, необходимо не допустить их смерти, и после захвата сразу же передать этих людей в руки дознавателей.

"Это уж как получится. С кем столкнешься, не угадаешь. Один может сам в плен сдаться, а другой, подлец такой, неволе предпочтет смерть, и будет в своем праве. Все равно после пыток на плаху потянут, так лучше уж в бою погибнуть".

— Операция начнется в десять часов утра.

"Все по плану. Пока пехотные подразделения к Черному Городу выдвинутся, вот тебе и время".

— Вы обязаны оказывать полное содействие господам магам.

"Кто же спорит? Маги это хорошо. У серьезных воров могут быть магические артефакты, как охранные, так и наступательные, а чародеи помогут их обезвредить".

— Но в то же самое время вы должны за ними присматривать.

"Мы за ними, а они за нами. И все вместе мы смотрим за городскими стражниками и имперскими пехотинцами. Контроль со всех сторон".

Сим Ойса говорил около получаса, до тех пор, пока дворцовые колокола не стали отбивать шесть часов утра. На краткий миг, наш начальник замолчал, а когда звон стих, он отдал команду:

— Получить предписания!

Появились постоянные сотрудники Ойсы и я подошел к Каю Кэмпи, который вручил мне пакет подписанный моим именем. Внутри были документы, в которых было сказано, что как офицер-координатор я прикомандирован во 2-й батальон 49-го линейного пехотного полка, который через один час должен встретить в районе моста Две Сестры через реку Ушмай и проводить это подразделение в Маршальский район Черного Города. А помимо этих бумаг там же находилась полная роспись того, что должен был делать батальон и лично я. Это все формальности, которые в принципе, были лишними, так как командир батальона подполковник Смел и я, уже были знакомы, и что нам делать, мы знали. Однако бюрократию никто не отменял, и если что-то, вдруг, пойдет не так, Ойса всегда прикроется тем, что инструктаж был и для успеха операции "Сеть", лично им, было сделано все возможное. Поэтому, я молча взял предназначенные мне документы и уже через полчаса вместе еще с несколькими гвардейцами и парой стражников находился у широкого транспортного моста Две Сестры.

С реки задувал свежий ветер. Столица просыпалась, и многие прохожие с интересом смотрели на офицеров в доспехах и при оружии, которые стояли на мостовой и чего-то ждали. Горожане не понимали, что сегодня произойдет, но вопросы нам никто не задавал. Ожидание было томительным, но в назначенный срок на левом берегу реки появились стройные колонны 49-го полка. Солдаты, которые вчера отдохнули, а сегодня узнали о том, что им предстоит сделать, двигались бодро и четко. Стройные колонны закованных в железо латников со щитами в руках спускались вниз. Ласковое весеннее солнце сверкало бликами на оружии, латах, касках и начищенных умбонах. Командиры рот и батальонов шли впереди или сбоку своих подразделений, и вид идущих выполнить волю императора войск, вселял в сердце уверенность, что все получится так, как задумано. И хотя я понимал, что идеала не бывает и, в любом случае, будут неожиданности и масса неприятных моментов, в тот момент мне хотелось верить только в самое лучшее.

Батальоны полка, все пять, один за другим начали переходить на правый берег. Лейтенант Черной Свиты шевалье Кайтер, пристроился к 1-му батальону. Я дождался прохождения передовой колонны и, пожелав удачи остальным своим "коллегам", направился ко 2-му батальону. Подошел к комбату, несколько сутулому пожилому дядьке с роскошными седоватыми усами, ударил правым кулаком по своему панцирю и, дождавшись, пока подполковник Смел остановится, доложился по всей форме:

— Господин подполковник, лейтенант Черной Свиты Ройхо! Прикомандирован к вашему батальону как офицер-координатор!

— Отлично! — Смел мотнул головой, и красный гребень на его шлеме качнулся в такт движению. После чего подполковник встал рядом со строем, продолжил движение и подбодрил своих офицеров: — Ротные не зевать! Правое плечо вперед!

— Правое плечо вперед! — продублировал приказ комбата командир передовой роты, и колонна свернула от моста налево.

Я встал рядом с комбатом и подстроился по его шаги, и он, покосившись на меня, спросил:

— Все без изменений?

— Так точно, господин подполковник! Работаем по Маршальскому району. Одна рота перекрывает выходы с четырех улиц: Камтас, Инсвир, Логеррас и Питцер. Две остальные начинают зачистку. Штабной взвод в резерве.

— Как думаешь, драться придется? — Смел задал мне вопрос, которым уже интересовался при нашей прежней встрече.

— Да, — в ответе я не сомневался. — Район старый, не раз перестраивался, и в нем проживает больше десяти тысяч человек, из которых около тысячи, так или иначе, состоят в какой-либо криминальной группировке. Значит, просто так они не сдадутся. И если мы хотим избежать больших потерь, то должны действовать по плану. Оцепление и незамедлительный удар по зданиям, которые являются штаб-квартирами и местами проживания местных авторитетов. Таких домов всего три, два на улице Инсвир и еще один на Питцер. Сопротивление давим жестко и хватаем вожаков. Дальше проще, без лидеров братва попробует прорваться к районам ТПП, но это будет неорганизованный натиск, который ваша пехота сдержит.

— А если бандиты все же прорвутся?

— Вокруг нас будет еще одна линия оцепления из городских стражников.

— А ты уверен, что стражники выйдут на свои позиции вовремя.

— Конечно. Наверняка, они уже на месте.

— Это хорошо, что отвечаешь без запинки и сомнений, — полковник удовлетворенно кивнул. — Значит, план, действительно, хорошо проработан.

— Не сомневайтесь, господин подполковник, все продумано и учтено.

Комбат ничего не ответил. Под удивленными взглядами горожан мы продолжили свой путь и, примерно, без двадцати минут десять, были на месте. Первая рота разделилась на четыре взвода и солдаты, обходя Маршальский район, стали перекрывать выходы из района. Вторая рота направилась на улицу Инсвир, где она была должна взять опорные пункты двух группировок. Штабной взвод во главе с подполковником остался на месте. А я, вместе с третьей ротой, парой присоединившихся к нам городских стражников и молоденьким магом из школы "Торнадо", которые на месте оказались раньше батальона, двинулся к резиденции авторитета по кличке Перец, лидера банды под грозным названием "Стервятник".

В общем-то, мне этот вор и даром не нужен, и бегать с мечом наголо по улицам мне не интересно, да я и не должен. Но у канцелярии императорского двора к этому человеку был особый интерес. А значит, его обязательно следовало взять живьем, и мне предстояло этот процесс проконтролировать, а то пехотинцы разбираться не станут, авторитет он или просто так, мелкий шнырь, прирежут вора, и концов не найдешь. Где он живет, мы знали очень хорошо, подходы к его двухэтажному и недавно отреставрированному дому были изучены, и солдаты прекрасно понимали, что они должны были делать. И поэтому, лишь только мы оказались перед крепким серым зданием, которое было окружено небольшой зеленой изгородью, командиры стали отдавать команды. Два взвода перекрыли улицу, еще один обошел особняк Перца с тыла, а остальные бойцы начали атаку.

— За Анхо и империю! — рявкнул ротный, здоровенный светловолосый мужик.

— А-а-а! — поддержали его солдаты.

— Вперед!

Выставив перед собой щиты, пехотинцы рванулись по дорожке к дому, и толкнулись в закрытую дверь. После чего, не долго думая, бойцы схватили заранее подобранное на улице бревно и несколькими мощными ударами свалили препятствие. Тут же изнутри вылетела пара стрел и арбалетный болт. Но все эти метательные снаряды ударились в железо, и хотя болт пробил защиту одного из солдат, тот отделался легким ранением. Кто-то выкрикнул ругательство, из дома тоже ответили матом, и имперцы вломились в дом. Звон клинков. Предсмертные крики и всхлипы. Мольбы о пощаде. Добивающие удары. И первый этаж занят.

На полминуты все стихло. Пехотинцы показали свое умение действовать сообща, и часть охранников Перца была перебита. Сам авторитет с ближними телохранителями в это время находился на втором этаже. И когда первые солдаты начали подниматься по широкой лестнице наверх, их встретили не случайные стрелы и вооруженные чем попало бандиты, а серьезное сопротивление. На проходе, полностью перекрывая его, стояло четверо закованных в глухую броню воинов с треугольными щитами и короткими мощными шестоперами в руках, по внешнему виду, настоящие земные рыцари века эдак четырнадцатого, позади которых, несколькими ступенями выше, расположились арбалетчики.

— Шир-хх! Шир-хх! — вниз полетели болты. Вскрикнули раненные, и вступивших в ближний бой солдат встретили латники, которые отбили их натиск без особого труда.

Глядя на это, я понимал, что авторитет что-то задумал, видимо, есть у него какой-то способ отхода. По крыше? Нет. Дом не соприкасается с соседними зданиями. По стене? Тоже не вариант. Кругом оцепление. Впрочем, возможно, он и не собирается бежать, а уничтожает какие-то документы. Все это не существенно, а важным является то, что если он сбежит или успеет уничтожить компромат, мне выразят свое неудовольствие, а я хочу покинуть группу Сима Ойсы тихо, спокойно, без криков и обвинений в некомпетентности. Значит, надо было действовать и, обернувшись к магу, я спросил его:

— Заслон сбить сможешь?

— Через две-три минуты. Мне настроиться надо.

Молодой маг, видимо, привлеченный к операции свежеиспеченный выпускник Академии, от вида крови, был бледен, и я, сплюнув на пол, решил, что на него надежды нет. И взяв в помощь нескольких солдат, я подскочил к мощному дубовому столу у входа и, подняв его перед собой, начал наступление на латников. В столешницу ударили короткие арбалетные стрелы. Она содрогнулась, но выдержала. Болты не пробили толстое дерево и, поднявшись на один пролет вверх, мы уперлись в латников, которые попробовали столкнуть нас вниз. Это им не удалось и, отпустив деревянную защиту, я присел на корточки, и увидел перед собой, обутые в обшитые стальной проволокой сапоги, ноги противника. Мои руки прошли под деревом и схватили противника за обувь. Резкий рывок на себя, и латник рухнул вниз. Строй противника был порушен, пехотинцы рванулись вперед, и в сутолоке их короткие корты оказались более действенным оружием, чем шестоперы. Снова хрипы умирающих бойцов и льющаяся по ступеням кровь. И перепрыгнув через стол и трупы, я рванулся вслед за солдатами, которые погнали стрелков.

На втором этаже снова бой. Перед покоями авторитета, на небольшой баррикаде из стульев и комода, собралось около десятка преданных ему людей. Это новая заминка. И я опять вмешиваюсь не в свое дело. Выхватываю ирут, протискиваюсь вперед, и мой панцирь принимает в себя метательный нож, который отскакивает от металла и отлетает назад.

— Бей! Круши! — выкрикиваю я во все горло.

— Бей! — привычно поддерживают мой яростный клич солдаты.

Наш строй давит на врагов, которые дерутся не хуже профессиональных вояк, и мы сбиваем их с баррикады. И пока солдаты преследуют противника по коридорам и многочисленным комнатам, вместе с двумя воинами я вошел в просторное помещение, которое, как я знал, являлось кабинетом Перца.

Сам авторитет, краснолицый сухопарый старик в шелковом полосатом халате, находится здесь. На полу стояла большая жаровня, а вор выкидывал из сундуков стопки бумажных листов и кидал их в пламя. Жадный огонь пожирал бумагу, наверняка, с ценной информацией, и надо было прекратить уничтожение важных документальных свидетельств. Но прежде чем это сделать, следовало добраться до Перца, а он был прикрыт двумя мечниками, по виду наемниками, которые, с обнаженными ирутами в руках, бросились навстречу мне и пехотинцам.

— Ваш левый, мой правый! — выкрикнул я солдатам, и мы с противником схлестнулись.

В длинном выпаде мечник попытался достать меня в голову, но я блокировал его смертельное движение ирутом, и одновременно с этим, поворотом всего тела ушел в сторону. С наемником следовало кончать быстро, и я не медлил. Мощный и быстрый диагональный удар от правого плеча вниз. Клинок противника встречает мой и опускается к низу. И прыгнув вперед, двумя ногами, я ударил вражеского мечника грудь, которая не была прикрыта доспехами. Я действовал быстрее наемника, и он не ожидал, что я поступлю нестандартно. Сильный удар опрокинул его, и он покатился по полу прямо в жаровню. Я тоже на ногах не удержался, все-таки на теле двадцать килограмм металла и в доспехах изображать акробата получается плохо. Мой копчик соприкоснулся с ковром, и резкая боль пробежала по всему телу. Было дело, я даже вскрикнул, но мой звук был заглушен диким ревом вражеского бойца, который упал лицом в огонь, и меня никто не услышал.

Крик боли и ярости моего противника разнесся по помещению, и я быстро встал. Солдаты к этому времени подранили второго мечника, которого загнали в угол, а что дальше следовало делать мне, вопроса не возникало. Два широких шага вперед. Добивающий удар в голову врага, который выполз из костра, и длинный прыжок вперед, на вора. В последний момент Перец обернулся и попытался отскочить. Но сделать этого он не успел. Мое тело ударило его в грудь, а рукоять ирута соприкоснулась с головой старика. Он рухнул на пол, а я поверх него. Полежал, огляделся, убедился, что все в порядке и снова оказался на ногах.

— Господин лейтенант, — обратился ко мне занавеской вытирающий свой окровавленный корт солдат, — что нам дальше делать?

— Потушите костер, — я кивнул на раскатившиеся по помещению дымящиеся угли, посмотрел на Перца и добавил: — Этого связать и передать под личную ответственность командира роты.

— Есть!

Ответ пехотинцев, которые, наверняка, подумали о том, что за захват авторитета, да еще при свидетеле, офицере гвардии, им что-то обломится, последовал незамедлительно, и они приступили к выполнению приказа. Ну, а я, с клинком в руке, подошел к окну и, не высовываясь, чтобы не получить болт от своих же арбалетчиков, искоса посмотрел на раскинувшийся немного внизу Черный Город. По дальним улицам передвигались серебристые змейки, колонны солдат. В паре мест полыхали пожары. А на реке Ушмай виднелись черные точки речных галер, которые были должны перехватывать всех, кто попытается выбраться из бандитских районов по воде.

"Операция началась, и пока все идет по плану, — подумал я. Затем развернулся лицом в комнату, посмотрел, как солдаты из кувшинов заливают огонь, и сам себя дополнил: — Но впереди еще целые сутки и куча проблем".

Одновременно с этой моей мыслью в кабинет вошел один из пехотных сержантов и с ним пара солдат. Рядовые связали пленного авторитета, и потащили его на улицу, а сержант сказал:

— Ваша милость, вас вызывают в расположение командного пункта подполковника Смела. Что-то случилось и требуется ваша, — он запнулся, и с трудом выговорил: — консультация.

Кивнув, я вложил меч в ножны, поправил черный форменный плащ, и направился вниз. День обещал быть утомительным и хлопотным.

Глава 25

Империя Оствер. Грасс-Анхо.

25.05.1405.

— Вы можете пройти! — адъютант командира Черной Свиты лейтенант Фей кивнул на кабинет нашего общего шефа.

По привычке, я одернул мундир, положил левую ладонь на рукоять ирута и вошел в кабинет полковника. Сид был не один, а вместе с командиром моего второго взвода капитаном Винсом. Оба офицера сидели за пустым столом, и перед ними была только одна бумага, мое прошение об отставке. Они посмотрели на меня, а я застыл в центре комнаты и, ощутив на себе их взгляды, почувствовал себя немного неловко. Однако виду не подал, доложил о своем прибытии по всей форме, и стал ждать того, что будет дальше.

Винс отвернулся в сторону, а Сид взял мое прошение, пробежался по тексту гла